Viễn Tưởng Tùng Hoa - Cập nhật - Nguyễn Dương

Thảo luận trong 'Truyện dài' bắt đầu bởi NguyễnDương-thepineflower, 26/8/19.

  1. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    Tên truyện:
    Tùng Hoa
    Tác giả: Nguyễn Dương
    Tình trạng sáng tác: Đã hoàn thành (Đăng dần theo kì)

    Giới hạn độ tuổi đọc: 16+
    Thể loại: giả tưởng, siêu năng, tình yêu, chiến tranh.
    Độ dài: 360.000 từ (28 chương).
    Thời lượng đăng: 1~2 chương/tuần.

    Giới thiệu truyện:
    Thuở xa xưa, Thần Tộc ở vùng đất Đại Vân Đình xinh đẹp phải cách ly khỏi Vùng Đất Mới - nơi sinh ra Nhân Tộc - sau khi chiến thắng cuộc Đại Phân Tranh lần thứ hai. Thần Nhân được truyền dạy rằng vì Nhân Tộc muốn chiến thắng Thần Tộc nên đã tạo ra một Lời Nguyền Huyền Lực để chuyển sinh Độc Tôn Đại Đế mang trong người sức mạnh từ Năng Lượng Tối. Độc Tôn Đại Đế có sứ mệnh mở ra cuộc Đại Phân Tranh một lần nữa nhầm thôn tính Đại Vân Đình và cướp đi cây Trường Sinh - cung cấp Năng Lượng Sáng giúp Thần Tộc mạnh mẽ từ thuở khai nguyên. Để ngăn chặn điều đó xảy ra, Thần Tộc đã lập nên một Lời Nguyền Thần Lực để chuyển sinh Vệ Nữ. Vệ Nữ mang sứ mệnh tìm ra Đại Đế thông qua Ấn Ký, từ đó Bát Thần Bộ - tập hợp tám Thần Nhân mạnh mẽ nhất - sẽ loại trừ Lời Nguyền Huyền Lực mãi mãi.
    Thời gian trôi qua, mọi chuyện đã lùi dần vào quá khứ xa xôi. Vùng Đất Mới đã bị Nhân Tộc chia cắt thành những quốc gia riêng biệt và đắm chìm trong những cuộc chiến tranh, càng không còn ký ức về sự tồn tại của Thần Tộc. Thần Tộc vẫn sống yên bình phía sau dãy Thiên Cổ Vân Sơn nhưng luôn luôn cảnh giác với mối nguy ở đất Nhân Tộc.
    Cả hai lời nguyền đã không bao giờ thức tỉnh, cho đến mùa đông của một vạn năm sau...
     
    Chỉnh sửa cuối: 13/9/19
  2. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    Đôi nam nữ đi dọc bờ biển bên cạnh nhau trong một buổi chiều tà. Ánh mặt trời đỏ ửng ở phía cuối chân trời, tiếng sóng vỗ rì rầm vào bờ cát mịn, cảnh vật vẫn thanh bình dù thế giới đã có bao biến động. Cô bé gái chừng bốn năm tuổi chạy tung tăng gần mép nước chơi đùa, chốc chốc lại cúi xuống nhặt nhạnh thứ gì đó như là những chiếc vỏ ốc lẫn trong cát bị sóng đánh bật lên. Được một lúc thì họ dừng lại, đứng nhìn cảnh hoàng hôn trước mặt, tư lự chẳng nói gì nhiều.
    - Dạo gần đây ta suy nghĩ rất nhiều về những chuyện đã qua, những điều kỳ lạ mà chưa ai hiểu hết được. Chúng ta đứng giữa thế gian này thật bé nhỏ. Trong khi chúng ta đang mải miết tranh đấu thì Tạo Hóa vẫn đang làm việc của riêng mình, định đoạt mọi thứ tồn tại xung quanh. Rồi một lúc nào đó, Tạo Hóa lại đưa tay chạm vào thế giới này lần nữa, lúc đấy mọi thứ sẽ ra sao? Những tòa thành này có tan thành cát bụi? Chúng ta có biến mất như thể chưa từng tồn tại? Thế giới này rồi sẽ trở thành như thế nào? Những chuyện như thế rõ là chúng ta không thể nào điều khiển được…
    Chàng trai nhìn sang cô gái, nàng đang mỉm cười nhìn đứa trẻ đang chơi đùa gần đó. Cô gái thở dài, mắt không rời cô bé gái, nhẹ cười rồi nói:
    - Chuyện của Tạo Hóa hãy cứ để yên cho Tạo Hóa. Chúng ta hãy sống cuộc sống của chúng ta tại thời đại của chúng ta cho thật tốt, dù mãi về sao thế gian có biến đổi thế nào thì khi ấy chúng ta không cần phải hối tiếc điều gì cả.
    Cô gái quay sang nhìn chàng trai, nói tiếp:
    - Nếu không vì Tạo Hóa, chúng ta cũng đã chẳng thể gặp được nhau và đi đến thời điểm này. Chúng ta nên trân trọng những gì đang có, trân trọng cuộc sống.
    - Nàng nói phải! Hoàng hôn hôm nay thật đẹp, ta ở Hoa Nam bận rộn triều chính chẳng mấy khi có cơ hội thảnh thơi, cũng đã rất lâu rồi chúng ta mới lại có dịp thanh thản cùng nhau nhìn ngắm hoàng hôn ở biển như thế này.
    Chàng trai gật gù, hướng ánh mắt về phía chân trời nơi mặt trời đã lặn một nửa xuống đại dương xa thẳm.
    “Đúng là nếu không có Tạo Hóa, ta đã chẳng thể gặp được nàng... Mộc Ang à!”

    CHƯƠNG 1

    “Thuở xa xưa, Thần Tộc mang trong người Thần Lực chuyển hoá từ nguồn Năng Lượng Sáng của dòng Thiêng Linh Tuyền thông qua Tùng Hoa đã thống trị toàn thế giới. Năng Lượng Tối sinh ra từ những ý niệm tiêu cực cũng thông qua Tùng Hoa được giải phóng. Với Thần Lực mạnh mẽ và tuổi thọ năm trăm năm, Thần Tộc đã dựng lên Đại Vân Đình trù phú, xinh đẹp trên vùng thảo nguyên rộng lớn. Cả Thần Tộc được lãnh đạo bởi Hội Đồng Lớn sống trong tòa Chính Điện hùng vĩ phía trên một dãy cao những bậc thang đá trắng.
    Cuộc sống yên bình và hạnh phúc ở nơi đây tưởng chừng sẽ kéo dài bất tận cho đến khi Vùng Đất Mới hình thành phía bên kia dãy Thiên Cổ Vân Sơn. Thần Tộc đã xẻ núi xây lên cánh cổng Vạn Dặm Vân Quan và đưa những nhóm Thần Nhân đến Vùng Đất Mới để tìm hiểu với mục đích mở rộng vùng cư trú cho Thần Tộc. Rất nhiều lần những nhóm Thần Nhân được cử đi nhưng không một ai trở về. Hội Đồng Lớn tạm dừng việc cử người ra khỏi Đại Vân Đình và tập hợp các Thần Nhân có năng lực đến Chính Điện cùng nhau kiến tạo một cách thức giữ liên lạc giữa Chính Điện và Thần Tộc.
    Hàng ngàn mùa xuân trôi đi, cuối cùng Chính Điện đã thành công kiến tạo kết nối toàn Thần Tộc với Đại Vân Đình đó là cây đại thụ Trường Sinh. Từ đó, mỗi đứa bé sinh ra sẽ đặt lên cây Trường Sinh một giọt máu để làm dấu tích. Nơi giọt máu thấm vào nhánh cây sẽ nảy lên một nụ hoa Trường Mệnh. Nụ hoa ấy sẽ nở thành một bông hoa pha lê tám cánh mang theo ánh sáng bảy sắc khi Thần Nhân đó tròn mười sáu tuổi. Lúc này Chính Điện lại bắt đầu công cuộc tìm hiểu Vùng Đất Mới. Nhưng lần này Vùng Đất Mới đã mang đến bất ngờ cho Thần Tộc.
    Sau hàng ngàn năm, Vùng Đất Mới bây giờ đã có chủ. Nhân Tộc sinh ra với hình dáng bên ngoài không khác Thần Tộc nhưng họ không có Tùng Hoa nên không mang Thần Lực trong cơ thể. Năng Lượng Tối không được giải phóng nên Nhân Tộc không sống quá trăm năm. Với năng lực kém cỏi, Nhân Tộc luôn chìm trong giết chóc và tranh giành quyền lợi. Vùng Đất Mới còn sản sinh ra muôn ngàn loài động vật ăn thịt và cùng Nhân Tộc tranh giành quyền thống trị. Nhân Tộc chiến thắng tất cả và các loài động vật trở thành lương thực hoặc thú nuôi để phục vụ lợi ích cho họ.
    Nhóm Thần Tộc xuất hiện ở Vùng Đất Mới đã khiến toàn Nhân Tộc đảo lộn. Họ được nhìn thấy một giống loài mạnh mẽ và thông thái hơn nhưng với số đông họ đã tiêu diệt nhóm Thần Tộc để bảo toàn vị trí thống trị của mình. Đại Vân Đình muốn giáo dục Nhân Tộc nên lập ra Hội Đồng Nhỏ để thống lĩnh toàn cõi Nhân Tộc. Để đưa được Hội Đồng Nhỏ đến thống lĩnh Vùng Đất Mới, cuộc Đại Phân Tranh đã hình thành giữa Thần Tộc và Nhân Tộc. Thần Tộc chiến thắng và Hội Đồng Nhỏ bắt đầu thống trị Vùng Đất Mới.
    Hàng vạn mùa xuân khác trôi qua. Vùng Đất Mới dần trở nên trù phú dù Nhân Tộc mãi mãi không thể mạnh mẽ và sống lâu như Thần Tộc. Đến khi Đại Đế của Nhân Tộc xuất hiện và kêu gọi toàn cõi tấn công Đại Vân Đình. Đại Đế Nhân Tộc cho rằng sở dĩ Thần Tộc mạnh mẽ hơn là nhờ dòng Thiêng Linh Tuyền cho nên chỉ cần Nhân Tộc có được dòng suối thì sẽ trở thành Thần Tộc. Lòng tham của Nhân Tộc trỗi dậy và cuộc Đại Phân Tranh lần hai diễn ra.
    Đại Vân Đình buộc phải xuất quân lần nữa để đánh bại Nhân Tộc. Trong sự hỗn độn của cuộc chiến Nhân Tộc đã trộm lấy sách ghi Thần Thuật của Hội Đồng Nhỏ và lập nên một Lời Nguyền Huyền Lực để chuyển sinh một Đại Đế có thể dùng Năng Lượng Tối chuyển hoá thành sức mạnh để chống lại Thần Tộc. Nơi tập trung Năng Lượng Tối dồi dào chính là Biển Bóng Tối ở tận chân trời phía đông ngoài đại dương xa xôi.
    Thần Quân của Đại Vân Đình đã tiêu diệt được Đại Đế nhưng không kịp ngăn chặn Lời Nguyền Huyền Lực được tạo nên. Nhận thấy Nhân Tộc không thể cải tạo được nên Chính Điện từ bỏ chính sách thống trị Vùng Đất Mới và rút Hội Đồng Nhỏ trở về. Từ đó cánh cổng Vạn Dặm Vân Quan không mở ra lần nào nữa. Và để chống lại Lời Nguyền Huyền Lực, Thần Tộc đã lập nên Lời Nguyền Thần Lực để chuyển sinh Vệ Nữ. Khi Ấn Ký của Đại Đế được hình thành trên người một nam Nhân Tộc sơ sinh bất kỳ thì một nữ Thần Tộc vừa tròn mười sáu tuổi sẽ được cây Trường Sinh chọn làm Vệ Nữ khi hoa Trường Mệnh nở. Vệ Nữ sẽ có năng lực tìm kiếm Đại Đế của Nhân Tộc. Sau đó Bát Thần Bộ sẽ đến giải trừ Ấn Ký của lời nguyền kia một lần và mãi mãi.
    Đại Vân Đình đã cho phá huỷ toàn bộ các sách ghi Thần Thuật để đảm bảo trong tương lai không ai có thể dùng những thuật đó để gây ra chiến tranh và giết chóc. Ngàn dặm sương mù cũng được tạo nên để bao phủ dãy Thiên Cổ Vân Sơn ngăn cách Đại Vân Đình và Vùng Đất Mới.
    Khi cuộc Đại Phân Tranh lần hai kết thúc và Thần Tộc rời đi, toàn Nhân Tộc chìm trong Kỷ Mù Loà vì toàn bộ Nhân Tộc trưởng thành đã bị Thần Quân tiêu diệt và giao ước trong năm ngàn năm Nhân Tộc không được nói về sự tồn tại của Thần Tộc và Đại Vân Đình. Hơn vạn năm trôi qua, Đại Đế của Nhân Tộc đã không bao giờ xuất hiện, sự tồn tại của Thần Tộc cũng đã bị lãng quên ở Vùng Đất Mới.
    Hai lời nguyền không thức tỉnh, hoà bình của Đại Vân Đình được bình ổn cho đến nay trong khi Nhân Tộc vẫn không ngừng chém giết lẫn nhau và phân chia Vùng Đất Mới thành những quốc gia riêng biệt.
    Đại Đế mang trên người một Ấn Ký Huyền Lực sẽ trở lại vào một mùa đông băng giá. Khi những cơn bão tuyết vần vũ nơi bầu trời phương bắc, những con sóng dữ ở mặt biển phía đông và những mùa hoa lụi tàn trên vùng đất phía nam.
    Ở Đại Vân Đình phía bờ tây, Vệ Nữ được chuyển sinh với bông hoa Trường Mệnh màu đỏ máu. Chỉ có nàng có được năng lực tìm thấy được người mang Ấn Ký Huyền Lực giúp Thần Tộc mãi mãi bình yên.”


    *​

    Hoa Trường Mệnh màu đỏ máu.
    Thần Quân bay qua những hẻm núi, những thị trấn và những dòng sông trên khắp Đại Vân Đình để tìm đón Vệ Nữ. Nàng đã chạy trốn nhiều ngày từ sau lễ Khai Hoa ở Chính Điện. Khi hàng ngàn hoa Trường Mệnh nở, tất cả những Thần Nhân dự lễ đã thảng thốt khi nhìn thấy một bông hoa bừng lên một màu đỏ máu. Hội Đồng Lớn lập tức đến tìm cô gái là chủ nhân của hoa Trường Mệnh đó nhưng nàng đã nhanh chóng trốn mất. Không ai biết nàng là ai và đã đi đến đâu. Chính Điện đã cử rất nhiều Thần Quân đi tìm kiếm trong nhiều ngày nhưng vẫn không tìm ra. Hầu hết các nữ Thần Nhân tròn mười sáu tuổi đều được đưa đến Chính Điện để kiểm tra Dòng Kết Nối với hoa Trường Mệnh.
    Thượng Tôn Thần Mẫu nóng lòng vì sứ mệnh tìm kiếm Đại Đế đã bắt đầu có nghĩa Đại Đế của Nhân Tộc đã chuyển sinh. Bi kịch của vạn năm trước đang có nguy cơ bị lập lại và Thần Tộc mất đi cuộc sống bình yên. Ban Lão Thần mỗi ngày đều có cuộc họp với Thượng Tôn Thần Mẫu về việc truy tìm Vệ Nữ. Cả Chính Điện như rúng động và toàn Đại Vân Đình hoang mang.
    - Thưa Thượng Tôn Thần Mẫu! Chúng tôi đã truy tìm khắp nơi vẫn chưa tìm được Vệ Nữ nhưng có được một tin tức có thể có liên quan.
    Thượng Tôn Thần Mẫu rời ghế lớn trên điện cao đi nhanh xuống những bậc thang khi nghe tin báo về. Tà áo kéo dài phủ qua những bậc thang như dòng nước. Cành cây khô màu trắng trên tay với những nụ tròn li ti màu đỏ là Thần Lệnh, thứ đã luôn luôn ở cạnh Thần Mẫu qua nhiều đời.
    - Có tin tức gì có thể tìm ra Vệ Nữ?
    - Vào ngày Vệ Nữ xuất hiện, ở Viện Chung (cô nhi viện) có hơn một trăm Thần Nhân tròn mười sáu tuổi đến Chính Điện dự lễ Khai Hoa. Trong số đó có sáu mươi nữ Thần Nhân nhưng chỉ có năm mươi chín người trở về. Trong Viện Chung cũng có một nam Thần Nhân là người dạy các Thần Nhân trẻ võ thuật cũng mất tích cùng thời điểm đó nên rất có thể đó là Vệ Nữ đã cùng người kia chạy trốn.
    - Truy tìm ngay hai người đó và đưa về Chính Điện.
    Thần Mẫu thở sâu và nói, người rất có lòng tin rằng cuối cùng cũng tìm được tung tích của Vệ Nữ.

    Ở giữa một hồ nước, lẩn khuất dưới những tán cây cao trong một khu rừng rậm phía nam Đại Vân Đình, một cô gái đang trầm mình tận hưởng làn nước mát mơn trớn da thịt mình. Trên bờ một vài con nai toàn thân trắng toát với cặp sừng mãnh màu đen đang đứng gần bờ uống nước. Nhiều loài hoa dại nở rộ quanh hồ kéo theo những đàn bướm ngũ sắc. Trong rừng cây những loài chim thi nhau hót ríu rít. Cảnh sắc như đang ở giữa mùa xuân dù thời điểm đang là mùa đông ở Nhân Tộc. Điều này cô gái đã đọc được trong một quyển sách nào đó ở thư viện. Nghe thấy từ xa có tiếng vó ngựa đang đi đến, cô gái bay lên bờ và mặc lại y phục, rồi lại bay lên một nhánh cây to cao gần đó nhìn xuống phía bờ hồ. Những con nai nghe có động tĩnh cũng đã rời đi.
    Chàng trai ngồi trên lưng ngựa đang thong thả đi tới, ánh mắt đảo nhìn xung quanh như đang tìm kiếm gì đó. Đứng bên bờ hồ lộng gió, chàng trai lấy trong ngực áo ra một cây kèn trúc pha lê và bắt đầu thổi. Tiếng du dương nương theo làn gió vang vọng khắp cả khu rừng. Bài nhạc đã dừng nhưng người ngồi vắt vẻo trên cành cao vẫn còn lim dim mắt lắng nghe. Đột nhiên có một lực kéo vô hình kéo cô gái rơi xuống và nằm gọn trong vòng tay của chàng trai kia. Đôi mắt màu xám bạc nhìn cô gái rất nhiều cảm xúc. Cô gái vì bất ngờ nên vẫn đang mở to mắt nhìn người kia, chưa có phản ứng gì, sau đó mới vội vội vàng vàng đứng dậy.
    - Em ở một mình có buồn không?
    Chàng trai ân cần hỏi cô gái. Cô gái lắc đầu nói:
    - Không buồn vì thú rừng xung quanh em rất nhiều, bọn chúng hay tìm đến khi anh không có ở đây.
    - Sao ta không nhìn thấy con thú nào nhỉ?
    - Kim Mã làm chúng hoảng nên đã đi hết rồi.
    Cô gái nói và đưa tay vuốt ve bộ lông vàng óng ánh của chú ngựa. Chàng trai sực nhớ điều gì liền mở túi vải treo bên hông chú ngựa và nói:
    - Ta có mang thức ăn về cho em. Nhiều ngày phải ăn trái cây rừng chắc em cũng ngán rồi nên ta mang ít bánh ngọt về đây.
    - Cảm ơn anh!
    Hai người dắt theo chú ngựa đi vào một hang đá khi trời đã ngả về chiều. Cả Đại Vân Đình nhanh chóng chìm vào màn đêm.

    Cô gái tỉnh giấc khi cảm thấy có vòng tay ôm lấy mình, một hơi thở ấm nóng phả vào gáy. Nàng hơi co người lại vì chưa biết nên làm gì, một mặt muốn đẩy người kia ra, mặt khác lại sợ người đó sẽ buồn. Nàng nhớ ngày lễ Khai Hoa nàng đã háo hức thế nào để đi đến Chính Điện nhìn hoa Trường Mệnh của mình bắt đầu nở. Khi tất cả Thần Nhân cho hiện Dòng Kết Nối của mình với hoa Trường Mệnh thì của nàng lại là một sợi ánh sáng màu đỏ và hoa Trường Mệnh của nàng cũng là màu đỏ. Lúc đó, nàng cảm thấy đầu mình đau nhức vô cùng và trong lòng hoảng sợ. Khi Hội Đồng Lớn đến kéo theo rất nhiều Thần Quân tìm Vệ Nữ, nàng đã bay thật nhanh về Viện Chung và đến tìm Mễ Đằng. Mễ Đằng đang ngồi viết gì đó trong phòng riêng đã rất ngạc nhiên khi nàng đến tìm hắn và lại có vẻ đang hoảng sợ. Nàng hoảng sợ và khóc nức nở:
    - Em không muốn làm Vệ Nữ! Em không muốn đến Nhân Tộc một mình! Chúng ta trốn đi có được không?
    Mễ Đằng kinh người khi nghe cô gái nói. Trong phút chốc hắn đã hiểu chuyện gì xảy ra với cô liền kéo nàng vào trong phòng để bình tĩnh lại. Mễ Đằng là người dạy võ thuật cho các Thần Nhân và cô gái là một người bạn cùng lớn lên ở Viện Chung, gần đây cũng tham gia vào khóa học. Đôi mắt to tròn màu hổ phách của nàng đã khiến hắn lặng người rất nhiều lần khi nhìn vào đó, nên khi nàng đề nghị hai người cùng trốn đi hắn đã bằng lòng ngay.
    Mễ Đằng cùng cô gái rong ruổi đã nhiều ngày và đang ở rất xa Chính Điện. Hắn cũng như cô gái không hề muốn nàng thành Vệ Nữ và có một ngày phải một mình rời Đại Vân Đình để đi đến Nhân Tộc đầy rẫy hiểm nguy gian khổ. Chỉ cần được ở gần nhau, hắn có thể cùng nàng lẩn trốn đến bất cứ nơi đâu nàng muốn.
    Cô gái toàn thân bất động đang cố gắng chịu đựng nụ hôn mãnh liệt của Mễ Đằng trên môi nàng. Nàng cảm thấy rất hoang mang, muốn thoát ra khỏi vòng tay đang ôm ghì lấy mình lúc này chỉ sợ mọi chuyện sẽ đi xa hơn. Ở Viện Chung cùng nhau từ nhỏ, nàng luôn xem Mễ Đằng như anh trai vì hắn lớn hơn nàng mười tuổi. Thần Tộc có mười sáu năm đầu trưởng thành rất nhanh nhưng sau năm mười sáu quá trình già lão sẽ kéo dài nên một người gần ba mươi tuổi như Mễ Đằng chỉ nhìn như một người mới mười bảy tuổi. Cô gái không thể kiên nhẫn hơn vì bàn tay Mễ Đằng đã bắt đầu sờ soạng khắp người nàng và đang muốn cởi y phục của nàng ra.
    - Không được! Buông em ra! Em không muốn!
    Cô gái vùng vẫy thật mạnh để chống lại Mễ Đằng. Cảm xúc trong người dâng cao, Mễ Đằng không buông tay mà giữ chặt cô gái nằm phía dưới và tiếp tục hôn nàng. Cô gái né tránh Mễ Đằng. Nàng không còn cách khác nên dùng Thần Lực kéo một hòn đá ném vào đầu Mễ Đằng. Mễ Đằng phát tay đánh hòn đá vỡ vụn. Điểm sáng của Tùng Hoa trên trán cả hai sáng rực như vì sao. Mễ Đằng không bị đá đánh trúng vào đầu nhưng cũng bình tĩnh lại và buông cô gái ra. Hắn biết rõ nàng không muốn gần gũi hắn ngay từ lúc hắn bắt đầu hôn nàng. Hắn chỉ muốn cố gắng hơn chút nữa nhưng cuối cùng cô gái vẫn không đáp lại. Hai người im lặng không nói gì mà xoay lưng lại với đối phương. Cô gái vẫn còn lo sợ, hai tay ôm trước ngực.
    - Ta xin lỗi! Ta sẽ không làm em sợ như vậy nữa. Em cứ ngủ đi.
    Mễ Đằng bật ngồi dậy, cầm lấy thanh gươm và đi ra ngoài. Cô gái không nói gì chỉ cảm thấy mắt mình cay cay.

    *

    Thần Quân đông đúc đi vào khu rừng rậm sau nhiều ngày lần theo tung tích cô gái trốn đi từ Viện Chung. Khi đến gần một hồ nước thì chia ra bao vây. Có bóng người vụt qua trước cửa hang đá và bay vèo lên cao. Thần Quân lập tức bay theo. Chú ngựa lông vàng óng ánh đứng gần hồ nước hí lên một hồi sợ hãi vì từ đâu lại có rất nhiều Thần Nhân xuất hiện và bay đi làm náo động cả khu rừng.
    Khi cảnh vật trở lại yên tĩnh, cô gái đang trốn trong hang rón rén đi ra ngoài và lên lưng ngựa phi nhanh qua cánh rừng. Mễ Đằng đã hẹn nàng sẽ gặp lại nhau khi hắn đã dụ được Thần Quân đi xa. Cô gái chỉ biết đi thật nhanh theo hướng Mễ Đằng đã chỉ nàng cho đến khi bất chợt phía trước xuất hiện một người. Người phụ nữ đó tay ôm một bó hoa rừng đang loay hoay bên một con hươu sao đang bị thương. Cô gái thấy vậy liền dừng ngựa và đi đến xem có thể giúp được gì không.
    - Con hươu này bị gì vậy?
    - Do trong rừng có tiếng ồn, nó sợ quá chạy đi và bị vấp vào mô đá kia.
    Người phụ nữ chỉ tay vào một mõm đá nhô ra từ một gò cao vẫn còn dính chút máu của con hươu. Cô gái thấy bà ấy đang chuẩn bị bó ít lá thuốc vào chân con hươu bằng một mảnh vải xé ra từ gấu váy. Con hươu có vẻ bị đau nên vùng vẫy. Cô gái liền dùng Thần Lực khống chế để nó nằm im cho đến khi người phụ nữ xong việc. Con hươu đứng dậy sau khi đã được băng bó. Nó ngửi ngửi chỗ bị thương rồi lắc nhắc đi lại vào rừng. Người phụ nữ lúc này mới nhìn sang cô gái rồi lại nhìn chú ngựa và hỏi:
    - Ở phía đó có gì mà lại ồn ào như thế? Hù doạ đám thú phải chạy đi lung tung.
    Cô gái ngập ngừng nói:
    - Ta đi từ phía đó nhưng không cùng chỗ có nhiều tiếng ồn nên không biết là vì sao.
    - Cô đang đi đâu thế?
    - Ta đang đi gặp một người bạn.
    - Cô bao nhiêu tuổi rồi? Ta nhìn thì đoán cô khoảng mười lăm mười sáu tuổi.
    - Ta... vừa mới mười lăm tuổi thôi.
    - Cô gái tốt bụng như vậy nếu cô là Vệ Nữ thì tốt biết mấy.
    Cô gái chột dạ, mặt có chút biến sắc nhưng cảm thấy có chút tò mò nên hỏi tiếp:
    - Tại sao lại tốt?
    Người phụ nữ thở dài nói:
    - Cả Thần Tộc đang trông chờ vào Vệ Nữ cứu giúp nhưng cô ấy đã trốn đi mất rồi. Nếu cô ấy không trở lại Đại Vân Đình sẽ ra sao đây chứ?
    - Cô ta chỉ là một cô gái mười sáu tuổi sao gánh vác được chuyện lớn như vậy? Hơn nữa, cô ấy sẽ phải đến Nhân Tộc một mình và phải chịu rất nhiều gian khổ để tìm ra một người giữa thế giới rộng lớn đó, các người trách cô ấy nhưng có nghĩ cho cô ấy không? Cô ấy chỉ muốn sống yên bình ở đây, Kết Tùng Hoa với chàng trai mà cô ấy sẽ yêu, ngày ngày tháng tháng không phải ưu phiền.
    Người phụ nữ trầm ngâm như nghĩ ngợi những điều cô gái nói
    - Nhưng nếu Đại Đế xuất hiện thì Đại Vân Đình sẽ không còn được yên bình nữa. Nơi này có hàng ngàn hàng vạn Thần Tộc cũng muốn sống yên bình, rất nhiều đứa trẻ đang lớn lên và cũng muốn sống hạnh phúc. Vì người khác mà xả thân đôi khi cũng là một thứ hạnh phúc và ta tin rằng Vệ Nữ chỉ là còn bỡ ngỡ, chưa chấp nhận được sự thật mà thôi. Cô ấy sẽ không cảm thấy hạnh phúc nếu mang cả Thần Tộc và Đại Vân Đình ra đánh đổi. Cô ấy rồi sẽ quay lại. Ta tin Vệ Nữ sẽ thấu hiểu!
    Cô gái đã leo lên ngựa và định rời đi. Nàng không thể chịu đựng được khi nghe người phụ nữ kia nói chuyện. Người phụ nữ nhìn nàng và mỉm cười với nàng rồi nói:
    - Cô gái à! Thời gian không còn sớm, cô hãy đi tìm bạn của mình kẻo muộn. Có rất nhiều chuyện nếu đã muộn thì dù có thấu hiểu cũng không còn cơ hội để sửa chữa sai lầm được. Đi nhanh đi! Không thì bạn cô có thể sẽ giận mà không chờ cô nữa.
    Cô gái chau mày nhìn người phụ nữ rồi gật đầu tỏ ý chào và thúc ngựa đi thẳng. Không hiểu sao trong đầu nàng cứ mãi suy nghĩ về những lời nói của người phụ nữ kia. Bà ấy đã đứng nép sang một bên để nhường lối cho nàng rời đi và vẫn đứng ở phía sau nhìn theo nàng cho đến khi dáng của nàng khuất hẳn. Nàng nhìn ngắm cảnh vật của Đại Vân Đình lướt qua trong mắt. Những bụi trúc pha lê trong suốt, những vườn cây trái xum xuê, âm thanh trong trẻo của những luống hoa chuông ngân lên theo những đợt gió đưa. Nhiều thị trấn và thôn làng len lỏi khắp các thảo nguyên, dòng sông, con suối. Dòng Thiêng Linh Tuyền trong vắt đổ xuống từ ngọn thác cao ngút tầm mây chưa có một Thần Nhân nào có thể bay lên đỉnh của nó cũng như dãy Thiên Cổ Vân Sơn ở phía đằng đông ngăn cách Đại Vân Đình và Vùng Đất Mới.
    “Những cảnh đẹp này sẽ không còn nếu Đại Đế xuất hiện sao? Ta có thể đứng nhìn điều đó xảy ra ư? Ta phải làm sao? Trở về hay tiếp tục lẩn trốn?”
     
    Chỉnh sửa cuối: 12/9/19
  3. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 1 (tiếp theo)

    Mễ Đằng đứng chờ cô gái đã rất lâu và rất lo sợ nàng đã bị Thần Quân bắt được. Khi nhìn thấy cô gái cưỡi trên lưng Kim Mã đi đến thì nét mặt của Mễ Đằng mới giãn ra đôi chút. Hắn chạy nhanh lại chỗ chú ngựa và đỡ cô gái bước xuống. Trông cô gái có vẻ bần thần không được vui.
    - Em sao vậy? Ta đã rất lo lắng cho em.
    - Em không sao! Nhưng em đang nghĩ việc em đang làm là đúng hay sai.
    Mễ Đằng nheo mắt nhìn cô gái, một nỗi sợ trỗi lên trong lòng hắn. Hắn nắm lấy tay cô và nói:
    - Em không sai! Em sẽ không sống nổi ở đất Nhân Tộc một mình. Chính Điện có rất nhiều Thần Quân chẳng lẽ không thể đánh thắng một tên Nhân Tộc nhỏ nhoi? Chúng ta không cần phải sợ! Đã qua hai cuộc Đại Phân Tranh và Thần Tộc luôn chiến thắng.
    - Nhưng đó là trước khi Nhân Tộc có được Lời Nguyền Huyền Lực. Lần này Đại Đế trở lại với Huyền Lực của Biển Bóng Tối. Nếu mọi chuyện đơn giản thì Chính Điện sẽ không dùng đến nhiều Thần Quân để tìm kiếm em như vậy.
    - Em không thể quay về đó. Không ai có thể bảo vệ em một khi em rời khỏi nơi này. Ta không thể để em đi như thế! Ta không sống được nếu thiếu em!
    Mễ Đằng ôm chầm lấy cô gái. Nỗi lo sợ của hắn đã dần trở thành sự thật. Cô gái hai tay buông thõng, lòng nàng mâu thuẫn và giằng xé.
    Có tiếng đông người đang đến gần. Mễ Đằng và cô gái mải nói chuyện nên không đề phòng, lúc này những người kia đã đến rất gần. Hắn nắm lấy tay cô gái chực bay lên để trốn thoát nhưng cô gái đã thu tay lại và bước lùi mấy bước. Mễ Đằng không từ bỏ, bước nhanh lại chụp lấy tay cô gái kéo đi theo hắn.
    - Chúng ta hãy đi nhanh lên! Thần Quân đã tìm ra chúng ta rồi.
    - Em không đi nữa! Dù sao chúng ta cũng không thể thoát được.
    - Chúng ta không được bỏ cuộc! Mặc kệ cái gì là Vệ Nữ và cái gì là Đại Đế. Chỉ cần chúng ta ở bên nhau là đủ rồi.
    Giọng nói của một người đàn ông vang lên xen vào giữa cuộc nói chuyện của Mễ Đằng và cô gái:
    - Đại Vân Đình sụp đổ thì hai người mãi mãi không có cơ hội để ở bên nhau đâu.
    Rất nhiều Thần Quân từ trên cao đáp xuống đất và bao vây đôi nam nữ cùng chú ngựa. Người đàn ông cũng đứng trong vòng tròn đó với vẻ mặt nghiêm nghị, trên người mặc một chiếc áo khoác màu trắng như đang phát sáng trong đêm, tay phải cầm một thanh gươm.
    Mễ Đằng kéo cô gái ra đứng sau lưng hắn dù mọi phía đều có Thần Quân nhưng với hắn người đàn ông kia là nguy hiểm nhất. Cô gái lúc này lại cảm thấy sợ hãi khi có quá nhiều người tìm đến bắt lấy mình. Người đàn ông bước tới phía trước vài bước chân thì Mễ Đằng đã rút kiếm chĩa về phía ông ấy, vẻ đe doạ. Người đàn ông dừng lại, liếc mắt nhìn mũi gươm rất gần mìnhkhẽ mỉm cười. Rất nhanh tay người đàn ông cũng tuốt gươm và giao đấu với Mễ Đằng. Giữa vòng tròn lớn được tạo bởi Thần Quân đứng xung quanh, hai người đó đánh nhau rất quyết liệt. Tùng Hoa của họ đều sáng lên để tăng sức mạnh khi ra đòn. Mễ Đằng rất khoẻ nhưng không nhiều kinh nghiệm như người đàn ông kia nên lộ sơ hở và bị đánh bật ra. Hắn vẫn không chịu thua liền đứng dậy và lao vào tấn công người đàn ông lần nữa. Lần này không mất nhiều thời gian người đàn ông lại đánh bật Mễ Đằng té xuống đất. Mễ Đằng bị đánh mạnh nên trúng thương, đưa tay ôm ngực và quỳ khuỵu gối chưa đứng lên được, mũi kiếm của người đàn ông đã ở ngay giữa hai mắt hắn khoảng cách rất gần.
    - Ta theo các người về! Hãy tha cho anh ấy! Tất cả là lỗi của ta!
    Cô gái nói to. Nàng cuối cùng cũng quyết định sẽ phải làm gì. Nàng biết là không trốn chạy mãi được và dù có trốn thoát nàng cũng không thể vì sự hèn nhát của bản thân mà đẩy Thần Tộc vào cuộc chiến tang tốc lần nữa, cho dù có chiến thắng thêm một cuộc Đại Phân Tranh thì rồi sẽ có bao nhiêu Thần Nhân phải chết trong cuộc chiến đó.
    Người đàn ông nhìn cô gái, vẻ nghiêm nghị của ông ta không giảm đi chút nào nhưng rồi cũng thu kiếm lại. Cô gái đỡ Mễ Đằng đứng dậy. Mễ Đằng nhìn cô gái với ánh mắt luyến tiếc tột cùng.
    - Vậy chúng ta nhanh về lại Chính Điện.
    Người đàn ông không muốn dây dưa thêm chút nào nữa. Ông ấy phát tay ra hiệu cho Thần Quân vào đội hình hộ tống trước sau để đưa Vệ Nữ về lại Chính Điện.

    *

    Cây đại thụ Trường Sinh lớn như một ngọn đồi ngự ở giữa một hồ nước lớn ngay trung tâm toà Chính Điện. Nước trong hồ dẫn từ suối Thiền Linh Tuyền đổ vào nên trong veo lấp lánh. Vệ Nữ đứng trước cây Trường Sinh chuẩn bị mở Dòng Kết Nối để chứng minh thân phận của mình. Tùng Hoa của cô gái loé sáng, Dòng Kết Nối hiện ra là một sợi màu đỏ chạm vào hoa Trường Mệnh màu đỏ như máu trên một nhánh cây Trường Sinh, bên cạnh ngàn vạn bông hoa bảy sắc xung quanh.
    - Kính nginh Thượng Tôn Thần Mẫu!
    Cô gái nghe thấy mọi người chào Thần Mẫu thì ẩn đi Dòng Kết Nối và quay lại hành lễ chào. Thần Mẫu xuất hiện trước mặt mọi người với vẻ đẹp nhẹ nhàng trong bộ váy áo màu trắng có tà áo phía sau trải dài, tay vẫn luôn mang theo Thần Lệnh. Cô gái ngẩng đầu lên nhìn Thần Mẫu lần đầu tiên và không giấu được vẻ ngạc nhiên. Thần Mẫu có gương mặt rất giống với người phụ nữ mà cô gái đã gặp trong rừng ngày hôm trước, chỉ có khác là y phục lộng lẫy hơn cùng cách trang điểm cũng xinh đẹp hơn. Thần Mẫu nhìn cô gái và cười dịu dàng với nàng.
    - Bà chính là bà ta.
    - Chính là ta. Vệ Nữ cuối cùng cũng đã thấu hiểu mọi chuyện.
    - Bà cố ý đến đó gặp ta và nói với ta mấy lời đó để ta phải quay lại.
    - Ta đã cố ý che giấu thân phận nhưng tất cả những điều ta nói với con đều là thật. Đại Vân Đình rất cần con.
    - Sao bà biết chắc ta sẽ chọn quay trở lại?
    - Như ta đã nói là ta tin vào Vệ Nữ. Cơ duyên của cây Trường Sinh đã chọn con thì tất nhiên con phải có phẩm cách của Vệ Nữ.
    - Bà biết rõ ta không thể thoát khỏi sự truy đuổi của Thần Quân thì sao lại phải đến đó và nhiều lời như vậy với ta?
    - Bởi vì, nhiệm vụ lần này là nhiệm vụ sống còn của Thần Tộc. Thần Quân có thể bắt con đưa về đây nhưng nếu con không cam tâm chấp nhận thân phận Vệ Nữ của mình thì sẽ không có cơ hội thành công ở đất Nhân Tộc. Đây là sự hy sinh rất lớn lao, nếu không dùng quyết tâm để thực hiện thì nhiệm vụ sẽ thất bại ngay cả khi cuộc hành trình chưa bắt đầu.
    - Vừa rồi mọi người đã thấy ta chính là Vệ Nữ thật. Bây giờ ta sẽ phải làm gì tiếp theo?
    - Bây giờ sẽ có người đưa con đến nơi của Vệ Nữ nghỉ ngơi trước đã. Chúng ta có mười sáu năm để chuẩn bị trước khi bắt đầu cuộc hành trình tìm kiếm Đại Đế.
    Cô gái trợn mắt ngạc nhiên khi biết phải mười sáu năm sau nàng mới phải đến Nhân Tộc tìm Đại Đế.
    - Tại sao lại là mười sáu năm?
    Thần Mẫu lại mỉm cười, đưa tay nắm lấy bàn tay lạnh toát của cô gái vỗ về.
    - Ấn Ký Huyền Lực chỉ thực sự thức tỉnh khi Đại Đế của Nhân Tộc tròn mười sáu tuổi. Mười sáu năm này rất quan trọng đối với con vì con sẽ luyện tập để có thể giấu đi thân phận Thần Tộc của mình.
    - Ta thực sự sẽ chỉ có một mình thôi sao?
    - Phải! Chỉ có một mình thôi!
    Cô gái đảo mắt nhìn hoa Trường Mệnh của mình lần nữa, rồi nhìn ra ngoài sân lớn chỗ Mễ Đằng đang bị một tốp Thần Quân khống chế không cho vào trong. Nàng lo lắng cho Mễ Đằng nên cầu xin Thần Mẫu:
    - Người có thể tha cho hắn được không? Tất cả sai trái đều do ta gây ra, hắn chỉ làm theo ý ta mà thôi.
    Thần Mẫu lại mỉm cười rất dịu dàng như để trấn an cô gái:
    - Hắn cũng đã bảo vệ cho Vệ Nữ rất tốt nên ta sẽ không trách phạt hắn.
    - Cảm ơn Thần Mẫu! Ta nhất định sẽ là Vệ Nữ tốt và bảo vệ Đại Vân Đình.
    Thần Mẫu gật gật đầu tỏ vẻ hài lòng.
    - Con tên là gì?
    - Con tên là Mộc Ang.
    Mễ Đằng vùng vẫy khi nhìn thấy Mộc Ang rời đi cùng Thần Mẫu mà không thể nói lời nào với hắn. Người đàn ông kia lại xuất hiện và ra lệnh đưa Mễ Đằng ra khỏi Chính Điện. Hắn không chịu đi nhưng cũng không chống lại được cả một nhóm Thần Quân. Ra đến bên ngoài, Thần Quân thả Mễ Đằng ra và theo sau người đàn ông trở vào trong. Mễ Đằng chạy theo sau họ. Người đàn ông quay lại và bước đến gần Mễ Đằng, nhíu mày nhìn hắn.
    - Ta muốn vào Bát Thần Bộ! Bát Thần Bộ sẽ đến Nhân Tộc giải trừ Ấn Ký của Đại Đế đúng chứ? Như vậy ta sẽ sớm được gặp lại nàng ấy.
    - Ngươi muốn vào Bát Thần Bộ thì trước hết phải là một Thần Quân.
    - Vậy ta sẽ vào Thần Quân trước cũng được.
    - Ngày tuyển chọn cũng sắp đến rồi, nếu ta là ngươi thì sẽ không phí thời gian ở đây mà đã về luyện tập. Khả năng của ngươi hiện tại để vào Thần Quân không khó nhưng để vào Bát Thần Bộ thì phải cố gắng nhiều hơn nữa.
    Người đàn ông đi vào mặc cho Mễ Đằng vẫn còn đứng lại nhìn theo. Hắn đã quyết tâm phải vào Bát Thần Bộ để được gặp lại Mộc Ang.

    *

    Mộc Ang đi cạnh Thần Mẫu lên những bậc thang đá cao dẫn đến một hẻm núi dài. Theo sau là người đàn ông hôm trước đã đến bắt nàng về Chính Điện và một đội Thần Quân. Họ đi qua hết hẻm núi ngoằn ngoèo thì phía trước hiện ra một thung lũng hẹp ngăn cách bờ núi bên này với một ngọn núi bên kia có nhiều cây cối bao phủ. Nối liền hai phía là một chiếc cầu bằng đá không có lan can hai bên và cuối đầu cầu bên kia là một sân rộng, ở giữa có một bức tượng đá hình người đang đứng. Từ phía bên này nhìn sang, nếu không nhờ tầm nhìn của Thần Nhân tốt có thể bị nhầm tượng đá kia là một người thật vì đường nét điêu khắc rất mềm mại và tỷ lệ cân đối. Phía sau tượng đá cách xa một khoảng là một toà tháp bằng đá trông có vẻ như đã bỏ hoang từ lâu vì cây cối và dây leo đã bao phủ qua cả những hành lang dài. Cánh cổng lớn màu đen nằm trên những bậc thang cũng bằng đá.
    Khi đã đi qua cầu và đứng ở giữa sân đối mặt với tượng đá kia, Mộc Ang ngắm nhìn bức tường lại thấy đó quả thật rất giống người thật. Bức tượng là một cô gái trẻ đang đứng thẳng, người mặc trang phục Thần Tộc, hay bàn tay xoè ra ở vị trí ngang ngực đang nâng một vòng tròn có hoa văn bên trong và ngay tâm là một vòng nhỏ.
    - Đây là hình tượng Vệ Nữ của Thần Tộc. Thứ con nhìn thấy là Ấn Ký Huyền Lực của Đại Đế.
    Mộc Ang nghe thấy giọng nói nhẹ nhàng của Thần Mẫu đang đứng bên cạnh nàng.
    - Nếu vậy nơi này chính là nơi ở của Vệ Nữ rồi.
    - Đúng vậy! Con sẽ ở lại đây cho đến ngày xuất hành đến Nhân Tộc.
    Mộc Ang chớp chớp mắt nhìn xung quanh. Vì đây sẽ là nơi nàng ở lại trong mười sáu năm tiếp theo nên hoàn cảnh sống như thế nào nàng phải tìm hiểu thật kỹ. Sân rộng và xung quanh cũng không có lan can nên phía nào cũng là vực sâu. Mộc Ang nghĩ điều quan trọng hơn là những gì phía sau cánh cửa lớn kia. Không phải chờ lâu, họ đã đi đến trước cánh cửa lớn, vài Thần Quân đi đến mở cửa cho họ vào.
    Hiện lên sau hai cánh cửa lớn là một sảnh lớn, ở giữa sảnh lớn lại có một bức tượng khác trông cũng sống động không khác gì bức tượng Vệ Nữ ngoài sân kia, chỉ khác là bức tượng này là hình dáng của một chàng trai và toàn bộ là một khối pha lê trong suốt. Trên hành lang là những ô cửa sổ lớn nên ánh sáng bên ngoài lọt vào rất nhiều, chiếu lên pho tượng sáng lấp lánh. Mộc Ang tò mò liền đi một mạch đến trước pho tượng nhìn ngắm. Pho tượng bằng pha lê này lại không có mặc y phục nên từng cơ quan trên cơ thể đều thể hiện rõ, đặc biệt là hoa văn trên khuôn ngực kia giống với vòng tròn mà Vệ Nữ đang giữ trong tay.
    - Đây là Đại Đế?
    Mộc Ang quay sang hỏi Thần Mẫu khi bà ấy cũng như đang mê mẩn nhìn bức tượng quá đỗi sống động kia. Thần Mẫu lại khẽ gật đầu xác nhận.
    - Đây là gì? Ấy... ấy…
    Mộc Ang nhanh tay giữ lại một viên đá nhỏ hình cầu có màu đen được đính hời hợt ở tâm đường tròn và rơi ra ngoài ngay khi ngón tay của nàng chạm vào.
    - Mật Lệnh! Thứ thuộc về Đại Đế, đang nằm trong Biển Bóng Tối và sẽ sớm tìm cách thoát ra ngoài.
    Mộc Ang ngạc nhiên vì điều này nàng chưa được đọc qua trong cuốn sách nào cả.
    - Lời Nguyền Huyền Lực của Nhân Tộc là kết hợp của hai thứ đó là Ấn Ký và Mật Lệnh. Khi Ấn Ký thức tỉnh là lúc Đại Đế sẽ đi tìm Mật Lệnh. Khi Mật Lệnh và Ấn Ký hợp nhất là lúc Huyền Lực của Biển Bóng Tối trỗi dậy hoàn toàn, chính lúc đó thế giới này sẽ bị tàn phá. Thần Tộc phải ngăn chặn điều đó xảy ra bằng cách tìm ra Đại Đế khi vẫn còn là một Nhân Tộc và sức mạnh của Ấn Ký mang lại chưa đủ lớn để gây hại cho Thần Tộc.
    - Chúng ta phải làm gì để giải trừ đi Ấn Ký này?
    - Vệ Nữ không cần lo lắng, chỉ cần con cố gắng tìm ra Đại Đế việc còn lại sẽ có Bát Thần Bộ lo liệu.
    - Đại Đế sau đó sẽ ra sao? Hắn cũng chỉ là một cậu bé, Ấn Ký xuất hiện không phải là mong muốn của cậu ấy. Chúng ta sẽ chữa cho cậu ấy như cách mà Thần Tộc chúng ta giúp đỡ các con thú bị thương đúng không?
    Thần Mẫu nhìn Mộc Ang, hai đầu mài hơi kéo lại gần nhau một chút rồi lại giãn ra. Người nắm lấy tay Mộc Ang và nói:
    - Đúng rồi! Chúng ta sẽ chữa cho cậu ấy. Chỉ là, không thể không để lại chút hậu quả.
    - Hậu quả?
    - Vì cậu ấy sẽ nhìn thấy sự tồn tại của Thần Tộc nên sau khi giải trừ Ấn Ký cậu ấy sẽ không thể nhớ chuyện gì đã xảy ra với mình nữa.
    - Mất đi ký ức sao? Nhưng... như vậy cũng không tệ, Thần Tộc và Nhân Tộc sẽ không phải đấu tranh với nhau nữa, Đại Vân Đình sẽ được bình yên, con sẽ được trở về.
    - Đúng vậy!
    Đôi mắt của Thần Mẫu như long lanh hơn và tràn đầy hy vọng. Đi mất nửa ngày để tham quan tất cả các gian phòng trong tòa tháp của Vệ Nữ. Đã hơn một vạn năm chưa có ai đặt chân đến nơi này mà chỉ duy nhất một người sẽ đến đây để dọn dẹp và bảo tồn mọi thứ đều ngăn nắp sạch sẽ đó chính là các đời Thần Mẫu. Thần Mẫu đưa Mộc Ang đi qua từng lối đi đã quá quen thuộc với người.
    Khi trở lại cổng tòa tháp, Thần Mẫu dặn dò Mộc Ang vài điều trước khi rời đi. Mộc Ang cảm thấy có điều không đúng vì không ai trong số họ có vẻ sẽ ở lại cùng nàng nên liền hỏi:
    - Sẽ có người canh gác bên ngoài này chứ? Và con sẽ bắt đầu với việc gì đầu tiên?
    Thần Mẫu nhìn qua vai Mộc Ang về phía bức tượng pha lê vẫn đang phản chiếu ánh nắng sáng rực.
    - Việc đầu tiên của con sẽ là đọc hết tất cả các quyển sách có trong phòng sách của Vệ Nữ. Trong đó, con sẽ biết được nhiều hơn về thế giới của Nhân Tộc. Con được tự do ở đây, sẽ không có ai làm phiền con hay canh giữ con cả, nơi này là nơi an toàn nhất của Chính Điện. Lần sau sẽ có người đến dạy con võ thuật và cách ẩn đi Thần Lực để không bị lộ tung tích khi ở Nhân Tộc.
    - Đọc sách? Chúng ta không thể vừa đọc sách vừa luyện võ à?
    - Việc gì ra việc đó! Mọi chuyện đã có cách sắp đặt từ trước rồi con cứ theo đó mà làm.
    - Thôi cũng được! Nhưng... bao giờ thì sẽ có người đến? Vài ngày thì được nếu lâu quá thì con không chịu nổi buồn chán khi xung quanh chỉ có hai bức tượng này làm bạn.
    - Khu vườn phía sau có rất nhiều cây trái và thú rừng sinh sống, con sẽ không sợ cô đơn đâu. Đúng hạn thì sẽ có người đến gặp con thôi.
    - Con có thể biết là khi nào để chuẩn bị tinh thần cho tốt không?
    - Mười năm!
    Mộc Ang đứng như tượng đá ngay bậc cửa khi nghe Thần Mẫu nói. Nàng không thể tưởng tượng được với thời gian mười năm đó nàng sẽ sống ra sao. Khi bình tĩnh lại một chút thì Thần Mẫu và Thần Quân đã đi sang bờ bên kia của chiếc cầu rồi. Mộc Ang không biết có nên chạy theo để xin người cho nàng không làm Vệ Nữ nữa hay không.

    *

    Vào một mùa đông băng giá. Khi những cơn bão tuyết vần vũ nơi bầu trời phương bắc, những con sóng dữ ở mặt biển phía đông và những mùa hoa lụi tàn trên vùng đất phía nam.”
    Một tên lính chạy vào doanh trại quân Hoa Nam đang đóng ở bờ sông bên kia thành Cảo của vùng Giãng Hồ. Vua Hoa Nam đang đứng trong lều bên địa đồ cùng vài thống lĩnh cho phép tên lính vào báo cáo.
    - Thưa đức vua! Binh lính của Lãnh chúa Y Noa đang đóng quân cách đây ba dặm rừng. Lực lượng rất mạnh.
    Vua Hoa Nam liếc nhìn tên lính rồi lại nhìn địa đồ, hai ngón tay cầm một lá cờ màu xanh lá cắm xuống chỗ có ký hiệu là một khu rừng.
    - Đưa thư báo đến doanh trại Lãnh chúa rằng ta sẽ đến gặp ngài ấy trong nay mai.
    - Dạ, thần đi ngay!
    Một thống lĩnh nhận lệnh và đi nhanh ra khỏi lều. Vua Hoa Nam xua tay cho tên lính lui ra và tiếp tục nhìn vào địa đồ để chắc chắn rằng mọi xếp đặt của mình đều hợp lý trước khi thống nhất kế hoạch tác chiến với các thống lĩnh quân.
    - Mùa đông năm nay khắc nghiệt vô cùng. Phương bắc đang chịu bão tuyết liên miên, núi đồi sạt lở, chỉ lo bọn người đó lại lấn sang biên giới Hoa Nam mà cướp bóc nên ta đã phải cất thêm quân lên ải bắc trấn thủ. Lương thực dự trữ cho chiến đấu lại không dư dả để có thể trụ lại ở Ngạn Tây quá lâu. Cuộc chiến này cần phải nhanh chóng kết thúc.
    - Thưa đức vua! Ngạn Tây cũng khó khăn không kém nhưng Lãnh chúa lại chọn thời điểm này xuất binh thật là làm khó cho cả hai bên.
    - Không đâu! Lãnh chúa nắm rõ thời điểm này xuất quân là thích hợp nhất và chính vì chúng ta không thể đóng quân ở Ngạn Tây quá lâu sẽ có lợi cho Lãnh chúa. Nếu ta không xuất quân theo lúc này mà chuyển sang mùa xuân hay hè, e rằng Lãnh chúa sẽ đề phòng ta, như vậy càng bất lợi hơn.
    - Thì ra Lãnh chúa một mặt liên quân với ta nhưng mặt khác vẫn đề phòng ta.
    - Nếu là ta thì ta cũng không thể yên tâm để một đạo quân lớn của nước khác đến đóng quân ở một vùng của Hoa Nam dù là liên quân đi chăng nữa.
    - Trận này thật ra không khó đánh chỉ lo bốn tộc trưởng sẽ không chịu quy phục thì sẽ có rất nhiều người chết.
    - Đến lúc không còn sự lựa chọn ta tin rằng họ sẽ biết nên lựa chọn thế nào.
    Thống lĩnh rời đi trước đó đã trở lại mang theo thư báo từ Cấm Thành gửi đến. Vua Hoa Nam nhận thư báo và giở ra đọc, ánh mắt tập trung lúc đầu sau đó lại rực lên vẻ vui mừng.
    - Ha ha! Hoàng hậu vừa sinh cho ta được một hoàng tử.
    - Kính mừng đức vua có được thứ hoàng tử!
    Nhóm thống lĩnh cúi đầu chúc mừng vua Hoa Nam. Vua Hoa Nam vui vẻ, nghĩ đến ngày trở lại Cấm Thành sau cuộc chiến.

    *

    Liên quân Hoa Nam - Ngạn Tây tiến thẳng vào Giãng Hồ bao vây thành Cảo. Tộc trưởng Giãng Hồ cầm cự được ba ngày thì đã phải đầu hàng. Ba vùng tự trị còn lại muốn bảo toàn lực lượng và tránh chiến tranh xảy ra nên cử người đến doanh trại Lãnh chúa xin nghị hoà. Hội nghị được tổ chức trong doanh trại của Lãnh chúa với đại diện của sáu bên là bốn tộc trưởng, vua Hoa Nam và Lãnh chúa Ngạn Tây thông qua hoà ước đình chiến giữa các tộc trưởng và quy phục Lãnh chúa có vua Hoa Nam chứng kiến.
    Buổi tiệc tàn, vua Hoa Nam rời khỏi quân doanh Ngạn Tây cùng một đoàn hộ vệ trở về quân doanh Hoa Nam. Người đang nóng lòng về lại Cấm Thành để gặp mặt đứa con trai vừa mới chào đời ít ngày. Đoàn người phải băng qua một cánh rừng nhỏ, trời giữa đêm ở đại ngàn lạnh lẽo bởi tiết trời mùa đông. Tiếng hú của vài loài thú rừng gọi nhau, đàn chim trên cành cao chợt vỗ cánh bay lên vội vã. Vua Hoa Nam ghìm dây cương cho ngựa dừng lại khi phát hiện có điều kỳ lạ. Trong người có chút hơi men nên tầm nhìn không rõ ràng. Đoàn hộ vệ xoay thành vòng bảo vệ cho nhà vua khi từ sau những thân cây rừng dáng nhiều người xuất hiện tiến nhanh về phía họ. Vừa chạm mặt nhau hai bên đã lao vào chiến đấu. Vua Hoa Nam không thể ngờ đang ở giữa trận địa và quân doanh hai bên chỉ cách nhau vài dặm lại có kẻ cố tình xếp đặt cuộc ám sát này. Lực lượng của đối phương đông đảo hơn hẳn nên phía vua Hoa Nam đang thưa dần. Vua Hoa Nam đã nhảy khỏi lưng ngựa tham chiến cùng những người hộ vệ còn lại, vòng vây đang dần thu hẹp.
    Có tiếng vó ngựa vọng lại từ sau mỗi lúc một gần hơn. Quân Ngạn Tây xuất hiện cùng Lãnh chúa lao vào giải vây cho vua Hoa Nam và chém giết bọn sát thủ quyết liệt. Chỉ một chốc khoảng rừng đã ngổn ngang đầy xác chết. Đám sát thủ bị giết gần hết chỉ còn vài tên bị bắt lại, giải đến trước Lãnh chúa và vua Hoa Nam. Lãnh chúa chĩa mũi gươm vào yết hầu tên sát thủ, gằn giọng hỏi:
    - Các ngươi từ đâu đến sao dám ám sát vua Hoa Nam?
    Tên sát thủ ngoan cố không chịu nói lời nào. Lãnh chúa Y Noa tức giận đâm thẳng lưỡi gươm xuyên qua cổ hắn rồi giơ chân đạp cái xác ngã xuống. Lần lượt những tên còn lại cũng có kết thúc giống như vậy nhưng không ai nói một lời nào.
    - Dám ám sát ngài ngay trước mũi ta, bọn chúng không muốn sống nữa rồi. Nếu ngài có vấn đề gì ở Ngạn Tây chẳng phải hai nước lại dấy binh đánh nhau sao? Bọn người này âm mưu cũng nham hiểm lắm đấy định phá hoại hòa ước mà ta tốn bao công sức để có được. Ta không cho phép chuyện đó xảy ra được!
    Lãnh chúa vẫn còn nóng giận nên nói một hơi cho hả dạ. Vua Hoa Nam đến lật lật giở giở mấy cái xác của sát thủ xem xét thấy bọn chúng mặc cùng một kiểu y phục và dùng một kiểu binh khí, cách tấn công cũng rất chặt chẽ và có liên kết nên chắc chắn đã qua huấn luyện rất kỹ. Nếu hoà ước vừa có được bị huỷ cùng với việc Hoa Nam và Ngạn Tây xảy ra xung đột thì chỉ có lợi cho một người mà thôi. Vua Hoa Nam mỉm cười nói với Lãnh chúa:
    - Phương bắc có vẻ chịu không nổi giá rét của mùa đông này mà có kẻ đã xuống phía nam tránh bão. Đúng là may mắn khi Lãnh chúa đến kịp lúc.
    Lãnh chúa Y Noa chau mày, nghĩ ngợi rồi như hiểu ra điều gì lại nói:
    - Ngạn Tây không có bão tuyết nhưng chúng phải cẩn thận vì lũ báo đen luôn lấp ló trong những khu rừng. Ta sẽ đưa ngài về doanh trại, chúng sẽ không thể làm gì được nữa.
    - Cảm ơn ngài!
    Vua Hoa Nam chìa tay về phía Lãnh chúa chờ đợi. Lãnh chúa nhìn bàn tay đang hướng về phía mình thì đắn đo một lúc rồi sau đó đưa tay ra bắt lấy bàn tay kia. Cái bắt tay chóng vánh của hai vị vua giữa đại ngàn đã lập nên liên minh Tây Nam từ đó.

    *

    Vua Lãnh Bắc là A Man Kiểu đang luyện kiếm cùng con trai trong quân doanh ở ngoại thành Vương Đô. Hoàng tử A Man Khắc vừa lên chín đã theo cha ngày ngày đến quân doanh thao luyện. Dù đang là giữa mùa đông tuyết phủ khắp nơi nhưng hoàng tử vẫn không bỏ buổi tập luyện nào. A Man Khắc đấu không thắng được cha mình, lần nào cũng bị đánh ngã nhưng lại liền đứng dậy và tiếp tục tấn công.
    Một con quạ đen bay vù đến và đậu xuống ngay vai vua A Man Kiểu, chân nó mang theo một ống gỗ có nút đậy. Dây buộc màu xanh lá bên chân còn lại của cho thấy thư báo đến từ mạn tây. A Man Kiểu ra hiệu dừng trận đấu và mở thư báo ra đọc sau đó lại hậm hực đi vào phòng nghị sự ở quân doanh. A Man Khắc không còn đối thủ nên ngoắc tay gọi mấy tên lính đang đứng canh gần đó lại đấu cùng.
    Trong phòng nghị sự cùng quan cố vấn và vài tướng lĩnh, A Man Kiểu vứt mật thư vào trong chậu lửa và nói:
    - Nhiệm vụ ở Ngạn Tây đã thất bại và vô tình khiến cho liên minh Tây Nam được thiết lập. Nếu các nơi đều đã bình ổn thì xem như kế hoạch phá hoại và tiến quân của ta tạm thời chưa tiến hành được.
    - Thưa đức vua! Cục diện hiện tại cần một kế hoạch lâu dài hơn vì nếu không có cái cớ hợp lý để dấy binh thì các nước sẽ không tránh khỏi nghi ngờ mà liên quân lại để chống đối. Dù phía Lãnh chúa và các tộc trưởng đã đạt được hoà ước nhưng về lâu dài việc gây ra xung đột trong nội bộ không khó. Hơn nữa, chúng ta không hề tính được mùa đông này lại kéo dài và nhiều bão tuyết như vậy, cuộc sống dân chúng đang lâm vào khó khăn, lúc này quả là không thích hợp để khởi binh.
    Quan cố vấn Đa Lanh Đốn trình bày. Vua Lãnh Bắc nghe nói đến bão tuyết liền nghĩ đến thứ mà binh lính tìm được sau trận lở núi Đọ Nẫm cách đây không lâu.
    - Chuyện về mật đồ tìm thấy trong núi Đọ Nẫm có bao nhiêu người chứng kiến?
    - Ngoài binh lính triều đình thì không có mấy ai biết vì xung quanh vùng núi đó có rất ít người sinh sống.
    - Nếu đã không thể xuất quân thì đúng là phải có kế hoạch khác. Chuyện tìm thấy mật đồ ta muốn càng nhiều người biết càng tốt, đưa đi bao xa cũng được. Nhưng nội dung phải là trong mật đồ vùng Thổ Cực của Hoa Nam thuộc về Lãnh Bắc. Sau vài năm nữa thì với cái cớ đó đã có thể nam tiến mà không sợ các nước khác nghi ngờ rồi chứ? Triều đại khắp nơi thay đổi vô chừng, ai còn chắc đâu mới là biên giới thật sự của từng nơi chứ.
    Đa Lanh Đốn sáng mắt khi nghe vua A Man Kiểu hiến kế.
    - Thần sẽ bắt đầu truyền chuyện này đến những người buôn chuyện theo ý ngài. Còn một việc khác là vua Hoa Nam đang gấp rút về lại Cấm Thành vì hoàng hậu vừa mới sinh được một hoàng tử.
    A Man Kiểu gật gù:
    - Vậy là Hoa Nam đang có hai hoàng tử. Ngươi nói xem, mối quan hệ giữa hai anh em cùng cha khác mẹ trong gia đình đế vương có thể bền chặt được không?
    - Điều này còn phụ thuộc vào ý chí mỗi người, cả hai hoàng tử vẫn còn quá nhỏ chưa thể nhìn được tiềm năng riêng.
    - Ngày đó trước sau gì cũng đến. Trước mắt hãy cứ làm theo những gì ta đã nói.
    A Man Kiểu đứng dậy và đi ra khỏi phòng nghị sự. Các thống lĩnh đứng lên cúi đầu hành lễ. Ra đến thao trường thì A Man Kiểu thấy hoàng tử vẫn đang luyện tập. Đám binh lính luyện cùng hoàng tử không dám mạnh tay vì sợ làm hoàng tử bị thương. Họ nhìn thấy nhà vua đến thì rất mừng vì có thể không phải luyện tập cùng hoàng tử nữa nên ai cũng tranh thủ đến hành lễ chào. A Man Kiểu phát tay cho phép họ rời đi.
    - Chúng ta đi dạo nào!
    Hoàng tử tay cầm thanh kiếm gỗ gật gật đầu, đi cùng cha vào trong khu rừng đã rụng hết lá và tuyết trắng phủ đầy. Lên đến một bờ dốc, A Man Kiểu dừng chân, quay đầu lại nhìn xuống quân doanh là những khu nhà màu đen có mái nhà cũng đầy tuyết trắng. Phóng tầm mắt ra xa hơn nhìn về Vương Đô ẩn hiện trong màn tuyết.
    - Tại sao chúng ta phải nam tiến hả cha? Lãnh Bắc dù lạnh nhưng vẫn là nhà, phương nam xa lạ quá sao chúng ta phải đến đó?
    A Man Kiểu nhìn con trai rồi mỉm cười nói:
    - Đông tây nam bắc chính là một thế giới. Một thế giới thì không nên chia cắt và không cần có nhiều vua đến thế. Thế giới này chỉ cần một vị vua là đủ, là người dám nghĩ và dám thực hiện lý tưởng đó. Chí dũng lớn nhất trong thiên hạ đó là dám nắm trong tay quyền lực lớn hơn bản thân ngàn vạn lần.
    - Nếu chúng ta không thành công thì sao hả cha?
    - Thì chúng ta sẽ đem lý tưởng đó truyền lại cho đời sau, chỉ cần có kiên trì và quyết tâm sẽ có ngày thành công.
    - Chưa có ai làm được điều đó phải không cha?
    - Đã từng có một người. Đó là Độc Tôn Đại Đế! Ý chí của người đó đã củng cố lòng tin của cha về một thế giới không chia cắt. Hãy trở thành Độc Tôn Đại Đế! Con nhớ nhé!
    - Con sẽ ghi nhớ!
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  4. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 2

    Mộc Ang bay lượn quanh phòng sách rộng lớn của Vệ Nữ để tìm kiếm một quyển sách nào đó mà nàng chưa đọc qua hoặc một quyển có thể nàng muốn đọc lại. Khi ánh nắng giữa ngày bớt chói chang đôi chút, nàng sẽ trút bỏ hết y phục và xuống hồ nước phía sau tòa thành, dưới những tán cây mà tắm mát. Cây trái xung quanh hồ lúc nào cũng có nhiều quả chín, Mộc Ang luôn tiện tay hái một quả táo từ xa rồi kéo nó bay vèo vào tay xem như bữa trưa. Ở nơi này, nàng chỉ có thể trò chuyện với thú rừng và hai bức tượng mỗi khi muốn kể lể những suy nghĩ của mình. Những đêm trăng tròn và nhiều sao, Mộc Ang đứng ngoài sân rộng ngước mắt nhìn lên và tưởng tượng ngoài kia đang có nhiều nhóm Thần Nhân cùng nhau vui đùa và múa hát dưới ánh sáng huyền diệu ấy. Lúc bạo gan hơn, nàng sẽ bay lên thật cao để nhìn ra xa nhưng chỉ thấy núi non trùng điệp bao quanh che khuất tầm mắt. Những ngày buồn chán không muốn đọc sách, Mộc Ang thường bay vòng vèo trong thung lũng nhìn ngắm cỏ cây. Nhiều lúc, nàng đứng bên đầu cầu bên này nhìn sang hẻm núi phía bên kia thật lâu, không biết bao giờ sẽ có người đến như lời Thần Mẫu nói. Thời gian trôi qua không biết đã là bao lâu, lúc đầu Mộc Ang còn đếm được số ngày nhưng lâu dần nàng không buồn để ý, chỉ biết rằng mỗi ngày của nàng đều trôi qua rất nhịp nhàng.
    Trăng lại lên cao, Mộc Ang đứng trong sảnh lớn nhìn pho tượng pha lê kia đang phản chiếu ánh trăng nhàn nhạt. Nàng đưa tay chạm vào viên đá màu đen nằm ở giữa ngực nơi trung tâm Ấn Ký, bàn tay còn lại sờ vào những đường nét sắc cạnh màu đen trong đường tròn. Pho tượng khá lạnh khi chạm tay vào. Mộc Ang luôn thắc mắc không biết rằng gương mặt chàng trai là được mô phỏng từ nam Thần Nhân nào nhưng nhìn khá bắt mắt. Nếu có một Thần Nhân mang gương mặt này chắc chắn sẽ nhiều người đem lòng yêu thích. Cả pho tượng Vệ Nữ đứng ngoài sân kia cũng trông rất xinh đẹp.
    Một buổi sáng, Mộc Ang đang đứng trên hành lang nhìn xuống khoảng sân rộng thì thấy một người xuất hiện phía bên kia đầu cầu và thong thả đi sang. Người đó tay mang gươm, vẫn khoác chiếc áo khoác màu trắng như ngày nào. Ra đến giữa cầu, người đó nhìn về phía ban công nơi Mộc Ang đang đứng một rồi mới đi tiếp. Lúc đi đến giữa sân, người đàn ông lại dừng lại nhìn pho tượng một lúc. Cô gái đứng trên hành lang lúc nãy giờ đang đứng trên bậc cửa chờ đợi.
    Mộc Ang không ngờ người đến đây sau mười năm lại là người đàn ông có gương mặt nghiêm nghị ngày đó. Nghĩ đến phải đối diện người này mỗi ngày trong sáu năm tiếp theo thật chẳng dễ chịu chút nào. Ông ấy đã bước đến bậc cửa và khẽ cúi đầu chào Mộc Ang. Mộc Ang có chút lúng túng vì không đoán được ông ta sẽ chào nàng như thế, có lẽ vì nàng là Vệ Nữ đang mang trách nhiệm lớn lao của Thần Tộc. Mộc Ang liền cúi đầu chào ông ta.
    - Cả một Ban Lão Thần có tận tám người nhưng họ lại đưa ông đến đây dạy dỗ ta à?
    Người đàn ông hơi nheo mắt nhìn Mộc Ang rồi lại khẽ cười và nói:
    - Vì giữa chúng ta có hiềm khích từ trước, nên việc luyện tập của Vệ Nữ sẽ nhanh có hiệu quả hơn.
    Ông ta đảo mắt nhìn Mộc Ang từ trên xuống dưới. Mộc Ang bước lùi lại một bước, ánh mắt nghi ngại.
    - Vệ Nữ nên chuẩn bị bộ y phục thích hợp hơn để luyện tập. Những loại váy áo vướng víu này từ giờ không mặc được nữa.
    Mộc Ang nhớ đến mớ y phục xấu xí trong tủ quần áo Vệ Nữ bên cạnh những bộ váy áo xinh đẹp như nàng đang mặc thì đã hiểu vì sao chúng được tạo nên. Nàng gật gật đầu. Người đàn ông lại trố mắt nhìn Mộc Ang. Mộc Ang không hiểu vì sao ông ấy lại nhìn mình như thế.
    - Ta đồng ý với ông rồi mà sao ông còn nhìn ta như vậy?
    - Nếu đã đồng ý sao còn chưa đi thay y phục?
    Lần này Mộc Ang là người trố mắt nhìn ông ta.
    - Khi nào bắt đầu luyện tập thì ta thay cũng được mà.
    - Quá trình huấn luyện đã bắt đầu từ lúc Vệ Nữ nhìn thấy ta đi qua cây cầu đá kia.
    - Ông đùa ta sao?
    Người đàn ông chau mày nhìn Mộc Ang. Mộc Ang lạnh người, không muốn bị đôi mắt màu xanh lá kia đả thương nên gấp gấp quay về phòng riêng thay y phục. Nàng đã muốn có thêm ai đó ở cạnh để bớt đi nỗi cô độc, nhưng lúc này nàng lại muốn được một mình sống như những ngày đã qua.

    *

    Mộc Ang thức dậy trên giường, cảm thấy toàn thân đau nhức không muốn đi ra vườn cây. Nàng nhìn thanh gươm do người đàn ông kia đã đưa cho nàng nằm trên bàn gần đó. Ông ta đã chọn một cành cây làm gươm cho mình và bảo Mộc Ang phải thắng được ông ta. Ban đầu Mộc Ang còn cho rằng ông ấy quá xem thường nàng nhưng bây giờ nghĩ đến phải mang thân vào rừng cây cho ông ta đánh đập mỗi ngày thật là cực hình. Nàng bị cấm dùng Thần Lực khi giao đấu nên cơ hội chiến thắng gần như không có. Mỗi khi thua trận nàng lại bị phạt phải lặn xuống hồ nước cho đến khi được ông ta kéo lên mới được dừng. Ông ta dùng Thần Lực khống chế nên nhiều phen sắp chết ngạt nàng cũng không thể trồi lên nếu ông ta chưa chịu buông tha. Đêm đến mới là cực hình cho Mộc Ang vì ông ta sẽ xông vào tấn công nàng bất cứ lúc nào và hình phạt mỗi lần thua cũng là phải lặn xuống hồ nước dù có đang là giữa đêm. Mộc Ang luôn phải căng tai nghe ngóng động tĩnh trước khi ngủ để đề phòng bị tấn công. Có nhiều lúc, ông ta đã đứng trong phòng ngủ của nàng từ bao giờ và giương đôi mắt màu xanh lá kia nhìn nàng khiến nàng khi thức giấc bị thảng thốt đến lộn cổ xuống giường vì sợ. Khắp người nàng lúc nào cũng có vết thương, vết bầm nhưng ông ta không có chút thương xót nào. Mộc Ang không biết nếu nàng bị hành hạ đến nỗi chết đi thì ông ta có bị Chính Điện trách tội hay không.
    Một nhánh cây bay vèo qua cửa sổ về phía Mộc Ang. Nàng liền trở người né tránh và biết là gã Lão Thần chờ nàng trong rừng cây đến mất kiên nhẫn rồi. Chưa kịp ngồi dậy để cắp gươm đi ra thì người kia đã bay vèo qua cửa sổ ra tay tấn công Mộc Ang. Mộc Ang tung tấm chăn trên giường về phía ông ta và nhảy khỏi giường, với tay lấy thanh gươm. Chưa kịp tuốt gươm thì ông ta đã đá văng nó ra xa và tiến đến khống chế Mộc Ang. Khi ông ta thả cho Mộc Ang thoát thì nàng ủ rũ đi ra bờ hồ và nhảy ùm xuống nước lặn mất tăm. Người đàn ông đứng trên bờ nhìn xuống, thấy Mộc Ang tự giác nên không khống chế nàng. Được một lúc thì dùng lực kéo nàng lên trên bờ. Mộc Ang thở hổn hển định đứng dậy nhưng khi vừa đứng dậy đã lảo đảo rồi ngã quỵ. Người đàn ông nâng Mộc Ang lên, kéo lại gần rồi đỡ lấy nàng.
    Mộc Ang tỉnh dậy thấy mình đang nằm trên giường và đắp chăn. Nàng chỉ nhớ sáng nay nàng đã nhảy xuống hồ và ngất xỉu nên có lẽ gã Lão Thần đã đưa nàng vào. Mộc Ang bị giật mình khi nhận ra ông ta đang đứng ở góc phòng gần bên cửa sổ nhìn nàng trân trân. Thấy nàng đã tỉnh thì đi đến bên bàn cầm một chén canh mang đến và ngồi hẳn bên giường đút nàng từng thìa. Mộc Ang nghĩ nàng đã thành ra thế này có lẽ ông ấy sẽ không tấn công nhưng nàng vẫn rất đề phòng.
    - Vệ Nữ chưa từng tìm hiểu nên làm thế nào để có thể dùng Thần Lực mà Tùng Hoa không sáng lên à?
    - Có thể như thế được sao?
    - Có thể!
    Mộc Ang ngớ người vì với nàng chỉ có hai thứ đó là dùng Thần Lực và ẩn Thần Lực, còn điều vừa nghe thấy nàng chưa hề biết. Trước kia nàng tham gia học võ thuật với Mễ Đằng nhưng chỉ được vài buổi luyện tập nàng đã phải trốn đi vì phát hiện bản thân là Vệ Nữ nên đối với những cách thức luyện tập không có nhiều hiểu biết. Ở đây, khi người đàn ông này vừa mới đến đã bắt Mộc Ang luyện tập đến sống dở chết dở và nàng cũng không muốn nói nhiều với ông ta.
    - Ông biết rõ ta đang luyện sai cách nhưng vẫn mặc kệ ta à?
    - Vệ Nữ hoàn toàn không dùng đến Thần Lực thì luyện tập sức chịu đựng cũng tốt. Nhưng hôm nay có vẻ đã vượt ngưỡng nên có thể luyện tập lại.
    - Ông không sợ ta chết thì Vệ Nữ sẽ không còn sao?
    Mộc Ang bực tức ho khan mấy tiếng. Nàng tức sắp phát khóc lên được, lại nhìn thấy gã Lão Thần mỉm cười thì nàng chỉ muốn chết đi cho xong.
    - Vệ Nữ cứ nghỉ ngơi, khi khoẻ lại chúng ta sẽ luyện tập đúng cách. Thần Tộc sẽ không thể để một người yếu đuối như vậy đi đến Nhân Tộc.
    - Ta đã mất mười năm chỉ để đọc sách còn gì.
    - Kẻ mạnh chưa chắc chiến thắng nhưng kẻ không có kiến thức sẽ chết rất nhanh. Nơi mà Vệ Nữ đến không phải đơn thuần như Đại Vân Đình, nếu không có hiểu biết gì về nơi đó thì cơ hội sống sót rất ít.
    - Ta hiểu rồi!
    Mộc Ang phụng phịu. Nàng hiểu rõ những lời của ông ta nói vì sau nhiều năm tìm hiểu thì với nàng Nhân Tộc chỉ là những dòng chữ chạy ngang trong trang giấy, những tưởng tượng mơ hồ.

    *

    Gã Lão Thần đứng giữa rừng cây chờ Mộc Ang xuất hiện như mỗi ngày. Ông ta chấp hai tay phía sau lưng nhìn ngắm xung quanh trong lúc chờ đợi. Từ sau khi Mộc Ang ngã bệnh thái độ của ông ta đã có phần dễ chịu hơn chút ít nhưng cách thức luyện tập vẫn hà khắc như vậy không nương tay.
    Mộc Ang cầm kiếm đi tới, trong lòng đã chuẩn bị sẽ bị tấn công bất cứ lúc nào. Nhưng cho đến khi hai người đối diện nhau ông ta vẫn chưa có chút động tĩnh nào. Mộc Ang chào ông ta và hồi hộp chờ đợi. Ông ta xoè bàn tay hướng về phía trước nâng nhánh cây trong tay bay lên lơ lửng. Tùng Hoa loé sáng. Mộc Ang phản ứng nhanh liền tuốt gươm chém ngang qua một nhát rồi mới nhận ra ông ta không phải muốn tấn công nàng. Gã Lão Thần phản ứng rất nhanh, đã lùi lại một khoảng và bàn tay đang nâng nhánh cây vẫn còn nguyên vẹn. Ông ta đảo mắt một vòng tỏ vẻ dè biểu Mộc Ang khiến nàng phát ngượng. Rồi tập trung lại vấn đề nhánh cây trong tay, ông ta bắt đầu giảng giải:
    - Khi chúng ta dùng Thần Lực tác động đến vật chất xung quanh thì Tùng Hoa sẽ sáng lên, điều này không thể thay đổi được. Nhưng khi Thần Lực hoạt động bên trong cơ thể thì chúng ta có thể dùng nó để tăng thêm sức mạnh nội tại giống như khi chúng ta bay lên cao.
    Vừa nói xong, gã Lão Thần thả cho nhánh cây rơi xuống và lơ lửng bay lên cao dần. Tùng Hoa vụt tắt. Mộc Ang không cảm thấy có điều gì mới lạ so với những điều nàng biết khi sử dụng Thần Lực. Ông ta hiểu Mộc Ang đang nghĩ gì nhưng vẫn kiên nhẫn nói tiếp:
    - Chúng ta đã quen với việc mở Tùng Hoa để tăng sức mạnh lên binh khí nhưng chưa quen với việc tăng sức mạnh cho cơ thể vì cách thức đầu tiên sẽ dễ dàng hơn, do đó là bản năng của Thần Tộc.
    Mộc Ang sắp không nghe nổi những gì gã Lão Thần đang nói. Nàng nhăn nhăn mũi ra chiều cố gắng lắng nghe. Gã Lão Thần dang tay kéo một đàn bướm đến và xoay chúng thành một khối cầu lơ lửng, những con bướm vẫy vùng muốn thoát khỏi sự khống chế.
    - Ẩn mất Thần Lực như Vệ Nữ trước đây là dồn mọi năng lực thành một khối, nhưng điều Vệ Nữ nên làm là hoà nhập vào năng lực đó. Dù không thể phát huy toàn lực nhưng vẫn có được sức mạnh của một nhóm đông Nhân Tộc.
    Gã Lão Thần dang rộng hai cánh tay thì quả cầu kia liền tan ra và những con bướm đậu lại rải rác trên người ông ấy. Ông ta giữ tư thế dang tay đó một lúc để Mộc Ang có thể chiêm nghiệm những điều vừa nghe, sau đó thu hồi năng lực cho đàn bướm bay đi. Mộc Ang như hiểu ra điều kỳ diệu. Nàng chớp chớp mắt rồi tỏ vẻ vui mừng. Gã Lão Thần bước đến gần hơn đối diện Mộc Ang, hai bàn tay ông ấy đặt trên vai nàng và nhìn thẳng vào đôi mắt nàng. Mộc Ang nuốt khan, không dám chớp mắt và cũng nhìn vào mắt ông ta. Đôi mày của Mộc Ang khẽ run run khi nhìn thấy đôi tròng mắt màu xanh lá của ông ta đang chuyển sang những sắc màu khác và cuối cùng trở lại như bình thường.
    - Hãy điều chỉnh cho phù hợp với Nhân Tộc xung quanh.
    - Ta nên chọn màu sắc thế nào sẽ phù hợp?
    - Cứ chọn màu mắt của Nhân Tộc đầu tiên Vệ Nữ gặp là được.
    - Vậy thì khá đơn giản.
    - Cách phản xạ này không thể trong thời gian ngắn có thể luyện tập được. Từ hôm nay, Vệ Nữ hãy luyện tập một mình cho đến khi thuần thục. Ta sẽ quay lại sau để tiếp tục bước huấn luyện kế tiếp.
    - Ông đi mấy năm thì quay lại?
    Mộc Ang lại nghĩ đến lần trước khi gã Lão Thần rời đi cùng Thần Mẫu thì phải mười năm sau mới lại xuất hiện. Ông ta bật cười khi nghe Mộc Ang hỏi.
    - Ta ở ngay trong gian phòng phía bắc trên tầng. Nếu Vệ Nữ cần gì hay muốn hỏi gì có thể đến đó gặp ta.
    Gã Lão Thần bước đi bỏ lại Mộc Ang một mình trong rừng cây. Mộc Ang hỏi với theo:
    - Lão Thần tên gì? Thời gian qua ta không ưa nổi ông nên quên hỏi tên ông rồi.
    - Tất Nhạ! Lão Thần Tất Nhạ! Luyện tập chăm chỉ vào, ghét ta bao nhiêu tuỳ ý.
    Ông ấy đi thẳng không ngoái nhìn Mộc Ang lần nào dù vẫn trả lời câu hỏi của nàng. Mộc Ang nghiêng đầu nhìn theo dáng ông ta lẩn khuất sau những hàng cây, chỉ còn thấy thấp thoáng bóng áo trắng mà thôi.

    *

    Lão Thần Tất Nhạ rất giữ lời nên không hề xuất hiện trong lúc Mộc Ang luyện tập. Mộc Ang cũng rất ít khi nhìn thấy ông ta xuất hiện ở các nơi trong toà tháp. Đôi lúc nàng đi ngang hành lang trước nhìn xuống sân thấy Tất Nhạ đang đứng nhìn tượng Vệ Nữ, lúc khác là trong sảnh lớn nhìn tượng Đại Đế. Có khi nhiều ngày liên tục Mộc Ang không thấy ông ta đâu lại khiến nàng lo lắng chạy một mạch lên lầu đến phòng của ông ấy để xem xét. Mộc Ang chạy đến ô cửa sổ mở toang nhìn vào ngay chiếc bàn có để mấy chồng sách đem về từ phòng sách Vệ Nữ. Lão Thần Tất Nhạ ngồi như bất động, mắt dán vào trang sách trên bàn chỉ có ngón tay khẽ cử động mỗi khi lật sang một trang mới. Như đã biết Mộc Ang sẽ đến nên ông ấy nói chuyện với nàng mà mắt vẫn không rời trang giấy.
    - Có việc cần ta à?
    Mộc Ang không thể nói rằng nàng nghĩ ông ấy đã bỏ đi vì không nghe thấy động tĩnh gì trong nhiều ngày nên đảo đảo mắt cố tìm ra một lý do gì đó.
    - Thời gian cũng đã khá lâu rồi, ông không định đến kiểm tra xem ta tiến bộ như thế nào à?
    - Ở Nhân Tộc, đối thủ sẽ không báo cho Vệ Nữ biết khi nào họ sẽ tấn công đâu. Hơn nữa, họ sẽ tìm cơ hội tốt nhất để kết liễu đối phương mà không cần phải bỏ ra quá nhiều công sức. Họ không mạnh mẽ nhưng cũng vì thế đã rèn luyện cho họ một thứ tốt hơn, đó là sự gian xảo. Họ lợi dụng mọi thứ xung quanh mình kể cả đồng loại.
    Lão Thần Tất Nhạ liếc mắt nhìn ra phía cửa sổ nơi cô gái đang đứng. Vẫn đôi tròng mắt màu xanh lá khiến người đối diện cảm thấy mất đi vài phần tự tin khi nhìn vào.
    - Ông hiểu rõ Nhân Tộc vậy sao?
    - Trong sách viết như thế!
    Mộc Ang nhìn ngón tay ông ấy chỉ chỉ lên trang sách. Nàng cố nhớ lại xem những điều đó được viết trong quyển sách nào hay có lẽ nàng vẫn chưa đọc hết chúng.
    - Nếu vậy thì ta đi luyện tập tiếp đây. Ông có thể đến kiểm tra ta bất cứ lúc nào và đừng để bản thân trở nên gian xảo như Nhân Tộc đấy nhé!
    Nói xong, Mộc Ang liền quay lưng đi thẳng. Người ngồi bên bàn đã dừng đọc sách, hơi chau mày khi nghe lời Vệ Nữ vừa nói.
    Mộc Ang trở lại rừng cây thì trời trút xuống một cơn mưa. Lịch trình huấn luyện của Lão Thần Tất Nhạ không đề cập đến tình hình thời tiết nên Mộc Ang vẫn không thể dừng lại. Dạo gần đây nàng đang tập leo núi, hôm nay trời lại mưa nên sẽ có tiến bộ rất nhiều. Mộc Ang lần theo những mỏm đá nhô ra để leo lên. Nước mưa cuốn theo bùn đất khiến nàng bị rơi lại dưới chân núi rất nhiều lần, mỗi lần như thế buộc lòng nàng phải dùng Thần Lực để đáp xuống rồi lại bắt đầu leo lên. Lúc leo lên đến đỉnh thì cơn mưa đã ngừng và trời cũng đã về đêm. Mộc Ang nằm vật ra thở, y phục trên người ướt sũng lấm lem bùn đất. Nàng nghĩ có khi chưa tìm gặp được Đại Đế thì nàng đã chết mất rồi cũng nên.
    “Cậu bé ấy bây giờ chỉ vừa tròn mười tuổi, có lẽ đang tận hưởng những ngày tháng vô lo vô nghĩ. Cũng như ta năm mười tuổi vậy, làm sao có thể biết lúc hoa Trường Mệnh của mình nở cũng là lúc cuộc đời sẽ bị biến đổi hoàn toàn. Hôm trước khi đi đến lễ Khai Hoa, ta và đám con gái ở Viện Chung còn đang bàn về kiểu con trai mà mình thích. Bây giờ bên cạnh ta ngoài hai pho tượng đá thì lại là một gã Lão Thần khó tính, lạnh lùng. Ông ta còn suốt ngày đánh đập ta. Nếu ta có cha mẹ chắc chắn cũng không đánh ta nhiều như thế. Bộ dạng của ta lúc này trông không giống một Thần Nhân gì cả, có lẽ Chính Điện đang muốn biến ta thành Nhân Tộc đây mà.
    Còn Mễ Đằng đã ra sao rồi nhỉ? Đã lâu như vậy anh ấy chắc đã gặp một cô gái khác. Vậy cũng tốt! Ta bây giờ đến việc sẽ làm gì tiếp theo cũng phải chờ chỉ thị của Chính Điện đâu còn được tự do muốn làm gì thì làm như ngày trước. Hy sinh cao cả! Thần Mẫu nói không sai mà.”
    Mộc Ang bay về đến tòa tháp Vệ Nữ thì thấy Lão Thần Tất Nhạ đang đứng trên hành lang như đang đợi nàng. Mộc Ang vừa chạm chân xuống sàn đá thì ông ấy đã lao đến tấn công. Cả hai không ai mang theo binh khí nên giao đấu bằng tay không. Mộc Ang biết ông ấy đang muốn kiểm tra khả năng dùng Thần Lực để tăng cường sức mạnh từ bên trong cơ thể của nàng như thế nào. Nhưng ông ta lại không quan tâm hôm nay nàng đã phải leo núi suốt một ngày dưới trời mưa. Mộc Ang cảm thấy bực tức nên dồn lực đánh trả. Lão Thần Tất Nhạ đã tấn công thì rất mạnh tay, luôn dồn Mộc Ang vào thế nguy hiểm. Mộc Ang đã quen với điều này nên chỉ biết cố gắng phản công. Nàng bị đánh ngã mấy lượt nhưng vẫn cố gắng đứng dậy ngay sau đó. Mộc Ang dù cố gắng thế nào cũng không thể trụ lại lâu được vì đã quá mệt. Không cần Tất Nhạ phải nhiều lời, Mộc Ang bước lên ban công và bay vèo xuống hồ nước chịu phạt. Có một lực kéo từ phía sau giữ Mộc Ang lại, nàng ngã lại phía trong hành lang rộng.
    - Ta đã chịu thua rồi ông vẫn còn muốn đánh?
    - Hôm nay không cần phải chịu phạt.
    - Tại sao?
    - Vì Vệ Nữ đã có tiến bộ rất nhiều, xem như được thưởng vậy.
    Mộc Ang lúi cúi đứng dậy, chưa kịp nói gì thêm thì ông ấy đã bay vù đi đâu mất. Nàng nghĩ không bị phạt cũng tốt vì nàng thực sự chỉ muốn chui vào chăn mà nằm ngủ thôi.

    *

    Lão Thần Tất Nhạ đi vào rừng cây, trên tay mang theo một con thỏ xám. Mộc Ang dừng kiếm nhìn Tất Nhạ rồi nhìn con thỏ trên tay ông ấy. Tất Nhạ nắm lấy hai tai con thỏ đưa đến phía trước rồi nhìn Mộc Ang và nói:
    - Giết nó đi.
    - Tại sao ta phải giết nó?
    Mộc Ang ngây người. Nàng không hiểu rốt cuộc chuyện gì đang xảy ra.
    - Không cần phải có lý do, Vệ Nữ hãy xem nó là mối đe dọa và chỉ có cách giết nó Vệ Nữ mới được an toàn.
    Cho rằng đây là một phần của cuộc huấn luyện nên Mộc Ang nâng thanh gươm lên kề ngay cổ con vật đang run rẩy. Nàng bần thần một lúc vẫn không thể ra tay được, cánh tay nàng bắt đầu run lên vì cảm giác kinh sợ. Cuối cùng, Mộc Ang cũng không thể làm được mà hạ thanh gươm xuống, vẻ mặt uất ức sắp phát khóc. Tất Nhạ buông tay để con thỏ chạy đi mất rồi cũng chỉ đứng đó nhìn Mộc Ang. Mộc Ang hậm hực bỏ đi, khi đi ngang qua Tất Nhạ nàng nghe ông ấy nói:
    - Một kẻ yếu đuối như vậy không thể làm được việc gì. Cô nên chết đi thì hơn!
    Bất ngờ ông ấy chụp lấy cổ của Mộc Ang và ấn nàng té ngã xuống. Mộc Ang vì bất ngờ nên không phản ứng kịp, thanh gươm bị đánh rơi gần đó. Đôi mắt nàng trợn lên nhìn vẻ mặt lạnh lùng của Tất Nhạ trong khi bàn tay ông ta vẫn siết chặt trên cổ nàng đau điếng và không thể thở được. Mộc Ang vùng vẫy, hai bàn tay cào xé hai cánh tay rắn rỏi của người kia. Lúc đầu Mộc Ang chưa tin được ông ấy thực sự muốn giết nàng nhưng đến khi hai tay ông ta đều bị cào đến tứa máu nhưng lực khống chế vẫn không giảm đi. Gương mặt của Mộc Ang chuyển từ đỏ ngầu sang tái nhợt, nàng biết nếu không thoát được chắc chắn sẽ chết. Hai bàn tay quơ quàng xung quanh thì liền chạm đến chui gươm, Mộc Ang nắm lấy và đâm vào hông Tất Nhạ. Tất Nhạ bị đâm trúng nên buông lỏng đôi bàn tay một chút. Mộc Ang thừa lúc đó lại đạp một cái vào ngay vết thương của ông ta để thoát thân. Tất Nhạ ôm bụng đau đớn, hai bàn tay nhanh chóng nhuốm đầy máu, hơi thở bắt đầu nặng nhọc. Mộc Ang bò lui ra xa một chút và thở dốc, tay vỗ vỗ ngực để điều hoà hơi thở lại. Nàng khóc nức nở và hét lên:
    - Sao ông lại giết ta? Ông điên mất rồi!
    Tất Nhạ ho khan, chiếc áo khoác sạch sẽ giờ đã loang màu máu. Đôi mắt màu xanh lá đã bớt đi một chút vẻ lạnh lùng nhường chỗ cho sự đau đớn.
    - Làm tốt lắm! Hôm nay luyện đến đây thôi.
    Mộc Ang lại ngây người nhìn Tất Nhạ. Phải mất một lúc để nàng hiểu ra câu nói của ông ấy là gì. Mộc Ang hối hận khủng khiếp và bối rối vô cùng khi nhìn thấy bộ dạng của Tất Nhạ lúc này. Nàng bò nhanh lại ôm lấy Tất Nhạ và bay thẳng về tòa tháp, miệng liên tục nói ông ấy điên.
    Về đến toà tháp và đặt Tất Nhạ nằm lên giường, Mộc Ang cuống cuồng chạy đi tìm thuốc trị thương. Nàng mang hết tất cả mọi thứ có thể dùng đến để đầy trong phòng của Tất Nhạ. Nàng chưa làm qua việc trị thương cho một người bị kiếm đâm bao giờ mà thường sẽ là một con chim, con chuột và gần đây là một con hươu sao. Mộc Ang cởi áo khoác rồi đến áo trong của Tất Nhạ để lau máu và vết thương, đắp thuốc và băng bó. Tất Nhạ nghiến răng chịu đau, cơ thể trở nên yếu ớt và lạnh dần. Mộc Ang đắp chăn lại cho Tất Nhạ khi đã trị thương xong và dọn dẹp lại mớ bừa bộn trong phòng do nàng bày ra trước đó. Hai chiếc áo dính đầy máu của Tất Nhạ, Mộc Ang gom lại mang ra hồ nước giặt. Máu hoà vào nước có mùi tanh nồng, Mộc Ang cố gắng giặt thật sạch. Khi hai chiếc áo đã sạch Mộc Ang lại bực tức vứt chúng sang một bên rồi gục đầu khóc nức nở.
    Mộc Ang trở về và ngồi lại bên giường nhìn Tất Nhạ vì mệt đã chìm vào giấc ngủ. Mộc Ang rất sợ ông ấy sẽ không tỉnh lại nên tập trung lắng nghe ông ấy thở suốt cả đêm.
    Lão Thần Tất Nhạ tỉnh dậy vào lúc giữa ngày, nhìn thấy Mộc Ang đang ngồi bên giường nhìn ông ấy chầm chầm, vẻ mặt mệt mỏi. Mộc Ang chớp chớp mắt khi nhìn thấy Tất Nhạ mở mắt. Nàng sực tỉnh và rướn người đến đỡ ông ấy ngồi dậy. Tất Nhạ hơi chau mày vì vết thương vẫn còn đau. Đã mấy ngày liền Mộc Ang đều ở cạnh chăm sóc ông ấy như vậy và bao giờ mở mắt ra Tất Nhạ đều nhìn thấy Mộc Ang đang nhìn mình.
    Mộc Ang đưa tay lấy chén thuốc đã chuẩn bị sẵn và đút từng thìa cho Tất Nhạ uống. Lúc bị thương, Tất Nhạ trở nên lành tính và ngoan ngoãn.
    - Lúc đó ông không sợ ta sẽ giết chết ông sao?
    Tất Nhạ ho mấy tiếng, đưa tay xoa xoa ngực.
    - Đó là một phần của cuộc huấn luyện. Vệ Nữ sẽ phải đối diện với nhiều thứ đáng sợ hơn như thế.
    - Nếu trước đó ta giết chết con thỏ có phải ông không cần phải ra sức ép ta ra tay không?
    Tất Nhạ ngã người tựa vào thành giường, nhìn Mộc Ang rồi khẽ lắc đầu. Mộc Ang lại như sắp khóc, nàng đã phải chịu đựng cảm giác nặng nề này đến mệt mỏi.
    - Tất cả là vì bảo vệ Đại Vân Đình, không thể không có sự hy sinh. Vệ Nữ cũng nên ghi nhớ điều này.
    - Ta phải đi luyện tập đây. Ông ở đây nghỉ ngơi cho tốt, ta sẽ trở lại vào buổi tối.
    Mộc Ang đặt chén thuốc đã cạn lên bàn, cầm lấy thanh gươm và đi ra ngoài. Tất Nhạ nhìn theo cô gái cho đến khi nàng khép cửa lại và bay vù qua ban công đi mất.

    *

    Mễ Đằng nghiêm trang trong y phục Cảnh Vệ đi cùng đội của mình đến nhận tuần canh ở phía trước hẻm núi dẫn đến toà tháp Vệ Nữ. Không còn bao lâu nữa thì thời điểm tuyển chọn Bát Thần Bộ sẽ đến và trước mắt thời hạn mười sáu năm đã gần kề. Đã mười mấy năm trôi qua kể từ đêm Mễ Đằng cùng Mộc Ang về Chính Điện, cả hai chưa bao giờ được gặp lại nhau. Ngay cả khi Lão Thần Tất Nhạ mấy năm trước được lệnh đến tòa tháp để huấn luyện Vệ Nữ cũng chẳng bằng lòng giúp hắn nhắn gửi lời nào đến Mộc Ang. Những ngày trăng lên, Mễ Đằng nghe thấy Thần Nhân ngoài kia múa hát, chúc tụng Vệ Nữ lại cảm thấy khó chịu trong lòng. Hắn thương cho Mộc Ang đang phải cô độc một mình trải qua những tháng năm dài đằng đẵng, lại càng không muốn thời điểm nàng phải rời Đại Vân Đình đến vì lại phải xa nhau.
    - Anh đang nghĩ ngợi gì vậy?
    Nhan Trác hỏi khẽ khi nhìn thấy bộ dạng suy tư của Mễ Đằng dù đang trong phiên canh gác. Mễ Đằng nhìn Nhan Trác, giấu đi cảm xúc lúc này và nói:
    - Không có gì! Ta đang nghĩ đến ngày thi tuyển Bát Thần Bộ.
    - Lo lắng à? Khả năng của anh rất tốt, trong Thần Quân đâu có mấy ai thắng được anh.
    - Đông người như vậy mà chỉ có tám người được chọn nói không lo lắng là không thể nào.
    - Anh sẽ được chọn! Em tin như vậy đó.
    Nhan Trác cười cười. Mễ Đằng và Nhan Trác quen biết nhau từ lúc vào Thần Quân mười mấy năm về trước. Hằng ngày hai người vẫn cùng nhau luyện tập ở thao trường. Mễ Đằng lúc nào cũng chỉ nghĩ đến Mộc Ang nên chẳng để ý đến cô gái này có tình cảm với mình. Hắn chẳng giấu giếm gì chuyện hắn yêu Vệ Nữ với Nhan Trác. Mỗi khi nghe Mễ Đằng kể chuyện ở Viện Chung cùng Mộc Ang, Nhan Trác lại tròn xoe mắt lắng nghe.
    - Ta còn hy vọng Lão Thần Tất Nhạ sẽ không quá nặng tay với Mộc Ang. Em nói xem, chúng ta tập luyện với ông ấy đã vất vả lắm rồi, một cô bé như Mộc Ang sao chịu nổi chứ.
    Mễ Đằng nhích lại gần Nhan Trác khẽ than vãn. Những Cảnh Vệ khác cũng đều có khả năng nghe thấy nhưng không ai nói gì, trong Thần Quân ai cũng biết Mộc Ang và Mễ Đằng là một đôi vì cuộc trốn chạy trước kia. Nhan Trác nghĩ đến Lão Thần Tất Nhạ lại thấy lạnh người. Nàng nghĩ Chính Điện giao Vệ Nữ cho ông ấy rèn luyện cũng chỉ vì muốn cô ấy trở nên thật giỏi mà thôi. Nhan Trác trấn an Mễ Đằng:
    - Ông ấy đến toà tháp đã mấy năm nay rồi có lẽ mọi chuyện vẫn tốt, biết đâu Mộc Ang giờ đã tiến bộ đến nổi có thể đánh cho ông ta một trận. Vệ Nữ chắc chắn phải có khả năng hơn người.
    Mễ Đằng gật gật đầu, sau đó lại ngẩn người ra rồi lắc lắc đầu nói:
    - Nếu ông ta cũng để ý đến Mộc Ang thì có phải rất nguy không?
    - Không thể nào! Lão Thần Tất Nhạ chỉ để ý đến một người thôi.
    - Ai vậy?
    Nhan Trác bí hiểm trỏ một ngón tay chỉ chỉ lên trời. Mễ Đằng hết chau mày rồi nhướng mắt sau lại gật gù.
    - Mộc Ang cũng sẽ không để ý đến ông ấy chứ?
    Mễ Đằng lẩm bẩm. Hắn nghĩ Lão Thần Tất Nhạ chỉ gần một trăm năm mươi tuổi, bề ngoài trẻ trung mạnh khoẻ, nếu không vì vẻ lãnh đạm khó chịu thường trực hiện hữu thì nhìn cũng không tệ. Ý nghĩ đó xâm chiếm cả tâm trí Mễ Đằng khiến hắn phát sợ. Nhan Trác nhướng mắt nhìn Mễ Đằng tỏ vẻ ngạc nhiên, giọng nói lại có chút hờn trách:
    - Anh lại không tin tưởng Mộc Ang à? Mười mấy năm trước cô ấy kéo anh chạy trốn rồi lại sợ anh bị bắt tội sau khi trở về nên cầu xin Thần Mẫu, hai người lại cùng nhau lớn lên sao lại chỉ trong thời gian ngắn đã thay đổi nhanh như vậy? Cô ấy mà biết anh nghĩ cô ấy như vậy nhất định sẽ không vui.
    - Sai rồi! Ta đúng là không nên nghĩ nhiều như vậy. Mộc Ang bây giờ có lẽ đang lo lắng cho hành trình đến Nhân Tộc sẽ không còn tâm trí mà nghĩ đến những chuyện khác. Nghĩ đến Mộc Ang phải một mình sống giữa đám người đó thật là tội nghiệp.
    Nhan Trác thở dài không nói gì thêm. Nàng không dám tưởng tượng những tháng ngày sau này của Vệ Nữ sẽ như thế nào.

    *

    Mộc Ang đang giao đấu với Tất Nhạ trong rừng cây. Khi đã khoẻ lại, Lão Thần Tất Nhạ lại trở về trạng thái khó chịu và lạnh lùng như trước. Mọi cách thức tấn công Mộc Ang đều được lập lại và có phần dày đặc hơn trước vì nàng bây giờ đã mạnh hơn rất nhiều. Vừa đỡ một đòn tấn công của Tất Nhạ bỗng dưng Mộc Ang dừng lại, đầu cảm thấy rất đau. Mộc Ang nhìn thấy một vòng tròn màu đỏ mang hoa văn của Ấn Ký rực sáng và xoay vòng. Thấy Mộc Ang dừng kiếm, dáng đứng lại lảo đảo nên Tất Nhạ liền đỡ lấy nàng. Cơn đau đầu lại kéo đến, lần này dữ dội hơn, Tùng Hoa nơi ấn đường phát sáng, Tất Nhạ đưa Mộc Ang đến ngồi dưới một gốc cây, đỡ đầu nàng tựa vào vai ông ấy. Mộc Ang nhíu mày, vẻ mặt đau đớn, mắt nhắm nghiền, thân người như không còn sức lực, mồ hôi đổ ra trên trán. Ánh sáng màu đỏ kia càng rực rỡ cho đến khi tan biến đi mất, trả lại bóng tối tiềm thức một màu đen như trước đó.
    Mộc Ang mở mắt ra, tay ôm ngực, thở hổn hển như vừa thoát ra từ cõi chết, mồ hôi ướt đẫm thân người, mặt trắng bệch. Nàng ngồi đó tựa người vào Tất Nhạ chờ cho sức lực trở lại bình thường. Tùng Hoa dần tắt đi ánh sáng. Tất Nhạ lấy tay áo thấm mồ hôi cho Mộc Ang, ngồi đó cho nàng tựa vào.
    Nghe Mộc Ang nói về Ấn Ký đã hiện ra trong đầu nàng, Tất Nhạ chau mày, ngẫm lại thời gian cũng không còn lâu nữa sẽ tới hạn nàng phải xuất hành.
    - Cuối cùng thì thời hạn mười sáu năm cũng đã đến. Ta sẽ phát tín hiệu về Chính Điện.
    Tất Nhạ đưa Mộc Ang về lại toà tháp cho nàng nghỉ ngơi. Không bao lâu sau thì có người đến từ phía bên kia cầu, là Thượng Tôn Thần Mẫu và Hội Đồng Lớn. Thần Quân đến nơi liền chìa ra canh gác bên ngoài toà tháp, Thần Mẫu cùng Hội Đồng Lớn đi ngay đến chỗ Vệ Nữ. Tất Nhạ cúi đầu chào Thần Mẫu và những Lão Thần khác, trông họ đều rất khẩn trương. Mộc Ang cũng ngồi dậy cúi đầu chào những người mới đến. Thần Mẫu đến bên giường, vẫn nụ cười dịu dàng của mười sáu năm trước và vẻ đẹp của người như càng rực rỡ hơn.
    - Thời gian đã điểm, con phải lên đường đến Nhân Tộc rồi. Ta và Hội Đồng cũng toàn Thần Tộc sẽ tiễn con một đoạn.
    Lúc này Mộc Ang lại cảm thấy lo sợ, thì ra sau ngần ấy thời gian nỗi sợ khi phải rời xa Đại Vân Đìn không hề giảm đi chút nào. Mộc Ang nhìn đôi mắt xanh thẳm như bầu trời của Thần Mẫu để tìm chút can đảm khi nhận thấy sự kỳ vọng mà người dành cho nàng. Bàn tay dịu mát của Thần Mẫu giữ lấy tay Mộc Ang để trấn an.
    - Vệ Nữ cần chuẩn bị trước đi lên đường. Chúng ta ra ngoài chờ một chút. Đồ chuẩn bị cho Vệ Nữ hãy để lại cho nàng ấy.
    Thần Mẫu đứng dậy và quay sang nói mọi người. Một Lão Thần mang một khay gỗ đặt lên bàn. Một lát sau trong phòng chỉ còn lại Mộc Ang. Mộc Ang biết không thể kéo dài thêm thời gian được nữa, nàng đi lại phía bàn để xem họ mang đến cho nàng thứ gì. Trên khay có một bộ y phục màu đen có đai lưng cũng màu đen nhưng có viền màu hoàng kim, ngực áo bên trái có thêu một bông hoa Trường Mệnh tám cánh màu đỏ.
    “Thần Tộc lúc nào cũng phải xinh đẹp và mang theo người những bông hoa như thế”
    Mộc Ang thay y phục lại khoác cả tấm áo choàng còn lại lên người. Nàng chẳng còn biết nên lấy gì và không nên lấy gì cho vào túi hành trang vì bao nhiêu cũng là quá nhiều, cũng là quá ít. Mộc Ang tiện tay để thêm vào túi mấy quả táo có sẵn trên bàn, một bình đựng nước bằng vải được dệt kỹ và ngâm trong nhựa cây. Mộc Ang đã chuẩn bị xong, đến bên cầm lấy thanh gươm định sẽ trả lại cho Lão Thần Tất Nhạ. Nàng cầm lấy túi hành trang khoác lên vai, đi đến bậc cửa. Nàng mở tung cánh cửa nhìn lên bầu trời hôm nay, tiếng hoa chuông ngân lên từ phía xa xa, tiếng nước chảy ở những khe suối nhỏ, những thứ âm thanh quen thuộc khác ở Đại Vân Đình hoà vào nhau như một bản nhạc tiễn đưa. Mộc Ang lắng nghe, sau đó hít một hơi dài như để tiếp thêm dũng khí cho mình rồi dứt khoát bước đi. Đi qua sảnh lớn, Mộc Ang dừng lại nhìn pho tượng pha lê của Đại Đế. Lại mở cánh cửa lớn bước ra sân rộng, Mộc Ang đi lại gần Tất Nhạ rồi đưa thanh gươm trả cho ông ấy. Tất Nhạ trầm ngâm khẽ lắc đầu nói:
    - Ta đã rèn thanh gươm này cho Vệ Nữ nên nó không thuộc về ta.
    Mộc Ang chớp chớp mắt, khẽ cười rồi thu tay lại.
    - Cảm ơn ông suốt mấy năm qua đã giúp ta luyện tập.
    - Tất cả là vì Đại Vân Đình. Chúc Vệ Nữ thành công!
    - Ta sẽ cố gắng hết sức.
    Thượng Tôn Thần Mẫu và các Lão Thần đưa Mộc Ang đi qua cây cầu đá rồi đi vào hẻm núi hẹp ra ngoài. Bên ngoài một đội Thần Quân đang đợi sẵn để hộ tống họ đến quảng trường phía đông nơi có cánh cổng lớn Vạn Dặm Vân Quan đóng kín từ hơn vạn năm qua.

    *

    Rất đông Thần Nhân đã đến quảng trường phía đông, các đội Cảnh Vệ gần đó nghiêm trang, cẩn trọng đứng canh. Đám đông lao xao đứng ở hai phía chờ đợi. Mộc Ang bước ra từ giữa cổng lớn Chính Điện, nàng ngắm nhìn cây Trường Sinh vĩ đại cùng những luồng ánh sáng lung linh đứng giữa hồ nước. Nàng bắt đầu đi thẳng một quãng đường rất xa về phía đông. Nàng không vội vã mà từ tốn, vừa bước đi vừa ngắm nhìn, cố thu vào tầm mắt mọi cảnh vật xung quanh. Thượng Tôn Thần Mẫu và các Lão Thần đi cùng Mộc Ang đến khoảng giữa quảng trường bao la, tất cả ánh mắt đều hướng về phía nàng. Mộc Ang không thấy Mễ Đằng đâu cả, có lẽ hắn đang lẫn đâu đó giữa đám đông và dõi theo nàng. Thượng Tôn Thần Mẫu đặt tay lên vai Mộc Ang nói:
    - Cả Thần Tộc đặt hết hy vọng vào Vệ Nữ! Ta chúc con lên đường thuận lợi và sớm hoàn thành nhiệm vụ. Đại Vân Đình chờ con trở về. Thần Tộc sẽ ghi nhớ công lao này của con.
    - Con sẽ cố gắng hoàn thành nhiệm vụ, sẽ không làm mọi người thất vọng.
    - Ta còn có một món quà tặng cho con.
    Thượng Tôn Thần Mẫu hướng mắt về một góc. Một người đang dắt chú ngựa có bộ lông màu hoàng kim tiến lại gần. Đó là Mễ Đằng, tay đang dắt Kim Mã. Mộc Ang bỗng vui mừng, mắt mở to, miệng cười tươi nhìn chàng trai đang đi đến.
    - Kim Mã!
    Mộc Ang không giấu được sự vui mừng, đi đến xoa đầu chú ngựa thân quen của nàng.
    - Chúc em sẽ hoàn thành sứ mệnh của mình.
    - Cảm ơn anh! Anh ở lại chăm sóc tốt cho bản thân nhé!
    - Chúng ta sẽ sớm gặp lại nhau!
    Mễ Đằng hôm nay rất điềm tĩnh, nhưng trong ánh mắt nhìn Mộc Ang thật da diết như không muốn rời xa. Thần Mẫu đã cho phép hắn mang ngựa đến cho Mộc Ang trong ngày nàng ra đi như một ân huệ cho sự xa cách bấy lâu nay. Mộc Ang cười che giấu sự buồn bã trong lòng để người ở lại có thể yên lòng. Nàng quay nhìn Lão Thần Tất Nhạ đang đứng cùng các Lão Thần, lúc này ông ấy cũng đang nhìn nàng, đôi mắt xanh hơn cả dặm rừng. Ông ấy khẽ gật đầu với Mộc Ang thay lời từ biệt.
    Thượng Tôn Thần Mẫu cầm Thần Lệnh hướng về phía tường thành nhẵn nhụi ôm sát vách núi, Tùng Hoa người sáng lên. Âm thanh ầm ầm phát ra từ bên trong vách núi, một lối đi lớn dần dần hiện ra khi rất nhiều lớp cửa đá lần lượt mở ra hai phía, mỗi lớp cửa lại cách nhau một khoảng khá rộng, điểm cuối nằm cách xa không thể nhìn thấy được. Tất cả Thần Nhân im lặng nhìn theo lối đó, nín thở không rời mắt, chỉ sợ cái chớp mắt sẽ làm mất đi cảnh hùng tráng đang được nhìn thấy. Biết đến lúc phải chia tay, Mộc Ang cúi đầu chào tất cả, cả Thần Tộc cúi đầu chào lại nàng.
    “Kính tiễn Vệ Nữ lên đường!”
    Mộc Ang leo lên lưng chú ngựa của mình tiến đến cổng Vạn Dặm Vân Quan, phía sau cả Thần Tộc nhìn theo. Nàng quay đầu nhìn lại Đại Vân Đình, tòa Chính Điện hùng vĩ vẫn sừng sững đứng đó, im lặng, trầm mặc. Lối đi đóng dần lại phía sau lưng Mộc Ang, nàng nâng chú ngựa bay lên cùng mình rồi lao về phía trước cho tới khi một biển mây dày đặc hiện ra trước mắt, cả người và ngựa lẫn vào trong mây khói, xung quanh là những trụ đá to ẩn hiện ở các phía. Không biết bao lâu thì người và ngựa bay ra khỏi biển mây, lúc này Mộc Ang cho Kim Mã đáp xuống mặt đất. Đây là đất của Nhân Tộc. Mộc Ang ngồi trên lưng ngựa, nhìn vào biển mây mù, không thể nhìn thấy vách núi đã ở quá xa, tất cả chỉ là một màu trắng của mây và sương giá. Nàng bỗng nhớ Đại Vân Đình vô cùng, nước mắt bất giác rơi xuống từng giọt.
    Mộc Ang kéo dây cương hướng chú ngựa về phía Nhân Tộc. Trước mặt nàng là một khu rừng u ám phủ mờ sương khói, không nghe thấy tiếng chim hay âm thanh gì, sự im lặng cô động thành một khối căng dày đặc tưởng chừng chỉ cần một tiếng lá rơi là mọi thứ sẽ vỡ vụn. Mộc Ang cho ngựa tiến về phía trước, cảnh vật không thay đổi trong một khoảng thời gian dài cho đến khi bầu trời chuyển sang màn đêm. Giữa không gian này cũng chỉ có Mộc Ang và chú ngựa bên cạnh. Nhóm một đám lửa nhỏ để sưởi ấm khi không khí đang lạnh dần về khuya, Mộc Ang ăn tối bằng mấy quả táo mang theo. Kim Mã được thả gần đó đang đánh mũi tìm cỏ. Khoác áo khoác của Vệ Nữ lên mình, Mộc Ang ngắm nhìn xung quanh chỉ toàn cây cối , gió bắt đầu lạo xạo trên cao. Nàng nhìn ánh lửa rồi lại nghĩ về Đại Vân Đình, lúc này có ai biết nàng đang ngồi đây cô độc giữa khu rừng của Nhân Tộc? Mộc Ang đưa tay cầm thanh gươm lên ngắm nghía vỏ gươm như để thời gian trôi qua nhanh hơn. Một lúc sau, quá mệt mỏi nàng gục đầu bên phiến đá rồi chìm vào giấc ngủ, khoé mắt dường như lấp lánh một giọt nước mắt còn đọng lại. Kim Mã đứng gần thở ra mấy hơi phì phì rồi cũng nhắm mắt nghỉ ngơi. Giữa khu rừng rộng lớn chỉ còn lại một điểm sáng loe lói của ngọn lửa sắp tàn và mọi vật lại trở nên tĩnh lặng.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  5. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 3
    Đám người cưỡi ngựa tập trung đông đúc ngoài rìa cánh rừng Đa Mộc trên đất Ngạn Tây để chuẩn bị cho cuộc đi săn của hoàng gia. Những lá cờ có nền màu xanh lá viền ngoài màu đen, ở giữa là hình đầu một con báo đen đang nhe nanh nhìn thật uy nghiêm, lại có vài phần đáng sợ. Rừng Đa Mộc là một rừng rậm lớn với địa hình phong phú, có suối có hồ, động vật đông đúc đặt biệt là loài báo đen to lớn, giới hoàng tộc ai cũng muốn săn được một con báo đen trong đời mình. Loài này vừa bơi giỏi, leo cao, chạy rất nhanh và ẩn nấp rất giỏi, nên ai có thể săn được sẽ là một niềm tự hào to lớn. Những lều trại lớn đã được dựng lên chờ tiếp đón hoàng gia đến khi mọi thứ đã sẵn sàng. Cách xa khu lều của hoàng gia là khu bếp và phía sau là những cái chuồng bằng sắt to được xe ngựa chở đến để nhốt thú lớn khi săn được. Cạnh đó là một cái chuồng to khác nhốt những “mồi nhử” sẽ được thả vào rừng dụ các loài thú ăn thịt đến, khi chúng đang nghiền mồi thì những người săn thú có thể phóng tên. Mồi nhử chủ yếu là các nô lệ được mua số lượng lớn ở chợ nô lệ, sau khi phân loại những nô lệ có thể làm người hầu hay làm những công việc tay chân khác, số còn lại sẽ dùng làm mồi nhử cho những cuộc đi săn của hoàng gia. Do máu người thu hút được nhiều thú ăn thịt lớn hơn nên trước khi thả vào rừng, những người giám sát trường săn sẽ cắt vài vết đao lên người nô lệ cho rỉ máu ra nhưng không được để họ chết, sau đó, đưa họ chạy lòng vòng sâu vào trong rừng nhử thú với tay và chân bị mắc vào xích tránh trường hợp nô lệ trốn mất. Công việc chuẩn bị bãi săn đã xong, bỗng một tên lính chạy lại chỗ người giám sát báo tin chốt khóa chuồng nhốt mồi nhử đã bị mở, một số mồi nhử đã chạy thoát ra ngoài. Gã giám sát trường săn quát tháo, mặt đỏ gai điên tức:
    - Ngươi làm việc kiểu gì thế? Tối đến là hoàng tộc sẽ đến nghỉ ngơi, ngày mai bắt đầu đi săn, mà mồi nhử bị xổng. Mau tập trung người ngựa lại bắt hết chúng lại cho ta.
    Đoàn người ngựa phi thẳng vào rừng tìm các nô lệ bỏ trốn. Những nô lệ sức khoẻ kém đã chẳng chạy đi đâu xa được, chỉ còn một vài tên khoẻ hơn đang chạy phía trước. Người giám sát bãi săn nhìn phía xa phát hiện có một tên trông còn khá khỏe mạnh, chạy nhanh nhất đang cố cắt đuôi những người bám theo sau. Giám sát phát tay ra hiệu cho mấy tên thuộc hạ cưỡi ngựa gần đó theo hắn, những người còn lại chịu trách nhiệm bắt bọn đang lẩn trốn gần đây.
    Tên nô lệ khoẻ nhất đang chạy như bay qua những thân cây tiến về phía trước. Tiếng vó ngựa vọng lại giữa rừng cây hối hả đuổi theo sau. Hắn mặc một tấm áo màu đen rách rưới, mặt dính toàn máu do những trận roi của bọn chăn nô lệ, đầu tóc rũ rượi bết lại vào nhau vì mồ hôi và máu khô trộn lẫn thành một thứ keo kết dính, chân trần đang toé máu do chạy trên đất đá. Chỉ có đôi mắt mở to, hướng về phía trước, có tiến về phía trước hắn mới có cơ hội được sống. Những bụi cây rừng cắt vào da thịt hắn đau rát. Hắn mặc kệ. Hắn té lăn quay ở những đoạn đường dốc. Hắn mặc kệ.Tiếng vó ngựa đuổi theo ào ào sát lưng. Hắn mặc kệ. Hắn cứ chạy. Hắn thở hồng hộc. Hắn nghe thấy rõ từng nhịp tim đang đập trong lồng ngực của mình. Hắn nhìn về thứ ánh sáng có thể không có thật ngay trước mắt để làm động lực. Hắn phải chạy đến đó, chạm vào tia sáng đó. Cuối cùng hắn đến đó thật, ngay bên vách núi cheo leo, một khoảng không rộng nhìn xuống là bãi đá bên cạnh một hồ nước lớn gần một ngọn thác. Hắn đứng đó bên bờ vực, nhìn xuống vực sâu rồi nhìn những người cưỡi ngựa đã chạy đến, họ không có vẻ gì gấp gáp muốn bắt hắn lại đem về nhốt vào cái chuồng hôi thối kia để ngày mai lại lôi hắn ra xẻ vài đường trước khi xích hắn lại rồi quăng hắn vào chính khu rừng này để mời gọi những con dã thú. Người giám sát bãi săn là một tên đầu trọc lại có bộ râu dài kéo lên tận mang tai, đôi mắt đầy vẻ hung bạo, tay cầm roi da bước xuống ngựa, thong thả đi về phía tên nô lệ đang đứng ở đường cùng, chỉ còn một bước nữa là rơi xuống vực sâu, khoảng cách từ mép đá này không có một con báo đen nào có thể sống sót, nên một tên nô lệ đã bị thương như hắn sẽ phơi thây dưới đó là điều hiển nhiên. Hắn đứng đó, quay nhìn vực sâu rồi lại nhìn tên đầu trọc đang bước tới. Đôi mắt vẫn mở to. Hắn vẫn thở hồng hộc. Hắn không còn sức lực để chạy đi đâu nữa. Những vết cắt, những vết thương bắt đầu đau kinh khủng, khi hắn đã cảm nhận được cơn đau thì nó lại kéo đến dồn dập.
    Hai người trên ngựa phía sau nhìn hắn, ánh mắt không khác gì khi người ta nhìn một con chó nhỏ đang rúm ró run sợ. Không phải khinh thường, không phải thương hại, đơn giản chỉ là nhìn mà thôi. Hắn quay đầu nhìn vực sâu và nhìn người đang tiến lại gần một lần nữa, người kia chỉ còn cách hắn vài bước chân. Hắn bặm môi, đôi mày nhíu lại như dồn những tia sức lực cuối cùng vào cú nhảy này. Hắn nghe tiếng gió vù qua tai, nghe tiếng nói của người còn đứng trên vách núi chưa kịp túm lấy hắn. Họ tiếc vì mất miếng mồi ngon cho cuộc đi săn ngày hôm sau. Rồi hắn nghe một tiếng “ùm” thật to, da thịt chạm vào nước lạnh buốt. Hắn chìm xuống, những tia sáng cuối ngày còn đọng trên mặt nước, chiếu xuyên qua mặt hồ nhưng tuyệt nhiên không chạm đến hắn. Dòng thác lớn vẫn ào ào trút xuống, thứ âm thanh duy nhất còn vang vọng trong dòng nước mà hắn còn cảm nhận được. Mắt hắn vẫn mở to. Máu từ các vết thương hòa vào nước như những tia lửa nhỏ xung quanh hắn, dĩ nhiên chẳng có chút hơi ấm nào. Hắn sắp cạn dưỡng khí, hay đã cạn mất rồi hắn cũng không cảm nhận được. Hắn đang nghĩ hắn có nên nằm lại dưới đáy hồ này mà yên nghỉ hay không? Hắn thật sự đã mệt quá rồi, muốn nhắm mắt lại, muốn ngủ. Hắn chớp chớp mắt rồi từ từ khép đôi mi lại. Trong giấc mơ có thể là cuối cùng, hắn nhìn thấy một tia sáng rực lên rồi tất cả lại chìm vào bóng tối. Hắn quyết định nghỉ ngơi.

    *

    Mộc Ang cưỡi trên lưng Kim Mã đi thong dong theo cảm tính riêng. Đã hai ngày từ khi cánh cửa ở Vạn Dặm Vân Quan mở ra và đóng lại, băng qua hết khu rừng này đến khu rừng nọ, nàng vẫn chưa gặp một Nhân Tộc nào. Họ đã đi đâu hết rồi? Có phải nàng đang đi lòng vòng một chỗ nên mãi vẫn chưa thấy một ai xuất hiện? Không phải vậy. Nàng đã qua vài hẻm núi và thấy những con thác, những hồ nước khác nhau, cây cối và động vật xung quanh cũng khác nhau ở mỗi nơi. Cây trái ở Nhân Tộc dẫu không ngon lành như ở Đại Vân Đình nhưng nàng vẫn ăn được, nước suối không ngọt như Thiêng Linh Tuyền nhưng cũng có vị tươi mát của riêng nó. Nàng lại nghe tiếng nước chảy phía trước, chắc sắp gặp một hồ nước khác. Một vài con vật trên cành cao chuyền từ cành này sang cành khác phía trên đầu nàng, có tiếng con gì đó nép sau cành lá kêu réo nhau, tiếng chim hót trong rừng, gió thổi cũng khá mát mẻ. Kim Mã bước ra từ rừng cây đến bên bờ suối, vục đầu xuống uống mấy ngụm nước rồi đi tiếp sang phía bờ bên kia. Mộc Ang chưa vội xuống ngựa, ngồi đó nhìn ngắm xung quanh, lắng nghe và phân tích những âm thanh đang dội đến bên tai. Nàng quyết định xuống ngựa, có lẽ đêm nay nàng sẽ nghỉ ngơi ở đây. Kim Mã lại men theo lối đi ven suối tìm cỏ, cái đuôi với những sợi lông vàng óng ánh phe phẩy trong nắng chiều, nó lúc lắc cái đầu, lúc ngẩng lên nhìn sang bờ bên kia con suối, lúc gục xuống chúi mũi vào những hàng cây để nhặt nhạnh những cọng cỏ ngon. Mộc Ang tay cầm bình vải bước ra suối một khoảng cách xa bờ để gạn lấy nước trong. Nàng đã cởi giày để trên bờ nằm cạnh thanh gươm và túi hành trang, xắn tay áo và quần lên cho khỏi ướt. Lấy được một bình nước đầy, nàng đưa một tay vốc nước lên rửa mặt, cảm giác mát mẻ xua đi một chút mệt mỏi vì cả ngày ngồi trên lưng ngựa, nước suối trong nên nhìn thấy một vài con cá nhỏ bơi dưới chân nàng. Quay lại bờ, nàng ngồi xuống bãi đá, nhìn cảnh vật xung quanh, lại thấy nhớ Đại Vân Đình. Chỉ vừa được hai ngày mà nàng cứ cảm thấy như đã đi xa nơi đó lâu lắm rồi, nhắm mắt mường tượng lại những cảnh vật nơi đó, rồi lại mở mắt ra nhìn nơi nàng đang ngồi. Bốn bề là rừng núi, không còn âm u như cánh rừng đầu tiên nàng đi qua hôm trước, động vật cũng xuất hiện xung quanh nhiều hơn, nhưng cảm giác cô độc đó không vơi đi chút nào. Là một Thần Nhân độc nhất ở nơi Nhân Tộc này, sao lại không cô đơn cơ chứ.
    Mộc Ang mở túi hành trang lấy ra vài loại trái cây đã hái trên đường đi để dành cho bữa tối. Nàng lấy một quả đưa lên mũi ngửi, lại không thơm bằng ở Đại Vân Đình, cắn một miếng lại cảm nhận được vị chua ngọt xen lẫn vào nhau. Đang thưởng thức thứ trái cây của Nhân Tộc trên tay, Mộc Ang nhìn quanh tìm chỗ có cây khô để lát nữa lấy về nhóm lửa. Nàng chợt nghe thấy có động tĩnh ở phía tảng đá lớn đằng xa ngay bên bờ suối, nghe kỹ hơn thì có lẽ là một con vật khá lớn. Nhớ lại Lão Thần Tất Nhạ dạy ở Nhân Tộc có nhiều động vật ăn cả thịt người, chúng có thể trốn ở một góc khuất để canh và tấn công, nếu gặp chúng mà đuổi không được phải giết chúng đi. Mộc Ang chưa gặp phải con vật nào như vậy từ khi rời Đại Vân Đình nên trong lòng có chút hồi hộp, mặt khác lại có chút phấn khởi. Nàng rút gươm ra và đi chầm chậm về phía tảng đá to, chĩa mũi gươm về phía trước, lắng nghe cử động của con vật, thấy nó chỉ động đậy chứ không di chuyển, chỉ ngay phía sau tảng đá lớn trước mặt nàng thôi. Nàng hình dung một chút về con vật nàng sắp gặp đây, nó nhìn ra sao? Hung dữ cỡ nào? Nàng bước qua phiến đá, mở to mắt nhìn vào con vật kia, tim bị lệch đi một nhịp.
    “Cái khối đen xì to lù lù đang động đậy kia là con gì? Đó là lông mao sao? Không phải, nhìn giống y phục hơn.”
    Con vật đang run lên, lưng hướng về phía nàng. Bỗng dưng nó nằm lật ngửa ra, làm lộ tay chân cũng như một gương mặt người, đôi mắt mở to trắng dã nhìn về phía nàng rồi dần dần lịm đi, thân người vẫn run bần bật vì lạnh. Bị bất ngờ, Mộc Ang không vung gươm chém mà lại bước lùi vài bước về phía hàng cây sau lưng.
    “Là một Nhân Tộc? Sao hắn lại nằm bên bờ suối lạnh này? Hắn chết rồi sao?”
    Trong đầu Mộc Ang ngổn ngang nhiều câu hỏi, nhưng nàng nghe thấy tiếng thở của hắn, tiếng rên vì bị lạnh. Nàng từ từ bước tới, tra gươm vào vỏ rồi cầm gươm đẩy đẩy lên vai hắn, vừa để xem hắn như thế nào vừa đề phòng bị hắn tấn công. Người đó, nằm co ro bên mép nước, tay chân có nhiều thương tích, da đã trắng bệch đi, mắt nhắm lại, có lúc cố mở ra nhìn người đang đứng trước mặt. Môi hắn mấp máy, lặp lại mấy lời giống nhau.
    - Đừng…đừng giết tôi! Xin đừng... giết tôi!
    Rồi hắn lịm đi, lần này không thấy tỉnh lại nữa. Mộc Ang thấy người trước mặt đã ngất đi thì lo sợ hắn sẽ bị lạnh mà chết, bóng tối đang kéo đến, trong rừng lúc chuyển ngày sẽ tối rất nhanh, vừa còn thấy ánh sáng đó nhưng thoắt cái bầu trời đã đầy sao. Mộc Ang lại gần đỡ người kia dậy, thân hình hắn to cao, chỉ là khá gầy so với sắc vóc của hắn, với sức lực của nàng thì lôi hắn theo cũng khá nhẹ, tiếng nhịp tim đang đập không đều, yếu đuối, biết rằng hắn vừa trải qua một cuộc thập tử nhất sinh. Mộc Ang đưa hắn lại nằm gần một hàng cây, sau đó đưa Kim Mã đến, để đồ đạc vào một góc rồi nàng đi mang ít cành cây khô về, chỉ vài lượt đã được một đống to có thể đốt suốt đêm. Nàng lấy một ít đá xung quanh, quay thành một vòng tròn rồi nhóm lửa, khi ánh lửa sáng lên, hơi ấm bắt đầu toả ra xung quanh thì nàng nhìn sang người đang nằm đối diện. Mộc Ang đang phải suy nghĩ sẽ giữ ấm cho hắn như thế nào khi y phục của hắn đã ướt hết. Nàng đứng dậy, đến lục lọi trong túi vải mặc dù ngoài những thứ linh tinh thì chỉ còn chiếc áo choàng Vệ Nữ là có thể dùng ủ ấm được. Bước đến bên người đó, nàng ngồi xuống bên cạnh, hắn vẫn đang nhắm nghiền mắt vì quá mệt mỏi. Nghĩ tới đây Mộc Ang liền nhìn xuống ngực hắn như tìm thứ gì đó, nhưng chỉ thấy vài vết sẹo đã chay đi, cùng những vết xước mới hình thành. Nàng lấy tay vén mái tóc ướt sũng và lấm bẩn của hắn để lộ một gương mặt của một chàng trai chừng mười sáu, mười bảy tuổi, sống mũi cao thẳng, lông mày đen đậm, mi cũng đen dày, đôi môi hơi cong lên có vẻ bướng bỉnh, khuôn mặt có góc xương hàm hiện rõ nét cương trực và mạnh mẽ. Trong lòng Mộc Ang chợt thấy tội nghiệp cho hắn, không hiểu một cậu bé như hắn sao lại trải qua chuyện như thế này? Thân hình chi chít những vết thương cũ mới như vậy có lẽ rất đau. Nàng lần cởi chiếc áo hắn đang mặc, thân hình khá chắc khoẻ, nếu hắn không quá gầy nhìn sẽ rất cường tráng. Nhìn tới phần lưng quần hắn đang mặc, Mộc Ang bỗng thấy hai má nóng lên.
    “Làm sao có thể cởi ra cho hắn đây ?”
    Cuối cùng nàng quyết định để nguyên phần đó, đẩy hắn lại gần hơn với đống lửa hy vọng hơi nóng sẽ làm y phục của hắn mau khô hơn, rồi nàng choàng tấm áo choàng của nàng bao lấy thân người hắn. Giơ chiếc áo nhàu nhĩ, rách rưới của hắn lên ánh lửa, nàng lắc đầu nhíu mày ra chiều khó hiểu, nhớ lại mấy lời hắn nói trước khi bất tỉnh.
    “Ai lại đi giết một đứa bé mới lớn như thế này chứ? Nhân Tộc quả là chốn nguy hiểm!”
    Mộc Ang lấy một nhánh cây cắm một đầu vào đất rồi treo chiếc áo lên hong cho khô. Kim Mã đứng gần đó nhìn theo từng cử chỉ của nàng, miệng phì phì rồi lại đi quanh quẩn qua mấy gốc cây ngửi ngửi tìm tìm, có lẽ nó vẫn còn chưa no.

    *

    Đoàn binh mã rất đông đang di chuyển về phía khu trại săn. Những lá cờ có nền màu xanh lá viền đen ẩn hiện trong bóng tối, ở giữa nổi bật hình đầu một con báo đen đang nhe nanh do các tuỳ tùng giữ bằng hai tay, chia thành hai hàng dài hai bên xen kẽ những tuỳ tùng khác đang cầm đuốc, ở giữa là đoàn xe ngựa chở các quan viên và hoàng tộc, hộ vệ chia từng tốp đi phía trước và sau. Những người phụ trách bãi săn xếp hàng nghênh đón người của triều đình đến. Trời đã về đêm, bên trong khu trại được thắp sáng bởi nhiều chậu lửa lớn.
    Cỗ xe ngựa đầu tiên là của Lãnh chúa Ngạn Tây. Lãnh chúa bước ra ngoài, chưa vội bước xuống xe, hếch mặt lên nhìn ngắm toàn khu trại rồi lại đưa mắt nhìn về cánh rừng bạt ngàn một màu đen trong đêm tối, nơi mà họ sẽ vào đó săn dã thú vào sáng hôm sau. Tất cả quan viên đều đã xuống xe trước và tiến đến hành lễ trước Lãnh chúa.
    - Tất cả có vẻ được chuẩn bị rất tốt, hy vọng lần này có thu hoạch lớn.
    Lãnh chúa đã bước xuống xe, xua tay cho tất cả đứng lên, rồi đi đến khu trại.
    - Thưa Lãnh chúa! Tất cả đều được chuẩn bị cẩn thận, chỉ mong Lãnh chúa hài lòng.
    Người giám sát bãi săn lúc này có vẻ rất ân cần, mặt mày hớn hở, vừa đi theo Lãnh chúa vừa cúi đầu thưa chuyện.
    - Tốt lắm!
    Khu trại bỗng dưng trở nên đông đúc. Tuỳ tùng tới lui phục dịch cho các chủ nhân. Bên trong các lều đều thắp nến sáng trưng. Cách xa chỗ đó là khu bếp cũng đang xì xèo nổi lửa, lên món mang đến phục vụ cho Lãnh chúa và hoàng tộc. Đám nô lệ trong chuồng phía sau, kẻ nằm, kẻ ngồi, kẻ bám song sắt đứng lên nhìn ra ngoài một cách vô vọng. Tiếng rên, tiếng khóc đều bị những âm thanh ồn ào phía đông người kia át đi mất. Gió đại ngàn lùa qua nghe như tiếng hú kéo dài của một loài dã thú, cảnh rừng bốn bề vây kín, thâm u.

    *

    Hơi ấm đang lan dần trên người hắn. Hắn cảm nhận được điều đó, cố gắng hé mở đôi mắt mệt mỏi để nhìn, toàn thân đau ê ẩm không thể cảm nhận được sự tồn tại của cả tay chân, chỉ còn hai tròng mắt là có thể di chuyển qua lại được. Hắn thấy ánh lửa bập bùng gần bên mình, thấy đối diện là một cô gái đang nằm gối đầu trên một túi hành trang. Phải nói sao đây? Đó là một cô gái vô cùng xinh đẹp, tầm mười bảy tuổi, da trắng, mi dày, mày thanh tú, đôi môi hồng đáng yêu. Nàng đang say giấc như thể đang nằm trên một chiếc giường ấm áp, trong một căn nhà khang trang chứ không phải đang là giữa rừng già, bên đống lửa và đối diện một tên lạ mặt thương tích đầy người. Nàng đã cứu mạng hắn. Trên thế gian này lại có một cô gái như thế một mình đi đến chốn này và gặp rồi cứu hắn sao? Có phải hắn vẫn đang nằm dưới đáy hồ nước lạnh lẽo kia và đây là giấc mơ đẹp nhất mà Tạo Hóa dành cho để hắn có thể yên giấc vĩnh viễn, vượt qua hết những cơn đau của từng vết thương chồng lên nhau trải đều trên da thịt ? Có thể lắm chứ! Nếu biết giấc mơ cuối cùng lại đẹp như thế hắn đã sớm cho bản thân yên nghỉ để không cần phải trốn chạy, không cần phải đấu tranh, sống một cuộc sống không biết ngày mai sẽ bị bán đến nơi nào khác, rồi cuối cùng là một chiếc lồng sắt to, tanh mùi máu cùng những thứ xú uế. Hắn nhìn lên bầu trời, phát hiện trong giấc mơ của mình cũng có một bầu trời đầy sao, bao lâu rồi hắn không được tự do ngắm nhìn những ngôi sao lấp lánh trên kia? Hắn may mắn thật, có mấy ai lúc chết đi lại được cái cảm giác này, vừa tự do, vừa ấm áp. Hắn nhắm mắt lại tận hưởng giấc ngủ thuộc về mình, không cần phải nghĩ tới ngày mai nữa.

    *

    Lãnh chúa sáng nay đã vận trang phục đi săn, đang đứng chờ tuỳ tùng mang ngựa cho người cùng các thành viên trong hoàng tộc. Khi họ đã yên vị trên lưng ngựa, nhóm người theo sau giám sát bãi săn ra phía sau khu bếp, mở khoá chuồng sắt lôi ra vài tên nô lệ. Mấy tên nô lệ yếu ớt vì bệnh tật và thương tích cố gắng chống cự không chịu ra ngoài, có kẻ còn cố níu lấy song sắt của cái chuồng. Với họ giờ đây, có vẻ nếu bị nhốt trong cái chuồng bẩn thỉu, chật hẹp đó còn tốt hơn phải đi vào cánh rừng kia. Người giám sát đi đến vứt roi da thật mạnh lên người những tên nô lệ cứng đầu, những lằn roi tứa máu khiến những tên nô lệ không chịu nổi phải rời tay khỏi song sắt đưa tay lên đỡ đòn. Những người thuộc hạ đang dùng những khóa xích khóa cổ và tay những tên đã lôi ra được. Bộ khoá là một vòng kim loại ôm lấy cổ tên nô lệ, mấu phía sau gáy sẽ được cố định lại bằng một thanh kim loại nhỏ bị bẻ cong hai đầu để không thể nào gỡ ra được, phía trước cổ là một vòng tròn nối với một sợi xích, ở đầu sợi xích là hai vòng kim loại nối liền nhau dùng để khoá hai tay vào và cố định bằng cách tương tự như cổ. Sợi xích không quá dài nên hai tay người bị khoá lúc nào cũng bị treo ở vị trí trước ngực trông như một người đang khoanh tay lại. Nhóm người giám sát áp giải mấy tên nô lệ đi về phía cánh rừng nơi đoàn người ngựa đang chờ khởi hành. Khi đã đến nơi,một người dùng đoản kiếm cắt vài nhát lên bắp tay, đùi, lưng của những tên nô lệ đó cho máu rỉ ra để thu hút thú rừng. Nhóm nô lệ run sợ, hét lên vì đau đớn, Lãnh chúa nhìn họ, mắt hơi nhíu lại, rồi phát tay ra lệnh thả “mồi nhử. Đám nô lệ được thả ra thì chạy thẳng vào rừng, sợi xích trên cổ cọ vào nhau phát ra âm thanh mà chỉ có người mang chúng nghe thấy được. Họ chỉ biết chạy đi, không còn cách nào khác, thân thể đã bị thương nặng, máu đang rỉ ra nhuộm ướt bộ y phục tả tơi trên người. Họ có muốn trốn cũng chẳng thể đi xa, trước sau gì họ cũng sẽ làm mồi cho thú dữ, nếu quay lại cũng sẽ bị binh lính giết chết. Những người nô lệ này đã đến bước cuối cùng của kiếp nô lệ, không còn giá trị gì khác ngoài một mẩu thịt biết đi có thể mang đến niềm vui cho những người đi săn kia. Lãnh chúa chưa vội cho nhóm người của mình xuất phát, người ngồi trên lưng ngựa lắng nghe động tĩnh phía xa trong rừng. Một lúc sau, ở một góc rừng bỗng dội lại một tiếng thét, biết là có dã thú đang tấn công “mồi nhử”, Lãnh chúa ra hiệu đoàn người tiến vào rừng bắt đầu cuộc đi săn.

    *

    Hắn lại mở mắt, lúc này đã là ban ngày, cơ thể vẫn còn mệt và đau nhức, những vết thương đang lên cơn đau. Đống lửa đêm qua giờ đã tàn chỉ còn lại một đống tro, một làn gió nhẹ thổi qua những tro tàn đó bị cuốn theo và bay lên. Hắn nhìn sang hướng đối diện, cô gái xinh đẹp đêm qua không thấy nữa chỉ có túi hành trang là vẫn còn đó, lại thấy cái áo rách của hắn được treo trên một nhánh cây cắm gần chỗ đống tro tàn, lúc này hắn mới để ý hắn đang choàng một tấm áo choàng màu đen, ấm và thoang thoảng mùi thơm của cây cỏ, mùi này hắn biết vì hắn từng được tự do chạy nhảy trên thảo nguyên cùng đàn gia súc của mình trước khi trở thành một nô lệ. Rừng cây xào xạc, những cành lá đung đưa theo nhịp gió, tiếng chim ríu rít, nắng ấm xuyên qua kẽ lá, rơi rớt khắp mọi nơi, xa xa ngoài kia là tiếng dòng suối chảy, làm hắn bỗng thấy khát nước, và thấy đói. Cố gắng cử động tay chân, chống người ngồi dậy, cố tựa người vào một thân cây rồi hắn lại bắt đầu quan sát xung quanh. Cánh rừng yên tĩnh, những âm thanh bình thường không tỏ vẻ gì đây là một bãi săn thú, đầy những con thú nguy hiểm và con người đến đây trên lưng những con ngựa, mặc y phục trường săn còn nguy hiểm hơn nhiều. Bên bờ suối, có một con ngựa toàn thân lông màu hoàng kim đang uống nước, nó cọ cọ cái móng vào một hòn đá dưới chân, cái đuôi dài phe phẩy. Vẫn không thấy bóng dáng cô gái kia đâu, có lẽ đêm qua hắn nằm mơ thật. Người cứu hắn có thể là một người săn thú nào đó vì không biết hắn là một nô lệ đào thoát mà thôi. Dòng suy nghĩ chưa trôi qua hết trong đầu hắn thì một cô gái xuất hiện, tay ôm một bó lá cây, nàng bước ra bờ suối đưa bàn tay xinh đẹp của mình vuốt ve chú ngựa, được chủ vuốt ve nên nó lắc lắc cái đầu tựa vào ngực nàng.
    - Kim Mã ngoan, ngoan nào!
    Cô gái trò chuyện với chú ngựa. Hắn không hay biết, một nụ cười đang hiện ra trên môi hắn theo suy nghĩ “Nàng là có thật!". Cô gái quay lại nhìn về phía hắn, thấy hắn đang nhìn ra phía nàng thì từ từ đi vào. Nàng đi đến trước mặt hắn, quan sát hắn. Không dám nhìn vào mắt cô gái, hắn quay mặt né tránh, thân người hơi co lại như để phòng bị. Hắn đã quen với phản ứng này mỗi khi có ai đó đến gần nhìn ngó xem có nên mua hắn về từ chợ nô lệ hay không. Cô gái đặt số lá cây lên phía trên cái túi vải, ngồi xuống nhìn hắn lần nữa, lúc này chàng trai trước mặt vẫn xanh xao, tấm áo choàng rớt xuống để lộ thân người mang nhiều vết thương.
    - Cậu bé tỉnh rồi. Có khát nước không? Uống đi!
    Mộc Ang vừa nói vừa chìa bình nước bằng vải đã mở sẵn tới trước mặt chàng trai kia.
    - Cậu bé?
    Câu đầu tiên hắn nói với nàng khi hắn nghe thấy nàng gọi hắn như thế.
    “Nàng ấy chỉ tầm tuổi ta nhưng lại gọi ta là cậu bé?”
    Hắn lại nghĩ trong đầu như thế.
    - À, vì không biết nên gọi ngươi như thế nào nên ta gọi như thế. Ngươi tên là gì?
    Mộc Ang chợt nhớ so với Nhân Tộc nàng chỉ nhìn như một cô gái mười bảy mười tám tuổi chứ không phải một người đã ba mươi hai tuổi, nên trả lời câu hỏi cộc lốc của chàng trai đối diện.
    - Kha Lang! Ta tên là Kha Lang.
    Lại là lần đầu tiên hắn xưng tên mình sau nhiều năm làm nô lệ. Trong lòng hắn cảm thấy vui sướng khi được xưng tên, được nhìn nhận bản thân là một con người thật sự, có tiếng nói, có tên gọi riêng. Cô gái đối diện vẫn đang chìa bình nước về phía hắn, mỉm cười, kiên nhẫn chờ đợi. Hắn từ từ đưa tay nhận lấy và đưa lên miệng uống, cổ họng khô rát, dòng nước mát chảy tới đâu lại nhói đau tới đó nhưng cuối cùng là cảm giác dễ chịu. Hắn uống cạn bình nước mà vẫn còn thấy khát. Cô gái nhướng mày, nhìn hắn rồi lại mỉm cười.
    - Ta tên là Mộc Ang. Để ta đi lấy thêm nước cho ngươi.
    - Không cần đâu. Cám ơn nàng đã cứu giúp!
    Hắn trả lời, trong đầu thì đang ghi nhớ lại tên nàng cho thật kỹ.
    - Sao ngươi lại bị thương nhiều vậy? Chuyện gì đã xảy ra?
    Hắn im lặng, đôi mắt cụp xuống đảo qua lại, chưa biết phải trả lời như thế nào. Hắn sợ nàng sẽ đem hắn trả lại chỗ hắn vừa dùng cả tính mạng để thoát ra, hay tệ hơn là nàng xem thường và bỏ mặt hắn lại đây.
    - Ngươi không thích nói cũng không sao.
    Mộc Ang thấy dáng vẻ lúng túng của chàng trai thì nghĩ rằng không nên gợi lại chuyện đau buồn của hắn, có thể là một tai nạn không chừng. Nàng sực nhớ chuyện nàng định làm với mớ lá rừng vừa tìm được liền quay lại cầm chúng lên tay rồi lại ngồi hẳn bên cạnh chàng trai ấy. Hắn tỏ vẻ bất ngờ:
    - Nàng định làm gì?
    - Ngươi đang bị thương. Ta có hái ít lá thuốc dùng được để trị thương cho ngươi, xoay lưng lại đi nào.
    Mộc Ang vừa nói vừa dùng tay đẩy hắn xoay người lại, lưng hướng về phía nàng. Hắn nghe âm thanh nàng dùng tay vò những cái lá và hương thơm từ những thứ thuốc đó thoảng lên nghe rất dễ chịu.
    Mộc Ang đưa những phần lá thuốc đã tơi lại gần những chỗ vết thương, xoa nhè nhẹ lên đó để giúp hắn mau hồi phục. Nàng nghe hắn rít khẽ qua vành môi mỗi khi có vết thương bị đau rát khi tiếp xúc với lá thuốc. Nàng lại dừng tay một chút để cho hắn bớt đau rồi lại tiếp tục. Nhìn tấm lưng không lành lặn của chàng trai ngồi trước mặt, Mộc Ang cảm thấy xúc động vô cùng, cảm giác lẫn lộn, vừa xót xa cho hắn lại vừa hờn giận một thứ gì đó dù nàng chẳng biết là gì.
    - Xoay người lại, phía trước ngươi cũng bị thương.
    Mộc Ang gõ gõ một ngón tay lên vai chàng trai. Hắn ngồi đó một lúc chưa muốn xoay lại, cảm giác có chút ngại ngùng.
    - Ngươi không muốn mau bình phục lại sao?
    Nàng nói như để thách thức cho hắn phải chịu quay lại, biết rằng hắn đang ngại vì để một cô gái trẻ trị thương giúp nên nàng phải tỏ vẻ không có gì đáng ngại cho hắn yên tâm.
    Hắn xoay người lại ngồi đối diện nàng, mắt vẫn tránh né ánh mắt của nàng. Nàng không để tâm mà tập trung vào những vết thương trên ngực của hắn. Lúc này, hắn lại có cơ hội để ngắm nhìn nàng nhiều hơn, gần hơn. Dù nhìn ở góc nào nàng cũng đều xinh đẹp, mỗi lần nàng chớp mắt như lại khiến cảm xúc trong hắn hỗn loạn thêm. Bỗng nàng dừng tay, ngước mắt lên nhìn hắn, ánh mắt hai người chạm nhau trong tích tắc rồi như đều ngượng ngùng, căng thẳng.
    - Ta quên là những vết thương phía trước ngươi có thể tự làm được.
    Nói xong, Mộc Ang dúi đám lá cây vào tay hắn, đứng dậy đi ra phía bờ suối mang theo thanh gươm và bình vải đựng nước lúc nãy.
    - Ngươi ngồi đây chờ, ta sẽ tìm gì đó ăn được mang về, sẽ nhanh lắm.
    Hắn ngồi lại, nhìn đám lá trên tay, rồi nhìn theo bước chân của cô gái, ánh mắt mang nhiều cảm xúc nhất trong cuộc đời của hắn từng có khi nhìn một người trong mấy năm qua.
    Mộc Ang đi ra suối, leo lên lưng Kim Mã lúc này đang đứng gần một bụi cây. Nàng quan sát rồi hướng Kim Mã đi qua bên kia dòng suối, vừa đi vừa ngẫm nghĩ về cảm giác lúc nãy khi nhìn vào mắt chàng trai kia. Lúc đó nàng có thể nghe tim của hắn đập, nhanh dần và loạn xạ, nàng đã chẳng quan tâm cho đến khi chạm vào ánh mắt của hắn thì tim của nàng cũng bắt đầu nhảy loạn lên.
    “Hắn chỉ là một tên Nhân Tộc yếu đuối mà thôi. Ta còn lớn hơn hắn tận mười sáu mười bảy tuổi, sao có thể như thế được chứ?”
    Cảm giác đó ngay cả lúc Mễ Đằng hôn nàng cũng không có.
    “Có lẽ do hắn là tên Nhân Tộc đầu tiên mà ta gặp, lại trong tình cảnh bi đát như thế nên khó tránh làm ta xúc động, trên người hắn còn toàn là vết thương nữa chứ. Chắc là vậy!”
    Mộc Ang thúc ngựa đi nhanh hơn về phía có trái cây rừng.
    “Tên Nhân Tộc đó chắc đã đói ngấu rồi.”
    Nàng được biết Nhân Tộc ăn thịt động vật nhưng nàng không muốn giết con vật nào để mang thịt về cho hắn cả, có thể vài ngày nữa khi hắn khoẻ lại sẽ tự tìm thịt cho mình, giờ đành cho hắn ăn trái cây cùng nàng vậy.

    *

    Đang hái được một ít trái cây, Mộc Ang nghe có âm thanh dội lại như có tiếng vó ngựa, vậy là sẽ xuất hiện thêm Nhân Tộc trong rừng này. Một lát thì nàng nghe nhóm ngựa đó dừng lại, vị trí gần như là ngay chỗ tên Nhân Tộc mà nàng vừa cứu đêm qua đang ngồi lúc nàng ra đi. Cảm thấy có thể có điều không hay, nàng hướng Kim Mã quay lại lối cũ, cẩn trọng lắng nghe động tĩnh đằng xa, lòng bỗng thấy lo lắng cho chàng trai. Nếu hắn phải chịu thêm lần bị đả thương nào nữa có lẽ hắn không thể sống sót.
    Kha Lang đang ngồi dưới suối nấp sau tảng đá lớn mà đêm qua hắn đã ngồi đó cho tới khi được cô gái trẻ kia cứu mang vào rừng. Từ vị trí này, nếu ai đi từ phía đối diện sẽ thấy hắn, còn nhóm người cưỡi ngựa đang đứng trên bờ sau lưng hắn sẽ khó phát hiện ra. Kha Lang không biết họ là ai, khả năng cao là nhóm hoàng tộc đang đi săn, cuộc săn hôm nay đã bắt đầu, cũng có thể là bọn giám sát bãi săn vẫn đang đi tìm để bắt hắn lại. Bọn họ có thể đã cho rằng hắn chưa chết được sau khi đã nhảy xuống vách núi và chìm xuống hồ nước kia.
    Hai tay đang ôm lấy túi vải của cô gái trẻ đã cứu mình, chàng trai cố gắng nép sát vào phiến đá, trong lòng hy vọng họ không băng qua suối và cô gái ấy không quay lại vào lúc này, như vậy sẽ rất nguy hiểm cho nàng ấy. Một cô gái trẻ đi lung tung trong rừng trên lưng con ngựa vàng óng ánh thì thật là nguy. Nàng có mang gươm nhưng khả năng chống lại một nhóm người đông như thế làm sao có thể được. Kha Lang dán mắt vào cánh rừng phía bên kia suối, không hy vọng sẽ thấy một chú ngựa lông màu hoàng kim xuất hiện trong lúc này.
    Trước mắt là một con suối cạn, hai bên bờ là bãi đá cuội trải dài trông không có vẻ sẽ có dã thú đến đây, hơn nữa, trên nền đất vẫn còn một đống tro cho thấy đêm qua đã có người lưu lại. Đoàn người đi săn vẫn còn đứng đó chờ hiệu lệnh từ chàng trai dẫn đầu. Người này trông chừng hơn hai mươi tuổi, toàn thân vận y phục màu đen có điểm vài chi tiết bằng da thú, hông có đeo gươm, chân mang giày cổ cao có giắt đoản kiếm, tóc buộc thành một chỏm cao trên đỉnh đầu, thả phần đuôi tóc dài thẳng xuống phía sau lưng, hai bên mép tai đã cạo nhẵn tóc, phía trước mặt để loà xoà một lọn tóc che đi một phần con mắt bên trái. Bàn tay có đeo vài chiếc nhẫn sắt góc cạnh, tai đeo khuyên. Người đó cưỡi một con tuấn mã màu đen, vẻ mặt thường thấy của một kẻ đang đi săn mồi, ánh nhìn sắc bén, có phần giảo hoạt. Chàng trai đó quay sang hỏi một cô gái trẻ ăn vận không khác là mấy:
    - Rừng này có nhiều người lưu lại vào ban đêm sao? Đây là bãi săn, họ không sợ à?
    - Có thể họ đi lạc nên đành phải qua đêm ở đây.
    - Hoặc là lai lịch có vấn đề nên trốn ở chỗ người khác ít lui tới. Có thể là ai được? Nô lệ đào tẩu? Gián điệp nước khác? Hoặc có thể bọn sát thủ ai đó thuê biết trước ta sẽ đến đây săn thú, đang mai phục đâu đó để ám sát ta chăng?
    - Lãnh chúa lại nghĩ nhiều rồi, nếu là sát thủ sao bọn chúng kém thông minh đến nổi để một đống tro lại đây cho chúng ta thấy chứ?
    Cô gái bên cạnh chột dạ đối đáp.
    - Bọn chúng thông minh đó chứ, có thể làm như thế để chúng ta có suy nghĩ như quận chúa mà không phòng bị, tự đưa mình vào chỗ chết, đó là cái hay của kẻ thông minh. Nhưng mà, ta thông minh hơn chúng, ta nghĩ được điều chúng có thể nghĩ, quận chúa nghĩ xem có phải không?
    Chàng trai vừa nói những lời đó vừa nhìn cô gái, ánh mắt đầy vẻ bí hiểm, hoài nghi.
    - Lãnh chúa bao giờ cũng đi trước người khác một bước, sáng suốt vô cùng.
    - Không đủ thông minh sao có thể thống lĩnh Ngạn Tây được chứ?
    Chàng trai tỏ vẻ đắc chí, hướng mắt nhìn vào cánh rừng yên tĩnh phía bên kia bờ suối, khẽ nhíu mắt lại như để dò xét, nhìn cho rõ những tiềm ẩn có thể có đang chờ ở đó, khuất sau những thân cây rừng cao to.
    - Quay lại thôi, theo ta thấy phía bên kia cũng chẳng có dã thú nào cả, mồi nhử chẳng phải đã chết cách chỗ này không xa sao? Nếu có thì chúng cũng đã đánh hơi được mùi máu mà kéo đến rồi. Cánh rừng bên đây vẫn còn nhiều đoạn chúng ta chưa đến, không cần phải sang tận bên kia suối. Chuyến săn này cũng phải kết thúc sớm, ta nhận được thư báo từ phía Hoa Nam, chúng ta sắp có khách quý ghé thăm, cũng nên về thành chuẩn bị đón tiếp họ.
    - Khách từ Hoa Nam tới?
    Cô gái có vẻ phấn khởi.
    - Quận chúa cũng biết người này mà, hình như là còn hơn cả quen biết hả?
    - Lãnh chúa lại nghĩ nhiều rồi đó, cũng chỉ là giao tế giữa hoàng tộc với nhau thôi.
    - Vậy cũng tốt, thân càng thêm thân, biết đâu ngày sau quận chúa còn nhờ vào quyền lực của hắn.
    Chàng trai nói giọng có chút mỉa mai để thăm dò.
    - Chúng ta giao hảo với họ là vì lợi ích chính trị của hai bên, Lãnh chúa nghĩ họ sẽ giúp gì chuyện trong nhà của chúng ta chứ? Họ sẽ nhọc lòng đến vậy sao?
    - Quận chú nói phải đó, chuyện trong nhà thì kẻ bên ngoài sao có thể nhúng tay vào được. Không biết chừng, chuyện nhà của họ còn rối hơn của chúng ta nữa đó chứ.
    Chàng trai cười nhếch mép, ánh mắt vẫn tỏ vẻ thần bí.
    - Mà Lãnh chúa nói quyền lực sau này của người đó là như thế nào?
    - Chẳng phải đã quá rõ rồi sao? Một tháng trước làm lễ sắc phong hoàng tử nối ngôi, nay cho đi sứ sang Ngạn Tây thay mặt nhà vua. Như vậy có giống là giới thiệu vua mới cho chúng ta biết không? Xem ra lão vua già kia cũng muốn nghỉ ngơi cho đứa con trai yêu quý lên nắm quyền rồi. Ta thấy, nếu hắn mà thích quận chúa thật thì đưa quận chúa sang đó làm tùy thiếp, không chừng ta lại đặt được cánh tay đắc lực của mình vào Cấm Thành Hoa Nam, vừa có lợi cho quận chúa mà ta cũng được lợi.
    - Em không đi đâu hết. Em là hoàng tộc của Ngạn Tây, nên có chết cũng là người Ngạn Tây, trên đất Ngạn Tây. Anh bỏ cái ý định đó đi!
    Chàng trai cười giễu cợt.
    - Chỉ không biết là quận chúa vì Ngạn Tây hay vì không muốn làm trợ thủ cho ta mà thôi. Thôi được rồi, không đùa với quận chúa nữa, Ngạn Tây ta mà cần phải đưa quận chúa đi làm thiếp để cầu thân sao? Ta không ngại thì chắc họ cũng ngại quận chúa sẽ biến Cấm Thành bên đó thành trường săn mất. Về thôi!
    Chàng trai quyết định không băng qua suối mà quay trở về. Cả đoàn người nhanh chóng quay lại rồi thúc ngựa, tiếng vó ngựa rào rào cuốn đi cùng tiếng gió rừng, một lúc sau đã trả lại khoảng trống nơi có đống tro tàn từ đêm qua, chỉ khác là trên nền đất lưu lại nhiều dấu chân và cả phân của những con ngựa để lại.

    *

    Phía bên kia con suối, nép sau một thân cây to cách một khoảng an toàn để người bên bờ còn lại không thể nhìn thấy, chú ngựa lông màu hoàng kim đang đứng một chỗ, chỉ có cái cổ hạ xuống di chuyển cái đầu qua lại để ngoạm vài cọng cỏ tìm thấy trên nền đất. Mộc Ang nghe thấy những người đó nói chuyện, không thấy Kha Lang ở đó nên phần nào yên tâm là không bị bọn họ làm phiền.
    “Nhưng hắn đang ở đâu cơ chứ? Hắn đang bị thương đâu thể đi xa được.”
    Mộc Ang ghìm cương cho Kim Mã đi về phía trước khi không còn nghe thấy tiếng vó ngựa nữa, trong lòng bắt đầu lo lắng. Ra tới bờ suối, nàng dừng lại thấy chàng trai đang ngồi dưới suối, nép sát vào phiến đá bên bờ bên kia. Nàng bất giác mỉm cười.
    “Thì ra cậu bé trốn ở đây, lại trầm mình dưới nước, rồi sẽ lại bị lạnh, ta lại phải hong y phục cho hắn.”
    Kim Mã từ từ đi qua suối, tiến về phía Kha Lang, vừa trông thấy Mộc Ang, gương mặt trắng bệch lập tức giãn ra, mỉm cười không giấu được nỗi vui mừng. Gương mặt chàng trai lúc này mới đúng là của một chàng trai trẻ tuổi, có sức sống và biết cười dẫu vẻ mệt mỏi vẫn còn. Mộc Ang có chút ngỡ ngàng trước nụ cười đó, nàng cũng mỉm cười đáp lại. Mộc Ang xuống ngựa đỡ hắn đứng dậy, đưa hắn vào lại trong rừng, thấy tay hắn vẫn đang ôm tư trang của mình, trong lòng có chút cảm động.
    Bên ánh lửa vừa được nhóm lên, Kha Lang đã có thể tự hong y phục của mình, vết thương vẫn còn đau nên chỉ vận động nhẹ nhàng. Cô gái ngồi đối diện đang ăn mấy thứ quả hái được vào buổi chiều. Kha Lang không hiểu giữa rừng nhiều thú hoang như thế mà nàng không thể bắt được một con thú nhỏ nào, xem ra cô gái trẻ này thân thủ không có gì đặc biệt, không chừng lại là ham chơi chạy lung tung ra ngoài.
    - Sao nàng lại đi vào đây? Có biết đây là khu vực nguy hiểm không? Hay nàng từ nơi khác tới?
    - Ở đây nguy hiểm lắm sao? Ta và ngươi ở đây đã là đêm thứ hai rồi, chưa thấy nguy hiểm gì.
    - Ở đây là bãi săn, nàng vào đây rất dễ bị hiểu lầm là thú rừng, lỡ bị tấn công thì sao?
    - Bãi săn? Vậy sao ngươi cũng ở đây? Còn rơi xuống nước và bị thương nặng như vậy?
    - Ta bị té từ vách núi xuống, rồi bị trôi xuống đây. Cảm ơn nàng đã cứu mạng!
    - Không cần đâu! Nếu nơi này nguy hiểm như vậy ngày mai chúng ta sẽ lên đường đi nơi khác, ta có thể giúp đưa ngươi về nhà.
    - Ta… ta không còn nhà nữa. Ta đang lưu lạc một mình.
    Kha Lang bỗng trở nên buồn bã khi nghe đến ‘về nhà!’. Hắn cũng từng có nhà, có cha mẹ yêu thương, nhưng giờ thì hết rồi, sau trận dịch bệnh cách đây sáu năm thì hắn không còn nhà nữa, cả bản thân cũng suýt không còn.
    - Ngươi từ đâu đến?
    Mộc Ang hỏi Kha Lang như thể chỉ cần nghe đến nơi đó là nàng sẽ biết đó là đâu vậy.
    - Phía đó! Thượng nguồn của con sông Liêu Chủy.
    Kha Lang đưa tay chỉ về phía bắc.
    - Nhưng ngươi vẫn phải quay về chứ? Nơi đó ngươi có thể dựng lại một căn nhà.
    Mộc Ang nhìn theo hướng tay của Kha Lang, dù nàng chẳng thể hình dung ‘thượng nguồn sông Liêu Chủy’ thì sẽ có những gì.
    - Ta không muốn dựng nhà nữa!
    Kha Lang có vẻ hờn mác.
    - Ta xin lỗi, đã làm ngươi buồn à?
    - Không! Ta không sao. Nàng chưa nói là nàng từ đâu tới đây, một cô gái trẻ lang thang một mình vô cùng nguy hiểm. Nàng lại nhỏ nhắn như thế làm sao thoát được nếu như gặp cướp hoặc bọn buôn nô lệ?
    Kha Lang lại chột dạ khi nhắc đến ‘nô lệ’.
    “Chẳng phải đang nói về chính ta đó sao?”
    - Ta…ta ở trên núi luyện võ, giờ luyện thành rồi nên xuống núi du ngoạn thế giới, mở rộng tầm mắt.
    Mộc Ang nói dối. Làm sao nàng có thể nói với một Nhân Tộc rằng nàng là một Thần Tộc, đang mang sứ mệnh đi tìm một Đại Đế trong dân gian để giải trừ Ấn Ký, bảo vệ thế giới được chứ.
    - Luyện võ? Nàng luyện được bao lâu rồi?
    Kha Lang nghi ngờ khả năng ‘luyện thành’ của Mộc Ang.
    - Mười... năm.
    - Mười năm? Vậy là luyện từ nhỏ, chắc khả năng của nàng tốt lắm.
    Kha Lang bắt đầu ăn trái cây do Mộc Ang hái về, đã phải chịu đói từ mấy hôm nay và một cô gái luyện võ từ nhỏ không thể mang về một miếng thịt nào giữa bãi săn thú.
    - Tất nhiên là giỏi rồi.
    - Nhưng không thể bắt được một con thỏ nào trong rừng, mà chỉ hái được ít trái cây.
    - Ngươi nói vòng vo là để chê ta không mang được thịt về cho ngươi à?
    Mộc Ang nhướn mắt nhìn Kha Lang.
    - Sao lại cho ta? Cho chúng ta mà. Không phải ta chê mà chỉ thấy lạ, một cô gái giỏi võ thuật như nàng, một mình đi lung tung giữa bãi săn nhưng không săn được thỏ.
    - Ta không ăn thịt! Không phải! Ngươi là muốn chê ta không giỏi võ đúng không? Ta kéo ngươi từ dưới suối lên hai lần mà giờ ngươi dám chê ta?
    Mộc Ang tỏ vẻ bực tức với tên Nhân Tộc đang đau ốm nhưng lại dám chê bai nàng.
    - Ta chỉ đang lo lắng cho nàng thôi. Nhiều cô gái mới lớn, ham chơi, không biết trời cao đất rộng là gì lại bỏ nhà đi lang thang. Nếu đó là nàng thì ta khuyên nàng nên quay về nhà, cha mẹ nàng có lẽ đang lo lắng cho nàng lắm. Dân gian tuy rộng lớn nhưng không có gì vui vẻ cho một cô gái trẻ như nàng đâu. Họ chém giết lẫn nhau mỗi ngày, nàng sẽ không chịu đựng được lâu.
    - Ta là... ta... ta không có trốn nhà đi. Không nói với ngươi nữa, ta ngủ đây, khi nào ngươi khoẻ lại thì tự mà đi săn thỏ.
    Mộc Ang bực dọc nằm xuống đối diện Kha Lang, nhắm mắt lại mặc kệ hắn. Kha Lang nhìn vẻ mặt Mộc Ang khi bực dọc lại càng thấy đáng yêu. Lúc này nàng lại nằm đó, đối diện qua ánh lửa, vẻ mặt vẫn như đêm qua lúc hắn thức giấc nhìn nàng giữa khuya, khi đó hắn còn tưởng bản thân đang mơ một giấc mơ tuyệt đẹp. Đang ngồi tựa vào gốc cây, choàng tấm áo choàng của Mộc Ang, Kha Lang giơ tay hướng về ngọn lửa, bên kia là gương mặt của Mộc Ang, rồi hắn co tay lại thành nắm đấm, siết chặt như tiếc nuối không thể chạm được vào gương mặt của nàng. Ngọn lửa trong mắt hắn đang nhảy nhót, ánh sáng rực lên khiến khoé mắt hắn cay cay, đưa tay lần theo từng vết thương trên ngực, chúng vẫn còn nằm đó, vẫn còn đau, quá khứ làm nô lệ vẫn in đậm trong tim hắn. Vẻ đượm buồn hiện lên trên gương mặt của Kha Lang, ánh mắt vẫn không rời khỏi gương mặt người nằm phía đối diện. Hắn chuẩn bị nhắm mắt lại nghỉ ngơi thì thấy Mộc Ang bật người dậy rồi như nghe ngóng gì đó xung quanh.
    - Chuyện gì thế?
    - Ta nghe thấy có động tĩnh.
    Mộc Ang giơ tay ra hiệu cho Kha Lang im lặng để nàng tập trung vào âm thanh vừa nghe được từ xa. Kha Lang hiểu ý nên cũng ngồi im, căng thẳng nhìn nàng, nghiêng đầu nghe ngóng theo.
    “Có thứ gì đó đang di chuyển về hướng này, là một con vật. Nó đi bằng bốn chân, thân hình khá to lớn, nhưng bước đi lại rất nhẹ nhàng. Nếu không có Thần Lực ta cũng khó phát hiện ra, lúc này nó đã đến rất gần rồi.”
    Mộc Ang thầm nghĩ một mình rồi cầm lấy chuôi gươm, kiên nhẫn chờ đợi.
    Giữa màn đêm, một dáng đi uyển chuyển hiện ra len lỏi qua những hàng cây, đôi mắt của nó sáng quắc, vàng khè. Mộc Ang nhìn thấy một con thú với nanh dài, đang tiến lại từ xa, nhịp thở của nó nhẹ nhàng đến mức như không có. Nàng phải chờ nó đến gần hơn nữa mới ra tay được vì nếu ra tay lúc này, Kha Lang sẽ phát hiện ra nàng nhìn được trong bóng tối.
    Kha Lang ngồi đó chờ đợi cùng Mộc Ang. Hắn chưa thấy được gì trong bóng tối dày đặc của khu rừng. Một lúc sau, Kha Lang kinh hãi, nhìn thấy hai con mắt màu vàng hiện ra trong đêm, ở ngay phía sau lưng cô gái phía đối diện. Hắn lập tức đưa tay cầm lấy một nhánh cây đang cháy trong đống lửa, chực lao sang bảo vệ nàng ấy. Nhưng một ánh sáng lóe lên, một tiếng “xoẹt”, rồi tiếng gầm rú của con thú. Nó ngã phịch xuống đất, tiếng kêu yếu ớt dần rồi tắt lịm. Chú ngựa đứng gần hí lên một hồi kinh hãi. Những con chim đang ngủ trên những cành cây đồng loạt đập cánh vội vã bay đi nháo nhác. Cô gái với vẻ mặt bình tĩnh, tay cầm thanh gươm còn đọng ít máu, đứng đó nhìn xuống nơi con thú đang nằm. Kha Lang chỉ thoáng thấy bóng nàng nhảy lên rồi tiếp đến là những gì đang diễn ra. Hắn đứng đó, tay cầm nhánh cây đang cháy với ý định bảo vệ nàng, nhưng vừa nhảy tới thì mọi chuyện đã rồi. Hắn tiện tay đưa nhánh cây tới, soi rõ chỗ con vật kia đang nằm. Nó là một con báo đen, máu của nó chảy dài trên nền đất, mắt vẫn còn mở, nanh vẫn còn nhe ra, nhưng chắc chắn là nó đã chết rồi.
    - Nàng có sao không?
    Kha Lang hỏi một câu dư thừa. Hắn thừa biết kẻ có sao là con báo kia rồi, giờ thì hắn đã thấy khả năng của cô gái trẻ này, có mấy phần đáng để kinh ngạc.
    - Ta không sao!
    Mộc Ang trả lời rồi quay lưng đi thẳng ra suối, nhúng lưỡi kiếm dính máu xuống dòng nước để rửa đi. Cảm giác vừa rồi khiến nàng không vui, giết một con thú lớn đã khó chịu như vậy, nếu phải giết người thì cảm giác sẽ còn đáng sợ như thế nào? Nàng ngồi lại bên bờ suối, ước gì đang ở Đại Vân Đình yên vui.
    Kha Lang nhìn về phía cô gái. Phản ứng của nàng có lẽ do chưa vung gươm chém con vật nào bao giờ. Hắn đi đến bên nàng, ngồi cạnh nàng, im lặng chờ đợi. Thấy Mộc Ang vẫn im lặng ngồi đó nhìn dòng nước đang chảy qua trước mắt, Kha Lang lên tiếng:
    - Nàng sợ rồi phải không? Khi phải giết chết một thứ gì đó để tự bảo vệ mình.
    Im lặng.
    - Thế giới này là như vậy. Nàng không bảo vệ mình thì sẽ bị tiêu diệt. Với con vật là vậy, với con người cũng như vậy.
    - Ta hiểu! Nhưng cứ phải chém chém giết giết thì cuộc sống thật là mệt mỏi. Tại sao con người cứ phải đánh giết nhau?
    Mộc Ang quay sang nhìn Kha Lang, đôi mắt long lanh làn nước mắt chực tuôn ra thành dòng.
    - Tại sao? Tại vì đấu tranh để đi lên. Tiêu diệt nhau để cho thấy loài nào là mạnh nhất, để phục vụ cho nhu cầu riêng, như con báo đó muốn ăn thịt chúng ta vì đó là bản năng của nó. Con người chém giết lẫn nhau vì quyền lợi, vì trả thù, vì chính nghĩa, vì bảo vệ mình, vì muốn bảo vệ kẻ yếu... Vì bất kỳ lý do gì kết quả vẫn là để tước đi sinh mạng của đối phương, cuối cùng vẫn phải có kẻ chết. Nhưng nàng biết không, nguyên nhân để dẫn đến cái chết nó quan trọng hơn một xác chết. Nếu nàng giết người vì tư lợi là không tốt, nhưng vì chính nghĩa buộc phải giết người thì nó không đáng trách. Lúc nãy nàng giết một con báo, mục đích là để bảo vệ nàng, bảo vệ ta, bảo vệ Kim Mã, như vậy không đáng trách. Nếu con báo đó không tấn công chúng ta thì nó đã không phải chết. Nàng sẽ không đuổi theo để giết nó nếu nó đi về một hướng khác đúng không?
    Mộc Ang nhớ đến lần nàng đả thương Lão Thần Tất Nhạ trong lúc tập luyện.
    - Ngươi giết người lần nào chưa?
    - Chưa! Nhưng nếu đến một ngày ta bị ép phải giết người, ta sẽ làm.
    - Khi nào thì ngươi sẽ giết người?
    - Khi ta cần bảo vệ những người cần được bảo vệ, bảo vệ bản thân ta.
    - Bảo vệ bản thân?
    - Khi ai đó như con báo kia muốn giết ta, nếu có khả năng ta sẽ chống lại đến cùng.
    - Tất cả? Cho dù đó là ai cũng phải giết?
    - Không. Cũng có thể ta sẽ chọn chết đi để bảo vệ người ta yêu quý.
    - Ngươi dám?
    - Dám! Chỉ cần ta cảm thấy người đó xứng đáng, ta có cho đi cái mạng này cũng không sao.
    - Ai có thể khiến ngươi làm được như thế?
    - Người đi vào được trong trái tim ta. Người mà ta cảm thấy sự sống của họ có ý nghĩa.
    - Tạm thời ta chưa thể hiểu hết ý nghĩa những điều mà ngươi nói, nhưng nếu được thì đừng nên giết ai cả.
    Mộc Ang vừa nói xong thì đứng dậy đi về phía có ánh lửa. Kha Lang cũng đứng lên đi theo Mộc Ang, lòng bỗng muốn ôm lấy nàng thật chặt.
    Cả hai nằm đối diện nhau, không ai có thể chợp mắt lại sau chuyện vừa rồi, cứ trở người thao thức, có lúc xoay qua lại chạm vào ánh mắt của đối phương, hai người lại quay lưng lại, cứ như thế cho đến tận khi trời gần sáng.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  6. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 3 (tiếp theo)

    Mộc Ang đã dậy, đang chỉnh trang lại mọi thứ để lên đường. Chàng trai kia có lẽ đêm qua trằn trọc mãi tới rạng sáng đã thấm mệt nên giờ vẫn đang say giấc. Khuôn mặt trẻ trung như thế khiến Mộc Ang khó tin là đêm qua hắn lại nói với nàng nhiều điều về chuyện chém giết chốn dân gian như vậy. Nàng nghĩ đến hành trình đi tìm Đại đế của mình, vì phải chăm sóc cho Kha Lang nên đã mất hai ngày đường, hiện tại hắn vẫn chưa khoẻ nên nàng chưa yên tâm để hắn lại một mình, có lẽ còn phải mang theo hắn vài ngày nữa, dẫu sao hắn cũng không muốn về nhà thì có đi cùng nàng tới khi khoẻ lại rồi đường ai nấy đi cũng không sao.
    Kha Lang thức dậy khi tia nắng giữa ngày chói chang chiếu xuyên qua mấy tầng lá phía trên rồi đọng lại trên mặt khiến hắn cảm thấy nóng rát. Vừa mở mắt ra, điều đầu tiên kéo đến trong suy nghĩ của hắn là tìm xem cô gái trẻ kia đang ở đâu. Kha Lang thấy mình vẫn đang vận áo choàng của nàng thì cảm thấy yên tâm, nhìn sang chỗ có đóng cây lá to ụ nằm gần đó. Đó là nơi con báo đen nằm chết đêm qua, hắn và Mộc Ang khi trở lại từ bờ suối đã chặt những nhánh cây để che nó lại. Ở đất Ngạn Tây này từ thợ săn bình thường cho đến hoàng gia đã bỏ ra biết bao tâm sức để vào rừng sâu vì muốn săn được báo đen, càng không biết bao nhiêu nô lệ đã bỏ thây ở những cánh rừng để làm mồi nhử những con dã thú. Nếu bọn người đó có thể bắt được một con báo đen dù còn sống hay đã chết, dù nó có nặng như một quả đồi thì chắc chắn họ cũng sẽ đem về nội thành cho bằng được rồi giống trống khua chiêng để toàn Ngạn Tây biết họ đã săn được một con báo đen, rồi cho đến tận ngày sắp chết vẫn sẽ tự hào về điều đó. Còn cô gái trẻ ấy chỉ cần một nhát kiếm trong tích tắc đã hạ được một con to lớn, nhưng rồi lại phải trầm ngâm một lúc, buồn bã vì đã phải xuống tay để bảo vệ bản thân.
    - Ngươi dậy rồi. Hôm nay phải lên đường, ngươi có dự tính gì không? Có biết chúng ta nên đi hướng nào không?
    Mộc Ang bước tới gần trong lúc chàng trai vẫn còn chìm trong suy nghĩ.
    - Đi về hướng đó! Cứ xuôi theo dòng nước sẽ tới một hồ nước lớn, sau đó sẽ có hướng để chúng ta vào nội thành.
    Kha Lang vừa nói vừa chỉ tay về hướng đông.
    - Vậy chúng ta nên tranh thủ lên đường, đã giữa ngày rồi. Mà ngươi cảm thấy thế nào? Có ngồi ngựa được không?
    - Ta sẽ cố gắng, không sao đâu.
    - Nếu như trên đường ngươi cảm thấy mệt thì cứ nói với ta. Chúng ta có thể dừng lại cho ngươi nghỉ ngơi, Kim Mã cũng cần phải nghỉ.
    - Ta xin lỗi đã khiến nàng vất vả. Khi nào khoẻ hơn ta có thể tự đi được.
    Kha Lang chợt nghĩ đến lúc hắn thực sự khoẻ lại thì không có lý do gì để đi tiếp cùng Mộc Ang nữa. Lúc đó có lẽ cũng là lúc phải chia tay, sao hắn chẳng muốn ngày đó tới chút nào, có cách nào để hắn bệnh mãi như thế này không? Kha Lang phì cười cho ý nghĩ ngốc nghếch vừa rồi, lắc đầu xua tan nó đi.
    “Có mấy ngày bên cạnh nàng ấy thế này là hạnh phúc lắm rồi, ta còn mong muốn gì nữa? Muốn chạy theo nàng ấy cả đời sao? Ta là gì chứ? Nàng ấy và ta đều có những chí hướng riêng của mình làm sao có thể đi chung một con đường mãi được.”
    Hai người một nam một nữ ngồi trên lưng một chú ngựa hoàng kim đi men theo rừng về phía đông. Dòng suối chảy xuôi phía bên phải họ, bên trái là rừng cây, trước mắt vẫn là rừng cây. Kha Lang ngồi phía sau Mộc Ang, có đôi lúc cảm thấy mệt mỏi thì tựa về phía trước một chút rồi lại cố gắng ngồi thẳng lại sợ nàng ấy mệt. Mộc Ang cảm thấy thân người phía sau tựa vào mình nhưng không phản ứng gì, biết là hắn mệt, và đối với nàng hắn cũng chẳng có gì nặng nề vì Thần Tộc khoẻ hơn Nhân Tộc rất nhiều.
    Kim Mã đang rảo bước qua một lối đi có hai bên là những bụi rậm cao lên tới hông người. Gió trong rừng mát mẻ, tiếng chim không bao giờ ngớt, chốc chốc lại có tiếng kêu của các động vật khác. Bỗng phía trước có thứ gì đó từ bụi rậm nhảy ra ngay trước lối đi, Kim Mã bất ngờ nên hí vang rồi dựng cả hai chân trước lên làm hai người ngồi trên lưng bị hất mạnh ra sau. Kha Lang ngồi phía sau, theo phản xạ ôm hai tay vào hông của Mộc Ang, không muốn nàng bị té đau nên hắn kéo theo về phía sau và ôm chặt lấy nàng để khi rơi xuống nàng sẽ nằm phía trên người hắn. Mộc Ang không phản ứng kịp với lực kéo vừa rồi chỉ còn cách nương theo người Kha Lang rơi xuống. Vừa chạm đất, nàng vội ngồi dậy, cố gắng không để Kha Lang phải nằm chịu đau lâu hơn. Mộc Ang đỡ Kha Lang ngồi dậy, sờ soạng người hắn kiểm tra xem có bị thương hay không. Kha Lang thấy Mộc Ang khẩn trương như thế nên nghĩ cú té lúc nãy thật đáng.
    - Ta không sao! Nàng có sao không?
    Kha Lang hỏi, tất nhiên không thể sờ soạng kiểm tra như cách Mộc Ang làm vừa rồi.
    - Ta cũng không sao, để ta dìu ngươi đứng dậy.
    Mộc Ang đỡ Kha Lang dậy, nhìn thấy Kim Mã đã bình tĩnh lại và đứng một chỗ. Hai người chầm chậm đi đến để kiểm tra thứ gì đã làm Kim Mã hoảng loạn như vậy.
    Giữa lối đi trong rừng nhấp nhô, trước mặt họ là một thân người bê bết máu, đầu tóc rũ rượi không nhìn rõ được mặt, y phục trên người bị xé rách từng mảnh, da thịt cũng bị rách toạc từng mảng lớn, máu vẫn đang chảy ra từ những vết rách đó. Người đó nằm giữa đường, hai tay bị xích vào một sợi xích nối với cổ cũng bị khoá, cử động vô thức, tiếng rên lọt ra từ kẽ miệng đầy máu, không thể nói được lời nào, sợi xích cọ vào nhau tạo nên một thứ âm thanh lạnh lùng. Mộc Ang đứng bên cạnh Kha Lang, mắt nàng mở to hết sức vì kinh hãi, tay nàng run lên. Chưa bao giờ nàng nhìn thấy một cảnh tượng ghê gớm đến như vậy. Ở Đại Vân Đình, Thần Nhân chết không ít, người chết già người chết trẻ nhưng khi chết rồi tất cả họ đều có nét mặt như đang ngủ, thanh thản và nhẹ nhàng vô cùng.
    “Sao chốn Nhân Tộc này lại xảy ra những điều kinh khủng như vậy?”
    Đêm hôm trước nàng đã thấy tình cảnh của Kha Lang vô cùng bi thảm, cứ nghĩ như thế đã không thể chịu đựng được nữa, nhưng trước mắt nàng lúc này đây là một hình ảnh còn đáng sợ hơn rất nhiều.
    Kha Lang nhìn thấy nét mặt cô gái bên cạnh thì hiểu ra nàng ấy chưa bao giờ chứng kiến những cảnh máu me ghê sợ như vậy. Nhưng với hắn, đó là thứ hắn phải đối diện hàng ngày trong cuộc đời nô lệ của mình. Người nằm đó chắc chắn là một “mồi nhử” dùng để phục vụ cho cuộc đi săn của hoàng gia bị bỏ lại vì không thể dùng được nữa và đã bị dã thú xâu xé. Kẻ đó đang giãy chết, một cái chết đau đớn. Kha Lang nghĩ nếu hai ngày trước hắn không nhảy khỏi vách núi kia thì người nằm thoi thóp ở lối đi này bây giờ có thể chính là hắn. Nghĩ đoạn, Kha Lang bước về phía người kia.
    - Ngươi định làm gì?
    Mộc Ang hỏi.
    - Ta đến giúp hắn. Nàng hãy đứng đây!
    Kha Lang trả lời dứt khoát rồi mạnh dạn bước tới, nhưng trái tim bắt đầu đập mạnh hơn, đôi bàn tay đổ mồ hôi lạnh và run rẩy.
    Mộc Ang thấy Kha Lang bước lại gần người kia rồi ngồi xuống hướng lưng về phía nàng. Nàng không biết Kha Lang sẽ giúp người đó thế nào khi chính nàng còn chưa nghĩ ra với tình trạng thương tích như thế người kia có còn phần sống sót nào không. Thân người bị thương kia chợt gồng lên, giật nảy vài lần rồi nằm lại, không còn động tĩnh nữa. Chưa nghĩ hết thì Mộc Ang thấy Kha Lang đứng dậy, hắn vẫn đứng đó chưa vội quay mặt lại, hai tay buông thõng xuống, lúc này Mộc Ang đã nhìn thấy màu của máu.
    “Đó là máu à?”
    Mộc Ang thấy hai tay của Kha Lang dính đầy máu, không hiểu hắn đã làm gì nên nàng đi lại đó xem. Khi tới nơi nàng nhìn thấy người kia đã chết, trên mặt như vẫn còn in lại dấu của bàn tay người.
    - Ngươi đã làm gì vậy? Không phải ngươi nói đến giúp hắn sao?
    - Ta giúp hắn không phải chịu đau đớn thêm nữa. Hắn hiểu là ta đang giúp hắn mà. Nàng cũng hiểu là hắn không thể cứu được đúng không?
    - Ta không hiểu! Sao ngươi có thể tự quyết định sống chết của kẻ khác như vậy chứ?
    - Ta không quyết định sống chết của hắn. Ta đang giải thoát cho hắn. Trước sau gì hắn cũng chết, thay vì để hắn chịu đau đớn thì ta giúp hắn. Kẻ khiến hắn trở nên như thế này mới là kẻ giết hắn chứ không phải ta.
    - Ta không nói với ngươi nữa. Ngươi tự mình lo thu dọn cho hắn đi. Ta không hiểu nổi con người các ngươi.
    Mộc Ang bướng bỉnh, tỏ vẻ hờn trách Kha Lang dù trong thâm tâm nàng hiểu những điều hắn nói, nhưng chuyện này với nàng quá đường đột, quá mới mẻ.
    Kha Lang thấy Mộc Ang tức giận bỏ đi thì muốn níu tay nàng lại nhưng sực nhớ tay hắn đang dính máu nên đành để nàng bước đi. Kha Lang lầm lũi đưa cái xác đi xa một đoạn cách chỗ Mộc Ang đang ngồi khoanh tay trước gối nhìn Kim Mã đang gặm cỏ gần đó. Hắn đem những cành cây khô và cỏ khô chất thành đống rồi bắt đầu thêu cái xác, đứng nhìn vào đống lửa một lúc thì quay mặt đi về bờ suối, dáng đi mệt mỏi vì chưa khoẻ hẳn và phải vận động nhiều.
    Mộc Ang nhìn theo dáng đi của Kha Lang chợt thấy có lỗi khi để mặc hắn một mình làm mọi việc. Thấy Kha Lang đã ra tới bờ suối, nàng cũng đứng dậy dẫn Kim Mã lẽo đẽo đi theo.
    Kha Lang ngồi xuống, nhúng hai bàn tay đầy máu xuống nước để rửa, máu tan ra hoà vào nước một màu đỏ, mùi tanh bốc lên một ít, rồi rất nhanh dòng chảy đã cuốn đi hết và nước lại trong veo. Hắn thở dài nghĩ ngợi, mắt hướng lên trời cao, nghe thấy tiếng bước chân trên đá sỏi thì biết là Mộc Ang đã theo tới.
    - Ta xin lỗi đã để ngươi làm việc một mình.
    - Không sao! Ta cũng muốn làm gì đó cho người đã chết kia.
    - Trong lòng ngươi có lẽ cũng rất khó chịu khi phải làm như vậy. Ta hiểu ý của ngươi, chỉ là nhất thời ta chưa chấp nhận được.
    - Nàng hiểu là được rồi. Như nàng thấy đó, ta đã bị ép phải giết người. Ta đã có thể chọn đứng đó nhìn hắn đau đớn cho đến khi không thể chịu nổi mà chết, nhưng ta không đành lòng. Không đành lòng thì lại phải giết hắn, và ta đã chọn giết hắn. Nàng thấy không, kết quả cuối cũng vẫn là một xác chết nằm đó, nếu không nghĩ, không hiểu, thì có phải ta là một kẻ giết người không?
    Kha Lang nhìn Mộc Ang, vẻ mặt buồn khổ, day dứt. Mộc Ang nghĩ lại những điều Kha Lang nói đêm qua rồi tự nói với mình.
    “Trước mặt ta có phải là một tên Nhân Tộc xấu xa, sẵn sàng giết đồng loại vì tham lam vụ lợi riêng không? Không phải!”
    - Có lẽ trời sắp đổ mưa. Chúng ta nên tìm một hang đá nào đó trú tạm để qua đêm. Mất nhiều thời gian như vậy có lẽ cũng không đi xa hơn được nữa.
    Kha Lang nhìn bầu trời đang âm u rồi nói với Mộc Ang. Cả hai không cưỡi ngựa nữa mà cùng nhau đi men theo bờ suối.
    - Ngươi có vẻ cũng khoẻ mạnh, khi nào vết thương lành ta có thể dạy ngươi vài bài kiếm thuật để tự vệ, sẽ không bị té khỏi vách núi nữa.
    - Sao nàng biết là ta không biết dùng kiếm?
    - Ngươi biết?
    - Vài ngày nữa chúng ta có thể so kiếm.
    - Ngươi có kiếm à?
    - Vậy đánh nhau bằng tay không vậy.
    - Ngươi thua chắc rồi.
    - Nàng cứ đả thương ta đi rồi lại phải chăm sóc ta.
    Tiếng trò chuyện hoà vào trong tiếng gió. Cánh rừng lay động mạnh theo những cơn gió lớn, bầu trời tịch mịch những áng mây đen, cơn mưa đang kéo đến rất gần. Ở đây, họ nào hay lúc này tận nơi chân trời phía đông, đại dương đang gầm lên những đợt sóng cuồn cuộn, một cơn lốc xoáy đi ra từ Biển Bóng Tối đang chực chờ để nhấn chìm hết tất cả mọi tàu thuyền trong tầm với của nó.

    *

    - Tất cả ghì chặt dây thừng, lái buồm sang phải, hướng tàu ngược về phía Tây.
    Tông Ka đứng bên guồng lái con thuyền của mình, lớn tiếng ra lệnh cho các thuyền viên phối hợp để đưa con thuyền quay về đúng lộ trình của nó khi trước mặt là một tường thành bóng tối hùng vĩ của Tạo Hóa với màu đen thăm thẳm của vùng biển Biển Bóng Tối huyền bí mà chưa một người nào hay con thuyền nào sống sót trở lại khi bị cuốn vào nó. Thuyền của họ khởi hành từ bờ bắc của Ưng Đông Đại Đảo theo lịch trình quen thuộc đi tìm những sản vật quý của đại dương mang về. Không hiểu sao nó đã bất ngờ bị mất phương hướng, tất cả dụng cụ hỗ trợ định hướng đều mất tác dụng, và sau một đêm con thuyền đã hướng thẳng đến vùng biển tối. Một cơn lốc đi ra từ lòng biển tối đang tiến về phía con thuyền mỗi lúc lại gần hơn. Tất cả thuyền viên đang chống chọi một cách bất lực giữa trận cuồng phong. Con thuyền tròng trành, nó không còn nằm trong tầm kiểm soát của họ nữa mà bị những con sóng xô đập, lôi kéo hướng thẳng về phía cơn lốc xoáy. Tông Ka đứng nhìn một lượt các thuyền viên, họ đáp lại hắn bằng những cái lắc đầu vô vọng, những gương mặt tuyệt vọng ướt đẫm vì mưa và sóng biển.
    - Mọi người theo ta xuống khoang thuyền.
    Cha của Tông Ka bước ra từ trong khoang thuyền, cất tiếng gọi con trai và các thuyền viên khác.
    - Cha hãy vào trong với mẹ. Chuyện ngoài này để con xoay sở.
    Tông Ka chưa muốn buông xuôi con thuyền đang chìm trong mưa bão.
    - Không được nữa rồi, con hãy nghe ta, cho tất cả họ vào trong khoang thuyền nhanh.
    Cha của Tông Ka hét lớn, tiếng mưa át mất tiếng của ông. Tông Ka nhìn cục diện trước mắt, nhắm mắt lại một chốc rồi thở dài, sau đó ra lệnh cho các thuyền viên theo mình vào khoang thuyền. Những người đó chạy theo Tông Ka như chạy theo một tia hy vọng cuối cùng.
    Cha của Tông Ka đã trở lại chỗ cũ ôm lấy vợ, nép sát vào vách khoang thuyền trong khi đồ đạc xung quanh đã rơi vỡ ngổn ngang trên sàn, tất cả rũ rượi vì chiếc thuyền đang bị lắc lư rất mạnh theo từng nhịp sóng dồn.
    Tông Ka tiến lại gần phía cha mẹ, chân vấp té mấy lần mới chạm được họ. Hắn ôm lấy cha mẹ, im lặng không nói lời nào, chỉ dồn hết sức vào hai cánh tay dang rộng và giữ chặt lấy họ không rời. Cha mẹ của Tông Ka ngước lên nhìn Tông Ka, họ biết không cần phải hỏi nhau điều gì nữa, chỉ còn chờ khoảnh khắc sinh tử kéo tới cùng trận cuồng phong ngoài kia, bất giác nước mắt họ tuôn trào.
    Các thuyền viên cũng đã chạy vào trong khoang, họ ngồi thụp xuống hai bên khoang thuyền, run sợ. Những đồ vật cứ lăn sang trái rồi lại sang phải, không ai còn để tâm đến chúng nữa.
    Ngoài kia, cơn cuồng phong đã gần sát mạn thuyền, nó gầm lên giữa cơn mưa như trút nước, rồi sau khoảnh khắc đó, nó nuốt chửng con thuyền lớn vào lòng, kéo theo từng đợt sóng quay về phía Biển Bóng Tối rồi hòa vào trong bóng đen dày đặc. Một tia chớp sáng lên trong lòng bóng tối, sau đó tắt lịm để lại cơn mưa vẫn đang gào thét bên ngoài nó giữa đêm giông bão.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  7. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 4

    Các tùy tùng trong Cấm Thành Hoa Nam đang tất bật chuẩn bị lễ vật cho cuộc đi sứ của thứ hoàng tử Xơng Ngỵ sang Ngạn Tây, người vừa được chọn là hoàng tử nối ngôi. Đi sứ Ngạn Tây không phải là chuyện gì lạ của hoàng gia từ sau khi liên minh Tây Nam được thành lập, hoàng gia Ngạn Tây cũng không ít lần đến Hoa Nam.
    Công chúa Xơng Nhiêu vận bộ y phục màu hồng tươi tắn có phần chân vạt áo và tay áo thêu rất nhiều hoa nhỏ xen kẽ những hoạ tiết lá màu xanh. Những cô gái ở Hoa Nam rất thích dùng các loại hoa tươi để cài tóc sau khi đã tết tóc thành nhiều kiểu khác nhau. Ở khu vực gần Cấm Thành lại càng lộng lẫy hơn, tất cả như khoe sắc cùng hàng vạn loại hoa trên đất Hoa Nam này. Công chúa Hoa Nam vừa tròn mười bốn tuổi, rất hiếu động và hoạt bát. Nàng thích chạy lung tung các nơi trong cung vua, bày trò chơi đùa với các tuỳ tùng hầu hạ.
    - Công chúa! Công chúa! Từ từ thôi, coi chừng vấp ngã.
    Tiếng một nữ tùy tùng trong cung theo hầu công chúa đang vừa gọi vừa chạy theo nàng trên hành lang dẫn đến Đông biệt điện, nơi ở của thứ hoàng tử. Công chúa bướng bỉnh vẫn đang chạy đi.
    - Công chúa! Chờ thần với!
    - Ngươi chạy chậm quá, anh trai sắp đi gặp cha rồi, không nhanh lên là sẽ không kịp đâu.
    Nữ tuỳ tùng cảm thấy như sắp đứt hơi nhưng cô công chúa vẫn đang chạy đi rất khoẻ. Công chúa đến trước Đông biệt điện thì dừng lại, đứng thở hổn hển rồi lại vội vội vàng vàng đi vào. Nhóm hộ vệ canh gác thấy công chúa đến thì cúi đầu hành lễ và mở cửa cho nàng.
    Thứ hoàng tử Hoa Nam tuổi vừa mười sáu đang ngồi bên bàn viết, mái tóc đen dài xoã qua vai nổi bật trên nền y phục màu trắng có những hoạ tiết uốn lượn màu vàng kim, nét mặt hòa nhã, điềm nhiên. Thấy bóng người đi tới thì nhướng mắt lên nhìn một lần rồi lại nhìn xuống văn áng đang viết dở, vẻ mặt tĩnh tại không biến đổi.
    - Lại chạy lung tung làm đám tuỳ tùng phải đuổi theo công chúa khắp nơi à? Người chưa tới cửa thì đã nghe thấy tiếng.
    Thứ hoàng tử lên tiếng, mắt vẫn nhìn văn áng, tay dừng bút, chấm thêm mực trong một cái lọ có hoa văn khắc nổi.
    - Em chạy đến gặp anh, chỉ sợ không kịp thì anh lại đi đến Hoa Nam Chính Điện gặp cha rồi lên đường đi Ngạn Tây.
    - Đến gặp ta xong rồi, giờ công chúa có thể về, chăm chỉ học tập một chút. Cha đang lo chẳng có người nào dám cưới công chúa, lúc đó cha phải hạ lệnh để ép họ cưới công chúa thì ngại biết mấy.
    - Em chỉ cưới người em thích thôi. Anh đừng dọa em.
    - Thôi được rồi, ta không doạ công chúa nữa. Giờ ta phải đến gặp cha trước khi lên đường. Công chúa ở lại Cấm Thành phải ngoan.
    Thứ hoàng tử đã rời bàn viết, đến bên xoa đầu cô công chúa nhỏ.
    - Em biết rồi!
    - Chạy lung tung khắp nơi cũng được tính là chưa ngoan đó nhé.
    - Em có thể hứa sẽ chạy ít lại một chút. Anh không có ở Cấm Thành, em sẽ nhớ anh lắm!
    - Ít lại là tốt! Ta đi chuyến này khoảng một tháng là về thôi. Ta cũng sẽ nhớ Xơng Nhiêu công chúa. Đến lúc phải đi rồi, ta phải đi đây. Công chúa cũng về Tây biệt điện đi, mẹ lại sốt ruột cho người đi tìm công chúa đó.
    - Xơng Nhiêu chúc anh trai đi đường thuận lợi, mọi chuyện thành công!
    - Cảm ơn công chúa! Ta đi đây!
    Thứ hoàng tử bước ra ngoài, nhóm hộ vệ thân cận đã chờ sẵn ngoài sân. Người ngoái lại giơ tay chào công chúa đang đứng ở bậc cửa nhìn theo.
    - Mọi thứ đã chuẩn bị sẵn sàng hết rồi chứ?
    Vừa quay lưng lại, nét mặt hoàng tử đã trở nên nghiêm túc, hỏi cận vệ thân tín nhất của mình là Liu Thạc.
    - Tất cả đã xong thưa hoàng tử!
    Liu Thạc cẩn mật trả lời.
    - Còn bố trí hành trình thì thế nào?
    - Lực lượng đã sẵn sàng, ngài có thể yên tâm.
    - Chuyến đi này khá nguy hiểm, chỉ còn cơ hội này thôi nên người đó sẽ dùng toàn lực, chúng ta không được lơ là.
    - Dạ, thần hiểu rõ! Lần này đi, khi người trở lại mọi chuyện sẽ như đã an bài, nên đất Ngạn Tây lần này sẽ là điểm cuối.
    - Hiểu được thì tốt, không uổng công ta sắp đặt bao năm nay.
    - Hoàng Tử dày công sắp đặt nhưng chỉ là để bảo toàn tình hình.
    - Suy cho cùng, ta cũng chỉ là sợ chết mà thôi!
    Thứ hoàng tử khẽ cười sau mấy lời đó. Liu Thạc cúi đầu không nói gì thêm. Cửa Hoa Nam Chính Điện đã ở trước mặt, hộ vệ ở đây dày đặc vì trách nhiệm bảo vệ nhà vua. Đoàn hộ vệ của hoàng tử phải dừng lại ngoài sân cách xa không được theo vào. Thứ hoàng tử đưa gươm cho Liu Thạc giữ, rồi đi vào giữa hai hàng hộ vệ.

    *

    Vua Hoa Nam đang ngồi trên ngai lớn ở tẩm điện riêng, có các tuỳ tùng đứng hầu. Trưởng hoàng tử Xơng Lư đã đến trước đang đứng chờ, thấy thứ hoàng tử đi vào thì cúi người hành lễ, vẻ mặt đon đả, tươi tắn. Thứ hoàng tử hành lễ với cha trước rồi đáp lễ trưởng hoàng tử.
    - Thứ hoàng tử đã chuẩn bị mọi thứ không có sai sót gì chứ?
    Vua Hoa Nam lên tiếng.
    - Thưa cha! Tất cả đều ổn thoả, sẵn sàng lên đường.
    - Tốt! Ta muốn lần này hoàng tử đi sứ một mình để có cơ hội tiếp xúc với hoàng tộc Ngạn Tây nhiều hơn, giữ chặt liên kết Tây Nam. Cả hai tuổi đều còn trẻ nên sẽ dễ hiểu nhau.
    - Thư cha! Con tin thứ hoàng tử sẽ làm tốt nhiệm vụ của mình.
    Trưởng hoàng tử tiếp lời khích lệ.
    - Cảm ơn anh trưởng! Làm tốt việc ngoại giao để Hoa Nam có lợi thì ai cũng sẽ cố gắng làm, chỉ mong mọi chuyện suôn sẻ.
    Thứ hoàng tử Xơng Ngỵ quay sang cung kính với anh trưởng của mình.
    - Đất Ngạn Tây dù núi rừng nhiều nhưng thị thành đông đúc, chuyến đi này chắc sẽ vui vẻ lắm, hoàng tử Hoa Nam sang họ sẽ tiếp đón nồng nhiệt.
    - Chỉ lo họ nồng nhiệt quá lại sợ lễ vật mang đến không đủ, chỉ cần họ vui vẻ không quên giao tình đôi bên là tốt lắm rồi.
    - Dọc đường có nhiều cảnh sắc thú vị, thứ hoàng tử mà vui vẻ quá lại lo trễ hạn đến Thành Lãnh Chúa.
    Trưởng hoàng tử cười vui vẻ trêu hoàng tử Xơng Ngỵ.
    - Việc nước phải lo trước, sau đó muốn vui chơi gì cũng được, có ở lâu hơn cũng chẳng sao chứ chậm trễ ngày đến thì không nên. Ở Hoa Nam có anh trưởng hỗ trợ cha, em càng an tâm mà đi chơi hơn.
    - Thôi, thời gian không còn sớm nữa, hoàng tử hãy lên đường. Anh em thân thiết có thể để đó khi nào về lại Hoa Nam thì lo gì không có thời gian vui vẻ.
    Vua Hoa Nam lên tiếng giữa cuộc trò chuyện của thứ hoàng tử và trưởng hoàng tử.
    - Con hiểu rõ! Chúc cha sức khỏe! Con xin phép lên đường. Xin chào cha! Chào anh trưởng!
    Hoàng tử Xơng Ngỵ lui ra ngoài, đi đến đoàn hộ vệ của mình rồi thẳng hướng ra ngoài cổng thành nơi có một đoàn xe ngựa cùng nhiều tùy tùng chờ sẵn để hộ giá người sang Ngạn Tây. Người sắp đi xa ngắm nhìn Cấm Thành lần nữa, lòng mênh mông những suy tính xa gần.
    “Lần này ra đi không biết khi trở về thì mọi việc sẽ ra sao? Ta có chắc sẽ còn đường trở về Cấm Thành này không?”
    Đoàn xe ngựa di chuyển ra ngoài thành, cờ phướn tung bay, một hoa mai đỏ rực nở ra giữa nền cờ màu vàng, nhiều lá cờ như thế gộp lại thành một rừng mai đỏ thắm.

    *

    Mộc Ang thức dậy trong hang đá bên cạnh đống lửa đã tàn. Bên ngoài cửa hang là một khoảng bờ xa dẫn đến một hồ nước lớn. Đêm qua, nàng và Kha Lang đã ngồi bên hồ đó ngắm trăng, hắn nói cho nàng biết đó là hồ Y Hiệt. Trên đường hai người đến đây đã có qua một vài thôn trang, những cánh đồng có nhiều Nhân Tộc làm việc. Họ không có Thần Lực nên tất cả phải làm bằng tay chân, mặc dù họ vẫn cười nói nhưng công việc rất vất vả, khác hẳn với không khí vui tươi nhàn nhã trên những cánh đồng ở Đại Vân Đình. Những thôn xóm tập trung gần những nhánh sông, hồ nước lớn, buổi tối họ hay đốt lửa, chơi đùa bên nhau sau một ngày làm việc trên đồng hay phải vào rừng săn thú. Kha Lang đã săn được vài con thú để đổi một bộ y phục mới cho mình. Lúc đi trong rừng, bộ đồ rách rưới của hắn không gây trở ngại gì nhưng đến thôn trang đông người họ lại nhìn ngó và nghi ngại. Một lần nghĩ đêm gần một ngôi nhà hoang, dưới ánh lửa, Mộc Ang đã giúp Kha Lang tết lại mái tóc xõa loà xoà của hắn. Trong mặt mũi hắn cũng không tệ, nếu so với những chàng trai ở Đại Vân Đình thì cũng có nhiều người kém hơn hắn, đặc biệt là những lúc hắn nhìn Mộc Ang rồi chợt mỉm cười một mình.
    Mộc Ang bước đến cửa hang tìm Kha Lang vì không thấy hắn đâu, chỉ thấy Kim Mã đứng gần đó. Một âm thanh du dương như của một loại nhạc cụ nào đó đang vang lên, lúc da diết , lúc khắc khoải, vọng đi thật xa rồi lại dội về, bay vút lên cao rồi lại rơi rớt dần xuống thấp. Nàng đi đến gần bờ hồ nơi chàng trai đang ngồi trên một tảng đá, đôi mắt nhìn ra mặt hồ phía xa. m thanh đó vang lên từ một chiếc lá ở giữa hai môi của chàng trai ấy. Khúc nhạc vẫn chưa dứt, mặt nước khẽ gợn lăn tăn như để cùng hòa điệu. Chàng trai ngừng thổi khi biết có người đến bên cạnh, mắt vẫn chưa rời điểm hư không ở đằng xa, buông tay để chiếc lá rơi xuống mặt nước rồi những gợn sóng li ti đẩy nó trôi ra xa dần. Trong phút chốc Mộc Ang nghĩ đến Mễ Đằng kèn thổi trúc pha lê. Kha Lang nhìn chiếc lá một chốc rồi đứng dậy, vươn vai, quay lại nhìn Mộc Ang, mỉm cười.
    - Nàng dậy rồi! Đói không? Ta sẽ đi tìm trái cây cho nàng, luôn tiện sẽ săn thỏ.
    - Có một chút. Ngươi đi lâu không?
    - Sợ ta đi lâu quá thì nàng sẽ nhớ à? Nàng có muốn đi cùng không?
    Kha Lang trêu Mộc Ang, sau nhiều ngày đi chung đường hai người đã có vẻ thân nhau hơn.
    - Ngươi cũng chẳng đàng hoàng gì cả, chỉ biết trêu ta.
    - Ta chỉ trêu nàng thôi, những cô gái khác, không có hứng thú.
    - Xung quanh đây còn có cô gái nào khác cho ngươi trêu sao?
    - Cũng phải! Nên nàng cố gắng để ta trêu ghẹo cho tới khi nào các cô gái khác xuất hiện vậy.
    Mộc Ang liếc nhìn Kha Lang vẻ hờn dỗi.
    - Thôi không đùa nữa, ta đi đây. Nàng có suy nghĩ lại sẽ đi với ta không?
    - Đi chung thì đi chung, dù gì ở lại đây ta cũng chẳng có gì làm.
    Mộc Ang đưa Kim Mã vào hang, tay cầm lấy thanh kiếm, rồi đi ra theo Kha Lang, hai người rẽ lối vào rừng. Đi được một đoạn thì tìm được một ít trái cây cho Mộc Ang, sau đó họ lần theo bờ cỏ để tìm săn thỏ. Lúc này Kha Lang đang cầm kiếm của Mộc Ang, hai người ngồi thụp xuống để canh chừng, chờ con mồi xuất hiện. Mộc Ang nghe thấy tiếng một con vật nhỏ đang tiến lại gần. Nàng biết là Kha Lang chưa thể nghe thấy được, nên nàng nhìn về phía có tiếng động, chờ khi nào khoảng cách gần hơn sẽ cho Kha Lang biết. Bỗng Mộc Ang nghe có tiếng xe ngựa từ xa, như có một đoàn người đang đi tới, những chiếc xe ngựa chở nhiều đồ đạc, có tiếng cười nói như thể một gia đình đang đi đâu đó. Một lúc sau, đoàn xe ngựa đến gần hơn, lúc này Kha Lang cũng nghe thấy.
    - Ồn ào như thế bọn thỏ rừng chắc chẳng có mò tới đây nữa rồi.
    Kha Lang chán nản nói. Mộc Ang đúng là cũng không nghe thấy động tĩnh của con vật nhỏ vừa rồi nữa, có lẽ nó đã chạy mất vì tiếng đoàn người, nó may mắn thật. Nhưng một số âm thanh khác cũng đang dội về, Mộc Ang nghe có tiếng vũ khí va vào nhau. Nàng nhìn sang Kha Lang chưa biết nói thế nào với hắn vì nhóm người đó còn cách một quãng xa. Nàng đành ngồi đó tập trung nghe ngóng.
    - Đi sang chỗ khác thôi, nơi này bị động rồi.
    Kha Lang đứng dậy, phía xa xa đã thấy đoàn xe ngựa, có lẽ họ đang vận chuyển hàng hoá. Mộc Ang chưa muốn rời đi vì nàng cảm thấy nhóm người mang vũ khí sắp xuất hiện có vẻ nguy hiểm, dường như họ đang đuổi theo đoàn xe này. Nàng nấn ná lại, chờ đến lúc Kha Lang cũng nghe thấy. Kha Lang ngoái đầu nhìn về đoàn người và suy nghĩ vì hắn cũng đã nghe được tiếng vó ngựa của nhóm người còn lại. Bỗng những người trong đoàn xe ngựa gần đó lao xao, rồi hốt hoảng gọi nhau:
    - Có cướp! Mọi người chuẩn bị vũ khí, bảo vệ hàng hóa!
    Đoàn người nhốn nháo. Họ rút binh khí để sẵn bên cạnh những thùng hàng. Vừa lúc bọn người kia ào tới, tay đã vung sẵn gươm đao.
    - Cướp hết! Ai bắt được thì bán làm nô lệ, ai chống cự giết hết cho ta!
    Tên cầm đầu mặt hung hãn, một cái sẹo dài dọc bên má phải, tròng mắt đỏ ngầu đang ra lệnh cho thuộc hạ tấn công đoàn người vận chuyển hàng.
    Nghe đến từ ‘nô lệ’, như có gì sôi lên trong người Kha Lang. Sẵn đang cầm kiếm trong tay, Kha Lang kéo Mộc Ang lùi lại một chút bảo nàng ngồi đợi, sau đó không nghĩ nhiều xông ra ngoài tiến tới chỗ những người kia đang đánh nhau.
    Kha Lang rất nhanh nhẹn, người hắn nhắm vào là tên cầm đầu dữ tợn kia. Kẻ đó chém giết rất hăng, máu nạn nhân tóe lên mặt của hắn. Khi thấy từ xa một chàng trai chạy tới, hắn nhíu mày rồi nghiến răng, mắt long sòng sọc, giơ đao nghênh chiến. Kha Lang lách người thật nhanh tránh nhát chém của hắn, lúc này hai người bắt đầu giao đấu. Hai bên giằng co một lúc, bên nào cũng có người chết. Kha Lang càng đánh càng khoẻ. Tên cầm đầu gặp đối thủ mạnh thì như điên lên, dồn lực tấn công loạn xạ, tranh thủ vào những lúc Kha Lang đưa gươm đỡ đòn cho những người chuyển hàng đang bị dồn vào thế sẽ bị chém, chỉ những lúc đó hắn mới có cơ hội tổn thương Kha Lang. Nhưng Kha Lang rất nhanh mắt và nhanh tay, đều đỡ được những đòn tấn công của hắn. Giữa lúc hắn đang tìm thêm chỗ yếu của đối thủ thì Kha Lang dồn lực tấn công lại hắn. Tên cướp đã mệt lã, bắt đầu bị tấn công dồn dập thì tỏ ra yếu thế, lộ rất nhiều sơ hở, cuối cùng lãnh mấy nhát chém của Kha Lang vào tay và chân, nằm lăn quay ra nền đất không đứng dậy được nữa. Thấy người cầm đầu bị hạ, bọn thuộc hạ có phần nao núng, lơ là trong một chốc. Nhóm người kia thấy vậy liền ào tới chém giết, Kha Lang cũng nhập cuộc giúp họ. Nhóm cướp bị đánh tan tác, kẻ lên ngựa chạy đi, kẻ chạy trốn vào rừng, để lại những xác chết và một số kẻ bị thương trong đó có tên cầm đầu. Đoàn người chuyển hàng cũng bị thiệt hại vài người, nhờ có Kha Lang hỗ trợ nên đỡ bị hao tổn nhân lực. Họ bắt trói những tên còn sống vào gốc cây, dọn những xác người chết đem đi chuẩn bị hoả thiêu.
    - Cảm ơn cậu đã ra tay giúp đỡ!
    Người trưởng đoàn cúi người cảm ơn Kha Lang, những người còn lại cũng cúi người theo.
    - Không có gì! Không có gì! Ai gặp chuyện như thế cũng sẽ giúp thôi mà.
    Kha Lang lắc đầu, xua tay.
    - Cậu có cần gì chúng tôi giúp được không? Chúng tôi có chút lộ phí gửi cậu.
    Trưởng đoàn gợi ý trả ơn cho Kha Lang.
    - Ta không cần tiền của các người. Xong chuyện rồi ta đi đây, các người lên đường cẩn thận.
    Kha Lang nói xong đang định dời bước quay lại chỗ Mộc Ang.
    - Hiệp sĩ! Hiệp sĩ! Cậu đừng đi vội. Ơn của cậu chúng tôi không biết lấy gì báo đáp nên mới có ý như vậy nhưng không hề muốn xúc phạm, xin cậ hiểu cho. Nếu hiệp sĩ không nhận thì nhận một cái cúi đầu của ta coi như tạ ơn cậu cứu mạng hôm nay vậy.
    Người trưởng đoàn nhăn nhó sợ đã làm phật lòng hiệp sĩ trẻ.
    - Không cần! Không cần!
    Kha Lang vừa nói vừa đưa tay đỡ lấy người kia.
    - Thôi được rồi, ta sẽ lấy thanh gươm của tên cướp kia vậy. Như vậy là xong, ông không cần bận tâm gì cả.
    - Cảm ơn hiệp sĩ! Cảm ơn hiệp sĩ!
    Nhóm người kia lại đồng thanh. Họ lau sạch thanh gươm rồi cung kính đưa cho Kha Lang. Kha Lang nhận kiếm rồi quay về chỗ cô gái trẻ đang đợi. Nàng ấy ngồi sau bụi cây đã nhìn thấy tất cả những chuyện vừa xảy ra, thấy chàng trai quay lại thì vui mừng trong lòng.
    Kha Lang đã đứng trước mặt Mộc Ang, đưa tay cho nàng nằm lấy để đỡ nàng dậy, dáng vẻ khoan thai như chưa hề có cuộc đấu kiếm vừa rồi. Mộc Ang đứng dậy , bỗng cảm thấy người trước mặt thật oai dũng, vừa rồi nàng đã quên mất bản thân là một cao thủ, chỉ biết nhìn theo hắn.
    - Sao vậy? Thấy ta bị đánh mà không ra giúp sao?
    - Là ngươi bắt ta ngồi đó đợi mà. Ta thấy ngươi không cần ta giúp, cứ một mình xông ra.
    - Ta bảo nàng làm gì là nàng sẽ nghe theo hết sao? Vậy thì nàng ngoan quá.
    Kha Lang lại bắt đầu trêu Mộc Ang.
    - Ngươi thật sự rất đáng ghét. Trả kiếm cho ta!
    - Ta đang mang cho nàng đỡ nặng đó chứ, giờ ta có kiếm rồi, nàng có muốn lát nữa đấu vài trận không?
    Kha Lang dùng khuỷu tay huých vào vai Mộc Ang đang đi bên cạnh.
    - Ngươi liều mạng là để có thanh gươm đó và đấu với ta à? Đấu thì đấu, sợ ngươi sao?
    Nàng dùng vai đẩy Kha Lang sang một bên vì tay đang mang mớ trái cây.
    - Mà ta vẫn chưa săn được con thỏ nào.
    - Trái cây này là của ta, không có phần của ngươi.
    - Nàng đành lòng nhìn ta đói sao?
    Hai người xô đẩy nhau đi về phía trước.

    *

    Đoàn xe ngựa nối dài đã đến cổng Thành Lãnh Chúa, rừng cờ hoa mai đỏ phấp phới trong gió, hai hàng hộ vệ kéo dài. Hộ vệ thân cận của hoàng tử thì một số cưỡi ngựa đi phía trước, một số đi cạnh xe có hoàng tử đang ngồi bên trong. Quan viên Ngạn Tây xếp hàng đón ngay cổng thành để đưa xa giá vào cung. Dân chúng tụ tập nhìn đoàn sứ giả từ nước bạn tới, kéo dài hai bên đường, từ ngoại ô đã thấy náo nhiệt, càng đến gần cung càng đông đúc hơn.
    Hoàng tử ngồi trong xe, thanh gươm để nằm ngang ngay phía sau băng ghế ngồi, đi mấy ngày đường cũng có phần thắm mệt dù trên đường có dừng lại hạ trại nghỉ ngơi. Người nhắm mắt lại một lúc, lắng nghe âm thanh từ khắp nơi vọng lại, tiếng dân chúng bàn tán, nhìn ngó khi đoàn xe đi qua. Hoàng tử biết sắp vào thành gặp Lãnh Chúa nên cũng chuẩn bị tinh thần cho phấn chấn lại.
    Vào trong nội cung, đoàn xe rẽ theo hướng dẫn của người phụ trách, chỉ có xe hoàng tử là dừng lại trước cửa điện chính, từ đây, người sẽ đi vào đại điện gặp Lãnh Chúa. Hoàng tử Xơng Ngỵ vén màn bước xuống mấy bậc thang gỗ từ xe ngựa. Hộ vệ Liu Thạc tiến đến gần đỡ người. Quan viên Ngạn Tây hành lễ rồi đưa tay mời người theo họ vào đại điện. Xơng Ngỵ chỉnh trang y phục lại rồi cùng nhóm người đó bước đi. Liu Thạc tay cầm kiếm đi bên cạnh. Tới cổng lớn đại điện, Liu Thạc do có mang binh khí nên phải đứng bên ngoài, chỉ có hoàng tử Xơng Ngỵ và nhóm quan kia đi vào.
    Lãnh chúa Ngạn Tây Y Tung đang ngồi trên ngai có phủ một tấm lông thú màu đen lớn, phía sau là tượng khắc nổi hình đầu một con báo đang nhe nanh, mắt mở to, đứng ở vị trí nào cũng thấy như ánh mắt đó đang nhìn xoáy vào mỗi người dưới điện. Hai bên vách đại điện gắn nhiều cặp sừng hươu to lớn, màu trắng phếu, giữa trần nhà kéo dài một loạt những nhánh cây khô sơn đỏ chồng chéo lên nhau từ phía cửa vào tới phía trên bậc thang đầu tiên dẫn lên ngai Lãnh Chúa, tấm thảm dưới chân cũng màu đỏ, viền hoa văn những cành cây màu đen như để phối hợp với đám cây khô ở trên trần. Các chân nến to ngang đầu người trải đều gần hai bên vách đã được thắp lên vì giờ đã là lúc chuyển ngày. Đứng dưới điện là quận chúa Y La và một vài quan viên khác, nhóm người mới vào đã đến dưới điện trước mặt Lãnh Chúa để hành lễ.
    - Hoàng tử Hoa Nam Xơng Ngỵ xin chào Lãnh Chúa!
    Hoàng tử cúi người hành lễ. Lãnh chúa xua xua tay nói:
    - Được rồi! Được rồi!
    - Thưa Lãnh chúa, Hoa Nam chúng tôi có mang một số lễ vật đến tặng ngài, cũng như để đáp lại hậu lễ lần tiếp kiến trước của sứ thần Ngạn Tây khi sang thăm Hoa Nam, hy vọng Lãnh Chúa hài lòng.
    - Hài lòng! Hài lòng! Liên minh hai nước đã nhiều năm không cần quá khắt khe lễ nghĩa. Hoàng tử đi đường có lẽ đã thấm mệt, ta sẽ cho người đưa hoàng tử về biệt điện nghỉ ngơi, tối ngày mai ta có chuẩn bị tiệc để mọi người cùng chung vui. Lễ nghĩa như thế này là đủ rồi. Quận chúa Y La sẽ chịu trách nhiệm cho mọi việc những ngày hoàng tử lưu lại đây, hoàng tử cần gì cứ báo quận chúa, đều là quen biết nhau từ nhỏ, không cần phải ngại.
    - Cảm ơn Lãnh chúa!
    Xơng Ngỵ hành lễ thêm lần nữa với Lãnh Chúa và các quan viên rồi đi theo quận chúa Y La ra ngoài. Liu Thạc thấy hoàng tử ra cùng quận chúa thì cúi người hành lễ rồi đi theo sau, phía sau có thêm vài tùy tùng trong cung.
    - Hoàng tử đi lối này.
    Quận chúa Y La vừa nói vừa đưa tay hướng về phía bên phải đại điện, họ đi theo một lối đi lớn bên hông điện có lính đứng canh hai bên, ra phía sau là một khoảng sân lớn.
    - Tiệc tối ngày mai sẽ được tổ chức ở đây. Bình thường, Lãnh chúa sẽ làm tiệc trong điện phía Bắc nhưng lần này muốn thay đổi không khí nên sẽ bày tiệc ngoài trời, xem vũ khúc, nghe đàn đá, ăn thịt nướng, uống rượu là đúng tinh thần Ngạn Tây.
    Quận chúa chỉ khoảng sân vừa đi qua giới thiệu về bữa tiệc sắp tới, vì là người chuẩn bị nên nàng biết rõ mọi thứ. Họ rẽ trái vào một khu khác có mấy gian nhà lớn, vẫn là lính canh trải đều theo bờ tường.
    - Đến nơi rồi!
    Quận chúa ra hiệu dừng lại khi đứng trước một biệt điện trong một khuôn viên lớn, có bố trí cây cảnh xung quanh, bên trong nến đã thắp sáng.
    - Hoàng tử sẽ nghỉ ngơi ở đây, phía sau là khu nhà cho tùy tùng Hoa Nam, cuối hành lang bên tay trái có cổng ra hậu điện, từ cổng biệt điện ngài rẽ trái là sẽ tới hoa viên, nếu cảm thấy buồn chán có thể đi dạo. Trong cung có những khu vực sứ thần không vào được, nhưng ngài đừng lo, sẽ luôn có lính canh báo cho ngài lối nào có thể đi. Tuỳ tùng của ngài có lẽ đã được đưa đến đây hết rồi, tất cả vũ khí đã được giữ lại ở ngoài cổng thành, chỉ có một hộ vệ thân cận nhất được mang theo gươm, chắc là vị này.
    Quận chúa nhìn sang Liu Thạc rồi nói tiếp:
    - Khi nào hoàng tử muốn xuất thành đi đâu đó thì tùy tùng có thể nhận lại binh khí, binh khí sẽ lại bị giữ khi về cung, và dĩ nhiên ta cũng phải được biết lịch trình của ngài, đó là để bảo vệ ngài. Lãnh chúa không muốn sứ thần nước bạn gặp chuyện không hay ở Ngạn Tây. Việc công đã xong, còn việc tư thì từ từ nói tiếp sau này. Hoàng tử đã mệt nên nghỉ ngơi sớm. Ta có việc cần làm cho bữa tiệc ngày mai, gặp lại ngài sau.
    Quận chúa cúi chào hoàng tử và rời đi, nhóm tuỳ tùng cũng hành lễ chào hoàng tử và theo sau nàng. Phía trước cổng biệt điện có hai lính canh ngay cổng, theo bờ tường cứ cách một khoảng lại có một lính canh. Trong khu biệt điện, lính được bố trí ở các góc hành lang, trước cổng vào nơi nghỉ của hoàng tử cũng có hai lính canh, an toàn và cẩn mật vô cùng. Liu Thạc đi trước mở cửa cho hoàng tử, lính canh cúi chào người. Bước vào trong là một sảnh nhỏ, vách đối diện cửa ra vào là một bàn gỗ dài được đặt đứng sát vách, bên trên có trưng bày vài vật trang trí mang hơi hướng rừng rậm, bên tay phải có bàn văn thư, bên trái là một bàn trà, có lối đi vào phía sau, đó là nơi có giường nghỉ cho hoàng tử. Hoàng tử Xơng Ngỵ đến ngồi bên bàn trà ra hiệu cho Liu Thạc đóng cửa lại. Liu Thạc làm theo rồi bước lại hầu bên cạnh.
    - Người đó vẫn chưa ra tay từ sau cuộc tập kích gần biên giới Hoa Nam.
    Hoàng tử nói. Liu Thạc trình bày:
    - Khi đoàn chúng ta sang biên giới Ngạn Tây đã có thêm lính của Lãnh Chúa đón để bảo vệ, có lẽ vì vậy mà tạm thời chưa có động tĩnh.
    - Sao lần nào ngươi cũng tìm ra được chứng cứ trên người bọn sát thủ vậy? Ta chẳng muốn nhìn thấy chúng một chút nào.
    Hoàng tử vừa nói vừa lấy trong ngực áo ra một mảnh giấy nhỏ có chữ viết. Liu Thạc cẩn trọng nói:
    - Đó là trách nhiệm của thần để bảo vệ ngài. Lần này ngài sẽ làm gì? Vẫn là nét chữ đó, lần nào diệt được bọn sát thủ cũng tìm được mật thư trên người chúng.
    - Vì chưa bao giờ ta dùng những mật thư này để bắt tội ai nên đã bị cho qua không để tâm tới nữa.
    - Vậy lần này hoàng tử định sẽ giải quyết thế nào?
    - Như những lần khác!
    Hoàng tử Xơng Ngỵ nói xong thì đưa mẩu giấy lên ngọn lửa trên cây nến trước mặt, khi ngọn lửa chạm vào giấy liền bốc cháy. Người buông tay để đốm lửa nhỏ đó rơi xuống sàn rồi tắt ngấm chỉ còn lại một chút tro tàn.
    - Hoàng tử!
    Liu Thạc chưa kịp can ngăn thì mẫu giấy đã cháy mất.
    - Thần có điều không hiểu!
    - Ngươi không hiểu chuyện gì?
    - Người đó đã nhiều lần phái sát thủ ám sát ngài, dù ngài luôn có cách để bảo toàn tính mạng nhưng cũng lại năm lần bảy lượt tự huỷ đi chứng cứ buộc tội người đó mà không giữ lại. Ngài nghĩ đến tình nghĩa không đành lòng để người đó chịu tội, thần hiểu, nhưng nếu giữ lại chứng cớ thì sau này cũng có lợi cho ngài nếu xảy ra chuyện gì. Thần thật là không hiểu ý của ngài ở đây là gì?
    Liu Thạc lấy can đảm nói hết lòng mình, vì muốn biết hoàng tử của hắn vì sao lại triệt để bảo vệ người luôn muốn giết mình.
    - Như ngươi đã nói là ta không đành lòng.
    Xơng Ngỵ bước đến mở cửa sổ phía sau bàn trà, nhìn ra bên hông biệt điện nơi có nhiều chậu cảnh trang trí, gió lùa vào phòng chạm vào mặt người cảm thấy lành lạnh. Người ngẩng mặt nhìn lên cao, thấy bầu trời đêm ở Ngạn Tây cũng đầy sao. Người nói tiếp:
    - Ta đã nói là bỏ qua cho người đó nhưng nếu ta vẫn giữ lại chứng cứ thì đó không phải là bỏ qua nữa mà là lưu giữ bằng chứng. Một ngày nào đó ta lại đem chúng ra để đối phó người đó thì trong quá khứ dù ta đã nói bao nhiêu lần ‘bỏ qua’ cũng là vô nghĩa, là dối trá.
    - Nhưng người đó chưa bao giờ bỏ qua cho ngài, chưa bao giờ từ bỏ ý định.
    - Ta cũng không từ chối ngôi vị hoàng tử nối ngôi. Ta muốn làm vua. Đó là chí của ta, sao ta cấm được chí hướng của người khác? Nếu là bất kì kẻ nào khác ta có thể thẳng tay trừng trị nhưng người đó với ta đâu phải là ‘kẻ khác’.
    - Nhưng ngài không sợ có một ngày ngài sẽ chết dưới tay của người đó sao?
    - Kẻ muốn giết vua không phải chỉ có một người. Ta muốn tiêu diệt thì tương lai còn phải ra tay nhiều lần, chỉ là người đó thì ta không muốn. Ta xem như không biết đó là ai, coi như bọn phản tặc nào khác thực hiện là được.
    - Hoàng tử! Ngài làm vậy không sợ bản thân chịu thiệt sao?
    - Không sợ! Ta chỉ một lòng muốn nhìn thấy mọi chuyện yên ổn, chỉ cần chú tâm một chút thì sẽ không sao. Đến khi ta lên ngôi, mọi thứ đã an bài thì người đó cũng phải từ bỏ thôi.
    Hoàng tử nhìn xuống bậu cửa sổ, rồi quay lại ngồi bên bàn, mắt nhìn vào ánh nến, nét mặt không động, không hiểu rõ là vui hay buồn. Phía trước điện, hai tên lính canh đứng như tượng, gió đại ngàn ùa về cung Lãnh Chúa, đội tuần đêm đều đặn nện gót giày lên mặt đá lát lối đi.

    *

    Hoàng tử Xơng Ngỵ đang thay y phục chuẩn bị đến dự tiệc cùng Lãnh chúa, tuỳ tùng hộ giá do quận chúa phái đến đón hoàng tử đang đứng chờ trong sân biệt điện. Người bước ra, hộ vệ thân cận đi sau, nhóm người trong sân hành lễ rồi lục tục nối đuôi nhau phía sau hoàng tử đi qua cổng biệt điện, rẽ theo lối dẫn đến khoảng sân lớn. Đi gần đến nơi đã nghe âm thanh náo nhiệt của một đám đông người, tuỳ tùng đi đi lại lại, vội vã tới lui hết mang thứ này đến thứ khác cho bữa tiệc. Khoảng sân trống không hôm trước nay đã la liệt những đồ vật. Bốn chậu lửa lớn bằng đồng được đặt ở bốn góc sân có chân đế cao ngang đầu người, xung quanh có rào chắn để lấy ánh sáng cho cả bữa tiệc. Nhiều bàn ghế được xếp theo hai hàng đối diện nhau là chỗ ngồi cho sứ thần và các quan, tất cả đều được trải thảm có nhiều hoa văn, bên trên đã có đặt sẵn cốc vại để uống rượu ủ bằng các loại trái cây rừng. Bộ chén dĩa, dụng cụ ăn có thìa, có dao nhỏ bằng bạc có nhiều răng cưa dùng để cắt thịt, có xiên cũng bằng bạc thiết kế hai mũi xiên để giữ thịt trong lúc cắt, ở đây thịt được nướng từng tảng cùng các loại cây lá có mùi thơm và chia ra từng miếng to đặt vào dĩa riêng rồi mỗi người tự cắt lấy, cách ăn như thế là đặc trưng của người Ngạn Tây. Những cột gỗ được dựng lên quay quanh vòng ngoài, kết nhiều rèm thưa màu đỏ để rũ xuống nền sân, không gian trông có vẻ ấm cúng. Khoảng trống giữa sân không có trang trí gì nhiều ngoài tấm thảm hình tròn lớn đặt ngay ngắn ở vị trí trung tâm, đó cũng là nơi để các vũ nương diễn vũ khúc. Dàn đàn đá đặc trưng của Ngạn Tây được bố trí hai bên gần chỗ bàn của Lãnh chúa, phía đầu dãy bàn của các quan viên và hai bên đầu còn lại của dãy bàn gần lối vào, như vậy ngồi ở đâu cũng nghe được tiếng đàn rất rõ. Bàn của Lãnh chúa lớn nhất nằm ngay chính diện, phía sau có bức bình phong bằng gỗ to với hình khắc những cành và lá cây. Các quan viên đã có mặt, di chuyển qua lại chào nhau và trò chuyện, quận chúa cũng đã ở đây từ lâu, thấy hoàng tử Hoa Nam đến thì rời bàn đến tiếp đón, các quan khác cũng đến chào. Hoàng tử Hoa Nam được xếp vào bàn bên phía tay phải cạnh bàn Lãnh chúa, đối diện là bàn của quận chúa.
    Một lúc sau thì Lãnh chúa đến, tướng mạo uy nghiêm, ánh mắt giảo hoạt thường thấy, theo sau là một nhóm tuỳ tùng. Tất cả đứng lên hành lễ, đợi Lãnh chúa ngồi xuống thì mọi người bắt đầu ngồi theo. Tuỳ tùng đứng hầu từng bàn bước lại rót rượu ra cốc, mùi rượu thơm lừng lan toả.
    - Nào! Mọi người cùng nâng ly mời hoàng tử Hoa Nam, uống mừng cho giao kết nhiều năm qua của hai nước. Hôm nay tất cả cứ vui chơi thoải mái cùng ta!
    Lãnh chúa dõng dạc ra lệnh, hướng cốc rượu về phía hoàng tử Xơng Ngỵ.
    - Cảm ơn sự tiếp đãi của Lãnh chúa! Ta mời ngài một ly.
    Xơng Ngỵ đứng lên, tay nâng ly cung kính. Các quan viên cũng cùng đứng lên chúc tụng.
    - Tốt! Cạn hết ly cùng ta nào!
    Lãnh chúa đắc chí, vui vẻ ra mặt. Quận chúa lệnh cho mang thức ăn lên. Uống đến chén thứ ba thì một nhóm vũ kịch xuất hiện ở lối vào, tiếng đàn đá bắt đầu vang lên. Mọi người say sưa lắc lư theo điệu nhạc, nhìn theo dáng uyển chuyển của các vũ nương. Tất cả họ mặc trang phục màu đỏ, trang điểm đẹp, tai đeo những chiếc khuyên kim loại cầu kỳ lấp lánh, chân có đeo chuông nên tạo thành âm thanh nhịp nhàng theo từng bước chân và hoà với tiếng đàn đá. Hoàng tử Xơng Ngỵ ngồi nhìn vũ kịch, gương mặt trẻ trung, ánh mắt tươi tỉnh, nhìn sang đối diện thấy quận chúa đang nhìn mình thì người nâng cốc lên ra ý mời. Quận chúa mỉm cười rồi cũng nâng cốc và cùng uống. Bữa tiệc rất náo nhiệt, vui vẻ, Lãnh chúa cũng rất cao hứng nên uống khá nhiều, miệng cười sảng khoái, nhưng ánh mắt có vẻ không tập trung hết vào những thứ đang diễn ra trước mắt. Các vũ nương đang xoay vòng theo vòng tròn, tốc độ mỗi lúc một nhanh hơn làm người xem càng hoa mắt, đặc biệt là khi đã uống nhiều rượu. Xơng Ngỵ nhìn theo với ánh mắt điềm tĩnh cho đến khi người thoáng thấy một tia sáng của kim loại lóe lên. Người nhướng mắt để xác định xem tia sáng đó đến từ phía nào thì thấy các vũ nương bất ngờ rời đội hình, tay đã cầm đoản kiếm với lưỡi dao sáng loáng tiến về phía Lãnh chúa đang ngồi trước mặt. Liu Thạc theo phản xạ để bảo vệ hoàng tử liền rút gươm nhảy ra giao đấu. Quận chúa phía đối diện cũng rời bàn đánh nhau với nhóm sát thủ, lớn tiếng kêu hộ vệ phía ngoài vào hộ giá. Các quan viên đa phần đều đã say, người không biết võ thì chui xuống gầm bàn, những người biết võ cũng lảo đảo. Một sát thủ tiến được đến gần Lãnh chúa, vung đoản đao lên chém xuống. Lãnh chúa né được nhát đao, đứng bật dậy chụp được tay đang cầm đao của người kia, kéo người đó té nằm ngửa ra bàn. Người đó cố chống cự một lúc thì đã bị Lãnh chúa không chế, đao bị đánh rơi, cổ đang nằm gọn trong bàn tay của Lãnh chúa, hai tay đã bị bẻ gãy nên nằm lại trên bàn tiệc với mọi thứ đã bị xô đổ. Y Tung chỉ cần xuống tay là hạ sát được nữ sát thủ kia nhưng người có vẻ không vội, một tay đè lấy cổ sát thủ, mắt nhìn quan sát nhóm người đang giao đấu hỗn loạn trước mặt. Giữa đám hỗn loạn đó, Xơng Ngỵ vẫn đang yên vị ở chỗ của mình. Hoàng tử biết rõ nhóm sát thủ kia không đủ bản lĩnh để qua được Liu Thạc hay đúng hơn bọn người này chỉ là sát thủ nghiệp dư so với những sát thủ mà người từng chạm trán. Trong một chốc, cả nhóm sát thủ đã bị tiêu diệt, cả khu đại tiệc ngổn ngang, rượu thịt ly chén vung vãi trên sàn. Đám hộ vệ bao vây cả sân, đám quan trốn dưới gầm bàn từ nãy cũng lốp ngốp ngồi dậy, mặt chưa hết hoảng sợ. Lúc này, Y Tung bắt đầu lôi cổ sát thủ kia ra phía trước, nơi mọi người nhìn thấy được. Xơng Ngỵ nhíu mày lại trong một tích tắc rồi trở lại vẻ bình thản.
    - Ai lệnh các ngươi đến ám sát ta?
    Y Tung lôi sát thủ như lôi một nhánh cây, đôi mắt nhìn không phải là vẻ hung tợn mà là lạnh lùng, tàn nhẫn. Vũ nương kia không nói lời nào, tiếng chuông dưới chân lắc đều theo mỗi nhịp chân của Y Tung. Thấy không hỏi được gì nữa, Y Tung một tay bóp cổ, một tay nắm chân nâng thân người đó lên, rồi co gối, hạ thân người đó xuống như người ta bẻ gãy một cành cây.
    ‘Rắc!’
    Vũ nương đó mắt trợn lên, hai bàn chân giật giật, lồng ngực nấc lên vài nhịp, máu bắt đầu tuôn ra từ mũi và miệng không ngừng nghỉ. Mọi người nhìn thấy đều kinh hãi, cả sân lớn như lặng đi một lúc, có tiếng người nôn ói. Y Tung đảo mắt nhìn rồi vứt cái xác trên tay sang một bên, va hai bàn tay vào nhau như để phủi bụi rồi quay lại sau bàn tiệc của mình, ngồi xuống. Đảo ánh mắt hồ nghi về phía quận chúa Y La, Lãnh chúa chưa nói gì, như chờ đợi phản ứng của người được nhận ánh mắt đó trước. Quận chúa thót người bước ra quỳ giữa lối đi, giọng nói gấp gáp:
    - Thần làm việc không tốt, xin Lãnh chúa trị tội!
    Y La gục đầu lo sợ.
    - Tội của ngươi là tội gì?
    - Thần chịu trách nhiệm tổ chức tiệc, tuyển lựa vũ nương nhưng lại để xảy ra chuyện ám sát ngay giữa cung Lãnh chúa. Xin Lãnh chúa trị tội!
    - Thì ra là tội đó!
    Y Tung gật gật đầu, lạnh lùng nhìn xuống Y La. Người cầm cốc đưa lên, tuỳ tùng gần đó lại rót rượu, tay run rẩy. Y Tung quay sang nhìn người đó, hơi chau mày rồi lại quay về phía Y La. Y Tung đưa cốc rượu lên uống một ngụm rồi chép miệng.
    - Tất cả hãy ngồi xuống đi, không cần khẩn trương như vậy. Chỉ là vài sát thủ không lượng sức mình thôi mà, không cần sợ.
    Rồi Y Tung chỉ tay về phía đám hộ vệ.
    - Các ngươi mau đem hết mớ xác này ra chỗ khác nhanh lên, thật là xấu hổ với hoàng tử Hoa Nam.
    - Không sao cả, Lãnh chúa không cần bận tâm.
    Xơng Ngỵ đáp lời, trong đầu vẫn đang phân tích những gì vừa xảy ra. Đám quan say xỉn lúc nãy không hộ giá kịp, thấy quận chúa quỳ thì cũng chạy lại quỳ bên cạnh xin tội.
    - Thế này, mọi thứ do quận chúa chuẩn bị nhưng lại xảy ra chuyện này thể nào cũng sẽ có lời ra tiếng vào cho rằng quận chúa muốn ám sát ta. Quận chúa có cố ý ám sát ta hay không?
    - Thần không dám! Xin Lãnh chúa suy xét! Xin Lãnh chúa suy xét!
    Y La hoảng sợ.
    - Ta tin quận chúa nhưng khó tránh lời dị nghị của người khác được, như vậy sẽ gây ảnh hưởng đến danh tiếng hoàng gia. Ta thấy để chứng tỏ quận chúa không có ý phản nghịch, quận chúa nên chứng minh là mình không có liên quan đến chuyện này.
    - Chứng minh? Thần xin nghe theo ý của Lãnh chúa để chứng minh mình trong sạch.
    - Tốt! Quận chúa hãy tạm thời giao lại binh quyền mà quận chúa đang nắm cho triều đình, khi nào chuyện này điều tra thực sự không có liên quan đến quận chúa thì ta sẽ giao lại cho quận chúa, làm như vậy sẽ không ai dám nói ta bao che cho hoàng tộc.
    Y Tung nhìn sang đám quan đang quỳ cạnh quận chúa.
    - Còn các ngươi, do tin tưởng buổi tiệc trong cung an toàn nên có vui vẻ một chút. Ta thông cảm sẽ không trách phạt các ngươi, nhưng không được tái phạm. Là những chiến binh, còn là quan thần của Ngạn Tây mà chỉ vài ly rượu đã không tỉnh táo nổi rồi. Các ngươi như vậy là kém cỏi lắm đó. Ta quyết định như thế có ai phản đối gì không? Quận chúa thấy thế nào hả?
    - Xin làm theo ý của Lãnh chúa!
    Y La cam chịu.
    - Thôi được rồi! Tiệc tới đây chắc cũng phải kết thúc. Xin lỗi hoàng tử Hoa Nam! Ngạn Tây còn nhiều thú vui khác, ta sẽ bù lại cho ngài. Cứ yên tâm, ta sẽ tăng cường hộ vệ canh phòng, ngài không cần lo có sát thủ nữa đâu.
    Y Tung đến gần nói với Xơng Ngỵ.
    - Có Lãnh chúa lo liệu, ta không có gì phải lo lắng. Xin tiễn Lãnh chúa về nghỉ ngơi!
    Xơng Ngỵ đáp lời. Tất cả mọi người hành lễ tiễn Lãnh chúa. Y Tung bước ra, nhóm tuỳ tùng đi theo. Quận chúa vẫn còn quỳ ở lối đi chưa đứng dậy vội, chờ Y Tung khuất hẳn thì mới dám đứng lên.
    - Hôm nay xấu hổ với ngài quá, để ta tiễn ngài về biệt điện.
    Quận chúa nói với Xơng Ngỵ. Hoàng tử gật đầu đồng ý. Trên đường về lại biệt điện, quận chúa im lặng không nói gì về những chuyện vừa xảy ra. Xơng Ngỵ cũng không hỏi gì nhiều vì đó là chuyện của Ngạn Tây, thân phận người không tiện xen vào.
    Vào bên trong biệt điện, Xơng Ngỵ ngồi lại bên bàn, rót một ly trà nhưng chỉ cầm trong tay xoay xoay chứ không uống. Người vẫn còn đang suy nghĩ, rồi người khẽ cười, nụ cười nhẹ như không. Liu Thạc đứng hầu bên cạnh, cảm thấy hoàng tử lúc nào cũng bình thản với mọi sự trước mắt, con nhà vua quả là khác người thường.
    - Liu Thạc! Ở Ngạn Tây có cảnh sắc nào thú vị có thể đi tham quan không?
    Hoàng tử bỗng có hứng muốn ra ngoài chơi.
    - Ngạn Tây có nhiều hồ nước đẹp len lỏi trong những cánh rừng. Gần đây cũng có một nơi khá đẹp để đi dạo và ngắm cảnh. Trong thành thì náo nhiệt đông vui, có thể đi chơi trong thành trước.
    - Tốt! Vậy ngươi chuẩn bị đi, ba ngày sau khi hoàn tất công vụ, chúng ta sẽ ra ngoại thành ngắm cảnh, trước đó có thể dạo chơi trong thành.
    - Dạ! Hoàng tử yên tâm, thần sẽ sắp xếp.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  8. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 4 (P2)

    Hoàng tử Xơng Ngỵ đang đi dạo bên một bờ hồ sau những ngày lo công vụ trong Thành Lãnh chúa. Đám hộ vệ đã theo lệnh đứng canh gần xe ngựa, chỉ có Liu Thạc đi cùng người vì người muốn được yên tĩnh. Hồ nước không quá rộng, hai bên bờ rất gần nhau, hoa lá xung quanh hồ nhiều màu sắc, cảnh vật đẹp như tranh, rừng bao quanh nhưng rất gần đường chính có người qua lại nên họ cũng an tâm hơn. Phía bờ hồ bên kia có đôi nam nữ đang luyện kiếm, thân thủ rất khá, gần đó có một chú ngựa toàn thân màu hoàng kim óng ánh rất đẹp.
    “Cô gái trẻ đó dùng kiếm khá thành thạo, còn chàng trai lại nhanh nhẹn, hai người đó hợp lại thành một đôi rất uyển chuyển, kiếm thuật rất tốt!”
    Do vẫn còn cách xa nên không nhìn rõ mặt họ, chỉ thấy chàng trai vận y phục màu lam tối, còn cô gái là màu đen với đai lưng và tay áo có hoa văn, ngực áo bên trái có thêu một loại hoa gì đó màu đỏ. Trong lòng có chút tò mò, Xơng Ngỵ đi về phía đôi nam nữ. Lúc đến khá gần thì thấy rõ gương mặt cô gái lúc nàng xoay người, trong lòng hoàng tử bỗng có chút cảm giác lạ thường. Người đứng nhìn cô gái trước mặt, nàng ấy tầm mười sáu mười bảy tuổi, đôi mắt to tròn lấp lánh, nét mặt thanh thoát, mỗi khi nàng chớp mắt hay cười với chàng trai kia cũng khiến lòng hoàng tử cảm thấy hân hoan. Lúc này hai người đó dừng lại vì nhìn thấy Xơng Ngỵ cùng Liu Thạc đang đứng xem họ luyện kiếm. Xơng Ngỵ gật đầu tỏ ý chào rồi đi ngang qua tiếp tục ngắm cảnh không muốn hai người kia cảm thấy không thoải mái, thật ra trong lòng người đang nghĩ đến cô gái vừa mới gặp.
    Từ xa Mộc Ang đã nghe được tiếng bước chân của hai chàng trai lúc nãy đi về phía nàng và Kha Lang nhưng nơi đây là cảnh hồ mà nhiều người qua lại ngắm cảnh nên nàng không mấy để tâm mà vẫn tiếp tục cùng Kha Lang luyện kiếm. Nàng chỉ dừng lại khi biết người đó đang nhìn hai người họ, chàng trai trẻ tuổi trong có vẻ lịch thiệp, có lẽ là cậu chủ quyền quý. Kha Lang chọn sẽ nghỉ bên hồ này đêm nay, ngày mai sẽ vào thành nên hai người lại luyện kiếm như những ngày khác từ khi Kha Lang có được thanh kiếm mới xem như để thời gian qua nhanh hơn. Cả hai đang định bắt đầu luyện tiếp thì bỗng Mộc Ang khựng người lại. Nàng lại nghe thấy âm thanh của nhiều người cùng khí giới từ rừng cây, họ đang tiến về một hướng. Nàng nhìn về hướng đó thì thấy là nơi hai chàng trai kia đang đứng nhìn ra hồ nước. Mộc Ang nhìn Kha Lang, đợi một khoảng ngắn thời gian nữa nàng kéo tay Kha Lang ra hiệu bảo hắn lắng nghe. Kha Lang hiểu ý, hắn tập trung nghe ngóng và phát hiện điều tương tự. Hai người họ chưa kịp quyết định sẽ làm thế nào thì phía hai chàng trai ở cách họ một đoạn cũng đã phát hiện động tĩnh. Người cầm gươm đứng áng trước người còn lại, tuốt gươm đứng nhìn vào phía rừng cây rồi ngoái đầu hét lớn:
    - Tất cả tập trung bảo vệ cậu chủ!
    Nhóm người ở phía bờ bên kia chỗ vạc rừng nhỏ có lối ra đường chính bên cạnh một cổ xe ngựa nghe thấy và chạy sang. Nhóm người mặc áo đen nhào ra từ trong rừng cây khá đông, gần một trăm tên, sắp xếp như thế rõ ràng phải lấy bằng được mạng của đối phương. Nhóm người của chàng trai kia số lượng chỉ bằng một phần ba nên võ thuật có cao cường cũng khó chống lại nổi. Mộc Ang và Kha Lang thấy vậy đã đến giúp dù không hiểu chuyện gì đang xảy ra nhưng nhìn thấy nhóm người kia hung hãn thì không đành lòng đứng yên đó, hơn nữa, họ lại ở gần, nếu là cướp thì nhóm người đó cũng không bỏ qua cho họ. Giữa lúc hai bên không cân sức đang hỗn chiến, đám người đánh nhau di chuyển dần vào phía cánh rừng. Chàng trai đang bị truy sát kia đi đến đâu thì người cầm kiếm đi bên cạnh lúc nãy sẽ đi theo và chống đỡ các phía. Kha Lang và Mộc Ang cũng đang ở giữa đám đông đó. Kha Lang ra tay rất quyết đoán. Mộc Ang dù giỏi võ thuật nhưng vẫn còn rất lúng túng. Nàng chỉ làm đối phương bị thương chứ không hạ sát, đây cũng là trận chiến đầu tiên của nàng ở Nhân Tộc nhưng không phải bảo vệ nàng mà để bảo vệ cho một người khác, kẻ chỉ vừa gật đầu chào nhau lúc nãy mà thôi. Bọn người áo đen và tuỳ tùng của chàng trai kia đều bị thiệt hại, bọn chúng đang bao vây các hướng và dồn nhóm người ít hơn vào một chỗ làm cho không gian hoạt động của họ bị khép lại rất khó di chuyển để ra đòn đánh trả.
    Xơng Ngỵ không mang theo kiếm bên mình nên có phần thất thế được Liu Thạc bảo vệ. Thấy tình hình trở nên khó khăn vì chênh lệch số lượng, người nói với Liu Thạc:
    - Ta cần một thanh kiếm!
    Liu Thạc nhận lệnh, xông đến tên áo đen gần nhất triệt hạ hắn, tước kiếm rồi lùi lại đưa cho Xơng Ngỵ. Có kiếm trong tay, Xơng Ngỵ bắt đầu tham chiến. Bọn hắc người kia tiến hành tấn công đồng loạt, nhóm người ít hơn cũng đánh trả quyết liệt. Xơng Ngỵ đang giao đấu nhưng vẫn liếc nhìn cô gái kia, người lo nàng ấy sẽ bị thương, phản ứng này tự nhiên đến nỗi người không quan tâm tại sao lại lo lắng như vậy khi bọn người kia đang dồn lực ám sát người.
    Thấy tình hình chưa nắm chắc phần thắng, dù được sự hỗ trợ thêm của Mộc Ang và Kha Lang, hoàng tử cũng đã ra tay nhưng Liu Thạc đang tính đến trường hợp xấu nhất có thể xảy ra và đưa ra quyết định. Liu Thạc lui về sát hoàng tử nói:
    - Thần sẽ mở đường cho người chạy thoát, phần còn lại hãy để thần ở lại giải quyết. Tính mạng của người rất quan trọng, dù đã truyền tin cho quận chúa, có lẽ người của quận chúa sắp đến nhưng để bảo toàn cho người, người phải trốn đi trước.
    Xơng Ngỵ gật đầu. Liu Thạc bắt đầu tập trung phá vòng vây tìm lối thoát cho hoàng tử. Xơng Ngỵ tiến gần lại phía cô gái trẻ kia, chờ tín hiệu của Liu Thạc. Khi vòng vây đã bị đánh giãn ra, Liu Thạc ra hiệu cho hoàng tử. Trong tích tắc, Xơng Ngỵ nắm lấy tay cô gái gần mình rồi kéo chạy theo người ra khỏi vòng vây, thẳng hướng vào rừng.
    Mộc Ang đang giao đấu thì có một bóng người tiến sát vung gươm chém tên đang đấu với nàng và chụp lấy tay nàng kéo chạy đi. Không kịp phản ứng gì nên nàng bị kéo chạy ra khỏi vòng vây rồi hướng thẳng vào rừng. Nàng chỉ kịp ngoái nhìn Kha Lang vẫn đang ở giữa đám người đánh nhau rồi khuất hẳn phía xa.
    Kha Lang cùng Liu Thạc và một vài người còn lại đánh thêm một lúc thì có tiếng binh mã từ con đường chính ngoài bìa rừng tiến vào. Đoàn binh mã đó vừa đến liền xông vào phá nát vòng vây, chém giết nhóm sát thủ không còn manh giáp. Khi tất cả đã xong, lúc này Kha Lang đảo mắt tìm Mộc Ang, không thấy nàng đâu, cả tên chàng trai kia cũng đã biến mất. Liu Thạc thấy vậy thì lại gần nói:
    - Ngươi yên tâm, cậu chủ nhà ta đã đưa cô ấy theo để thoát thân rồi. Lát nữa chúng ta sẽ đi đón họ về.
    Liu Thạc cũng đang thắc mắc tại sao hoàng tử lại quyết định đưa cô gái kia theo người. Kha Lang lo lắng, trong lòng lại có chút bực bội.
    - Vậy thì đi nhanh lên! Trời đã tối rồi, hai người đó ở trong rừng nguy hiểm lắm.
    Xơng Ngỵ vẫn đang kéo tay Mộc Ang chạy đi, vào rất sâu trong rừng. Ánh trăng đã lên cao sáng rọi một góc rừng. Lúc này, Xơng Ngỵ đã thấm mệt, nhưng không hiểu sao vẫn cứ muốn chạy tiếp thật xa. Mộc Ang không muốn chạy nữa vì thấy đã đi quá xa nơi bờ hồ, không gian xung quanh tĩnh mịch chỉ còn lại hai người mà thôi. Nàng dừng lại kéo tay rời khỏi tay chàng trai kia, nắn nắn cổ tay đang đau, quay mặt nhìn các phía như tìm hướng để trở lại.
    - Sao ngươi lại kéo ta chạy đi bỏ lại người của mình?
    Mộc Ang hỏi.
    - Vì ta có việc quan trọng hơn phải làm, ta chưa thể chết được.
    - Còn những người đó thì có thể chết rồi sao? Sinh mạng của ngươi và họ khác nhau điểm nào?
    - Sinh mạng của ta gắn với sinh mạng của nhiều người khác. Những người theo ta không phải họ đáng chết mà là họ chấp nhận hy sinh. Họ có lý tưởng và họ giao lý tưởng của họ cho ta nắm giữ. Nàng yên tâm, thuộc hạ ta võ thuật cao cường sẽ không sao đâu, hơn nữa, tiếp viện lúc đó đang đến. Ta rút lui vì đảm bảo không có chuyện gì xảy ra mà thôi, lát nữa họ sẽ tìm ra chúng ta.
    Xơng Ngỵ đã tìm được một phiến đá và ngồi xuống. Người cảm thấy mệt nên thở mạnh hơn bình thường. Mộc Ang nghe chàng trai trước mặt nói mấy lời đó thì nghĩ đến sứ mệnh của mình với Thần Tộc, cảm thấy có chút đồng cảm. Chỉ là nàng chưa biết vai trò của người này ở Nhân Tộc là gì.
    “Hắn đang mang sứ mệnh gì mà nhiều người lại chịu hy sinh tính mạng vì hắn?”
    Lại chợt nghĩ đến Kha Lang,
    “Không biết hắn có an toàn không?”
    Mộc Ang nghĩ có lẽ Kha Lang cũng đang đi tìm nàng cùng với đám thuộc hạ của người này.
    - Nàng đang nghĩ gì vậy? Đang lo lắng cho chàng trai kia à? Ta thấy hắn thân thủ rất khá, chắc chắn sẽ tự bảo vệ được mình, có thể là đang đi cùng với người của ta.
    - Ta chỉ đang nghĩ có lẽ hắn đang lo lắng cho ta mà bất an thôi.
    - Hai người là vợ chồng à?
    - Không phải! Chúng ta là bạn đồng hành. Ta cứu được hắn khi hắn bị thương ở một con suối, sau đó đi cùng nhau, chăm sóc cho nhau vậy thôi.
    - Ra là vậy! Hai người định đi đâu?
    Xơng Ngỵ biết họ không phải vợ chồng thì trong lòng có phần khấp khởi.
    - Chúng ta đi khắp nơi, thích đi hướng nào thì sẽ đi đó, không biết trước được.
    - Thật là tự do, khiến nhiều người ham thích. Nếu đã như vậy, hai người có thể làm khách của ta chứ? Xem như báo đáp hôm nay đã ra tay bảo vệ ta, chỉ cần lưu lại một hai ngày thôi cũng được.
    Xơng Ngỵ có ý giữ người lại nhưng bản thân lại chưa biết sẽ sắp xếp thế nào vì người đang ở trong cung Lãnh chúa.
    “Liu Thạc sẽ biết làm thế nào cho ổn thỏa.”
    Hoàng tử thầm nghĩ.
    - Không cần ngại, chúng ta chỉ là thấy bất bình thì giúp thôi, trông ngươi không có vẻ là người xấu. Nhưng tại sao lại có nhiều người muốn giết ngươi vậy?
    - Ta không biết. Có lẽ họ nhằm người hoặc là bọn cướp định cướp của mà thôi.
    Xơng Ngỵ không muốn nói quá nhiều với nàng về việc đó.
    - Người của ngươi khi nào sẽ tới vậy?
    Mộc Ang tỏ ra sốt ruột.
    - Họ có lẽ sẽ tới sớm thôi, nàng đừng lo.
    Xơng Ngỵ hy vọng nhóm thuộc hạ lần này có thể làm việc kém hiệu quả một chút thì tốt biết mấy.
    - Nàng quyết định thế nào? Sẽ lưu lại làm khách của ta chứ?
    Xơng Ngỵ chưa từ bỏ ý định của mình.
    - Ta phải hỏi Kha Lang xem ý hắn thế nào.
    - Hắn tên là Kha Lang à? Lát nữa gặp thì để ta nói với hắn, hai người là ân nhân của ta nên cho ta cơ hội tiếp đãi hai người.
    Xơng Ngỵ có chút chột dạ vì nhận thấy chàng trai kia có vị trí khá đặc biệt với cô gái này.
    - Nàng tên là gì? Ta là Xơng Ngỵ.
    - Ta là Mộc Ang.

    *

    Mộc Ang nghe có tiếng người ngựa đi trong rừng, có lẽ là người đang đến đón họ. Rồi những đốm lửa xuất hiện, người thuộc hạ lúc nãy đang cưỡi ngựa dẫn đầu, đi bên cạnh là Kha Lang đang cưỡi Kim Mã, phía sau có nhiều người đi theo cùng một cỗ xe ngựa. Họ đi chầm chậm, soi đuốc về các phía và gọi to.
    - Cậu chủ! Cậu chủ ở đâu vậy? Cậu chủ!
    Kha Lang thì lớn tiếng gọi Mộc Ang. Mộc Ang liền chạy về phía họ vẫy tay nói lớn:
    - Kha Lang! Ta ở đây nè! Ta ở bên đây!
    Nhóm người nhìn thấy Mộc Ang thì tiến lại. Xơng Ngỵ vẫn ngồi đó nhìn nhóm người đang tới, không có vẻ vội vàng gì. Người nghĩ và mỉm cười một mình.
    “Bọn thuộc hạ này làm việc đắc lực quá rồi!”
    Kha Lang đang cố gọi Mộc Ang thì thấy nàng phía trước, hắn mừng rỡ thúc ngựa đi nhanh hơn nhóm người còn lại. Vừa xuống ngựa, Kha Lang tiến lại nắm lấy tay Mộc Ang hỏi han.
    - Nàng có sao không? Có bị thương ở đâu không?
    - Có ta bảo vệ nàng ấy không sao cả, ngươi không cần lo. Cảm ơn hai người đã cứu giúp!
    Nhìn thấy cảnh vừa rồi, Xơng Ngỵ đứng lên đi lại gần đôi nam nữ đang vui mừng khi gặp lại nhau, nghĩ rằng có thể họ sẽ buông tay nhau ra khi nhớ rằng có người khác xung quanh. Liu Thạc đến cúi người chào Xơng Ngỵ.
    - Bọn cướp đó thật nguy hiểm, may nhờ có họ giúp đỡ chúng ta.
    Xơng Ngỵ ra hiệu cho Liu Thạc không nói gì nhiều ở đây về chuyện hành thích.
    - Vị này muốn mời chúng ta làm khách ở chỗ ngài ấy, ngươi nghĩ sao?
    Mộc Ang hỏi Kha Lang.
    - Đúng đó! Vừa hay hai người chỉ là đi du ngoạn khắp nơi không có việc gì gấp nên muốn giữ người lại tiếp đãi vài ngày xem là trả ơn cũng như kết giao được bạn tốt.
    Xơng Ngỵ nói vào.
    - Không dám làm phiền ngài đây, chúng ta du ngoạn khắp nơi, gặp chuyện không hay nếu giúp được thì sẽ giúp không cần đặt nặng ơn nghĩa như vậy.
    Kha Lang tỏ ý chối từ. Hắn biết người này lai lịch không tầm thường khi có binh mã Ngạn Tây đến giải cứu nhanh chóng như vậy, để tránh có thêm rắc rối nên không muốn có giao hảo gì, hơn nữa, thấy cách hắn nhìn Mộc Ang hắn không yên tâm.
    - Ngài không cần lo lắng cho chúng tôi, chuyện vừa qua xem như là kết giao bạn bè rồi.
    Mộc Ang nói.
    - Thôi được rồi, ta không ép các người nữa. Nhưng cho phép ta đưa hai người vào thành tìm một quán trọ tốt cho hai người nghỉ, chuyện này chắc không phải hai người cũng muốn từ chối ta chứ?
    Xơng Ngỵ thấy không thuyết phục được nên cũng từ bỏ ý định trước đó.
    - Cảm ơn ngài! Cứ theo ngài sắp xếp vậy.
    Kha Lang nghĩ có nơi ở tử tế cho Mộc Ang thoải mái sau nhiều ngày đi rừng cũng tốt, nếu không đồng ý với chàng trai kia có thể hắn lại bày thêm trò khác cũng nên.
    - Vậy tốt quá! Chúng ta về thành thôi!
    Xơng Ngỵ nói, vẫn với vẻ điềm tĩnh bên ngoài thường thấy. Thấy Kha Lang định đỡ Mộc Ang lên ngựa thì Xơng Ngỵ lên tiếng:
    - Xe ngựa của ta còn rộng, nàng ấy hôm nay cũng mệt rồi hay là nàng lên xe ngựa ngồi nghỉ ngơi cho khoẻ, không cần phải hai người một ngựa vất vả như vậy.
    Kha Lang nhìn cỗ xe ngựa to rồi nghĩ khó có lý do chối từ Xơng Ngỵ nên đồng ý cho Mộc Ang lên xe ngựa ngồi. Mộc Ang chỉ biết nghe theo sự sắp xếp của hai chàng trai kia, lên xe ngồi cùng Xơng Ngỵ. Đoàn người hướng ra khỏi khu rừng đi ngang qua chỗ bờ hồ nơi bọn sát thủ tập kích và di chuyển về nội thành theo con đường lớn.
    Ngồi trên xe ngựa, Mộc Ang lắng nghe âm thanh gần xa, nhìn ra cảnh vật bên ngoài ô cửa sổ nhỏ. Ánh trăng rọi vào chiếu sáng chỗ nàng ngồi, bóng cây lướt qua làm chỗ sáng đó lúc tỏ lúc mờ. Đôi mắt nàng long lanh, có đôi lúc lại chớp chớp khiến người nhìn cảm thấy xao xuyến trong lòng. Xơng Ngỵ ngồi gần đó ngắm Mộc Ang, trong lòng người chưa hiểu hết những phản ứng và hành động của bản thân hôm nay từ lúc gặp nàng. Những cô gái Hoa Nam và các nơi xinh đẹp người thấy không ít, nàng cũng không phải xinh đẹp nhất trong tất cả họ nhưng vẻ đẹp của nàng lại có sức thu hút người nhiều hơn. Xơng Ngỵ không trò chuyện gì nhiều chỉ muốn tập trung ngắm nhìn Mộc Ang dưới ánh trăng. Cỗ xe ngựa rung lắc theo mặt đường sỏi đá, phía trước đã có tiếng người qua lại đông đúc. Họ sắp vào nội thành, Xơng Ngỵ đã lệnh cho Liu Thạc tìm một quán trọ tốt để hai người họ qua đêm.
    Lúc phải từ biệt, Xơng Ngỵ lệnh Liu Thạc đưa cho mình gì đó rồi đi lại đưa cho Kha Lang, người nói:
    - Ơn này ta vẫn muốn trả cho hai người. Ngươi hãy giữ lấy, nếu một lúc nào đó thật sự cần trợ giúp cứ phát tín hiệu này, sẽ có người của ta tới giúp. Được kết bạn với hai người ta rất vui.
    Xơng Ngỵ nói lớn tiếng hơn:
    - Buổi sáng ta thường đến quán ăn ở đầu phố này dùng bữa, ngày mai hai người nên đến dùng bữa cùng ta, coi như tiễn biệt được chứ?
    - Thôi được, vậy gặp ngài vào ngày mai.
    Kha Lang cảm thấy người này thật phiền phức, mãi mà chẳng muốn buông tha cho hắn và Mộc Ang, nhưng chuyện vừa rồi khiến hắn cảm thấy người có thân phận đặc biệt đó khá chân thành.
    Cổ xe ngựa bắt đầu di chuyển, Kha Lang và Mộc Ang đi về phòng đã được Xơng Ngỵ sắp xếp. Người ở quán trọ đã dọn sẵn bữa tối cho họ. Cả hai người đều đã thấm mệt, sau khi dùng bữa thì ai về phòng nấy nghỉ ngơi. Mộc Ang đã lâu không được ngủ trên giường từ ngày rời khỏi Đại Vân Đình, nhưng nằm trên giường trong phòng riêng như thế này lại có chút không quen. Nàng đã quen nằm bên đống lửa và phía đối diện có Kha Lang, lúc thì hắn nằm, lúc lại ngồi tựa lưng vào một thân cây hay phiến đá nhưng bao giờ cũng là đối diện nàng, khoảng cách rất gần.
    “Không biết hắn đã ngủ chưa?”
    Mộc Ang thầm nghĩ, mắt nhìn về phía ngọn nến trên bàn gần đó, rồi quá mệt mỏi nàng từ từ thiếp đi. Kha Lang ở phòng bên cạnh vẫn chưa ngủ, hắn đang suy nghĩ về lai lịch của Xơng Ngỵ, rồi nhìn vào thứ mà hắn đưa cho hắn, một ống pháo phát tín hiệu người ta thường dùng.
    “Hắn thật sự có bản lĩnh đưa người đến giúp chúng ta bất cứ khi nào cần? Bất cứ nơi đâu sao?”
    Kha Lang tặc lưỡi cho qua, lại nghĩ đến Mộc Ang ở phòng bên cạnh.
    “Có lẽ đêm nay nàng sẽ ngủ ngon hơn sau những ngày đi rong ruổi trong rừng.”
    Kha Lang cũng đã quen nhìn Mộc Ang ngủ ở phía đối diện nên giờ lại cảm thấy thiếu thốn điều gì đó.

    *

    Về đến cổng thành nơi có nhiều lá cờ màu xanh lá với hình đầu báo đen ở giữa treo trên tường thành, đoàn binh mã hộ tống hoàng tử Hoa Nam tiến vào trong. Quả là một ngày dài cho hoàng tử Xơng Ngỵ, người ngồi trong xe ngựa tối om, mắt nhìn vào một điểm đen trong bóng tối, nghĩ ngợi. Đến cổng vào cung, xe ngựa dừng lại, quận chúa Y La đang đứng sẵn chờ người, gặp hoàng tử bước xuống xe thì tiến lại hành lễ, hỏi thăm.
    - Lúc chiều, ta bận việc về chuyện trao trả binh quyền cho triều đình nên không đích thân đến giải cứu cho ngài xin ngài bỏ qua.
    - Không sao, người của quận chúa đến rất nhanh, mọi việc đều ổn, không có gì đáng ngại. cảm ơn quận chúa đã tiếp ứng!
    Xơng Ngỵ cung kính.
    - Đó là trách nhiệm của ta. Ngài có biết bọn người đó là ai không?
    - Ta không biết, có lẽ họ chỉ định cướp thôi.
    Xơng Ngỵ tỏ vẻ không biết gì.
    - Ta sẽ cho người điều tra kỹ, bọn cướp này gan to thật dám cướp cả hoàng tử Hoa Nam.
    - Họ làm sao biết ta là hoàng tử, có lẽ chỉ nghĩ ta là cậu chủ nhà nào đó nên ra tay. Ta cũng không đem theo nhiều hộ vệ nên khó tránh bị tấn công.
    Xơng Ngỵ đáp lại lời rào đón của quận chúa, vẫn thản nhiên xem như đó là tai nạn, không may gặp cướp giữa đường. Người cáo từ quận chúa để về biệt điện nghỉ ngơi.
    - Vài ngày nữa là đại hội đấu võ của Ngạn Tây, sẽ có rất nhiều đấu sĩ khắp nơi đến tham gia. Lãnh chúa có chuẩn bị một khu đặc biệt cho hoàng gia làm tiệc và xem đấu võ, lần này coi như bù lại bữa tiệc lộn xộn vừa rồi cho ngài.
    Quận chúa nói tiếp.
    - Tiệc hay như vậy nhất định ta phải tham gia, vừa hay, ta đã nghe danh đại hội đấu võ của Ngạn Tây từ lâu, luôn muốn được chứng kiến. Lần này thật cảm ơn Lãnh chúa và quận chúa!
    Nói xong, đôi bên chào nhau và rời đi. Về đến biệt điện, Xơng Ngỵ đi vào phòng, ngồi lại bàn trà. Liu Thạc đứng bên cạnh tiếp chuyện.
    - Hôm nay người đó ra tay mạnh như vậy có lẽ là nóng lòng lắm rồi.
    Liu Thạc nói.
    - Cũng sắp đến ngày về rồi, xem ra chuyện như thế còn phải gặp vài lần.
    - Vừa rồi thần có phần tắc trách quên đưa ngài giữ pháo phát tín hiệu, khiến ngài đợi lâu trong rừng thật nguy hiểm.
    - Không sao, ngươi làm việc rất tốt, đến rất nhanh. Đại hội đấu võ sắp tới sẽ rất náo nhiệt, ta nghĩ có thể tuyển chọn được thêm Hắc Liên, ngươi nhớ chú ý xung quanh.
    - Dạ, thần hiểu. Hai người lúc chiều giúp chúng ta võ thuật khá tốt, nếu họ mà trở thành Hắc Liên thì cũng hay lắm.
    Liu Thạc gợi ý.
    - Hai người họ sẽ không đâu, họ còn cảm thấy chúng ta phiền phức đó chứ.
    Xơng Ngỵ cầm lấy ly trà vừa được Liu Thạc rót ra đưa lên miệng, chớp mắt một cái rồi lại nghĩ đến Mộc Ang.
    - Ngày mai chuẩn bị buổi sáng đến quán ăn đầu phố gần quán trọ dùng bữa, không được quên.
    - Dạ! Nhưng từ khi nào hoàng tử lại thích ăn ở đó vậy?
    Liu Thạc thắc mắc.
    - Từ ngày mai!
    Xơng Ngỵ trả lời, điềm đạm, không để tâm đến vẻ mặt khó hiểu của hộ vệ thân cận bên mình.
    - Khuya rồi, ngươi về phòng nghỉ ngơi đi không cần hầu ta nữa.
    - Thần sẽ phái tuỳ tùng khác đến hầu người.
    - Không cần đâu! Ta cũng mệt rồi sẽ nghỉ sớm thôi.
    Liu Thạc hành lễ rồi lui ra. Xơng Ngỵ đứng dậy, lấy trong ngực áo ra một thanh pháo tín hiệu cất vào một chỗ, cởi áo ngoài rồi lên giường nằm nghỉ. Hoàng tử nhắm mắt lại nhớ đến dáng cô gái ngồi bên cửa sổ xe ngựa dưới ánh trăng.

    *

    Quán ăn buổi sáng còn chưa đông khách. Xơng Ngỵ ngồi bên ban công trên lầu nhìn xuống đường hướng về phía quán trọ nơi Kha Lang và Mộc Ang đang ở. Người đi trên phố nhộn nhịp, những gian hàng kê gần nhau, dù vải rải rác tạo bóng mát, người mua kẻ bán lao xao. Người cần đến đã xuất hiện trên đường, đôi nam nữ vừa đi vừa nhìn ngắm phố xá. Cô gái trẻ hôm qua có vẻ thích thú với cảnh thị thành náo nhiệt, nhìn ngược ngó xuôi, nhìn người này đến người nọ, chốc chốc còn ngoái đầu nhìn theo một chàng trai trẻ vừa lướt qua, cứ như không muốn người nào, cảnh nào lọt khỏi tầm mắt. Cả hai đều mang theo gươm, nhìn như một đôi hiệp sĩ, khiến người trên lầu cao nhìn theo trong lòng có chút tiếc nuối.
    Kha Lang và Mộc Ang đến quán rượu như đã hẹn. Hai người vừa bước vào đã gặp Liu Thạc chờ sẵn đón họ lên lầu nơi có Xơng Ngỵ đang ngồi đợi. Họ chào hỏi nhau rồi ngồi xuống và gọi vài món ăn cùng với rượu. Kha Lang gọi mấy món rau, nấm cho Mộc Ang. Xơng Ngỵ thấy lạ liền gợi ý:
    - Quán này nổi tiếng có nhiều món ngon chế biến từ thịt rừng, hai người nên thưởng thức, không cần ngại.
    - Chúng ta có thể dùng thử, còn nàng ấy chỉ ăn rau và trái cây từ nhỏ nên ta gọi mấy món đó cho nàng ấy trước.
    Kha Lang hiểu Xơng Ngỵ đang thắc mắc việc gọi món của mình nên giải thích.
    - Thì ra là vậy, Mộc Ang là do có sở thích đặc biệt hơn người khác.
    - Do ta đã ăn như thế từ nhỏ nên không dùng thức khác được nữa. Ngài và Kha Lang cứ tự nhiên. Ngài ở gần đây chứ? Hôm qua vất vả như vậy hôm nay lại dậy sớm đến đây dùng bữa với chúng tôi.
    Mộc Ang cố đưa câu chuyện sang hướng khác, bỏ qua việc nàng không ăn thịt, không muốn họ quá chú ý lại hỏi han thì nàng lại lộ sơ hở.
    - Ta ở gần đây thôi, cứ đi thẳng phía trước một lúc là tới.
    - Đó cũng là hướng vào cung Lãnh chúa, người cũng ở gần đó lắm hả?
    Kha Lang đang muốn dò xem người này thật ra chức vị thế nào.
    - Cũng khá gần, hay là hai người dọn đến chỗ ta ở, không cần ở quán trọ bất tiện nữa.
    Xơng Ngỵ nói như thể người có hẳn một biệt phủ ở trong nội thành Ngạn Tây này.
    - Cảm ơn ngài, nhưng hôm nay chúng tôi sẽ lên đường.
    Kha Lang từ chối và báo hiệu sắp thoát khỏi sự đeo bám của người ngồi chung bàn.
    - Gấp vậy sao? Ngày mai gần Thành Lãnh Chúa có tổ chức đại hội đấu võ, rất đặc biệt, rất náo nhiệt. Ta nghĩ hai người nên nán lại tham gia, đi ngao du khắp nơi không phải để ngắm cảnh và xem những sự kiện như thế sao?
    Xơng Ngỵ đề cập lễ hội sắp tới để khơi gợi trí tò mò của Mộc Ang qua quan sát nàng dưới phố lúc nãy. Quả thật lễ hội đấu võ đã thu hút được Mộc Ang. Nàng nghĩ lúc đó sẽ có rất nhiều người, có thể có cơ hội tìm ra Đại Đế.
    - Hay vậy sao? Vậy chúng ta ở lại thêm một ngày để tham gia xem, sẽ không mất nhiều thời gian lắm đâu.
    Mộc Ang phấn khởi, quay sang nói với Kha Lang.
    - Nếu nàng thích thì chúng ta sẽ ở lại một ngày nữa vậy.
    Kha Lang trả lời Mộc Ang như thể cuộc hành trình này là hai người đã cùng nhau xuất phát, cùng nhau có chung một mục tiêu vậy. Kha Lang biết ý đồ của chàng trai kia đã thành công, hắn lại không có lý do gì từ chối Mộc Ang.
    - Vậy chúng ta hẹn nhau ngày mai gặp ở hội đấu võ nhé. Ai đến trước thì đứng đợi ở cổng vào. Mà hội võ này kéo dài bao lâu vậy?
    Xơng Ngỵ có ý hỏi Liu Thạc. Liu Thạc trả lời:
    - Cũng tầm ba ngày, các bảng đấu đã được sắp xếp, ngày thứ ba sẽ đấu vòng cuối cùng, lúc đó sẽ có hoàng gia đến dự.
    Xơng Ngỵ tiếp tục dẫn dắt:
    - Nếu ngày mai đi xem mà hai người thấy thích có thể ở lại tới cuối lễ hội rồi đi cũng được, chẳng mấy khi lại có dịp đông vui như thế.
    - Xem mà không xem đến trận cuối thì cũng phí công, hay là chúng ta ở lại ba ngày nữa nhé? Ngươi thấy thế nào?
    Mộc Ang không biết từ lúc nào nàng lại hỏi ý kiến Kha Lang trong nhiều quyết định như vậy.
    - Nàng thích là được mà!
    Kha Lang biết không thể chối từ. Hắn cố ý trả lời như kiểu các cặp đôi nói chuyện với nhau, dụng ý là trêu tức cậu chủ giàu có phiền phức kia cứ bám riết không buông.
    - Cứ quyết định như thế nhé! Hai người cứ yên tâm ở lại quán trọ, tất cả để ta lo liệu. Ta mời hai người một ly!
    Xơng Ngỵ nâng ly mời hai người cùng bàn, trong lòng đắc chí vì mọi thứ đã theo ý mình. Gương mặt hoàng tử không lộ ra vẻ gì dù biết chàng trai kia đang muốn trêu tức mình.
    - Cảm ơn ngài!
    Kha Lang và Mộc Ang cùng nâng ly lên. Mộc Ang đang phấn khởi vì sẽ được nhìn thấy nhiều chuyện hay ở Nhân Tộc và gặp nhiều người hơn để nàng có cơ hội tìm Ấn Ký của Đại Đế. Có vài vị khách mới đến ngồi vào bàn gần họ, người dưới đường đông hơn, tiếng trò chuyện hoà với tiếng rao hàng dưới lầu, buổi sáng nơi nội thành thật sôi động.

    *

    Trên đường về quán trọ, Mộc Ang muốn đi dạo phố phường. Kha Lang biết nàng ham vui nên chiều theo. Họ đi qua rất nhiều gốc đường, hàng quán, đến một khoảnh đất trống có một nhóm người biểu diễn tạp kỹ mãi nghệ, mọi người tụ tập rất đông để xem. Mộc Ang và Kha Lang cũng đứng đó trong đám đông đang dõi mắt nhìn theo những động tác của các nghệ nhân. Có người múa kiếm, có người thăng bằng trên một trụ kim loại cao có một mặt phẳng nhỏ chỉ vừa một bàn chân rồi trên đầu đặt một chậu to, có người nhào lộn với nhiều động tác cầu kỳ, người lại có tài phóng phi tiêu từ xa. Mộc Ang hào hứng xem, nàng nghĩ Nhân Tộc không có Thần Lực để bay lượn và điều khiển những đồ vật xung quanh một cách dễ dàng như Thần Tộc ở Đại Vân Đình nên việc họ luyện tập để thực hiện được những màn biểu diễn đó quả thật đã tốn không ít công sức. Lúc họ biểu diễn xong thì có một người mang trên tay một mâm nhỏ đến gần nhóm người đứng xem từ nãy giờ, có người thẩy vào vài đồng xu, có người không. Kha Lang đưa tay vào ngực áo tìm mấy đồng lẻ còn lại của những ngày trước khi hắn bán thú săn để lấy tiền mua y phục mới. Kha Lang để vào mâm cho họ. Nhóm người đó nghỉ ngơi như để chờ đám đông khác kéo đến xem. Kha Lang và Mộc Ang rời đi. Hắn đưa tay cho Mộc Ang níu lấy vì sợ nàng sẽ bị lạc giữa đám đông. Mộc Ang bắt lấy tay Kha Lang rồi hai người len lỏi trong đám đông để ra đường đi tiếp.
    - Ta thấy trên trán nhiều người có một dấu nhỏ nhìn như có hoa văn hay chữ, lúc là hình vuông, lúc là hình tròn. Chúng là gì vậy? Một kiểu trang điểm của họ à?
    Mộc Ang hỏi Kha Lang khi từ lúc xuống phố đến giờ nàng nhìn thấy khá nhiều người như thế.
    - Đó gọi là Gia Ấn. Một loại kí hiệu mà những nhà sở hữu nô lệ làm dấu lên các nô lệ của mình. Những nô lệ đó dù có trốn cũng sẽ bị bắt lại và trả về nơi sở hữu họ.
    Kha Lang lại nhớ trong hai năm hắn đã phải làm ra bộ dạng một người rồ dại nguy hiểm để những kẻ giàu có không muốn mua hắn mang về phủ và in lên trán một Gia Ấn như thế. Hắn thà làm nô lệ khổ dịch ở những công trình rồi cuối cùng là thành “mồi nhử” chứ không muốn mang một Gia Ấn trên mặt. Vì lúc đó, hắn luôn tin rằng có một ngày hắn sẽ thoát ra, sẽ lấy lại cuộc đời thuộc về mình vì ngay từ đầu hắn không phải là một nô lệ. Hắn vô tội!
    Nghe thêm chuyện về nô lệ lại khiến Mộc Ang xúc động hơn, nhưng đây là thế giới Nhân Tộc họ có những tư tưởng và nhận thức riêng. Mộc Ang nhớ đến những lời nói khác của Kha Lang, nàng học được nhiều điều ở chốn Nhân Tộc này từ chính người đồng hành cùng mình suốt những ngày qua. Chuyện đó như nhắc nhở nàng về sứ mệnh khi đến Nhân Tộc, nơi đây không phải quê hương của nàng, không phải là Đại Vân Đình tươi đẹp phía sau dãy Thiên Cổ Vân Sơn kia. Nàng bắt đầu nhìn xung quanh, chú ý đến những chàng trai trẻ tuổi để tìm Ấn Ký. Linh tính cho nàng biết rằng người đó đang ở Ngạn Tây, nhưng Ngạn Tây rộng lớn, nàng đã đi suốt nhiều ngày đường, gặp rất nhiều chàng trai tầm tuổi với Đại Đế nhưng tuyệt nhiên không có chút dấu vết gì.
    Phía trước bỗng có tiếng ồn ào. Mộc Ang đang cùng Kha Lang đi giữa phố đông người nên nàng không để tâm mấy đến việc nghe ngóng từ xa như khi đi trong rừng. Lúc này nàng mới chú ý đến âm thanh dội lại của một đoàn người ngựa có mang khí giới, nhưng có vẻ khoan thai đang đi ngược hướng với nàng và Kha Lang. Những người đi phía trước trên con đường bắt đầu nép vào hai bên đường cho đoàn người đó đi qua. Kha Lang kéo Mộc Ang nép vào một góc gian hàng, hắn nghĩ đó là người ở cungLãnh chúa. Mộc Ang nhìn thấy một vài gương mặt quen thuộc mà nàng đã gặp qua, đặc biệt là người đi trước có đeo khuyên tai, tay đeo nhẫn kim loại góc cạnh, ánh mắt giảo hoạt không khác lần trước bên bờ suối trong khu rừng ở bãi săn.
    Lãnh chúa Y Tung cưỡi ngựa bước đi giữa phố chợ. Đoàn hộ vệ đi theo khá đông, người trước đó đã đến khu đất có nhiều nô lệ phục dịch đang dựng những sàn đấu, khu vực tiếp đãi hoàng gia cùng nhiều hạng mục khác hôm nay sẽ hoàn thành cho đại hội đấu võ sẽ bắt đầu từ ngày mai. Tất cả cũng đều giao cho quận chúa Y La và các quan viên phụ trách nhưng Y Tung muốn đến kiểm tra. Ngồi trên ngựa nhìn đám đông dân chúng nhường đường và kính cẩn trước Lãnh chúa thì người cảm thấy rất hài lòng. Thấy trong đám đông một cô gái đang giương mắt nhìn mình có chút ngỡ ngàng, Y Tung hướng ánh mắt về phía cô gái đó và cũng nhìn nàng khá lâu, rồi người nhìn thẳng về phía trước, cả đoàn người đi ngang qua.
    “Hắn trông có vẻ nguy hiểm và khó lường.”
    Nghe người xung quanh bàn tán về Lãnh chúa. Mộc Ang nghĩ trong đầu khi nhớ lại cuộc trò chuyện của Y Tung và tuỳ tùng lúc dừng ngựa bên bờ suối.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  9. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 4 (P3)

    Lãnh chúa Y Tung đang ngồi sau một bàn tiệc thấp trong tẩm điện của mình. Người đang uống rượu và xem bốn vũ nương biểu diễn. Các vũ nương này vận trang phục bằng vải mỏng, hở vai và eo, dưới ánh nến lung linh, nụ cười luôn nở trên môi, những động tác di chuyển, uốn éo của họ khiến Lãnh chúa như mê đắm, đôi mắt ngà ngà say nhìn vào họ với vẻ ham muốn. Tuỳ tùng đứng hầu liên tục rót thứ rượu trái cây thơm lừng vào chiếc cốc vại cho người. Vài nhạc công ngồi trong một góc điện dạo những đoạn nhạc mê tình theo vũ điệu huyền ảo kia. Cận vệ thân tín của người là Y Seng đã trở lại sau khi nhận công vụ Lãnh chúa giao. Y Seng đến đứng hầu gần Lãnh chúa.
    - Ngươi điều tra được gì cho ta rồi? Hai người ta nhìn thấy trên phố hôm qua là ai?
    Y Tung hỏi cận vệ của mình, mắt không rời những thân thể đang ngã nghiêng trước mặt.
    - Dạ thưa Lãnh Chúa! Hai người đó là hai kẻ đã ra tay giúp đỡ hoàng tử Hoa Nam khi ngài ấy bị cướp tập kích hôm trước. Họ đã cùng nhau hẹn hò ăn uống một vài lần, có vẻ rất thân thiết. Hai người đó đang tá túc ở một quán trọ cách cung Lãnh chúa không xa. Hôm nay cũng có hẹn nhau đến lễ hội đấu võ, hoàng tử cũng đã khởi hành đến đó rồi.
    - Vậy sao? Chẳng lẽ một Xơng Ngỵ lúc nào cũng cẩn mật, điềm đạm, dù sát thủ huyên náo trước mặt vẫn chẳng lộ vẻ lúng túng lại giao du với hai kẻ lạ mặt một cách ồn ào thế à? Cô gái đó hôm qua lại nhìn ta với ánh mắt kỳ lạ. Ta thấy hai kẻ đó là tay chân làm việc cho hắn thì đúng hơn, không sao lại đúng lúc có mặt cứu giúp hắn chứ? Bố trí người đêm nay bắt chúng lại cho ta, ta muốn xem bọn chúng đang giở trò gì. Xơng Ngỵ, ngươi lại dám cài cắm người ở tận Thành Lãnh Chúa, đúng là xem thường Y Tung ta! Bọn chúng võ thuật không tệ, ngươi nên bố trí nhiều người để không cho chúng thoát được.
    Y Tung nói trong men say, phát tay ra lệnh cho Y Seng lui ra, tay cầm cốc rượu mới được rót đầy đưa lên miệng, đôi mắt nhìn vào đám vũ nương, rất giống ánh mắt lúc người ra tay hạ sát nữ sát thủ trong tiệc chiêu đãi lần trước.

    *

    Khu lễ hội đấu võ, những kiếm sĩ, hiệp khách, người xem từ khắp nơi trên đất Ngạn Tây đã tập trung về đây rất đông. Họ mỗi người một điệu bộ riêng, kẻ mang đao người mang kiếm và nhiều loại vũ khí khác. Xung quanh khu lễ hội đều có lính của Lãnh chúa được bố trí canh giữ, đảm bảo trật tự suốt thời gian diễn ra lễ hội. Hoàng tộc và quan lại sẽ đến xem mỗi ngày, đây cũng là dịp triều đình chiêu mộ thêm nhân lực cho quân đội hoàng gia. Lãnh chúa có thể đến cùng họ hoặc không, chỉ có ngày cuối cùng khi những trận đấu của những hiệp khách giỏi nhất diễn ra thì Lãnh chúa nhất định sẽ có mặt.
    Bên trong cổng vào được dựng lên ở một khu đất rộng cách cung Lãnh chúa vài góc đường về phía nam, có ba sân đấu được dựng rào chắn phía bên ngoài, quay thành hình tròn lớn. Người xem sẽ đứng xung quanh cổ vũ. Hai võ sĩ sẽ đấu với nhau cho đến khi nào đối thủ của họ chịu thua, không hạn chế thời gian. Ngày cuối cùng sẽ dành cho sáu đấu sĩ trụ lại cuối cùng vào đấu bốn trận để tìm ra người giỏi nhất, có nghĩa trận đấu cuối cùng trong sân đấu sẽ có ba người đấu với nhau và chỉ một người còn lại cuối cùng là chiến thắng. Khu vực dành cho hoàng tộc là một sàn cao nằm ở phía tay phải từ cổng đi vào, phía trước là ba sân đấu, ở vị trí này các quan viên và hoàng tộc có thể nhìn thấy cả ba trận đấu đang diễn ra cùng lúc, bàn ghế được bố trí sẵn, lính đứng canh xung quanh để bảo vệ. Đối diện sàn cao đó là một dãi các căn lều lớn được dựng lên cho các đấu sĩ tham gia thi đấu nghỉ ngơi và chuẩn bị trước các trận đấu. Bên ngoài có một khu những gian hàng nhỏ, ở đây họ buôn bán và trao đổi binh khí, những bộ kiếm pháp, các quà lưu niệm của lễ hội cho khách đến tham gia, một vài gian bán thức ăn và quà vặt. Cả một khu đất rộng lớn trở nên náo nhiệt ở một góc trong Thành Lãnh chúa.
    Kha Lang và Mộc Ang đang đi giữa dòng người đông đúc hướng về khu thi đấu, lúc này các trận đấu đã diễn ra, các cặp đấu sĩ đang đánh nhau trong những sàn đấu. Mộc Ang liên tục tìm trong đám đông những chàng trai trẻ tuổi để kiểm tra, nơi nàng tập trung vào là phần ngực áo vì Đại Đế sẽ mang Ấn Ký phía trước ngực tỏa ra năng lượng của Lời Nguyền Huyền Lực, thứ hoa văn đã làm nàng suýt ngất đi vì đau đớn trong vườn cây ở Đại Vân Đình. Kha Lang bất chợt nhìn thấy Mộc Ang nhìn những hắn khác thì cảm thấy lạ.
    - Nàng chưa bao giờ nhìn thấy nhiều chàng trai như vậy sao? Có vẻ nhìn rất chăm chú. Thế nào? Đã thấy thích vị nào trên đường chưa? Ta có thể giúp nàng làm quen họ.
    - Ta… ta chỉ thấy nhiều người nhộn nhịp thì nhìn thôi, làm quen họ để làm gì chứ?
    Mộc Ang lúng túng.
    - Thế à? Sẵn tiện phía trước cũng có một chàng trai rất trẻ đang nhìn nàng đấy, người này trông rất được mắt, hoà nhã lại giàu có. Nàng nhìn thử xem có thích không?
    Kha Lang nhìn thấy Xơng Ngỵ và Liu Thạc đang đứng đợi họ trước cổng vào khu đấu võ.
    - Ngươi… ngươi…. ta không nói với ngươi nữa.
    Mộc Ang nghe thấy Kha Lang nói có chàng trai trẻ tuổi thì nhìn theo về phía trước, nhưng lại thấy là Xơng Ngỵ. Nàng biết lại bị Kha Lang trêu nên phồng má, dùng dằng bỏ đi nhanh hơn về phía Xơng Ngỵ.
    - Hai người đã tới! Vừa lúc các trận đấu mới bắt đầu, chúng ta vào xem được rồi.
    Xơng Ngỵ chào hỏi hai người một trước một sau vừa mới đến, không tỏ vẻ để tâm đến bộ dạng hờn dỗi của Mộc Ang.
    - Thế thì hay quá, chúng ta vào xem thôi. Đã để ngài chờ lâu.
    Kha Lang chào hỏi.
    - Không sao! Ta cũng vừa mới đến.
    Xơng Ngỵ đưa tay mời hai người họ theo cùng. Bốn người cùng đi vào phía trong. Người xem đang đứng xung quanh mỗi sân đấu cỗ vũ cho người trong sân. Mộc Ang đi cạnh Xơng Ngỵ, hai người họ nói cười vui vẻ, chỉ trỏ xung quanh, đôi mắt nàng sáng lên thích thú. Liu Thạc đi cạnh Kha Lang cách họ vài bước về phía sau. Liu Thạc chú ý vào hoàng tử đi trước, nhìn ngó những người xung quanh xem có gì bất thường không. Hôm nay hoàng tử không mang hộ vệ theo sau vì không muốn hai người kia thấy ngại, nhưng người đã bố trí nhiều Hắc Liên lẫn trong đám đông để bảo vệ, chỉ có Liu Thạc là công khai đi cùng. Kha Lang thì đang nhìn theo phía sau Mộc Ang, thấy nàng đang vui vẻ với Xơng Ngỵ lại thấy lúc nãy chọc giận nàng thật là sai lầm.
    Họ dừng lại ở sàn đấu giữa, hai người trong sân giao đấu có vẻ đã thấm mệt, cả hai đều có vết thương trên người nhưng chưa ai muốn đầu hàng. Bọn người tổ chức cá cược len lỏi trong đám đông tìm người đặt cược. Họ là người của quan viên, tiền thu được một phần lớn sẽ vào tay Lãnh chúa, còn lại họ chia nhau. Giải thưởng lớn nhất cho người chiến thắng sau cùng cũng được lấy ra từ đó, nên lễ hội này xem ra có lợi cho hoàng tộc rất nhiều.
    - Nàng có muốn đặt cược cho đấu sĩ nào không?
    Xơng Ngỵ hỏi Mộc Ang khi nàng đang chăm chú nhìn trận đấu đang diễn ra.
    - Đặt cược? Ta không biết!
    Mộc Ang trả lời, vẫn chăm chú vào trận đấu.
    - Nàng cứ chọn một người mà nàng nghĩ sẽ thắng là được.
    - Đơn giản vậy sao?
    Mộc Ang nhìn vào hai đấu sĩ kia nói tiếp:
    - Người có dáng to cao hơn có vẻ đáng sợ, nhưng lực đánh ra quá mạnh mỗi lần tung đòn nên sẽ không bền được. Người còn lại có vẻ muốn kéo dài thời gian để người kia thấm mệt mới thực sự tấn công nên vẫn đang ở thế thủ và dưỡng sức.
    Mộc Ang nói với Xơng Ngỵ hãy chọn đấu sĩ thấp hơn.
    - Chọn hay lắm!
    Xơng Ngỵ ra hiệu cho Liu Thạc, lúc này đã cùng Kha Lang đứng sát phía sau họ. Liu Thạc quay người tìm người bán vé cược, đến đưa tiền và mang về một vé cược có dấu của quan phủ.
    Cuối cùng vị đấu sĩ thấp hơn đã thắng nên Mộc Ang cũng thắng cược, nàng rất vui. Họ nán lại xem thêm vài trận đấu nữa thì đi ra khu bán hàng phía trước để dạo chơi. Ở đó nhiều người đứng thử các loại binh khí ở các gian hàng, hay cùng bàn luận về các loại kiếm pháp. Những hàng ăn toả mùi thức ăn thơm nức, vài gian hàng bán y phục được làm mẫu phù hợp cho những hiệp khách, nhiều chậu lửa nhỏ đặt phía trước các gian hàng đông đúc.
    - Nàng có thấy đói không?
    Xơng Ngỵ hỏi Mộc Ang khi họ đi ngang một hàng ăn. Hoàng tử vô tình biến cuộc dạo chơi bốn người thành buổi hẹn hò của riêng mình, suốt buổi tối người chỉ tập trung vào Mộc Ang mà quên mất còn vị ân nhân nữa là Kha Lang.
    - Ngài nhắc nên ta cũng thấy đói một chút.
    Mộc Ang vô tư trả lời. Kha Lang biết rõ mục đích của vị công tử họ Tạ nhưng vì Mộc Ang thích nên hắn không thể làm gì hơn, chỉ mong buổi dạo chơi mau kết thúc, nhưng lễ hội còn tận hai đêm nữa, xem ra còn phải chịu đựng hắn thêm một chút.
    “Ta mà thuyết phục được Mộc Ang rời đi sớm hơn thì ngươi đừng hòng đeo bám.”
    Kha Lang nghĩ trong lòng khi họ vừa chọn được một hàng ăn và ngồi vào bàn. Trên bàn rượu thịt bày ra, riêng Mộc Ang được một dĩa rau xào và mấy cái bánh bột nướng, nàng thấy bánh nướng thơm thì rất thích, đang đói nên bắt đầu ăn. Xơng Ngỵ ra lệnh cho Liu Thạc cùng ngồi, không muốn mọi người không thoải mái. Liu Thạc cung kính nghe lời, ngồi xuống cạnh hoàng tử. Bốn người họ ăn uống trò chuyện rất vui. Khu chợ vẫn đông đúc, các Hắc Liên lẩn khuất đâu đó xung quanh để bảo vệ chàng trai đang đưa ly rượu lên mời ba người ngồi cùng bàn, vẻ mặt rất thoải mái, tự tại.

    *

    Kha Lang và Mộc Ang chia tay Xơng Ngỵ khi trời đã về khuya. Họ mãi chuyện trò nên không để ý thời gian cho đến khi người qua lại thưa dần, các sân đấu đã tạm nghỉ, người trong gian hàng đang dọn dẹp vệ sinh mới ra về. Mộc Ang được đi chơi vui nên nàng quên mất chuyện dỗi hờn với Kha Lang lúc nãy, nói chuyện tíu tít bên hắn, có lẽ một phần do nàng đang cảm thấy lâng lâng bởi thứ rượu đã uống hôm nay. Kha Lang thấy Mộc Ang có vẻ hơi say nên theo trông chừng, lo lắng nàng bị vấp. Hắn một tay ôm hai thanh gươm, tay kia luôn trong trạng thái sẵn sàng níu lấy Mộc Ang mỗi lần nàng liu xiu như sắp ngã.
    Trên con đường vắng, các nhà dân hai bên đường đã đóng cửa, không gian im ắng, có tiếng chó sủa phía xa xa. Nhiều bóng đen lẫn khuất trong đêm ở đoạn đường phía trước, họ đang chờ đôi nam nữ ở phía xa đến gần hơn để ra tay. Mộc Ang ngà say nhưng giữa đêm vắng không quá nhiều tạp âm quấy nhiễu, nàng nghe được một vài cử động nhẹ phía trước mặt, nhưng chưa thể nói đó là bao nhiêu người vì họ đứng yên một vị trí. Nàng nheo mắt lại phán đoán chuyện gì sẽ xảy ra, nếu Kha Lang chưa thể phát hiện được thì làm sao nàng đổi hướng đi khác mà Kha Lang không có ý nghi ngờ nàng. Chợt nàng nhìn thấy một lối rẽ bên phía tay trái, nàng liền rẽ vào ra vẻ như muốn nôn, Kha Lang đi nhanh theo nàng.
    “Hướng này cũng có người đang ẩn nấp.”
    Mộc Ang lo lắng khi phát hiện nhóm người đó đã bố trí chặn các hướng đi.
    “Không lẽ là bọn người hôm trước đến trả thù?”
    Ngoài chuyện đó ra Mộc Ang không thể hiểu vì sao lại có nhiều người mai phục xung quanh họ như vậy. Nàng gục đầu, siết lấy tay Kha Lang đang đỡ nàng vì nghĩ nàng say, vẫn chưa biết nên làm gì.
    “Họ đông người như vậy làm sao để thoát được chứ?”
    Mộc Ang đứng ở góc tường đó khá lâu. Kha Lang có vẻ sốt ruột, hắn lo nàng sẽ bị cảm lạnh nếu cứ đứng đây như vậy. Hắn đỡ lấy vai nàng cố dìu nàng đi.
    - Nàng cố gắng đi về quán trọ rồi nằm nghỉ, ở ngoài này gió lạnh lắm.
    Kha Lang nói.
    “Ta chính là không muốn đi tiếp về quán trọ.”
    Mộc Ang nghĩ. Nhưng nàng không biết làm sao để Kha Lang phát hiện điều nàng đang biết, bọn người kia còn ở khá xa chỗ họ đứng. Nàng đành để Kha Lang dìu nàng đi tới.
    “Có lẽ lại gần hơn chút nữa Kha Lang sẽ phát hiện ra.”
    Mộc Ang nghĩ như vậy, vừa bước vừa hy vọng Kha Lang nhanh chóng nghe thấy được động tĩnh phía trước. Kha Lang đang dìu Mộc Ang đi. Nàng cứ xiêu vẹo, có vẻ càng lúc càng say hơn. Hắn muốn nhanh chóng về tới quán trọ để nàng có thể nằm nghỉ. Tiến về phía trước một đoạn, lúc này Kha Lang đã cảm thấy phía trước có điều không hay. Hắn khựng lại, ôm lấy vai Mộc Ang, lo lắng nàng ấy đang say không thể cùng hắn chống đỡ lại những kẻ đang lẫn trong bóng đêm phía trước.
    - Ta nôn lúc nãy giờ lại cảm thấy đỡ say hơn rồi, đi nhanh về quán trọ nghỉ ngơi thôi!
    Mộc Ang thấy vẻ phân vân trên mặt Kha Lang, biết hắn đã phát hiện ra nên không cần phải giả say nữa, cũng để hắn yên tâm là nàng đã khoẻ lại.
    - Phía trước có mai phục!
    Kha Lang vẫn ôm lấy vai Mộc Ang, nói nhỏ vào tai nàng. Mộc Ang tỏ vẻ có chút bất ngờ.
    - Chúng ta nên làm sao?
    - Chúng khá đông, nên chúng ta chỉ có thể đánh chúng và tìm đường chạy thoát thân chứ không tiêu diệt chúng được.
    - Được!
    Mộc Ang gật đầu.
    - Nếu tình hình không ổn, ta sẽ mở đường cho nàng chạy trước.
    - Còn ngươi thì sao?
    Mộc Ang nhíu mày nhìn chàng trai bên cạnh, ánh mắt hắn đang suy tính gì đó mà nàng không hiểu hết được.
    - Nàng thoát được rồi thì ta sẽ theo sau. Yên tâm!
    Kha Lang trấn an Mộc Ang, trong lòng hắn lại có suy tính khác. Mộc Ang không tin lời Kha Lang nói, nhưng nàng im lặng đồng ý. Hai người tay thủ sẵn gươm đi về phía trước. Nhóm người kia chờ đợi cũng đã sốt ruột, đã đến lúc ra tay. Một nhóm đồng bọn khác xuất hiện ở phía sau. Đôi nam nữ bị bao vây từ hai phía trước sau, hai bên còn lại là những căn nhà san sát nhau, để thoát được gần như không thể.
    Y Seng dẫn đầu đoàn người theo lệnh Lãnh chúa đến bắt giải hai người này về nên không được phép giết họ. Hai phía lao vào nhau, tiếng binh khí khua khoắng trên con phố, lúc này dẫu có người nghe thấy cũng chẳng ai dám mở cửa để xem xét chuyện gì đang diễn ra.
    Kha Lang và Mộc Ang đấu lưng nhau đánh trả bọn người kia, hết lượt này đến lượt khác tiến lên. Dù cả hai rất nhanh và khoẻ, Mộc Ang còn có Thần Lực hỗ trợ mình nhưng bọn người đó quá đông và nàng cũng không được thể hiện Thần Lực ra bên ngoài để khống chế họ, làm như vậy Tùng Hoa của nàng sẽ sáng lên. Trong lúc đó, Kha Lang lo lắng cả hai không thể thoát nên hắn cố đánh về một phía, khi có một kẽ hở, hắn liền kéo Mộc Ang chạy ra. Bọn người kia đuổi theo sát họ. Kha Lang kéo Mộc Ang rẽ vào một ngõ tối rồi ấn nàng ngồi xuống cạnh một số thùng hàng chất cao.
    - Ta sẽ rẽ sang hướng bên kia, khi nào bọn chúng kéo hết về hướng ta thì nàng hãy chạy đi thoát thân.
    Kha Lang hai tay giữ lấy vai Mộc Ang dặn dò.
    - Làm thế nào ngươi thoát được?
    - Nàng cứ chạy đi, ta sẽ theo sau, đừng nghĩ nữa, không còn thời gian đâu.
    Kha Lang gấp gáp khi nghe tiếng nhiều người đang chạy đến gần.
    - Có chạy cùng chạy, ngươi đừng hòng bỏ ta ở lại.
    Mộc Ang nắm lấy tay Kha Lang khi hắn chuẩn bị đứng dậy chạy qua hướng khác để đánh lạc hướng. Hai người nhìn nhau trong một khoảnh khắc. Kha Lang biết Mộc Ang đã biết hắn muốn làm gì, nhóm người kia đã đến gần. Hắn nắm lấy tay Mộc Ang rồi cùng nhau chạy đi trong đêm tối.
    Đến một khoảng đất trống, họ đã thắm mệt nhưng nhóm người kia vẫn không buông tha. Hai bên lại giao đấu với nhau một lúc thì Kha Lang đã bị khống chế. Mộc Ang thấy gươm đã kề cổ Kha Lang thì nàng cũng không thể đánh tiếp. Y Seng ra lệnh trói họ lại đưa đi. Kha Lang không hiểu bọn người này là ai, sao họ lại muốn bắt hai người, cho đến khi cả hai bị đưa lên xe ngựa và thẳng hướng vào cung Lãnh chúa thì hắn càng bàng hoàng hơn. Hắn chợt nghĩ đến Xơng Ngỵ, người có lai lịch đặc biệt kia, vẫn chưa thể kết nối được những chi tiết rời rạc để có thể hiểu vấn đề thực sự là gì.
    Họ bị đưa vào một căn phòng giam vẫn còn sạch sẽ. Hai người bị trói tay ra phía sau, bắt ngồi ở một góc phòng. Những tên sát thủ lúc nãy không thấy đâu, xung quanh họ là lính của Lãnh chúa. Họ như đang chờ ai đó đến, tên cầm đầu bọn người lúc nãy vẫn giữ nguyên y phục vừa nãy nhưng không đeo mạng che mặt nữa, có lẽ đã làm hoàn thành nhiệm vụ nên không cần che giấu.
    “Ta và nàng ấy khó lòng sống sót mà ra khỏi đây.”
    Kha Lang suy nghĩ.
    - Lúc nãy nàng nên nghe lời ta mà chạy đi.
    Kha Lang trách Mộc Ang đã cãi lời hắn.
    - Nếu ta đi rồi, ngươi sẽ chịu chết đúng không?
    - Ta sẽ theo sau nàng. Chúng ta đã bàn như vậy rồi mà.
    - Ngươi xem ta là kẻ ngốc sao? Hai chúng ta hợp sức còn không thể thoát được, một mình ngươi thì thoát bằng cách nào?
    - Vậy là không lừa nàng được, nhưng nàng không sợ cả hai cũng sẽ chết sao?
    - Hai người có thể có cơ hội sống, còn bỏ lại mình ngươi thì ngươi sẽ chết chắc, ta sống như thế cũng sẽ không yên.
    Kha Lang im lặng. Hai người đang bị bắt trói và khả năng cao không thể thoát ra khỏi nơi này mà vẫn toàn mạng, nhưng Kha Lang lại cảm thấy có chút hạnh phúc, chút an ủi sau cuộc nói chuyện vừa rồi.
    - Bây giờ thì hai ta chết chắc rồi, nàng vừa lòng chưa?
    Kha Lang nghiêng đầu chạm vào đầu Mộc Ang, tựa người vào nàng. Mộc Ang đang tập trung vào sợi dây thừng đang trói nàng. Với sức lực của nàng sợi dây kia không thể trói chặt nàng được. Nàng đang dùng sức kéo tay mình ra. Tay nàng vừa kéo ra thì tên lính gần đó phát hiện, hắn liền tuốt gươm đi về phía nàng. Nhanh như cắt, Mộc Ang tấn công tên lính đó, tước gươm và chém hắn một nhát. Nhóm lính còn lại cùng xông vào. Mộc Ang giao đấu với chúng, chưa định thắng thua thì nghe phía sau có tiếng nói.
    - Bỏ gươm xuống nếu còn muốn hắn sống.
    Y Seng cầm thanh đoản kiếm kề sát cổ Kha Lang, ra lệnh cho Mộc Ang đầu hàng. Mộc Ang nhìn cảnh đó thì vô cùng xúc động, bực tức, nhưng không muốn Kha Lang bị thương nên nàng quẳng thanh gươm sang một bên. Bọn lính canh chĩa mũi gươm về phía nàng, chưa biết nên làm thế nào.
    - Dây thừng không trói được cô ta, ngươi đem xích lại đây.
    Y Seng nhìn một tên lính ra hiệu.
    - Ngươi không được làm đau nàng ấy, thả nàng ấy ra!
    Kha Lang hét lên, sau đó liền lãnh mấy cú đá thật mạnh vào bụng từ Y Seng. Hắn nằm vật ra sàn, nhìn kẻ vừa đánh mình, rồi lại nhìn Mộc Ang đang bị họ dùng xích sắt xích hai cổ tay lại và bị đẩy té vào góc phòng giam. Mộc Ang nhìn thấy Kha Lang bị đánh đau thì nàng lắc đầu ra hiệu là nàng không sao. Nàng sợ Kha Lang lại lớn tiếng rồi lại bị đánh, nước mắt chực tuôn ra từ khoé mắt nàng.
    Có tiếng bước chân người đi vào, người đó vận y phục màu đen có đính lông thú, chân có mang một thanh đoản kiếm, dáng đi oai vệ. Đám thuộc hạ cúi đầu hành lễ với Lãnh chúa.
    Y Tung ngồi xuống chiếc ghế vừa được một tên lính mang vào, một tay để trên gối, một tay chóng lên thành ghế với bàn tay nắm lại đỡ lấy gương mặt, che mất phần miệng và cằm. Y Tung mất một lúc nhìn hai kẻ đang mỗi người một góc kia.
    - Sao chỉ có mỗi cô ta bị xích tay vậy?
    Y Tung ngồi thẳng dậy hỏi Y Seng.
    - Ả vừa mở được dây thừng trói tay và tấn công mấy tên lính. Thần thấy ả nguy hiểm nên xích lại cho chắc.
    Y Tung cười nhạt.
    - Cũng khá lắm! Hai ngươi làm việc cho ai?
    Kha Lang và Mộc Ang đều không hiểu Lãnh chúa đang nói gì nên không ai trả lời.
    - Không muốn khai? Các ngươi là người của tên hoàng tử kia cài cắm ở đây để nghe ngóng chuyện triều đình phải không?
    Y Tung hỏi thẳng, chắc chắn họ là người của Xơng Ngỵ nên không kiêng dè gì.
    - Hoàng tử nào?
    Kha Lang thắc mắc, chợt nghĩ đến Xơng Ngỵ.
    - Trung thành! Chết không khai!
    Y Tung gật gật đầu, nhìn sang Mộc Ang nghĩ ngợi đôi chút.
    - Nhìn cũng xinh đẹp lắm!
    Y Tung lại gần, đưa ngón tay trỏ nâng cằm Mộc Ang lên nhìn nàng. Mộc Ang quay người sang hướng khác né tránh.
    - Tránh xa nàng ấy ra!
    Kha Lang sắp nổi điên khi nhìn thấy Y Tung đụng vào người Mộc Ang.
    - Ngươi la hét cái gì?
    Y Seng lại đá vào bụng Kha Lang mấy lượt, lần này Kha Lang như lịm đi. Mộc Ang đã khóc, nàng nhoài người về phía Kha Lang.
    - Các ngươi đừng đánh hắn nữa. Chúng ta không biết mấy người nói gì cả, hoàng tử là ai? Chúng ta không biết. Tại sao các ngươi lại bắt chúng ta đến đây, các ngươi muốn gì?
    Mộc Ang đã đến gần Kha Lang, chắn người phía trước như để che chở cho hắn.
    - Đôi lứa tình cảm mặn nồng quá hả?
    Y Tung mỉa mai, đứng nhìn hai người một nằm một ngồi một chốc rồi quay lưng đi ra, khoác tay lệnh Y Seng theo sau. Một lát sau chỉ có Y Seng quay lại phòng giam.
    - Đưa ả này vào cung, cho người canh giữ cẩn thận. Còn tên đó đem hắn nhốt vào chuồng chó, sau này sẽ dùng làm mồi nhử trên trường săn.
    Y Seng ra lệnh cho bọn lính làm việc.
    - Các ngươi không được làm vậy với hắn. Hắn không phải là nô lệ, sao các ngươi làm như vậy được?
    Mộc Ang đã được nghe Kha Lang nói về nô lệ và mồi nhử nên nàng hoảng hốt khi bọn người kia làm như vậy với hắn.
    - Bây giờ thì phải rồi đó!
    Y Seng trả lời, khoác tay lệnh cho bọn lính đưa Mộc Ang đi ra ngoài.
    - Các ngươi đem nàng ấy đi đâu? Thả chúng ta ra, chúng ta không làm gì có tội cả. Thả chúng ta ra!
    Kha Lang thều thào, cơn đau lúc nãy vẫn còn. Mộc Ang chống cự nhóm người đang áp giải nàng đi. Nàng thực sự rất khoẻ so với họ, nên mấy tên lính bị xô té ngã vào tường. Đang loay hoay muốn bức sợi xích trên tay, bỗng nhiên Mộc Ang hít phải một thứ bột gì đó rồi nàng như mất hết sức lực, ngã xuống sàn, đôi mắt lim dim chỉ nhìn thấy lờ mờ. Bọn lính nhấc nàng lên và đưa đi ra ngoài. Y Seng căn dặn thuộc hạ:
    - Con gái gì mà khoẻ như thế? Các ngươi đem một bộ xích khác, xích luôn chân ả vào. Mỗi ngày đều dùng bột mê hương để ả không kháng cự được. Chờ lệnh của Lãnh chúa, không được làm bậy.
    Kha Lang bị đám lính lôi xềnh xệch đi một quãng rất xa khiến chân hắn bị thương. Tới một khu đất tối om, tiếng bầy chó trong lồng sắt lớn gần đó kêu rú. Kha Lang bị quăng vào giữa bầy chó, bọn lính khoá cửa rồi bỏ đi.
    Kha Lang đang rất lo lắng cho Mộc Ang nhưng tay chân đang bị trói khó lòng di chuyển được. Bầy chó xung quanh đông đúc, có vài con đang giành nhau một khúc xương to, vài con đến ngửi ngửi người hắn, có con liếm máu ở vết thương trên chân hắn khiến hắn đau rát phải rên lên rồi co chân đạp chúng. Bị đánh đau, mấy con chó quay lại nhìn hắn, nhe răng gầm gừ chuẩn bị tấn công.
    “Ta sẽ không chết ở đây, không phải trong cái lồng này. Ta phải ra ngoài cứu Mộc Ang. Nàng ấy không có ai bên cạnh. Nàng ấy cần ta!”
    Kha Lang cố hết sức ngồi dậy khi bầy chó đang nhào tới. Trong lồng sắt huyên náo tiếng chó sủa, gầm rú.

    *

    Mộc Ang nửa tỉnh nửa mê, không cảm thấy có chút sức lực nào. Nàng nằm đó, không biết mình đang ở đâu, chỉ biết tay chân đã bị xích lại. Nàng nghĩ đến Kha Lang, trong lòng vô cùng lo lắng.
    “Hắn bị đánh đau như vậy làm sao chịu đựng được? Bọn người này thật là ác độc. Rốt cuộc chúng ta đã làm chuyện gì lại kinh động đến Lãnh chúa? Còn hoàng tử là ai chứ?”
    Mộc Ang lờ đờ ngẫm nghĩ. Lại có người bước vào, người đó bước đến ngồi gần nàng. Bàn tay của hắn bắt đầu sờ lên người nàng, nàng không còn sức nên phản kháng yếu ớt.
    Y Tung đưa tay lên người cô gái bị trúng mê hương đang nằm trên giường, không còn sức chống đối như lúc trong phòng giam theo lời Y Seng kể lại. Y Tung lần tay đến gương mặt, đến cổ, xuống ngực, một lúc thì đến eo. Sự phản kháng yếu đuối càng khiến hắn thích thú hơn, hắn kề sát người đến gần cô gái trước mặt. Mộc Ang nhắm nghiền mắt không muốn nhìn thấy gương mặt đang ghé sát. Y Seng đang đứng hầu, gục đầu không dám nhìn Lãnh chúa.
    - Hai ngày nữa sau khi đưa ngươi đến quảng trường Thiên Địa, tên hoàng tử đó không dám đưa người đến giải cứu thì ngươi sẽ biết ta sẽ giày xéo ngươi như thế nào sau đó.
    Y Tung nói vào tai Mộc Ang bằng một giọng đe dọa, âm trầm rất đáng sợ. Những ngón tay của Lãnh chúa bấu chặt vào da thịt cô gái trẻ. Y Tung như ngửi thấy được cả mùi sợ hãi lẫn với mùi da thịt của nàng. Cơ thể Mộc Ang run lên như để né tránh một cách bất lực sự đụng chạm, trong đời nàng chưa có một chàng trai nào chạm được đến thân thể nàng và với cách thô bạo như thế. Y Tung rời tay khỏi người Mộc Ang khi cảm thấy đã chẳng còn gì mới mẻ, đứng dậy đi ra ngoài. Y Seng cung cúc theo sau.
    - Hai ngày nữa cho người tắm rửa sạch sẽ, trang điểm ả ta thật đẹp rồi đưa đến quảng trường Thiên Địa tế trời đất nạp tuỳ thiếp. Nếu tên hoàng tử đó không dám ra mặt, ta sẽ huỷ hoại người của hắn, khiến ả ta sống không bằng chết.
    Mộc Ang nằm đó, lòng thầm mừng khi hai kẻ vừa rồi đã bỏ đi. Nàng nghĩ đến chuyện vừa rồi, nước mắt chảy ra từ hai khoé mắt xuống tóc nàng. Nàng cảm thấy thật uất ức, bị xúc phạm nhưng lại không thể phản kháng. Nàng không biết chuyện gì đã xảy ra với Kha Lang, chuyện gì sẽ xảy ra với nàng. Nàng cảm thấy thật bất lực, làm sao nàng có thể thoát được để đi tìm Đại Đế, để được trở về Đại Vân Đình? Nơi này thật đáng sợ đối với nàng.

    *

    Một dáng người đang trườn bò về phía cánh rừng nhỏ bên cạnh Thành Lãnh Chúa, toàn thân đã bị thương, máu me bê bết. Kha Lang nối ngôi lẩn trốn vào một nơi nào đó vì sợ bị bọn người lúc nãy phát hiện bắt về lại. Hắn biết mình là hy vọng duy nhất để cứu lấy Mộc Ang, nếu như chết trong lúc này thì không ai biết được chuyện gì đã xảy ra, không còn hy vọng gì cho nàng ấy cả. Kha Lang cố tựa vào một thân cây, tay lần vào trong ngực áo tìm kiếm, khi chạm được thứ cần tìm liền lấy nó ra. Thanh pháo tín hiệu bật rơi khỏi tay Kha Lang lăn xuống nền đất. Hắn hốt hoảng rướn người theo bắt lấy hy vọng cuối cùng cho cả hắn và Mộc Ang. Tia pháo bắn lên mang theo một màu xanh lá lấp lánh, Kha Lang nhìn theo, thả hy vọng của hắn vào tia sáng nhỏ kia.
    Nhóm người ngựa phi thẳng đến cánh rừng nơi có pháo hiệu xuất hiện. Họ vận y phục màu đen lẫn với bóng đêm, ghìm cương cho ngựa đi chậm lại, tìm kiếm xung quanh. Cuối cùng họ nhìn thấy một người lạ mặt đang bị trọng thương nằm cạnh một gốc cây, thở thoi thóp. Người đó nhìn thấy có người đến thì cố gượng dậy, nói mấy lời trong hơi thở mệt mỏi:
    - Ta biết... hoàng tử… của các người.
    Nhóm người đó đưa kẻ lạ mặt lên ngựa rồi phi thẳng ra cánh rừng. Cảnh vật trong rừng trở lại yên ắng, những hàng cây nối tiếp nhau như những bóng đen tĩnh mịch. Kha Lang bất tỉnh sau khi đã cố hết sức đợi có người đến giúp.
    “Tất cả đều nhờ vào ngài đấy, hoàng tử Xơng Ngỵ!”
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/8/19
  10. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 4 (P4)

    Hoàng tử Xơng Ngỵ đang đi dạo ở hoa viên trong cung Lãnh chúa một mình thì thấy quận chúa Y La đang ngồi bên bàn đá gần hồ nước, tuỳ tùng đứng hầu bên cạnh, phía trên có một cái dù vải to chân cắm sâu xuống đất để che nắng cho nàng. Quận chúa Y La đã trả binh quyền lại cho Lãnh chúa nên ngoài những việc trong cung phải làm thì khá rảnh rỗi. Thấy Xơng Ngỵ đi đến từ xa thì nàng nhoẻn miệng cười chào. Hoàng tử gật đầu chào rồi đi về phía quận chúa, ngồi lại cùng trò chuyện.
    - Quận chúa không còn bận ở quân doanh nữa nên tha hồ thư giãn, ngắm hoa uống trà, như thế cũng có cái vui riêng.
    Xơng Ngỵ nói.
    - Cũng phải! Chuyện ám sát vẫn chưa điều tra được gì nên chưa biết khi nào ta mới được đến quân doanh. Ta đã thấy nhớ cảnh thao trường rồi đó chứ!
    Quận chúa Y La trầm giọng.
    - Lãnh chúa cũng là bảo vệ danh tiếng cho người nên buộc lòng phải làm như vậy. Chuyện xảy ra trước mắt quá nhiều người, khó mà cho qua được.
    - Cũng nhờ Lãnh chúa nhanh trí tìm ra cách để giúp ta. Người thường có lẽ phải nhiều ngày mới nghĩ tới được cách đó. Ta quả là may mắn.
    Quận chúa lại mỉm cười, tay nâng ly trà lên uống, mày hơi nhíu lại nhưng tránh không muốn đối phương phát hiện.
    - Lãnh chúa sáng suốt, sớm muộn gì cũng tìm ra được chủ mưu đằng sau để trả lại công bằng cho quận chúa.
    - Ta cũng đang chờ ngày đó. Chỉ sợ Lãnh chúa quá nhiều việc khó lòng mà giải quyết được sớm. Bọn sát thủ đó không còn kẻ nào sống sót, muốn điều tra cũng không dễ. Kẻ chủ mưu thật là cao tay!
    Quận chúa Y La cảm khái.
    - Quận chúa có nghi ngờ người nào chăng?
    - Chuyện xảy ra ngay trong cung, nếu nghi ngờ thì ai cũng đáng nghi. Đó cũng là cái khó khi muốn điều tra tiếp, nếu làm thẳng tay có phải triều đình lại một phen kinh động nữa sao?
    - Quả là như vậy!
    Xơng Ngỵ nhận thấy vị quận chúa này thật tinh tường, quả là có thể làm tướng giỏi hoặc cũng có thể là nguy cơ của anh trai nàng.
    - Ngày mai là ngày tổng kết lễ hội đấu võ, ta đang rất mong được xem các đấu sĩ lần này thi đấu, chắc sẽ rất thú vị.
    Quận chúa đổi chủ đề trò chuyện.
    - Ta cũng rất mong được xem họ. Hôm qua ta có đến xem những đấu sĩ đấu loại, rất hay, ngày mai sẽ rất quyết liệt, chiến binh Ngạn Tây quả là dũng mãnh hơn người.
    Xơng Ngỵ hưởng ứng theo.
    - Hôm qua ngài có đến đó xem à? Vì là những vòng đấu loại nên chỉ có vài quan viên đến dự cho có lệ, nên ta cũng không có mặt.
    - Ta là vì tò mò vì chưa được xem bao giờ, phần cũng thích võ thuật nên đến đó.
    - Ngày mai chúng ta cùng đến xem náo nhiệt vậy. Ngài có nhớ lần đầu tiên chúng ta gặp nhau khi ngài cùng vua Hoa Nam đến Ngạn Tây là khi nào không?
    Quận chúa lại chuyển chủ đề. Xơng Ngỵ gật gù nhớ lại chuyện nhiều về năm trước.
    - Lần đó là bảy năm trước, khi ấy ta chín tuổi.
    - Còn ta lúc đó đã mười một. Chúng ta cũng gặp trong hoa viên này, đấu võ rồi rượt đuổi rất vui.
    Quận chúa cười vui vẻ khi gợi lại kỉ niệm của hai người.
    - Lúc đó ta thật là còn trẻ con lắm, lần đầu được đi xa cùng cha, vẫn còn nghịch ngợm làm phiền quận chúa. Những lần sau quận chúa sang Hoa Nam ta mới có dịp đưa người đi chơi trong cung để bù lại.
    - Khi ấy ta vẫn còn là công chúa cưng của cha. Ta chỉ luyện võ để rèn sức khoẻ, cũng là vì ham thích, có biết đâu sau đó lại cầm quân đi diệt loạn tặc khi anh trai ta lên ngôi Lãnh chúa, lúc đó ta mười lăm tuổi. Cha ta mất, anh trai lên ngôi lúc mười bảy tuổi, loạn tặc hoành hành. Anh ấy chẳng tin tưởng ai để có thể giao binh quyền trọng yếu, chỉ có mỗi ta là thân cận nhất. Cuối cùng cũng dẹp yên được loạn tặc, anh ấy cũng đã vững vàng thành một Lãnh chúa vạn người nể sợ.
    - Quận chúa đúng là cánh tay đắc lực của Lãnh chúa.
    - Còn ngài thì giờ đã là hoàng tử nối ngôi của Hoa Nam, mang trên người trọng trách của một quốc gia, một vị minh chủ mới.
    - Sinh ra trong hoàng tộc thì biết chắc có một ngày phải cống hiến cho đất nước. Ai cũng có bổn phận riêng của mình, không được chối từ.
    - Ta chỉ biết cố gắng giúp cho anh trưởng, chỉ mong anh ấy sẽ làm Lãnh chúa tốt, lãnh đạo Ngạn Tây ngày càng đi lên.
    - Tình cảm anh em của Lãnh chúa và quận chúa thật đáng quý, hiếm có trong hoàng tộc.
    - Vậy gia đình hoàng tộc ở Hoa Nam thế nào? Nghe rằng anh em các người cũng rất tốt, giúp đỡ lẫn nhau. Các ngài như vậy cũng là đáng quý vô cùng.
    - Đã là anh em thì nên sát cánh cùng nhau. Ta cũng may mắn khi có anh trưởng giúp đỡ ta rất nhiều.
    Lần này Xơng Ngỵ là người nhấp một ngụm trà, nheo mắt thật nhẹ, tránh để đối phương nhìn thấy.
    Liu Thạc ra hoa viên tìm hoàng tử. Thấy hoàng tử đang ngồi cùng quận chúa thì từ từ đi đến, cúi người hành lễ.
    - Đã nghĩ ra cách giải thế trận của ta rồi à?
    Xơng Ngỵ hỏi Liu Thạc.
    - Dạ thưa hoàng tử! Thế trận của ngài khó giải quá nên thần đành ra đây xin người về chỉ dạy cho. Thần có ngồi trong đó cả ngày cũng không tài nào giải được, xin hoàng tử bỏ qua mà giúp thần nhìn ra thế trận đó.
    Liu Thạc ra chiều khó nghĩ, năn nỉ hoàng tử tha cho mình không phải ngồi phá trận hết ngày.
    - Ngươi không thấy ta và quận chúa đang trò chuyện sao?
    Xơng Ngỵ ra chiều tức giận.
    - Thôi xin hoàng tử hãy về giải trận, kẻo hộ vệ của ngài lại mất cả ngày ngồi suy nghĩ.
    Quận chúa Y La bật cười.
    - Vậy ta xin phép quận chúa quay về để chỉ bảo hộ vệ của ta đánh trận.
    Xơng Ngỵ đứng dậy cúi chào quận chúa rồi rời đi.
    - Ngươi thật ngốc, thế trận đơn giản như vậy mà không giải được. Lần sau, ngươi phải ngồi cho tới khi giải ra mới thôi, không được chạy đi tìm ta nữa, biết không?
    Xơng Ngỵ vừa đi vừa nói với Liu Thạc. Liu Thạc nhăn nhó xin hoàng tử bớt giận. Cửa biệt điện khép lại, Xơng Ngỵ ngồi xuống, chờ Liu Thạc bẩm báo.
    - Thưa hoàng tử! Người chịu trách nhiệm chi trả cho việc ăn ở của Kha Lang và Mộc Ang sáng nay đến quán trọ thì không thấy họ đâu cả.
    - Họ đã rời đi rồi à?
    Xơng Ngỵ hơi chau mày, trong lòng cảm thấy lưu luyến.
    - Họ rời đi mà không từ biệt, có lẽ đã thấy chúng ta quá phiền phức. Ta còn định cho họ biết thân phận của mình trước khi tiễn biệt, như vậy xem như không có gian trá gì với nhau, ngày sau gặp lại vẫn là bạn bè.
    - Chuyện là tư trang và ngựa của họ vẫn còn ở quán trọ. Chủ quán trọ nói họ ra đi từ chiều hôm qua đến giờ vẫn chưa thấy về lại.
    - Sao lại có chuyện lạ như vậy? Các Hắc Liên có nghe ngóng được tin tức gì không?
    Xơng Ngỵ bắt đầu thấy bất an trong lòng, nhưng vẻ mặt ôn tồn thường thấy vẫn còn đó, chỉ có bàn tay để trên gối lúc này đã siết lại thành nắm đấm.
    - Đêm qua có một nhóm người đánh nhau ở đoạn đường gần quán trọ, người rất đông.
    - Chẳng lẽ người đó lại ra tay? Nhưng tại sao lần này lại nhắm vào hai người bọn họ? Động cơ là gì chứ?
    - Có một chuyện lạ nữa là đêm qua Hắc Liên đã nhìn thấy pháo hiệu nổi lên, khi đến nơi thì không gặp ngài hay thần nhưng cứu được một người ở trong cánh rừng gần Thành Lãnh chúa. Người đó thương tích khá nặng, còn nói là biết hoàng tử. Ngài nghĩ xem tất cả chuyện này là như thế nào?
    - Ở đất Ngạn Tây này, ta chỉ đưa pháo hiệu cho một người. Đó là Kha Lang!
    Xơng Ngỵ trong lòng thật sự như sóng cuộn, người đứng dậy đi lại cửa sổ vẫn đang đóng kín, định đưa tay mở ra để hít lấy chút khí trời cho bình tĩnh lại nhưng lại thôi vì bàn tay đang run lên.
    - Nếu Kha Lang đã bị thương mà bên cạnh không có Mộc Ang thì đêm qua trận đánh đó chính là nhắm vào họ. Bọn người đó có phải người do ‘người đó’ phái đến không còn chưa biết vì cách thức khá khác thường. Đêm nay ngươi hãy lẻn ra ngoài gặp hắn để nắm tình hình. Ta muốn biết rốt cuộc chuyện gì đang xảy ra.
    - Thần đã rõ! Hoàng tử yên tâm!
    Liu Thạc nhận lệnh rồi lui ra chuẩn bị cho hành động đêm nay. Hoàng tử Xơng Ngỵ ngồi sụp xuống bên bàn khi cánh cửa vừa khép lại. Người cảm thấy như đã dùng rất nhiều sức lực để giữ bình tĩnh, không lộ ra vẻ bất thường gì trước mặt Liu Thạc. Bao nhiêu năm qua, không ai có thể nhìn thấu điểm yếu của người hoặc làm người mất kiểm soát tình hình trước mắt, đó là vũ khí lợi hại nhất mà người đã tạo cho mình. Nhưng lúc này đây, khi chưa thể biết được chuyện gì đã xảy ra với Mộc Ang và Kha Lang, người như không thể kiểm soát nổi bản thân.
    “Nàng đang ở đâu? Chuyện gì đã xảy ra? Tại sao chúng lại nhắm vào nàng? Ta đã liên lụy nàng rồi sao? Nàng không được gặp chuyện gì. Nàng không được biến mất như thế!”

    *

    Liu Thạc cẩn trọng đi vào trong cửa biệt điện. Hoàng tử Xơng Ngỵ ngồi bên ánh nến, tay cầm một quyển sách, thư thái lật giở từng trang trong khi chờ đợi người đi làm nhiệm vụ bí mật về.
    - Thưa hoàng tử! Người đó đúng là Kha Lang. Khi thần đến hắn nhìn như chỉ còn nửa mạng sống, bị thương khá nặng. Đúng như người nói, đêm qua họ đã bị tập kích trên đường về, nhưng người bắt họ là một người khác chứ không phải người chúng ta nghĩ.
    Liu Thạc hơi nhăn mặt khi nói đến người đã bắt hai người đó đi.
    - Người đó là ai? Ngoài người kia ra còn có người khác nhắm vào ta sao? Ta lại có thêm người phải đối phó à?
    Xơng Ngỵ bàng hoàng trong lòng, đặt quyển sách xuống vì tay lại bắt đầu run.
    - Người đó là Lãnh chúa Y Tung.
    Liu Thạc ghé sát tai hoàng tử, chỉ sợ từ ‘Lãnh chúa’ bị lọt ra ngoài.
    - Lãnh chúa cho rằng họ là gián điệp làm việc cho ngài ở Ngạn Tây nên đã bắt về điều tra. Mộc Ang đã bị giữ lại trong cung, bọn lính nói hai ngày nữa sẽ đưa đi tới quảng trường Thiên Địa tế nạp thiếp cho Lãnh chúa. Còn Kha Lang đã bị nhốt vào chuồng chó, định đem ra bãi săn làm ‘mồi nhử’, nhưng may mà hắn thoát được nên báo tin cho người đến giúp.
    - Tập trung tất cả Hắc Liên ở Ngạn Tây, lên kế hoạch giải cứu Mộc Ang bằng mọi giá, rồi đưa họ về Hoa Nam cùng ta.
    Xơng Ngỵ dứt khoát ra lệnh.
    - Hoàng tử! Chuyện này rất có thể là bẫy muốn bắt ngài và triệt hạ tay chân của ngài. Nếu tất cả Hắc Liên cùng lộ diện, kế hoạch không thành công thì người sẽ mất cả mạng lưới đã dày công sắp đặt bao năm qua. Xin người xem xét lại, hành động này không thể bất cẩn được.
    - Nhưng họ là ân nhân của ta sao ta có thể khoanh tay đứng nhìn được? Hơn nữa, Kha Lang đã buộc lòng tìm đến ta nhờ giúp đỡ, nghĩa là ta chính là hy vọng duy nhất mà họ có được trong lúc này, lần này nếu phải kinh động cả hệ thống Hắc Liên Đội ta cũng phải làm. Ngươi hãy mau thu xếp, không được có sơ suất gì cả. Chúng ta còn hai ngày để chuẩn bị, Y Tung chọn ngay ngày ta sẽ lên đường về lại Hoa Nam chính là muốn xem ta phải làm sao, nên ngày đó ta không thể nán lại. Khi đến Hoa Nam ta sẽ hạ trại chờ Hắc Liên đưa họ đến đó. Ngươi cũng không được ở lại mà phải đi cùng ta để tránh bị nghi ngờ.
    - Hoàng tử! Thần không dám nhưng... nhưng nếu kế hoạch thất bại thì phải làm thế nào?
    Liu Thạc phân vân.
    - Nếu không thể cứu được người ra thì hãy tìm cơ hội giết nàng ấy đi. Y Tung đã cho rằng họ làm việc bí mật cho ta thì một khi rơi vào tay Y Tung hắn sẽ huỷ hoại, sẽ giày vò nàng ấy, như vậy còn đau khổ hơn chết. Ta thà để nàng ấy chết trong tay ta hơn là bị hắn làm hại.
    Xơng Ngỵ vừa ra lệnh cho thuộc hạ giết chết Mộc Ang một cách dứt khoát và nhẹ nhàng.
    - Nhưng ngươi tuyệt đối không được thất bại, nếu nàng ấy phải chết sẽ có người đau đớn rất nhiều, khổ sở rất nhiều. Đó là cách cuối cùng, ngươi hiểu chứ?
    - Thần hiểu! Kha Lang đã nhờ chúng ta giúp đỡ, nếu kết quả không như ý muốn thì hắn chắc chắn sẽ khó mà sống nổi với thương tích đang có và đau lòng tột độ.
    Liu Thạc nghĩ hoàng tử đang nói đến Kha Lang, người cũng đang lo lắng cho Mộc Ang từng giờ và mạng sống đang bị đe doạ.
    - Ngươi hiểu vậy là tốt, tất cả giao cho ngươi xử lý. Ta mệt rồi. Ta cần nghỉ ngơi. Tối mai chúng ta còn một lễ hội đấu võ phải tham gia.
    Xơng Ngỵ cho phép Liu Thạc lui ra, lên giường nằm. Hoàng tử không thể nào chợp mắt được khi biết Mộc Ang đang ở đâu đó trong cung Lãnh chúa này, rất gần nhưng lại rất xa, không chạm đến được. Người mong đến ngày có thể cứu được nàng, nhìn thấy nàng an toàn không bị tổn thương gì.
    “Y Tung! Món nợ này có ngày ngươi phải trả lại cho ta!”
    Khi cả Ngạn Tây chìm vào giấc ngủ. Trên mái ngói biệt điện, nơi có hoàng tử Hoa Nam đang thao thức vì lo lắng cho người con gái mà người thương mến, một bóng người đã nằm chờ đợi rất lâu để nghe câu chuyện giữa hoàng tử và thuộc hạ về cuộc giải cứu sắp tới, lúc này đã lặng lẽ rời đi, nhẹ nhàng như một cơn gió. Trong đêm tối từ một góc tường, một con quạ mang theo một bức mật thư bay lên cao, hướng thẳng về phương bắc xa xôi, nơi có nhiều dãy núi tuyết và những cơn gió bão.

    *

    Lãnh chúa Y Tung chuẩn bị ra xa giá để đến dự đêm tổng kết của đại hội đấu võ. Người sẽ gặp Xơng Ngỵ ở đó, cùng nhau xem thi đấu và sẽ báo cho vị hoàng tử đó biết Lãnh chúa người sắp nạp tùy thiếp mới. Đôi nam nữ bị bắt đi chắc chắn hoàng tử đã biết và sẽ tìm cách giải thoát. Nghĩ như thế nên Y Tung cười đắc chí, vì quảng trường Thiên Địa sẽ đầy binh lính chờ người của hoàng tử Hoa Nam đến để tiêu diệt một lần. Tùy tùng và hộ vệ đã chờ sẵn bên xa giá, tất cả cúi người hành lễ khi Lãnh chúa đi ra, người lên xe ngồi rồi đoàn người di chuyển ra ngoài thành.
    Hoàng tử Xơng Ngỵ đã đến đại hội trước đó. Người đang ngồi trong khu vực dành cho hoàng gia, trò chuyện cùng quận chúa Y La có vẻ rất vui. Liu Thạc đứng cạnh cũng có vẻ rất bình thường. Hôm nay chỉ còn bốn trận đấu nên tất cả sẽ chờ Lãnh chúa đến rồi bắt đầu.
    Xa giá của Lãnh chúa đã đến cổng vào. Dân chúng nép ra hai phía hành lễ để dành đường cho xe qua cùng đoàn tùy tùng đông đúc. Lãnh chúa bước lên sàn cao sau khi xuống xe, tiến về vị trí trung tâm nơi có đặt một bộ bàn ghế to hơn những bộ khác xung quanh dành riêng cho mình. Y Tung ngồi xuống khi tất cả quan viên kể cả Xơng Ngỵ đang đứng hành lễ chào.
    “Ngươi vẫn còn bình tĩnh lắm. Để xem ngươi làm được gì?”
    Y Tung nghĩ thầm.
    - Tất cả ngồi xuống! Ta muốn xem thi đấu lắm rồi. Hãy bắt đầu đi!
    Y Tung nói xong thì những tiếng trống vang lên, sáu đấu sĩ bước vào sân đấu, các trận đấu bắt đầu. Quận chúa và Xơng Ngỵ đang bàn về các cặp đấu, rất chăm chú, rất sôi nổi. Họ cùng nhau vỗ tay, hoặc nâng ly cùng uống khi có một đấu sĩ ra đòn hay. Y Tung nhận thấy đã đến lúc, quay sang nói với quận chúa Y La:
    - Ngày mai sẽ có lễ tế nạp tùy thiếp, quận chúa đưa thầy tế đến quảng trường Thiên Địa làm lễ tế cho ta.
    - Sao bất ngờ vậy? Em chưa được nghe qua trước đó?
    Y La có chút ngỡ ngàng.
    - Chỉ là tùy thiếp thôi đâu có gì long trọng. Chẳng qua vì phải làm lễ tế trước, nếu không thì đêm qua ta đã xử lý xong. Nhưng không sao, đã tận tay kiểm tra hết rồi, cô ta cũng được lắm, sờ rất thích tay.
    Y Tung muốn Xơng Ngỵ nghe thấy. Xơng Ngỵ niềm nở chúc mừng Y Tung:
    - Chúc mừng Lãnh chúa lại có thêm tùy thiếp mới. Không biết là con gái vị quan viên nào may mắn quá?
    - Nhặt được ở ngoài đường.
    Y Tung cười khẩy, đưa cốc rượu lên uống cạn. Quận chúa Y La vẻ mặt gượng gạo, không dám nói gì nhiều. Xơng Ngỵ mỉm cười nói:
    - Dù sao cũng mừng cho ngài có được người đẹp.
    - Cô ta được leo lên giường phục vụ ta đã là vinh dự cho cô ta rồi.
    Y La nói để kết thúc câu chuyện về cô gái nào đó chẳng may đã lọt vào tay anh trai mình:
    - Anh yên tâm em sẽ chuẩn bị chu đáo.
    - Tốt! Giao hết cho quận chúa đó.
    Y Tung lại đưa cốc rượu đầy lên uống gần hết, rồi nhìn sang Xơng Ngỵ. Hoàng tử Hoa Nam đang chăm chú xem thi đấu, chốc chốc lại ghé tai quận chúa, chỉ trỏ vào đấu sĩ nào đó trên sân.

    *

    Hoàng tử Xơng Ngỵ đang đứng ở đại điện để chào Lãnh chúa trước khi khởi giá về lại Hoa Nam. Đoàn xe ngựa đã chờ sẵn ở ngoài thành, khi nào xe ngựa chở hoàng tử đi ra từ trong cung Lãnh chúa họ sẽ xuất phát. Vẫn điềm tĩnh như mọi khi, Xơng Ngỵ cung kính hành lễ chào Y Tung rồi rời đi. quận chúa và nhóm quan viên được sắp xếp để đưa người ra cổng thành, nơi lần trước họ đã đứng chờ để đón người đến. Rừng hoa mai đỏ lại bắt đầu di chuyển, những lá cờ tung bay như ngày nào họ tiến vào thành, chỉ khác là người ngồi trong xe lúc này tâm tình trĩu nặng, lo lắng không yên.

    Mộc Ang vẫn đang trúng mê hương do bọn lính mỗi ngày đem đến. Nàng nằm trên giường mê man đã hơn hai ngày, nhưng với nàng như đã lâu lắm rồi. Nàng vẫn nghĩ đến Kha Lang mỗi khi mở mắt, nghĩ đến người bị thương chết trong rừng lần trước thật đáng sợ.
    "Kha Lang không thể chết như thế được, như thế quá tàn nhẫn. Ta làm sao có thể cứu hắn khi bản thân ta còn không biết làm sao để tự giúp mình? Tất cả kết thúc rồi sao? Tên Đại Đế kia ai sẽ tìm ra cho Thần Tộc? Mễ Đằng làm sao biết được ta sẽ biến mất trong một khoảng thời gian ngắn nữa? Nhan Trác chắc sẽ khóc rất nhiều. Thượng Tôn Thần Mẫu và các Lão Thần sẽ rất thất vọng về ta. Thế giới này rồi sẽ như thế nào khi Đại Đế tìm thấy Mật Lệnh? Ta sẽ bị một tên Nhân Tộc xâm phạm và giết chết sao? Đây là những gì một Vệ Nữ sẽ nhận lấy sao?"
    Nước mắt lại trào ra bên khoé mắt, Mộc Ang không chống lại được sự xúc động trong lòng.
    Nhóm tuỳ tùng mang y phục và đồ trang điểm vào để chuẩn bị cho tùy thiếp mới của Lãnh chúa. Họ mở khoá xích tay và chân Mộc Ang ra vì lúc này nàng không còn sức để chống cự. Họ lau người cho nàng rồi mặc một bộ y phục màu tím thêu hoa văn nhiều màu. Một người đỡ nàng ngồi dậy rồi những người khác trang điểm cho nàng, tết tóc lại và cài lên những thứ lạ lẫm bằng kim loại. Mọi thứ hoàn tất, họ lại dìu nàng đứng dậy, đưa nàng đi ra. Nàng như cái xác chỉ còn một chút hơi thở, nương theo họ bước từng bước chậm chạp. Đang đi trên hành lang thì Lãnh chúa xuất hiện, người tiến lại gần xem xét tùy thiếp mới của mình.
    - Đẹp lắm! Đêm nay ngươi sẽ phải vất vả rồi!
    Y Tung đưa tay đỡ lấy gương mặt Mộc Ang lên nhìn ngắm rồi cười khoái trá. Mộc Ang chỉ muốn dùng Thần Lực để quẳng hắn ra thật xa, nhưng dù có muốn nàng cũng không làm được.

    Quảng trường Thiên Địa nằm ở giữa một rừng cây có lối cho người ngựa đi vào lát đá nhẵn kéo dài tới một mặt sân hình tròn khá rộng cũng lát cùng loại đá. Hoàng tộc sẽ đưa thầy tế đến đây tế trời đất vào các dịp quan trọng như tân Lãnh chúa lên ngôi, nạp tùy thiếp cho Lãnh chúa, Lãnh chúa có con mới được sinh ra... nơi đây trống trải không có gì khác nữa. Ba vị thầy tế đang chờ đoàn xe đưa người sẽ được tế làm tùy thiếp đến. Họ mặt một bộ đồ dài màu đen, bên ngoài đính rất nhiều sợi vải dài màu đỏ và xanh lá. Họ sẽ nhảy những điệu nhảy như để trời đất làm chứng cho người sẽ được tế. Người được tế sẽ ngồi ở trung tâm mặt phẳng hình tròn đó cho đến khi xong lễ.
    Nhóm tuỳ tùng đưa Mộc Ang đến ngồi ở giữa mặt đá tròn rồi lui ra xếp hàng đứng bên lối vào. Ba thầy tế chuẩn bị nghi thức của mình, họ bắt đầu đi theo vòng tròn xung quanh Mộc Ang.
    Rừng cây lá bỗng nhiên rung động xào xạc, từ trên những cành cây rất nhiều người vận y phục màu đen xuất hiện tiến đến quảng trường Thiên Địa. Ba người thầy tế hoảng sợ bỏ chạy không dám ngoáy đầu. Có người đến đỡ Mộc Ang dậy rồi đưa nàng theo họ ngược vào trong rừng. Đoàn tuỳ tùng lúng túng không biết làm gì, cũng không dám chạy theo vì nhóm người đó mang theo binh khí. Họ la hét cầu cứu quan binh triều đình. Lính của Lãnh chúa bố trí xung quanh chạy vào, hai bên ùa vào nhau giao đấu, một nhóm người tách ra để đưa Mộc Ang đi thật nhanh. Lính của Lãnh chúa kéo đến mỗi lúc đông hơn, nhóm người áo đen vừa đánh vừa rút lui vào sâu trong rừng nơi có một đoàn ngựa chờ sẵn để mang người đi. Binh lính khí thế hùng hồn, tấn công nhóm người áo đen chống đỡ mệt mỏi, bắt đầu thất thế. Khi tất cả binh lính đã xuất hiện và tập trung tấn công nhóm người phía trước thì từ phía sau lại xuất hiện một nhóm đông những người mặc áo đen khác kéo tới nhắm vào binh lính triều đình. Bị tấn công từ hai phía, binh lính bị thiệt hại nặng nề không dám tiến vào trong sợ gặp thêm mai phục nên đành cố gắng quay lại tìm đường thoát ra khỏi rừng. Nhóm người áo đen mới xuất hiện chém giết không tha, đuổi bọn lính ra tới bìa rừng thì cũng không thấy quay vào lại.
    Hắc Liên Đội không biết những người đó là ai nhưng vì thời gian gấp gáp, họ lên ngựa đi thật nhanh đến nơi tập kết để giao người theo lệnh. Hắc Liên Đội ra đến gần bìa rừng thì có một nhóm người khác chờ sẵn, họ ăn vận như thương nhân với những xe chất đầy hàng hoá phía sau đang di chuyển chầm chậm. Sau khi giao Mộc Ang cho nhóm thương nhân, Hắc Liên Đội rẽ một hướng khác và lẩn mất vào rừng sâu.

    *

    Lãnh chúa Y Tung nghe tin có rất nhiều người xuất hiện cướp người, đánh bật cả đội quan binh đã được sắp xếp mai phục gần đó thì nổi trận lôi đình, ra lệnh truy đuổi đến cùng. Nhưng binh lính bị đánh lùi lại ra ngoài, bây giờ lại chạy vào rừng tìm đã bị loạn vì đối phương tạo hiện trường giả khắp nơi, không xác định được người đã đi hướng nào. Họ đành đi lục soát xung quanh cánh rừng rộng lớn để có thể hồi đáp lại lệnh của Lãnh chúa.
    Y Tung lại lệnh cho binh lính toả ra các cung đường gần khu rừng nơi có quảng trường Thiên Địa lục soát, kiểm tra người qua lại. Các chốt kiểm tra được tạo ra, chặn những đoàn người qua lại tìm kiếm xem có gì bất thường. Quảng trường Thiên Địa nằm gần nội thành nên các con đường dẫn qua đây lúc nào cũng đông người, xe chở hàng hoá tấp nập, việc kiểm tra đã gây ùn tắc mấy con đường.

    Mộc Ang lúc này gần như bất tỉnh. Nàng nghe tiếng binh khí va vào nhau khi hai bên giao chiến, tiếng vó ngựa mang nàng đi, tiếng người xung quanh đang rì rầm nói chuyện. Rồi nàng cảm thấy mình được đặt vào một cỗ xe ngựa nhưng là trong một ngăn gỗ lớn bằng diện tích sàn phía trên có nắp gỗ đóng lại. Chốc chốc người ngồi trong xe lại mở ra cho nàng uống nước rồi lại đóng miếng gỗ lại. Qua kẽ hở nhỏ nàng thấy đó là một chàng trai, đôi mắt sáng tinh anh của người trẻ tuổi nhưng lại để một chòm râu dài nhìn không phù hợp lắm. Mộc Ang mở mắt rồi nhắm mắt, không biết mình đã đi được bao xa, phó mặt cho tất cả.

    Đoàn thương nhân có cỗ xe ngựa chứa Mộc Ang nằm bên trong xuất hiện giữa dòng người đang tiến lại gần một chốt kiểm tra nữa, những chốt đã qua không có gì xảy ra, chốt này là chốt cuối cùng. Người ngồi phía trên lại phủ tấm thảm che hết mặt sàn, chỗ Mộc Ang nằm trở nên ngột ngạt, tối tăm. Quan binh đang nói chuyện với người dẫn đoàn bên ngoài rồi bắt đầu kiểm tra, xem xét hàng hoá đem theo. Họ dùng những thùng hàng cỡ nhỏ, không thể giấu vừa một người bên trong nên quan binh không cần mở ra.
    - Ngươi là chủ đoàn xe này?
    Một binh lính đến vén màn, hỏi người trong xe.
    - Dạ phải, thưa ngài!
    Người trong xe trả lời với vẻ kính cẩn, từ tốn.
    - Các ngươi xuất phát từ đâu?
    - Dạ, chúng tôi từ quê nhà thành Nam Y Hiệt đến, trong giấy thông quan cũng có đề!
    - Các người đi về đâu?
    - Chúng tôi đến biên giới Hoa Nam để giao hàng, gia đình tôi đã kinh doanh theo tuyến đường này lâu lắm rồi, ngài có thể kiểm tra lại. Hôm nay trong thành có chuyện gì thế quan sai? Chúng tôi qua lại đường này chưa thấy có quan binh kiểm tra bao giờ?
    - Chuyện của triều đình, ngươi không cần quan tâm!
    Tên lính dõng dạc lớn tiếng.
    - Dạ xin lỗi quan sai, chỉ là tò mò một chút, mong ngài tha lỗi!
    - Thôi được rồi, cho các ngươi qua!
    Binh lính ra lệnh cho đoàn xe qua rồi lớn tiếng gọi đoàn kế tiếp đến kiểm tra.

    Y Tung cho lục soát hơn một ngày nhưng không tìm được gì, tỏ ra bực tức đi đi lại lại trong tẩm điện.
    - Ngươi chắc là không bỏ sót người nào rồi chứ? Y Tung hỏi Y Seng đang đứng rúm ró hầu, lo sợ Lãnh chúa trút giận lên mình.
    - Thưa Lãnh chúa! Quả thật là đã rà soát kỹ lắm rồi. Đã hơn một ngày có lẽ người đã ra khỏi thành.
    - Lục soát tiếp cho ta, siết chặt kiểm soát ở các cổng thành biên giới.
    - Việc này khá khó khăn thưa Lãnh chúa. Biên giới Ngạn Tây - Hoa Nam trải dài từ bắc xuống nam, đường bộ đường thuỷ đều có, quan phủ các nơi đâu ai biết cô gái ấy dáng vẻ trông như thế nào? Bây giờ mà cho người vẽ ra thì cũng mất rất nhiều thời gian, khi đó người đã thoát sang nước khác rồi. Mà cho dù có bắt được cũng đâu thể buộc tội hoàng tử Hoa Nam được, ngài ấy đã khởi giá về nước hai ngày trước rồi mà. Y Seng nhăn nhó.
    - Vậy là từ bỏ, mặc kệ tên hoàng tử đó muốn làm gì thì làm, coi ta như bù nhìn à? Ngươi nói xem ta có giống bù nhìn không? Y Tung quăng mạnh chiếc cốc trên tay xuống sàn, rượu bắn tung toé, quát lớn.
    - Thần không dám! Thần không dám!
    Y Seng hoảng sợ liền quỳ xuống.
    - Ta không ngờ hắn lại có một lực lượng mạnh như vậy ngay trên đất của ta, cả quan binh của ta cũng không đánh lại chúng. Thật là quá đáng! Quá đáng!
    - Thưa Lãnh chúa, có khi nào không phải là hoàng tử Hoa Nam làm không? Ngài ấy trong suốt thời gian đó không hề thấy có biểu hiện gì bất thường dù là nhỏ nhất. Dẫu có nghe tiếng hoàng tử là người điềm tĩnh nhưng một chút cũng không lộ ra thì rất khó. Họ có thể chỉ là quen biết sơ giao thôi chứ không phải có gì mờ ám, hai người kia hình như còn không biết ngài ấy là hoàng tử.
    - Có thể không?
    Y Tung ngồi lại suy nghĩ.
    "Nếu là hắn thì đêm lễ hội đấu võ hắn lại có thể bình tĩnh như không vậy thật sao? Còn chẳng mấy quan tâm đến những gì ta nói."
    Y Tung vẫn còn đang nghĩ ngợi thì bên ngoài có lính vào bẩm báo:
    - Thưa Lãnh chúa, ở quảng trường Thiên Địa có người tìm thấy vật này, xin trình Lãnh chúa xem xét.
    Tên lính mang theo một vật trong tay trình lên Y Tung.
    - Đưa lên đây!
    Y Tung nhận vật đó từ tay tên lính, nhìn hồi lâu, rồi gật gật đầu, ánh mắt nheo lại tính toán xa xôi.
    “Quả nhiên là hắn!”
    Y Tung không nổi giận đùng đùng như lúc nãy mà im lặng suy nghĩ, trong đầu nhớ đến một bức mật thư nhận được từ phương bắc mấy ngày trước.

    *

    Đoàn người hộ giá hoàng tử Hoa Nam đã qua biên giới Ngạn Tây và cắm trại theo lệnh hoàng tử. Một hộ vệ bị thương đang được chăm sóc trong lều, người đó thương tích khá nặng do bị thú tấn công khi đi làm công vụ cho hoàng tử.
    Xơng Ngỵ đang ngồi trong lều riêng đọc sách sau bữa tối. Đã hai ngày đi đường xa mệt mỏi nên người quyết định cắm trại hai ngày ở đây. Đã hai ngày qua rồi, theo đúng lịch trình thì hôm nay nàng ấy sẽ đến. Hắc Liên Đội báo tin đã giải cứu thành công và giao người cho đoàn vận chuyển, sẽ đuổi kịp đoàn người của hoàng tử trong nay mai. Nhưng Xơng Ngỵ vẫn chưa yên tâm khi chưa gặp được Mộc Ang.
    Liu Thạc đang đi tuần xung quanh khu lều cùng một tốp hộ vệ, luôn tiện nghe ngóng từ xa, chờ đợi một đoàn thương nhân đang chuyển thứ hoàng tử cần.
    Phía xa có tiếng một đoàn xe đi tới gần khu lều. Hộ vệ từ xa cản họ lại, ra lệnh cho họ chuyển hướng khác mà đi. Liu Thạc thấy người dẫn đoàn ra hiệu theo thoả thuận trước đó thì đi đến.
    - Hàng hoàng tử đặt làm quà cho công chúa đã đến rồi sao?
    Rồi quay sang người hộ vệ,
    - Họ chỉ giao hàng cho hoàng tử thôi, ta nhận xong họ sẽ đi ngay.
    Người hộ vệ thấy là Liu Thạc nên không dám cản trở.
    - Dạ! hàng đã tới. Thật vinh dự được hoàng tử tin tưởng cửa hàng của chúng tôi. Chúng tôi không dám chậm trễ, ngày đêm lên đường cho kịp. Hàng tốt, hoàng tử yên tâm!
    Người dẫn đầu đoàn thương nhân nói.
    - Tốt lắm!
    Liu Thạc gật đầu tỏ ý hài lòng. Một thùng gỗ dài lớn được vài người đưa tới trước giao cho Liu Thạc. Liu Thạc khoác tay cho mấy hộ vệ đi cùng ra nhận.
    - Thôi các người cứ lên đường đi! Nói với ông chủ các người, lần sau sẽ đặt hàng nhiều hơn nếu lần này hoàng tử vừa ý.
    Liu Thạc nói rồi rời đi, mấy hộ vệ khiêng theo thùng hàng đi về khu cắm trại. Người ngồi trong xe mỉm cười khi nghe mấy lời Liu Thạc nói. Đoàn thương nhân chuyển hướng khác sau khi đã giao hàng, rồi khuất lẫn trong bóng đêm chỉ còn vọng lại tiếng bánh xe nghiến lên sỏi đá.

    Xơng Ngỵ thấy Liu Thạc bước vào lều thì biết đã nhận được người, trong lòng vừa khấp khởi vì Mộc Ang thật sự đã được cứu, vừa lo lắng vì không biết sức khoẻ nàng ấy thế nào.
    - Thưa hoàng tử! Người đã được đưa vào lều có Kha Lang đang nằm ở phía sau. Cô ấy trúng mê hương khá nặng nên vẫn còn chưa tỉnh được. Thần đã phái người tùy tùng đang chăm sóc Kha Lang chăm sóc cho cô ấy.
    - Tốt lắm! Tuỳ tùng đó khi về Cấm Thành thì giữ lại trong cung hoàng tử. Ngày mai khi khởi hành thì đem xe ngựa đến trước cổng lều, đưa họ lên không được kinh động quá nhiều người phía trước. Hộ vệ của triều đình không được xếp canh gác phía trong, chỉ được ở vòng ngoài từ phía xa. Lần này kinh động cả Hắc Liên Đội ở Ngạn Tây, nên cho họ ẩn mình một thời gian, không có gì thực sự cần thiết thì không cần liên lạc. Y Tung nhất định chưa chịu từ bỏ mà sẽ truy lùng người của ta, bảo họ phải cẩn thận.
    - Dạ, hoàng tử yên tâm! Nhưng... bọn người áo đen xuất hiện sau đó ở quảng trường Thiên Địa là địch hay bạn vẫn chưa rõ.
    - Là địch hay bạn rồi có một ngày cũng sẽ nhìn thấy nhau. Họ không đến đó giải cứu mà không có kế hoạch gì phía sau. Mọi chuyện diễn ra quá nhanh, quá cấp bách không thể kiểm soát hết được. Nếu không có họ thì Hắc Liên Đội có thể đã thiệt hại nặng nề trong hành động lần này.
    - Kế hoạch của chúng ta rất cẩn mật nhưng họ lại biết được, quả thật người đứng sau không tầm thường.
    - Có thể lúc ấy chúng ta đã bỏ sót chi tiết nào đó, không phát hiện có kẻ nghe lén. Trên thế giới này, nơi đào tạo được những gián điệp tinh nhuệ như thế chắc chắn không phải là Ngạn Tây.
    - Ý ngài là…
    - Cũng đã phải lặng lẽ nhiều năm rồi, có cơ hội nên sẽ không thể không nắm lấy. Lần này thật sự chúng ta đã có sơ hở… Ta đến xem hai người đó thế nào đã.
    Xơng Ngỵ từ từ đứng lên, khoan thai bước đến cửa lều. Liu Thạc đi theo, vén màn cho người bước ra. Xơng Ngỵ đứng lại, ngước mặt nhìn về phía bắc rồi quay lưng đi đến căn lều cách đó không xa.
    - Ngươi đứng đây canh chừng, không cho ai đến gần.
    Xơng Ngỵ dặn dò Liu Thạc rồi một mình bước vào trong. Trong lều để một ngọn nến trên chiếc bàn thấp ngay chính giữa, Kha Lang đang nằm bên phía tay trái. Hắn đã ngủ say sau mỗi lần dùng thuốc trị thương, đã mấy ngày qua, các vết thương có vẻ khởi sắc nhưng vẫn còn rất yếu, chưa đi lại được. Xơng Ngỵ bước vội đến người đang nằm bên phía tay phải, vận lễ phục Ngạn Tây màu tím. Xơng Ngỵ lại gần rồi ngồi xuống bên cạnh, đỡ lấy người cô gái lên, đưa tay gỡ những chiếc trâm còn cài trên tóc vứt đi trong bực bội. Người ôm chặt lấy Mộc Ang vào lòng, thật lâu, lắng nghe từng tiếng thở yếu ớt của nàng. Người nghĩ đến những lời Y Tung nói ở lễ hội đấu võ mấy ngày trước, cảm thấy căm hận vì hắn đã đặt bàn tay dơ bẩn của hắn lên người nàng.
    “Nàng về rồi! Ta đã cứu được nàng. Ta sẽ bảo vệ nàng, không để kẻ khác tổn thương nàng. Hãy ở lại bên ta!”
    Xơng Ngỵ như muốn Mộc Ang nghe thấy lòng mình, tim người đập mạnh, cảm xúc chưa từng có trong đời ùa về rồi vỡ oà trong vòng tay siết chặt.
    Phía bên kia ngọn nến, Kha Lang thức giấc vì cảm thấy có người vào trong lều. Cơ thể chưa thể cử động, đầu óc vẫn còn choáng váng, đảo mắt nhìn sang phía đối diện, thấy Xơng Ngỵ đang ôm lấy một người.
    “Mộc Ang được cứu rồi! Tốt quá!”
    Kha Lang nhắm mắt lại không muốn nhìn cảnh trước mắt vì trong lòng bỗng thấy nhói đau, lại ước rằng hắn đã không tỉnh giấc vào lúc này.

    *

    Liu Thạc cho hai cỗ xe ngựa vào phía trong khu trại. Một đến trước căn lều của hoàng tử, chiếc còn lại đưa đến căn lều có Kha Lang và Mộc Ang vẫn đang nằm mê man. Liu Thạc đưa hai người họ lên xe, xếp cho nằm gần nhau rồi lệnh hộ vệ đánh xe ra theo cỗ xe của hoàng tử phía trước. Các tuỳ tùng bắt đầu hạ trại, xếp lên các cỗ xe còn lại, rồi đoàn người di chuyển về Cấm Thành Hoa Nam. Hoàng tử ngồi trong xe nhìn cảnh vật bên ngoài qua cửa sổ đã mở rèm, lòng nghĩ về người đang nằm trong xe ngựa phía sau. Bất chợt người đưa tay lên xoa mắt, hai ngón tay di di ra tới thái dương, cảm thấy tinh thần có chút mệt mỏi. Thanh gươm mang theo trước đó vẫn để nằm ngang phía sau băng ghế ngồi, chưa từng dùng đến ở đất Ngạn Tây, giờ đã về đến Hoa Nam. Suốt dọc đường về không bị tập kích bởi sát thủ lần nào, nhưng Xơng Ngỵ mãi lo chuyện giải cứu Mộc Ang nên chẳng bận tâm đến chuyện đó, lực lượng đã dồn hết vào việc giải cứu, mấy ngày qua nếu có sát thủ đến không chắc đã có thể qua khỏi.

    Kha Lang tỉnh lại trong xe ngựa, nhìn thấy Mộc Ang nằm kế bên như đang ngủ say thì cảm thấy rất vui. Chỉ mấy ngày trước, hắn không biết nàng sống chết ra sao, phải chịu đựng những gì, giờ nàng nằm đó trước mặt hắn, an toàn, nguyên vẹn. Kha Lang cố gắng nâng bàn tay lên đưa đến gần gương mặt mà đã rất nhiều đêm hắn chỉ có thể nhìn qua ánh lửa, rất gần nhưng chưa bao giờ dám chạm đến. Đặt tay lên má nàng, có thể cảm nhận được hơi ấm và nhịp thở, đặt một ngón tay lên đôi môi nhỏ nhắn như chạm vào một nụ hoa, Kha Lang mỉm cười hạnh phúc, rồi lại thu tay về, vết thương vẫn còn đau từ cuộc chiến với bầy chó trong chuồng sắt, lại sờ tay lên ngực để cảm nhận những vết sẹo cũ.
    “Nàng còn nhớ bên bờ suối ta đã từng nói gì không? Chỉ cần ta cảm thấy người đó xứng đáng, ta có cho đi cái mạng này cũng không tiếc!”
     
    Chỉnh sửa cuối: 31/8/19
  11. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 5
    Bãi biển phía đông bắc ở Ưng Đông Đại Đảo đang có một nhóm người tụ tập, họ chen nhau để nhìn được việc gì đó đang diễn ra. Vài người đến trước đang ngồi cạnh xem xét một thân người nằm trên bãi biển. Họ không biết chuyện gì đã xảy ra với người này.
    Ngư dân kể lại sáng sớm họ đang trên đường ra bến tàu thì phát hiện một người đang nằm trên bãi cát, cả người ướt sũng nhìn giống như bị chết do đắm tàu rồi bị sóng đánh dạt vào bờ, lúc lật người lại thì vài người quen nhận ra là Tông Ka. Cả gia đình cùng hầu cạnh cách đây mấy ngày đã lên thuyền ra biển chưa thấy về, hôm nay thì thấy Tông Ka trôi về đây, những người còn lại có lẽ đã lành ít dữ nhiều. Ngư dân kiểm tra thì thấy Tông Ka vẫn còn hơi thở nên cho người đi lấy một tấm gỗ lại rồi đưa cậu ta lên nằm sau đó cho mấy chàng trai trẻ đem đến chỗ lang y. Một số người khác đi báo cho họ hàng cậu ta biết để đến đón về nhà.

    Hoàng tử Điển Hạn đang luyện kiếm trong vườn Hải Viên, người vận trang phục màu xanh lá đậm, đai lưng thêu hoa văn uốn lượn màu đen, ống tay áo cũng có cùng kiểu hoa văn như đai lưng. Màu tóc đặc trưng nổi bật của người và y phục làm tôn lên nước da trắng với gương mặt tươi đẹp, đôi mắt hơi xếch lên lại có vẻ kiêu ngạo. Người đã luyện võ từ lúc biết đi do được chọn làm Chúa đảo kế nhiệm, mọi thứ về người đều được chỉnh chu. Trong thời gian ngắn nữa sẽ là lễ Chuyển Quyền cho Chúa đảo mới, nên hoàng tử Điển Hạn đã bắt đầu tiếp quản nhiều việc ở trong cung cũng như trên toàn đảo quốc. Người thích có quyền lực trong tay, cảm thấy mọi thứ đều dễ dàng hơn khi mình là người ra lệnh, và quan trọng là có thể phái hộ vệ đi khắp đảo để xem xét dân tình cũng như nắm rõ hành tung của người bạn thân từ nhỏ là Tông Ka, chủ yếu để xem Tông Ka có khó khăn gì để người có thể giúp đỡ. Người chẳng có gì ngoài quyền lực nên người sử dụng nó rất hiệu quả để phục vụ cho bản thân cũng như để trị vì Ưng Đông Đại Đảo.
    Tân Chúa đảo đang uyển chuyển theo từng bài kiếm thuật thì có hộ vệ vào xin báo tin.
    - Thưa hoàng tử! Bãi biển phía đông bắc có động.
    Tên hộ vệ cúi người hành lễ và báo cáo.
    - Có chuyện gì ở đó?
    Điển Hạn nhíu mày, vẻ mặt có chút ngạc nhiên.
    - Ngư dân tìm thấy một người trôi dạt vào bãi biển, nghi do đắm thuyền.
    - Ưng Đông Đại Đảo chuyên nghề biển, chuyện này có chút đáng tiếc nhưng không đến nỗi là chuyện lạ chưa nghe thấy.
    Điển Hạn nghe qua thì không mấy để tâm, xoay người theo một thế kiếm khác.
    - Dạ thưa ngài! Người đó bị trôi dạt nhưng vẫn còn sống, đang được lang y cứu giúp. Người đó gọi là Tông Ka. Vì bạn của hoàng tử cũng tên Tông Ka nên thuộc hạ vào bẩm báo.
    - Ngươi là người mới à? Tông Ka chỉ có một trên đời. Nói mau, giờ sức khỏe Tông Ka thế nào?
    Điển Hạn nghe đó là Tông Ka thì trong lòng vô cùng bất an nên đã dừng kiếm.
    - Lang y nói là cứu được nhưng phải dưỡng thương nhiều ngày. Người đó may mắn nên mới sống được trong hoàn cảnh như vậy, còn người nhà thì mất tích cùng với thuyền của nhà họ rồi.
    - Ta biết rồi! Ngươi lui ra, đưa một vài thứ thuốc tốt đến cho họ, cho người theo dõi nếu có vấn đề gì thì về báo lại, đó là bạn của ta, không được xem nhẹ.
    Điển Hạn điềm tĩnh ra lệnh, trong lòng lại như dậy sóng nhưng thân phận không cho phép người hành sự nông nổi. Người không còn tâm trạng luyện kiếm nữa mà đi thẳng về tòa tháp nơi ở của hoàng tử.
    Hoàng tử Ưng Đông Đại Đảo ngồi bên cửa sổ trong cung của mình nhìn ra hoa viên nơi có nhiều sản vật từ đại dương được dùng trang trí xen kẽ với cây cối trong vườn, nhiều nhất là san hô với đủ màu sắc. Những bụi san hô cao đến hông người được đặt dọc theo lối đi, nhiều vỏ ốc lớn dùng làm chậu trồng các loại hoa cỏ, nhiều cồn cát được tạo nên với nhiều loại xương rồng lớn nhỏ chen nhau, đang có rất nhiều hoa xương rồng nở rộ nhiều màu sắc, cảnh vật giống như một đáy biển nằm trên cạn. Hoàng tử ngắm cảnh đến chán mà vẫn không bớt lo lắng cho Tông Ka, liền đứng dậy đi ra ngoài, quyết định xuất cung. Đoàn hộ vệ tầm năm mươi người khẩn trương đi theo hoàng tử. Vừa ra gần cổng thành thì phía trước xuất hiện một cô gái có màu tóc giống người đang đi đến, theo sau là một nhóm tuỳ tùng. Cô gái đó nhìn thấy hoàng tử thì đôi mắt sáng lên, hăm hở đi lại. Hoàng tử ước gì người đã ngồi bên cái cửa sổ kia lâu hơn chút nữa trước khi quyết định ra ngoài để không cần phải gặp mặt cô gái ấy.
    - Hoàng tử đang muốn ra ngoài à?
    Vừa hành lễ xong, cô gái liền hỏi.
    - À... ờ... trong cung hơi nóng nực ta định ra dạo biển, hóng gió cho mát.
    Hoàng tử viện cớ chóng chế.
    - Vậy ta đi cùng ngài, sẵn lúc ta đang chán mà không biết làm gì.
    Cô gái càng nhiệt tình đề nghị.
    - Không cần đâu, ta muốn đi một mình. Hôm nay đã phải giải quyết nhiều công vụ rồi nên giờ muốn được yên tĩnh một lát.
    - Ngài chê ta ồn ào phiền phức sao?
    - Không! Không phải chê mà chỉ sợ chị chán vì lúc cần yên tĩnh ta sẽ không trò chuyện cùng chị được, không muốn chị mất vui thôi mà.
    Hoàng tử cố gắng khước từ.
    - Thôi được rồi, để ngài không nghĩ ta không hiểu ý người khác, ta sẽ không đi theo nữa.
    Cô gái nhíu mày nhìn hoàng tử như nghi ngờ gì đó nhưng cũng nhượng bộ.
    - Vậy nhé! Ta đi đây. Nếu chị chán không có gì làm thì sang thăm bà đi, chắc người cũng nhớ chị lắm đó.
    - Ta biết rồi!
    Nói xong,thì cô gái hành lễ rồi rời đi. Điển Hạn thở phào, đi nhanh hơn, chỉ lo cô gái kia đổi ý quay lại muốn theo cùng thì chẳng biết làm sao.
    “Người chị gái này làm ta phiền chết mất!”

    Tông Ka đã được người thân đưa về nhà từ chỗ lang y. Hắn vẫn còn hôn mê chưa tỉnh dậy. Người thân ra vào chăm sóc cho hắn. Ngoài cổng bỗng ồn ào, một đoàn hộ vệ đông người vừa đi ngang qua cổng chính, đoán là người của triều đình. Do đây là khu vực gần Hồng Thành nên chuyện nhìn thấy hoàng tộc đi ra ngoài không phải chuyện lạ của đảo dân, người vừa đi qua chức vị có lẽ không thể tầm thường nên đám đông mới trầm trồ như vậy. Mặc kệ ngoài kia náo nhiệt thế nào, trong phòng này chàng trai bất tỉnh vẫn nhắm nghiền mắt, bàn tay trái nắm chặt chưa hề giãn ra từ lúc được phát hiện cho tới bây giờ.
    Điển Hạn cùng đoàn tuỳ tùng vừa đi ngang qua nhà của Tông Ka. Người biết trước là không thể vào trong thăm Tông Ka nhưng vẫn cố ý đi ngang qua. Hai người là bạn từ nhỏ, bây giờ vẫn hay gặp nhau, nhưng lần nào gặp cũng là ở bên ngoài. Hoàng tộc nếu vào thăm một đảo dân thì sẽ gây tai tiếng không hay. Đoàn hộ vệ đông đúc túc trực không bao giờ để hoàng tộc đi đâu một mình, dù Điển Hạn có muốn cải trang ra ngoài vào ban đêm cũng không thể vì dung mạo quá nổi bật. Hoàng tử đã sắp xếp người chăm lo cho Tông Ka nhưng vẫn không yên lòng. Người bây giờ chỉ biết chờ cho tới khi Tông Ka tỉnh lại mới có thể gặp mặt.

    *

    Không biết đã bao nhiêu lần Tông Ka mở mắt rồi lại nhắm mắt, hắn cứ nữa tỉnh nữa mê chưa ý thức được mình đang ở đâu, có lúc thấy bản thân như vẫn đang chìm trong lòng Biển Bóng Tối kia, có lúc lại nhìn thấy căn phòng của hắn ở nhà. Những hình ảnh hắn nhìn thấy lúc trôi dạt trong bóng đêm cứ vụt hiện lên rồi lại mất, những chi tiết vụn vỡ chưa thể kết nối lại thành một bức tranh hoàn chỉnh, chẳng thể hiểu nổi ý nghĩa của nó là gì. Bàn tay trái của hắn vẫn còn nắm chặt chưa từng mở ra lại. Gia nhân chăm sóc hắn cũng chẳng tài nào mở ra được. Họ nghĩ hắn đã bị tật gì đó nên mời lang y tới xem. lang y đã đến kiểm tra, lão cầm bàn tay trái của hắn lên, nhìn tới nhìn lui, cố kéo hết sức nhưng hắn vẫn nắm chặt, cuối cùng cũng chẳng thể nói là bệnh gì nên đành cho rằng tay đã bị thương chưa hồi phục được. Tông Ka nghe tiếng người nói xung quanh , nghe họ bàn về mình, cảm nhận được hắn đang giữ vật gì đó thật chặt trong lòng bàn tay nhưng chẳng phản ứng được gì.
    “Điển Hạn có biết ta gặp nạn không? Hoàng tử nhiều tay mắt như vậy chắc là đã biết rồi, nhưng biết thì sao? Thân phận khác nhau như thế làm sao người đến thăm ta được. Bao giờ thì ta mới tỉnh lại được chứ? Cha mẹ ta có được cứu như ta không?”
    Tông Ka chỉ có thể hoạt động trong tâm trí của riêng mình.

    *

    Tông Ka dần dần mở mắt sau nhiều ngày nửa mê nửa tỉnh. Hắn thấy mình đang nằm trên giường ở nhà, không gian tĩnh lặng, lúc này là ban đêm. Tông Ka đảo mắt nhìn quanh căn phòng, nhờ ánh trăng ngoài cửa sổ mà có thể thấy lờ mờ đồ vật xung quanh, tất cả vẫn như cũ kể từ ngày cả gia đình hắn cùng nhau lên chiếc thuyền đó. Trong kí ức còn mập mờ, Tông Ka còn nhớ những âm thanh vang dội khi cơn lốc xoáy xé nát con thuyền, mọi thứ xung quanh bị nghiền nát. Hắn cố níu tay ôm chặt cha mẹ mình nhưng sức mạnh bên trong cơn bão quá lớn đã tách rời họ ra trong tích tắc. Một tia sét to lớn bằng ngàn tia sét mà hắn từng nhìn thấy trong đời sáng lên rồi nổ rầm, tất cả lại chìm trong bóng đêm, lúc đó trong đầu hắn chỉ hiện lên một câu hỏi duy nhất.
    “Tại sao ta chưa chết? Mọi thứ đã nổ tung, vỡ vụn nhưng sao ý thức của ta vẫn còn hoạt động? Con người chết rồi nhưng vẫn có thể suy nghĩ sao?”
    Tông Ka thấy bản thân như đang trôi lênh đênh trên mặt biển nhưng khẽ di chuyển bàn tay thì lại không chạm được thứ gì, xung quanh chỉ là một màu đen bao trùm, không có chút ánh sáng nào dù là nhỏ nhất. Hắn cứ trôi như thế, không ý thức được là đã bao lâu, nhắm mắt hay mở mắt cũng chỉ là một màu đen. Bỗng trước mặt xuất hiện một chấm sáng nhỏ màu đỏ, hắn không biết nó cách mình bao xa, chỉ nhìn thấy nó lấp lánh như một vì sao nhưng lại có màu đỏ. Tông Ka vẫn trôi theo dòng bóng tối cho đến khi điểm sáng kia nằm ngay trước mặt hắn. Hắn đưa tay lên nắm lấy nó trong vô thức, chợt thấy cả người như bay lên cao, rồi mắt hắn nhìn thấy được một số cảnh tượng phía xa mờ ảo. Trước mặt Tông Ka là một ngọn thác cao, dòng nước màu đen đang chảy xuống không ngừng, không thể nhìn thấy điểm bắt đầu cũng như điểm cuối của nó. Tiếp tục bay lên cao hơn, Tông Ka nhìn thấy phía trước hình thù một toà thành lớn nằm rất xa nơi hắn, một số cảnh vật, một vài chuyển động qua lại. Lúc nheo mắt nhìn thật kỹ những điểm di chuyển màu đen đó thì thấy hình như có hình dáng con người, nhưng quá xa, nơi hắn đang đứng lại quá tối, đầu óc lại đang choáng váng nên không chắc đó có phải là con người hay không và trong nhận thức của hắn thì con người không biết bay.
    “Mình đang mơ sao? Những thứ đó là gì?”
    Bỗng những cảnh trước mắt bị kéo lui về sau thật nhanh rồi mất hút, xung quanh lại là một màu đen dày đặc. Tông Ka lúc này đã cảm nhận được bản thân mới chính là thứ bị kéo đi ra xa chỗ lúc nãy, rất nhanh rất nhanh, thứ hắn nắm lấy trong tay vẫn còn đó. Tông Ka chịu đựng một lúc thì tâm trí lại quay cuồng. Khi ý thức vẫn còn hoạt động, hắn nghe thấy tiếng gió biển và tiếng sóng rồi mọi thứ tắt hẳn, cho đến khi hắn nghe thấy tiếng người nói lao xao bên cạnh mình trên bãi biển. Cảm thấy vẫn còn mệt nên Tông Ka nhắm mắt lại nghỉ ngơi, hắn biết một điều rằng ngày mai hắn có thể thức dậy.

    *

    Điển Hạn nghe tin báo Tông Ka đã tỉnh thì cho người đến hẹn gặp Tông Ka.
    “Ta cần phải biết chuyện gì đã xảy ra với Tông Ka ở ngoài đại dương kia!”
    Lúc này Tông Ka đã đến gần ngôi nhà gỗ nhỏ để gặp hoàng tử. Hắn cũng muốn gặp Điển Hạn để nói về những chuyện đã xảy ra mà hắn nghĩ sẽ chỉ có Điển Hạn tin vào lời của hắn.
    Điển Hạn đang ngồi ngoài ban công phía trước nhà chờ Tông Ka. Hộ vệ đông đúc, tuỳ tùng đứng hầu. Người thấy Tông Ka từ xa thì đứng lên đón, quay sang đám hộ vệ và tuỳ tùng, ra lệnh:
    - Các ngươi lui ra xa một chút, không được làm phiền ta và bạn của ta trò chuyện.
    Nhóm tuỳ tùng nhận lệnh lùi ra xa. Tông Ka cũng vừa đến nơi, hành lễ cúi chào rồi ngồi xuống cùng Điển Hạn.
    - Ngươi đã khoẻ hẳn chưa? Đúng ra ta nên chờ thêm vài hôm nữa mới nên hẹn ngươi, nhưng ngươi về nhà đã nhiều ngày mà ta chưa gặp được nên cũng có phần lo lắng. Cha mẹ của ngươi không may mắn, ta cũng cảm thấy rất buồn, nhưng người đã đi rồi, ngươi cũng nên bớt thương tâm.
    Điển Hạn an ủi Tông Ka.
    - Cảm ơn hoàng tử đã quan tâm! Ta cũng đã chấp nhận chuyện đó rồi nhưng không thể tránh khỏi đau lòng, hơn nữa, chuyện này có quá nhiều điều kỳ lạ, nhất thời ta chưa nghĩ thông được.
    Tông Ka có vẻ tư lự.
    - Có chuyện gì ngươi có thể nói với ta, có thể ta giúp được ngươi.
    - Hoàng tử có tin rằng con thuyền của nhà ta đã bị cuốn vào Biển Bóng Tối không?
    - Sao lại có chuyện như thế được? Đâu có ai đưa thuyền lại gần nơi đó? Và ai cũng biết nơi đó là điểm chết mà.
    Điển Hạn có phần ngỡ ngàng, trong lòng đang lo lắng có thể Tông Ka quá đau buồn mà sinh ra suy nghĩ không đúng đắn.
    - Thuyền của gia đình ta đã bằng cách nào đó bị lệch hướng và hướng thẳng đến Biển Bóng Tối, rồi một cơn lốc đã cuốn con thuyền vào bên trong là sự thật, nhưng bằng cách nào ta lại sống sót thì ta không thể hiểu được, và ta có nhìn thấy những cảnh vật lạ lùng khi tâm trí ta lúc đó đang hỗn loạn.
    - Có thể thuyền của ngươi đã bị lạc đến Biển Bóng Tối thật, nhưng ngươi đã bị rơi ra ngoài trước đó, còn chuyện ngươi sống sót là do may mắn. Người lúc mê man có thể có những giấc mơ kì lạ mà đúng không?
    Điển Hạn cố trấn an Tông Ka.
    - Ngài nói cũng phải, có thể mọi chuyện là như vậy. Nhưng ta có thứ này, chẳng hiểu sao trong tay ta lại nắm chặt nó, không ai lấy ra được cho đến khi ta tỉnh dậy, xoè tay ra thì là nó.
    Tông Ka lấy ra đưa cho Điển Hạn xem một hòn đá nhỏ có vẻ ngoài xù xì không khác mấy những hòn đá bình thường.
    - Có thể lúc ngươi dạt vào bờ, tay đã chạm thứ này đầu tiên nên giữ chặt nó.
    Điển Hạn giải thích.
    - Cám ơn hoàng tử đã giúp ta giải tỏa những nghi hoặc trong lòng, quả thật nói chuyện với người đã khiến ta thấy mọi chuyện dễ hiểu hơn nhiều rồi.
    Tông Ka trong lòng chưa hoàn toàn bị thuyết phục vì cảm giác khi đó rất thực, rất đặc biệt nhưng bản thân cũng không thể tìm ra cách giải thích gì hợp lý hơn. Hắn cất viên đá vào ngực áo, không có ý định sẽ vứt nó đi.
    - Ngươi muốn giữ viên đá đó sao?
    Điển Hạn thấy Tông Ka có chút kỳ quái.
    - Dù gì ta cũng đã nắm giữ nó trong nhiều ngày, ta sẽ giữ xem như kỷ vật. Nó sẽ nhắc ta nhớ ta đã thoát nạn như thế nào.
    - Vậy cũng tốt! Khi nào ngươi khoẻ hẳn chúng ta có thể đi dạo biển cho tâm trạng thoải mái lại.
    Hai người bắt đầu trò chuyện về những chủ đề khác. Điển Hạn có vẻ rất vui vì gặp được Tông Ka.

    *

    Ưng Đông Đại Đảo dạo này trời hay mưa. Hoàng tử Điển Hạn ngồi bên khung cửa sổ lớn quen thuộc nhìn ngắm những giọt mưa lấp lánh ngoài trời. Hoàng tử ngã người về phía trước, tỳ cằm lên bàn tay đang chống đỡ cả gương mặt đẹp đẽ cùng ánh mắt đa tình. Mái tóc màu hung hung đỏ lúc nào cũng óng ánh như màu nắng buổi sớm được tết kỹ phía trên rồi xõa ra ở phía dưới. Hôm nay hoàng tử vận y phục màu nâu nhạt bằng lụa bóng loáng, có viền lớn màu đen, đai lưng cũng màu đen. Nếu ai đó vô tình đi ngang qua hoa viên nhìn vào sẽ thấy khung cảnh đẹp như một bức tranh. Người đang nghĩ đến Tông Ka. Tông Ka có gương mặt góc cạnh, hàng chân mày đậm như một nét gạch hướng lên, đôi mắt đen hút hồn, có chút cục mịch. Ánh mắt của Tông Ka chưa bao giờ thay đổi từ lúc họ là hai cậu bé sáu tuổi gặp nhau trên bãi biển.
    Lúc đó Điển Hạn ra biển chơi một mình, đoàn tùy tùng đông đúc lúc nào cũng vây quanh. Người dạo biển đến chán thì ra ngồi xổm bên bãi biển ngắm nhìn những con sóng nối tiếp nhau xô vào bờ, đôi lúc mang theo những cây tảo biển hoặc một đám sứa biển trong suốt có chấm li ti đủ màu sắc rồi lại kéo tất cả về lại đại dương. Hai tay ôm má, người cảm thấy rất cô đơn, rồi khi người nhìn về phía tay phải, từ xa thấy một cậu bé đang đi đến trạc tuổi mình. Cậu bé phía xa quần xắn lên cao đang đi gần mép nước khi những con sóng dập vào, chốc chốc lại cúi người nhặt nhạnh gì đó cho vào một túi lưới cầm bên tay phải. Khi cậu bé đi gần đến chỗ Điển Hạn thì nhóm tùy tùng kéo tới không cho cậu bé đi tiếp, buộc cậu ấy rẽ lối khác cách xa hoàng tử. Cậu bé nghiêng người nhìn Điển Hạn bằng đôi mắt màu đen đó, rồi chớp chớp mắt, gương mặt có vẻ buồn. Điển Hạn đứng dậy, ra lệnh cho tùy tùng lui ra, người bước đến bên cạnh cậu bé kia. Điển Hạn cúi nhìn vào túi lưới trên tay cậu bé kia, thấy có nhiều vỏ ốc nhưng vẫn hỏi:
    - Ngươi nhặt gì bỏ vào túi vậy?
    - Ta đang nhặt vỏ ốc để đem về nhà chơi. Ngươi có thích không?
    Cậu bé mở miệng túi đưa đến gần hơn cho Điển Hạn xem. Một tuỳ tùng lại gần, không cho hoàng tử chạm vào đồ của cậu bé và dặn cậu bé phải nói “Thưa hoàng tử!” trước mỗi câu nói. Điển Hạn chỉ có thể đứng nhìn chứ không được sờ vào chiếc túi đựng đầy vỏ ốc kia.
    - Thưa hoàng tử! Là mấy người này cấm không cho hoàng tử chơi à?
    Cậu bé nghe theo tuỳ tùng kia thêm “Thưa hoàng tử!” vào câu nói mặc dù cậu chẳng hiểu ý nghĩa của nó lắm. Cậu chỉ biết những người có mái tóc màu hung đỏ kia sống trong tòa thành lớn nhất trên quốc đảo to lớn này. Toà thành đó lớn hơn rất nhiều lần so với căn nhà được xem là khang trang nơi gia đình cậu bé ở và xung quanh họ lúc nào cũng có rất nhiều người theo canh giữ.
    - Các ngươi lui ra một chút đi! Ta chỉ muốn nói chuyện với cậu ấy thôi! Cậu ấy còn nhỏ như ta thì có thể làm gì ta được chứ? Các ngươi không cần phải khẩn trương như thế!
    Điển Hạn lớn tiếng ra lệnh cho đám tuỳ tùng đang bủa vây quanh mình. Họ sợ hoàng tử bực mình nên bước lùi vài bước.
    - Ngươi đến đây! Ta không chơi vỏ ốc được nhưng ngươi có thể đi dạo với ta. Ngươi có thích đi dạo không?
    Điển Hạn ngoắc tay kêu cậu bé đến gần.
    - Có! Nhưng... ta ra ngoài lâu rồi, cha mẹ có lẽ đang tìm ta.
    Cậu bé gãi gãi tai.
    - Nhà ngươi ở hướng nào? Chúng ta cùng đi dạo về phía đó rồi ngươi có thể về nhà mình luôn.
    - Phía đó! Thưa hoàng tử! Ngài thông minh quá, ta còn chưa nghĩ ra cách đó.
    Cậu bé hí hửng quay mặt về phía sau lưng tỏ ý chỉ hướng về nhà. Hai cậu bé bắt đầu cuộc dạo biển đầu tiên của họ. Đám tuỳ tùng đi theo sau họ vài bước, nhóm hộ vệ nhìn ngó xung quanh và canh chừng cậu bé đi cùng hoàng tử tránh việc cậu đưa hoàng tử một vật gì mà chưa qua kiểm tra.
    - Kể ta nghe ngươi sẽ làm gì với số vỏ ốc này? Mà ngươi tên gì vậy?
    - Thưa hoàng tử! Ta tên là Tông Ka. Ta sẽ đục lỗ và kết chúng lại thành nhiều hình thù khác nhau để trong phòng. Sau này ta sẽ cho người vài cái nhé?”
    - Được đó! Hôm khác ngươi lại ra dạo biển với ta nữa nhé? Ta sẽ cho người đến báo cho ngươi biết.
    - Thưa hoàng tử! Nếu ta không bận việc gì thì có thể ra đây chơi với người.

    *

    Điển Hạn mơ màng nhớ về kỉ niệm lần đầu người và Tông Ka gặp nhau. Thấm thoát đã mười mấy năm trôi qua, giờ họ đều trưởng thành là những chàng trai cao lớn. Điển Hạn không được vui khi nghĩ đến việc Tông Ka sẽ sớm cưới vợ vì tuổi đã ngoài hai mươi. Có lẽ với Tông Ka, hoàng tử là một người bạn tốt nhưng đối với Điển Hạn thì Tông Ka có ý nghĩa lớn hơn. Điển Hạn nhớ năm mười bốn tuổi, trong một lần dạo biển đã kéo Tông Ka chạy ra trầm mình xuống nước. Cả hai té xuống, nước biển mặn chát tuôn vào miệng, Tông Ka lúc đó đã cao lớn hơn hẳn Điển Hạn nên đã giang tay ôm lấy người rồi kéo người đứng dậy để khỏi bị sặc nước. Điển Hạn lần đầu tiên cảm thấy một thứ cảm xúc lạ kỳ xâm chiến đầu óc mình, đặc biệt khi người nhìn thấy nụ cười của Tông Ka khi đó. Nụ cười ấy đi theo người vào trong giấc ngủ rất nhiều đêm mãi đến năm mười tám tuổi thì người biết chắc đó là cảm giác gì.
    Điển Hạn biết rằng mình đã có tình cảm với Tông Ka nhưng giữa hai chàng trai như họ làm sao người có thể nói với Tông Ka được? Tông Ka sẽ không làm bạn với người nữa, sẽ không gặp người nữa, sẽ không còn những buổi đi dạo cùng nhau, những lần ngồi uống rượu trong căn nhà nhỏ gần bãi biển mà người đã cho dựng lên để họ đến chơi từ nhỏ, nơi họ cùng đọc sách, luyện kiếm,... dù tuỳ tùng và hộ vệ lúc nào cũng đông đúc canh chừng xung quanh ngôi nhà. Họ không cần quan tâm, chỉ cần hai người vui vẻ là được. Điển Hạn không bao giờ muốn những ngày vui vẻ đó qua đi nên đã giấu cảm xúc riêng trong lòng bao năm qua, chỉ biết quan tâm Tông Ka vô điều kiện. Người lại vui từng ngày khi Tông Ka mãi vẫn chưa lấy vợ. Người hy vọng ngày ấy kéo dài mãi đừng đến.
    Nhưng Tông Ka đã có vẻ thay đổi từ sau khi bị nạn ở ngoài biển xa và sống sót trở về. Tông Ka hay trầm mặc, nghĩ ngợi, ánh mắt có vẻ chứa nhiều suy nghĩ. Điển Hạn luôn cố gắng khiến cho Tông Ka vui nhưng bộ dạng đó chỉ giảm đi chứ không mất hẳn. Rồi để quên đi những chuyện không vui, Tông Ka lại lên thuyền ra biển. Mỗi chuyến đi biển sẽ kéo dài nhiều ngày, cơ hội gặp nhau của họ ít dần. Điển Hạn đã bắt đầu bận rộn với triều chính. Chỉ có khi đêm về, người mới tự do nghĩ đến Tông Ka đang ở đâu đó ngoài khơi xa.
    “Chẳng biết Tông Ka có nghĩ đến ta như ta đang nghĩ đến hắn không? Cái thứ tình cảm này sẽ dày vò ta như thế mãi sao?”
     
    Chỉnh sửa cuối: 3/9/19
  12. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]

    CHƯƠNG 6

    Từ ngày Vệ Nữ rời khỏi Đại Vân Đình, Chính Điện đã bắt đầu tuyển chọn Bát Thần Bộ với những Thần Tộc ưu tú nhất để luôn sẵn sàng đến Nhân Tộc khi nhận được tín hiệu của Vệ Nữ khi đã tìm ra Đại Đế. Thượng Tôn Thần Mẫu cùng với ban Lão Thần ngày đêm họp bàn về những tình huống có thể xảy ra, mỗi ngày qua đi dài dằng dặc đối với họ. Còn ba ngày nữa là đến lúc thi tuyển Bát Thần Bộ, tất cả thành viên của đội Cảnh Vệ cũng như Thần Quân đều có thể tham gia thi đấu. Chính Điện tất bật chuẩn bị cho ngày trọng đại chưa từng diễn ra ở Đại Vân Đình từ sau Đại Phân Tranh. Nơi thi đấu được chuẩn bị ở quảng trường lớn phía đông Đại Vân Đình nơi trước đó cả Thần Tộc đã cùng chứng kiến sự ra đi của Vệ Nữ. Rất nhiều Thần Quân tham gia, họ muốn là những người bảo vệ Đại Vân Đình, muốn được Thần Tộc ghi ơn, trong đó có lẽ chỉ có một người một lòng muốn vào Bát Thần Bộ và đi đến Nhân Tộc vì mục đích gặp lại người mà mình yêu mến. Đó là Mễ Đằng!
    Mễ Đằng mỗi ngày đều luyện tập võ thuật chờ ngày tuyển chọn để có thể là một trong tám người xuất sắc nhất sẽ đến Nhân Tộc thực hiện nhiệm vụ sau cùng nối tiếp nhiệm vụ của Vệ Nữ là giải trừ Ấn Ký của Đại Đế, bình ổn trật tự thế giới và đảm bảo rằng nhiệm vụ được thực hiện triệt để. Mễ Đằng ngày đêm mong nhớ Mộc Ang, hắn lo lắng không biết ở chốn Nhân Tộc Mộc Ang đã phải trải qua những ngày như thế nào khi nàng là Thần Nhân duy nhất giữa biển người mênh mông. Hắn sợ rằng Mộc Ang sẽ lãng quên tấm chân tình mà hắn chỉ kịp vội vã bày tỏ một cách vụng về trước khi nàng ra đi. Nếu Mộc Ang cô độc nơi Nhân Tộc thì có lẽ Mễ Đằng cũng là một Thần Nhân cô độc giữa Đại Vân Đình.
    Nhan Trác tìm thấy Mễ Đằng đang ngồi nghỉ bên một bờ hồ sau buổi luyện tập. Mễ Đằng ngồi tựa lưng vào một tảng đá to, ngước mặt nhìn bầu trời trong xanh trên cao, tâm trạng đượm vẻ nghĩ suy. Nhan Trác đã quen với điệu bộ đó của Mễ Đằng từ lúc Mộc Ang đi khỏi Đại Vân Đình. Nhan Trác cũng đã quyết định tham gia thi tuyển Bát Thần Bộ. Với khả năng của Mễ Đằng thì vào được Bát Thần Bộ là không khó, Nhan Trác muốn kề vai sát cánh cùng hắn thực hiện nhiệm vụ, cùng trải qua những khó khăn có thể gặp ở Nhân Tộc. Đất Nhân Tộc giờ đây đã trở thành một chốn gợi lên sự tò mò của các Thần Nhân trẻ, dù họ được đọc bao nhiêu ghi chép ở thư viện thì có lẽ cũng không thoả mãn được họ. Không ai muốn rời khỏi cuộc sống an nhàn ở Đại Vân Đình, không ai muốn sống giữa cảnh chém giết nhau nhưng theo lẽ thường những gì họ chưa được tận mắt nhìn thấy thì sẽ luôn thôi thúc họ muốn tìm đến đó.
    - Anh lại đang nghĩ đến Mộc Ang à? Chỉ cần anh vào được Bát Thần Bộ thì khi Vệ Nữ phát hiệu lệnh, chúng ta có thể đến Nhân Tộc và gặp lại Mộc Ang.
    Nhan Trác ngồi xuống bên cạnh Mễ Đằng. Cả hai vẫn hằng ngày cùng nhau luyện tập và cùng trò chuyện.
    - Mộc Ang vẫn chẳng có chút tin tức gì, còn chúng ta ở đây chỉ biết chờ đợi vô chừng. Ta thật sự không thể nào yên lòng khi chưa thể nhìn thấy nàng ấy an toàn. Lúc này ở Nhân Tộc nàng ấy đang làm gì? Trải qua những ngày tháng ra sao? Chúng ta chỉ biết nàng ấy còn sống khi hoa Trường Mệnh của nàng ấy vẫn còn trên cây Trường Sinh. Mỗi khi có cơ hội ta đều đến nhìn đóa hoa ấy chỉ sợ bỗng dưng nó biến mất thì mãi mãi làm sao ta có thể gặp lại Mộc Ang? Thứ cảm giác đó khiến ta phải sống khổ sở từng ngày. Trước đây chúng ta sống cùng một mái nhà, mỗi ngày đều gặp nhau nhưng ta vẫn cảm thấy chưa đủ, giờ phải cách biệt nhau như thế, ta lại không thể làm được gì hơn là chờ đợi. Được vào Bát Thần Bộ là mục đích lớn nhất với ta lúc này, đó là cách duy nhất để có thể sớm gặp lại Mộc Ang và là điều duy nhất ta nghĩ đến mỗi ngày.
    Mễ Đằng trút bầu tâm sự trong lòng mình với Nhan Trác. Hắn đã quen với sự bầu bạn mỗi ngày nơi Chính Điện của Nhan Trác.
    - Anh sẽ vào được Bát Thần Bộ và sẽ gặp được Mộc Ang sớm thôi. Em luôn tin rằng Lời Nguyền Thần Lực sẽ đưa Mộc Ang đi đến đúng nơi cần đến để tìm gặp Đại Đế. Nhưng chúng ta chưa hề biết nhiệm vụ của Bát Thần Bộ sẽ là gì và làm sao để giải trừ Ấn Ký. Chính Điện làm việc luôn cẩn mật để bảo vệ sự yên bình của toàn thể Đại Vân Đình.
    - Làm thế nào cũng được, ta được gặp lại Mộc Ang là đủ.
    Vẻ u buồn lướt qua gương mặt của Nhan Trác.
    - Chúng ta cũng nên về Chính Điện, các Lão Thần có thể đang cần gặp chúng ta, chỉ còn vài ngày ngắn ngủi nữa chúng ta sẽ biết ai chính thức được vào Bát Thần Bộ.
    Nhan Trác đứng dậy giục Mễ Đằng khi ánh nắng giữa ngày đã bắt đầu chói chang. Họ đi cạnh nhau hướng về toà tháp cao lớn nhất của Chính Điện. Ánh mắt chàng trai nhìn về phía trước, tâm trạng lại trở về điểm suy tư khi nghĩ đến Mộc Ang. Cô gái đi bên cạnh cố ý bước chậm hơn một nhịp để có thể ngắm nhìn dáng vẻ của chàng trai mà không bị phát giác. Nàng nghĩ đến một ngày có thể đối diện người đó mà nói rằng nàng đã yêu hắn từ rất lâu. Một chuỗi hình ảnh trong quá khứ của nhiều năm về trước ở thao trường, Mễ Đằng tình cờ xuất hiện đỡ lấy nàng khi nàng không may té khỏi cành cây cao trong một lúc bất cẩn. Mễ Đằng đã ôm chặt lấy nàng cho đến khi tiếp đất để chắc rằng nàng không bị thương.

    *

    Thượng Tôn Thần Mẫu đi dạo trong rừng cây cùng Tất Nhạ Lão thần. Một ngày chưa giải trừ được Ấn Ký của Đại Đế là lại thêm một ngày hoà bình thế giới bị đe dọa, sự an toàn của Thần Tộc sẽ không được đảm bảo. Thần Mẫu lo lắng không yên nhưng đứng trước Thần Tộc người phải vững vàng và cố gắng cho tất cả yên tâm rằng Đại Vân Đình vẫn yên ổn. Tất Nhạ lão thần hiểu rõ tâm tư của Thần Mẫu nên thường trò chuyện, an ủi người.
    - Đã hơn một vạn năm trôi qua, Thần Tộc như đã không còn ai thực sự biết về cuộc Đại Phân Tranh, Nhân Tộc càng không có chút ký ức gì về nó, ta cứ ngỡ những lời nguyền kia đã thất bại và không bao giờ tỉnh dậy, nhưng thật không ngờ….mỗi ngày ta đều trăn trở không yên... ngài nói xem, tại sao Lời Nguyền Thần Lực chưa thể tìm ra Lời Nguyền Huyền Lực khi rõ ràng chúng sinh ra là để tìm gặp nhau?
    Thần Mẫu không ngăn được tiếng thở dài.
    - Ta nghĩ những Thần Nhân cổ xưa đã cố gắng hết sức, hơn nữa, kiến thức về những lời nguyền khi ấy đã bị chôn vùi sau khi Lời Nguyền Thần Lực được lập. Điều chúng ta có thể làm là chuẩn bị thật tốt mọi thứ và chờ tin của Vệ Nữ.
    - Còn vài ngày nữa là Bát Thần Bộ chính thức được lập nên, khi đó tất cả đã sẵn sàng theo sự truyền dặn của tiền nhân cho nhiệm vụ giải trừ Ấn Ký. Ta chỉ lo rằng bọn trẻ sẽ phản ứng thế nào một khi biết rõ điều mà chúng sẽ phải làm để bảo vệ Đại Vân Đình…
    - Nhiệm vụ bảo vệ toàn Thần Tộc là nhiệm vụ cao cả mà bất kỳ Thần Nhân nào cũng muốn tham gia, dù cách thức như thế nào ta vẫn tin bọn trẻ sẽ hiểu vì sao chúng ta phải làm như vậy. Vệ Nữ lúc này giữa đất trời Nhân Tộc có lẽ đã phải kết liễu không ít sinh mạng, cô bé đó mới thật là tội nghiệp.
    Tất Nhạ nghĩ đến Mộc Ang đang trên đường gian nan tìm Đại Đế. Người hiểu rõ Mộc Ang phải trải qua những gì ở phía bên kia dãy Thiên Cổ Vân Sơn. So với Mộc Ang, nhiệm vụ của Bát Thần Bộ theo Tất Nhạ thấy sẽ nhẹ nhàng hơn rất nhiều.
    - Ta chỉ ngại đã hơn một vạn năm Thần Tộc không phải đụng đến giao tranh, bọn trẻ có thể sẽ khó tiếp nhận việc phải giết chết một đứa bé Nhân Tộc để kết thúc Lời Nguyền Huyền Lực mà nó phải mang trong người từ lúc mới sinh ra.
    - Vì trật tự của thế giới và hoà bình của Thần Tộc, họ sẽ hiểu phải tiêu diệt một Nhân Tộc đã là cái giá nhẹ nhàng cho tất cả. Dẫu chúng chưa từng phải chiến đấu trên chiến trường nhưng những gì Thần Tộc biết được trong cuộc Đại Phân Tranh là đã không ít Nhân Tộc phải chết trong tay Thần Tộc. Thần Mẫu cũng không cần phải quá lo lắng, khi thời khắc đến ta sẽ là người kết thúc chuyện đó.
    - Điều đó thật tốt! Ta rất yên tâm khi giao nhiệm vụ lãnh đạo Bát Thần Bộ cho ngài. Sau ba ngày nữa khi tất cả đã sẵn sàng thì chỉ còn chờ tín hiệu của Vệ Nữ, mọi thứ sẽ trở lại bình thường khi đứa trẻ đó bị tiêu trừ, nhiệm vụ này chỉ được thành công vì nếu thất bại điều đó buộc chúng ta phải sử dụng đến Thần Quân…
    Thượng Tôn Mẫu ngập ngừng bỏ lửng câu nói của mình.
    - Lúc đó cuộc Đại Phân Tranh lại tái diễn, không biết sẽ có bao nhiêu người mất mạng bởi đao binh... Thần Quân không phải là lực lượng chỉ để tiêu diệt Đại Đế mà rất có thể sẽ đối đầu với Nhân Tộc tham lam kia. Chúng ta tuy mạnh khoẻ hơn nhiều lần nhưng so về số lượng thì cả Nhân Tộc đông đảo vô cùng, chỉ cần một phần phục tùng Đại Đế thì thật là nguy. Chỉ mong rằng ngày đó không bao giờ đến.
    Đến lượt Tất Nhạ không dám nói hết điều mà họ cùng biết bởi sự khủng khiếp của viễn cảnh đó khi nó thực sự xảy ra.
    - Cho nên chúng ta quyết không thể để Thần Quân phải xuất trận... Nhân Tộc sẽ biết đến sự tồn tại của Đại Vân Đình... Biển Bóng Tối... khi đó... không ai còn được an toàn nữa….
    Thượng Tôn Thần Mẫu nhìn Lão thần Tất Nhạ, giọng nói có vẻ đứt quãng nhưng rất cương nghị. Tất Nhạ nhìn Thần Mẫu, gật đầu tỏ ý tuân theo. Người bỗng nhớ đến lần đầu tiên gặp Thần Mẫu cách đây hơn một trăm năm. Tất Nhạ lúc ấy đã là Lão Thần ở Chính Điện. Người được chọn cho vị trí Thượng Tôn Thần Mẫu sẽ ở lại Bắc Điện trong ba ngày và khi cánh cửa của Bắc Điện mở ra, Thần Lệnh chính thức được chuyển cho người. Tất Nhạ không biết chuyện gì đã xảy ra nhưng người bước ra khỏi Bắc Điện năm đó đã là một người hoàn toàn khác chỉ có nhân dạng là vẫn còn. Tất Nhạ chỉ cảm thấy tiếc rằng họ đã gặp nhau quá muộn màng, giờ đây chỉ có thể là người phụng sự đắc lực ở Chính Điện bên cạnh Thần Mẫu, người mà đã từ lâu không còn tha thiết những chuyện riêng tư, chỉ một lòng bảo hộ Thần Tộc.
    “Nàng ấy tên là gì nhỉ? Túc Ấn... sau ngần ấy năm ta vẫn còn nhớ…”

    *

    Quảng trường phía đông Đại Vân Đình náo nhiệt khi Chính Điện tổ chức tuyển chọn Bát Thần Bộ. Đông đúc Thần Quân tham gia thi đấu, họ là những Thần Nhân trẻ, thần lực khỏe mạnh và được rèn luyện từ nhỏ, giờ đây họ tranh nhau vị trí mà hơn vạn năm qua chưa từng được thiết lập, đây là cơ hội để chứng tỏ sự trung thành và lời hứa bảo vệ Đại Vân Đình mà họ đã lập khi vào Thần Quân.
    Thượng Tôn Thần Mẫu và Ban Lão Thần đã yên vị trên tầng lầu nơi có ban công rộng có thể nhìn xuống toàn cảnh những sân thi đấu. Họ ngồi ngang nhau sau một dải bàn gỗ kéo dài đồng thời cũng là lan can của tầng lầu. Thần Mẫu ngồi ngay chính diện, lão thần Tất Nhạ ngồi cạnh người bên phía tay phải và các Lão Thần khác trong Hội Đồng. Cuộc tuyển chọn Bát Thần Bộ là một sự kiện quan trọng gắn liền với sự tồn vong của nền hoà bình mà Thần Tộc đã có được hơn một vạn năm cách ly khỏi Nhân Tộc.
    Mễ Đằng và Nhan Trác đứng lẫn giữa đám đông Thần Quân đang chờ đợi đến lượt thi đấu. Mái tóc xoăn loà xoà dài ngang vai của Mễ Đằng chỉ tết hờ một nửa thường ngày hôm nay đã được cắt ngắn sát tai, đôi mắt tinh anh, quyết đoán. Nhan Trác trong bộ trang phục đen viền trắng của Thần Quân có vẻ khá quyết tâm, nàng mang đôi giày cao cổ buộc chặt để thuận tiện di chuyển. Thường ngày nàng thích tết tóc cùng những sợi vải nhiều màu sắc và hôm nay nàng vẫn giữ kiểu thắt tóc như thế chỉ có khác là cuốn tất cả những lọn tóc đã tết lại trên đỉnh đầu. Những Thần Quân khác cũng phục sức không quá khác nhau, tất cả chỉ nhằm vào mục đích có thể chiến thắng để giành một trong tám vị trí của Bát Thần Bộ. Cuộc thi đấu chưa thật sự bắt đầu nên Thần Quân chia ra các nhóm cùng nhau chuyện trò, tỏ rõ quyết tâm của riêng mình với những người bên cạnh như một cách khiến họ phải quyết tâm hơn để chiến thắng.
    Thể thức thi đấu của họ không mấy phức tạp. Một nhóm năm Thần Quân được chọn ngẫu nhiên sẽ tiến vào sân đấu lớn, mỗi người sẽ được phát một đóa hoa do các Thần Nhân làm việc ở Chính Điện làm từ thân trúc pha lê. Họ sẽ giữ chúng lơ lửng ở trên đỉnh đầu, đồng thời thi đấu với nhau, ai là người cuối cùng còn giữ được đoá hoa không bị rơi sẽ được vào vòng kế tiếp. Các trận đấu sẽ tiếp tục như thế cho đến khi nào còn lại bốn mươi Thần Nhân cuối cùng, họ sẽ thi đấu theo một thể thức khác để chọn ra Bát Thần Bộ. Lượt đấu đầu tiên sắp diễn ra khi nhiều tốp năm Thần Quân đã tiến vào giữa sân đấu. Những bông hoa Trường Mệnh đã được họ dùng Thần Lực của bản thân giữ lơ lửng cách đỉnh đầu một khoảng nhỏ, họ cùng hướng mắt lên lầu chờ tín hiệu. Thượng Tôn Thần Mẫu phất tay ra hiệu bắt đầu cuộc đấu, không khí dưới sân trở nên căng thẳng, có tiếng cỗ vũ, tiếng hò hét, vang vọng một góc trời nơi Đại Vân Đình.
    Mễ Đằng bình tĩnh đứng nhìn ra khoảng sân đấu rộng lớn, cố gắng nhìn ra những sai sót của những Thần Quân thua cuộc để bản thân sẽ tránh khi đến lượt thi đấu. Những Thần Quân thua cuộc bực dọc rời sân đấu và tập trung riêng một phía đối diện tầng lầu nơi có Hội Đồng Lớn đang ngồi. Những người thắng cuộc sẽ tiến về vị trí ngay phía dưới lầu cao nghỉ ngơi trong khi các Thần Quân chưa thi đấu sẽ tiến vào sân đấu từ hai bên và các trận đấu lại tiếp tục. Tất cả đều dùng chung một loại kiếm, điều giúp được họ chiến thắng chính là Thần Lực và sự khôn ngoan của riêng họ để có thể loại được hoa Trường Mệnh của các đối thủ xung quanh.
    Nhan Trác hồi hộp khi chưa bao giờ nàng tham gia một cuộc tuyển chọn quan trọng và căng thẳng như thế. Lúc này nàng không nghĩ nhiều đến Mễ Đằng mà cũng đang cố gắng quan sát các trận đấu. Chỉ còn một trận nữa là đến lượt thi đấu của nàng, nếu nàng thua thì cơ hội được ở cạnh Mễ Đằng sẽ không còn. Nhan Trác mím môi, bàn tay siết chặt lấy thanh kiếm, mạnh dạn tiến về phía trước khi nhóm Thần Quân trên sân vừa kết thúc trận đấu và người thắng cuộc là Tuy Hing. Tuy Hing là người ở tận vùng thảo nguyên phía Tây nơi thượng nguồn của dòng Thiêng Linh Tuyền, từ nhỏ đã một lòng muốn đến Chính Điện làm Cảnh Vệ, sau khi vào Thần Quân thì cơ hội trở thành thành viên của Bát Thần Bộ như đã là mục tiêu kế tiếp hắn phải đạt được. Lúc còn luyện tập trong Thần Quân, khi mọi người tổ chức thi đấu với nhau Tuy Hing rất thường chiến thắng. Một lần hắn có ý muốn đấu với Mễ Đằng nhưng Mễ Đằng từ chối tham gia cùng họ nên trong cuộc tuyển chọn này hắn rất muốn có dịp thi đấu với Mễ Đằng. Thần Quân đông đảo là thế nhưng mục tiêu của Tuy Hing lại là Mễ Đằng, có lẽ hắn không thích chuyện cô gái tết tóc với vải màu mà hắn đã thích ngay lần gặp đầu tiên khi vào Thần Quân cứ lẽo đẽo bên cạnh Mễ Đằng.
    Tuy Hing nán lại sân đấu trong sự chúc tụng. Hắn dừng lại một nhịp khi thấy Nhan Trác bước ra từ đám đông có vẻ đang chuẩn bị vào sân đấu, bốn người khác nữa cũng lần lượt xuất hiện và đi vào phía trong sân đấu. Khi ánh mắt Nhan Trác chạm đến ánh nhìn của Tuy Hing, hắn khẽ mỉm cười và gật đầu có ý chúc Nhan Trác chiến thắng. Nhan Trác khẽ gật đầu đáp lại người mà đôi lúc gặp nhau ở hành lang điện phía Nam là nơi ở của Thần Quân và họ cũng trò chuyện với nhau vài lần, như vậy xem ra cũng có chút quen biết. Tuy Hing đã rời sân đấu đến đứng cạnh những người đã thắng khác, ôm kiếm trước ngực tập trung nhìn theo di chuyển của cô gái nhỏ nhắn trong trang phục Thần Quân, cổ tay có đeo một sợi dây vải thắt nhiều màu giống như những sợi vải màu khác được thắt lẫn lộn trong các lọn tóc của nàng.
    Mễ Đằng có chút bất ngờ khi nhìn thân thủ của Nhan Trác lúc này, có lẽ vì muốn vào Bát Thần Bộ mà nàng ấy đã tập luyện rất nhiều. Nhan Trác điều khiển Thần Lực rất thuần thục và nhanh nhẹn, đã có hai người trong sân trong lúc giao đấu với nàng mà quên điều khiển Thần Lực giữ hoa Trường Mệnh trên đầu nên đã bị rơi xuống sân vỡ tan thành từng mảnh, trận này Nhan Trác đã chắc phần thắng.
    Tuy Hing vỗ tay rất to khi Nhan Trác là người cuối cùng còn đứng vững trên sân và hoa Trường Mệnh pha lê vẫn còn được giữ yên vị phía trên đầu nàng. Hắn vui như thể chính hắn vừa thắng một trận đấu khác.
    Nhan Trác mồ hôi nhễ nhại đứng trên sân đấu nhìn quanh tìm Mễ Đằng, khi nhìn thấy Mễ Đằng đứng giữa đám đông cũng đang vỗ tay chúc mừng nàng thì nàng vẫy tay về phía Mễ Đằng và cười sung sướng. Sau đó Nhan Trác đi về phía dưới lầu cao đứng cùng với những người khác, nàng vẫn còn cảm thấy mệt sau trận đấu vừa rồi nên ra sức thở. Có ai đó tiến lại gần và đưa tay chạm lên vai của Nhan Trác khiến nàng giật mình. Khi nhìn lại thì thấy đó là Tuy Hing.
    - Nàng hôm nay đánh hay lắm!
    Tuy Hing niềm nở khi nói chuyện với Nhan Trác.
    - Ta chỉ là cố gắng hết sức thôi!
    Nhan Trác khiêm tốn trả lời.
    - Chúng ta sẽ cùng vào Bát Thần Bộ nhé!
    Tuy Hing nháy mắt, nói như thể cuộc thi tuyển này không có sự tham gia của hàng ngàn Thần Quân khác.
    - Ta cũng rất muốn vào Bát Tiên Bộ để có thể hỗ trợ cho Vệ Nữ và bảo vệ Đại Vân Đình.
    Nhan Trác mỉm cười với Tuy Hing khi cảm thấy chàng trai ấy đánh giá khá cao về nàng.
    - Ta đến đây cũng vì muốn gặp Vệ Nữ và hỗ trợ nàng ấy. Ta dù chưa quen biết nàng ấy nhưng một người con gái phải một mình đến đất Nhân Tộc, hy sinh nhiều như thế rất đáng được tôn trọng. Bằng mọi giá ta phải là một thành viên của Bát Thần Bộ.
    Một giọng nói khác xen vào giữa cuộc nói chuyện của Nhan Trác và Tuy Hing. Người đó là một chàng trai khá cao lớn, tuổi còn khá trẻ, vẻ mặt tràn đầy sức sống, đầu trọc láng coáng, tay cầm kiếm gác ngang qua vai.
    - Cậu ấy đã gặp Vệ Nữ tại buổi lễ Khai Hoa cách đây mười sáu năm, lúc ấy cậu ta chỉ vừa lên năm. Từ đó, cậu ấy đã quyết tâm phải vào được Thần Quân, là người bảo vệ Đại Vân Đình, và được gặp Vệ Nữ. Và cũng vì vậy mà ta bị cha mẹ buộc phải vào Thần Quân để có thể chăm sóc cậu ấy.
    Một cô gái có nét mặt rất giống người kia tiến đến, đưa tay xoa xoa cái đầu trọc lóc của chàng trai kia. Nàng ấy có mái tóc đen dày và dài, buộc cao và xõa phần đuôi tóc thẳng qua tận nửa lưng.
    - Hai người có lẽ là chị em, khá khen là đều thắng trận đấu vừa rồi, xem ra việc luyện tập của hai người rất nghiêm túc.
    Tuy Hing hơi nhíu mày nhìn đôi chị em xinh xắn trước mặt.
    “Mễ Đằng sẽ phản ứng thế nào nếu biết anh ấy có tình địch trẻ trung như thế này nhỉ?”
    Nhan Trác khẽ cười, thầm nghĩ. Vừa lúc Mễ Đằng đã tiến vào sân đấu cùng với bốn người khác. Cả Tuy Hing và hai chị em kia đều quay người nhìn về sân đấu. Tuy Hing vẫn ôm kiếm trước ngực nhìn theo di chuyển của Mễ Đằng, nhìn thấy Mễ Đằng vượt trội hơn những người còn lại thì cảm thấy hào hứng khi nghĩ rằng bản thân có thể đấu với Mễ Đằng trong tương lai, và nếu điều đó xảy ra Mễ Đằng không thể từ chối được.
    Một trận đấu nữa lại kết thúc, Mễ Đằng bước đến chỗ những người thắng trận và đảo mắt tìm Nhan Trác trong đám đông. Khi đã nhìn thấy Nhan Trác, hắn bước lại bên cạnh và mỉm cười, chẳng có chút mệt mỏi nào sau trận đấu vừa rồi.
    - Không làm khó được anh hả?
    Nhan Trác lên tiếng khi Mễ Đằng đã đứng bên cạnh. Mễ Đằng khẽ mỉm cười ra chiều đồng ý. Tuy Hing đứng gần đó không nói gì, chỉ cảm thấy đố kỵ khi nhìn thấy hai người kia thân thiết với nhau và cả chiến thắng nhẹ nhàng của Mễ Đằng.

    *

    Liên tiếp rất nhiều trận thi đấu đã diễn ra, thoáng chốc đã là rạng sáng của hai ngày hôm sau. Chính Điện không cho dừng thi đấu một phần muốn thử sức những người đã thắng và cả những người chưa thi đấu khi họ phải chờ đợi rất lâu và không ai được rời đi. Với cách làm này đã có thể loại bớt những Thần Quân yếu hơn khi họ không còn khoẻ, sử dụng Thần Lực không ổn định sẽ bị đánh bại rất nhanh khi thi đấu. Nhiều gương mặt đã tỏ ra mệt mỏi sau một khoảng thời gian dài trụ lại, vẻ hừng hực nhuệ khí cũng mất đi trong khi các trận đấu cứ liên tục diễn ra. Ban Lão Thần và Thượng Mẫu vẫn rất tập trung vào diễn biến dưới sân đấu. Đối diện tầm mắt của họ ở phía xa là dãy Thiên Cổ Vân Sơn cao ngút trời không thể nhìn thấy đỉnh bởi một biển mây mù bao trùm như nhắc nhở họ về mối đe dọa của Nhân Tộc.
    Đến chiều thì lượt đấu đầu tiên sắp kết thúc, trời lại sắp chuyển về đêm. Loạt trận thứ hai sắp bắt đầu khi đã có những nhóm năm người trong đám đông những người chiến thắng nhận được hoa Trường Mệnh và chuẩn bị tiến vào sân đấu. Những Thần Quân thua lượt trận đầu được cho phép rời đi. Họ đứng dưới quảng trường nhìn lên phía lầu nơi có Hội Đồng Lớn vẫn đang ngồi theo dõi cuộc tuyển chọn, tất cả cúi đầu hành lễ rồi lũ lượt đi qua cánh cổng lớn đã được cảnh vệ mở ra. Một lúc lâu sau, khi cánh cổng lớn đang dần đóng lại, nhóm Thần Quân đầu tiên được chọn thi đấu ở lượt trận thứ hai cũng đang tiến vào sân đấu. Nhiều người đang ngồi rải rác khắp nơi nghỉ ngơi trong lúc chờ đợi đã tập trung lại xem thi đấu.
    Nhan Trác cùng Mễ Đằng có vẻ đã làm quen thêm với vài người bạn mới là đôi chị em xinh đẹp kia. Họ biết cả hai là bạn và anh trai nuôi của Vệ Nữ thì vui mừng cứ lẽo đẽo theo xin nghe chuyện về nàng. Mễ Đằng miễn cưỡng kể cho họ nghe vài chuyện vụn vặt nhưng có vẻ họ chẳng thoả mãn, đặc biệt là chàng trai trẻ tuổi mắt cậu ta cứ sáng lên khi nghe về Mộc Ang. Mễ Đằng không thích dáng vẻ ấy của hắn chút nào. Một người trẻ trung, thần lực tốt, vẻ ngoài cao lớn, gương mặt xinh đẹp lại si mê Vệ Nữ quả là đối thủ khiến Mễ Đằng phải chú ý khi giờ đây hắn đã là gã đàn ông ngoài bốn mươi tuổi. Độ tuổi này với bề ngoài của chàng trai mười chín đôi mươi nếu so với Nhân Tộc thì không phải bàn cãi nhưng để so sánh với một Thần Nhân trẻ khác thì Mễ Đằng như kém tự tin hơn hẳn. Hắn chẳng hiểu sao lại nghĩ đến những chuyện tủn mủn như thế trong lúc quan trọng như thế này, khi mà lượt đấu quan trọng hơn đang diễn ra và ở phía đối diện nơi dành cho những người thua cuộc tập trung đã có khá nhiều người đứng đó, có lẽ chẳng mấy chốc lại đến lượt hắn ra sân.
    Nhan Trác từ nãy chỉ biết mỉm cười mỗi khi nàng nhìn thấy vẻ hào hứng trên gương mặt của chàng trai trẻ khi được Mễ Đằng kể cho nghe về Vệ Nữ. Cậu ta chăm chú như nghe về một Thần Nhân cổ xưa nào đó chứ không phải Mộc Ang mà nàng quen biết từ nhỏ. Còn vẻ cáu kỉnh của Mễ Đằng lại khiến nàng có phần chột dạ. Nhan Trác hiểu rằng trong lòng Mễ Đằng mỗi thời khắc đều chỉ hướng về Mộc Ang mà thôi.
    Người của Chính Điện lại đi về phía những người thắng lượt trận đầu và ngẫu nhiên trao hoa Trường Mệnh cho những người xung quanh. Những người nhận được hoa trường mệnh sẽ tiến về sân đấu, ở đó có người khác phụ trách chọn ngẫu nhiên nhiều tốp năm người vào những sân đấu riêng, sau đó khi Thần Mẫu ra hiệu thì trận đấu sẽ bắt đầu. Tuy Hing nhìn quanh để nhận diện những người sẽ vào sân đấu với hắn khi nhận hoa pha lê từ tay người phụng sự. Khi hắn thấy Mễ Đằng cũng nhận được hoa thì trong lòng khấp khởi khi sắp có cơ hội giao đấu với hắn. Mễ Đằng đứng cách đó một khoảng và cũng không để tâm đến người đang đứng nhìn hắn chầm chập vì phải trò chuyện cùng Nhan Trác và hai chị em kia. Họ chúc Mễ Đằng sẽ thắng trận đấu tiếp theo này. Mễ Đằng rời đám đông và tiến vào sân đấu, lúc này hắn mới nhìn thấy người đã vài lần muốn thi đấu cùng hắn trong các buổi luyện tập. Hắn nghĩ nếu lần này thi đấu với nhau thì dù thế nào hắn cũng phải thắng.
    Những người phụng sự lần lượt chọn năm người thành một nhóm rồi hướng họ theo mình đi về sân đấu mà họ phụ trách trông coi. Khi Tuy Hing được chọn là người thứ bốn tham gia vào một tốp hắn đã mong rằng người còn lại sẽ là Mễ Đằng. Nhưng cách đó một quãng, Mễ Đằng đã yên vị trong giữa sân đấu với bốn Thần Quân khác và có vẻ họ đã sẵn sàng cho trận đấu bắt đầu. Tuy Hing có chút thất vọng nhưng hắn hiểu chỉ cần thắng tiếp trận này thì cuộc tuyển chọn càng thu hẹp và cơ hội giao đấu với Mễ Đằng ở vòng sau sẽ cao hơn.
    Nhan Trác đang đứng cạnh hai chị em kia, cả ba chăm chú nhìn vào sân đấu nơi có Mễ Đằng tham gia. Chỉ mới là lượt trận thứ hai và khoảng thời gian chờ đợi hơn hai ngày đêm trước đó không có ảnh hưởng gì nhiều đến sức khỏe của Mễ Đằng nên hắn rất dễ dàng hạ được những đối thủ khác. Tuy Hing ở phía sân đấu gần đó cuối cùng cũng là người chiến thắng. Hắn bước lại phía những người thắng cuộc bên phía tay trái, một vài người quen đến chúc mừng hắn. Tuy Hing bước lại gần Mễ Đằng người đang vẫy tay về phía Nhan Trác. Tuy Hing liếc nhìn về phía nơi có cô gái trẻ đang cười tươi nhưng nụ cười ấy không dành cho hắn.
    - Đánh giỏi lắm! Chỉ tiếc là chúng ta chưa có dịp thi đấu với nhau, ta vẫn luôn muốn có cuộc đấu đó.
    - Nếu lượt sau có cơ hội thì ta sẽ đấu hết mình với ngươi, nhưng nếu chúng ta có thể vào chung một đội thì nên cùng nhau hợp sức vì Đại Vân Đình trước nhất. Mễ Đằng ôn tồn trả lời. Hắn chẳng hiểu nổi giữa muôn vạn Thần Quân nhưng gã này lại nhắm đến hắn mà thôi.
    - Tất nhiên! Nếu chúng ta cùng vào được Bát Thần Bộ thì nhiệm vụ lần này sẽ không có gì khó khăn rồi nhỉ?
    Tuy Hing khá tự mãn và vì chưa bao giờ biết đến đất Nhân Tộc, từ khi sinh ra hắn cũng như bao Thần Nhân khác được dạy về Nhân Tộc là một loài yếu ớt, tầm thường.
    - Vì phần khó nhất đã có Vệ Nữ lo liệu cho chúng ta rồi.
    Mễ Đằng đối lại vẻ đắc chí của Tuy Hing, câu nói ấy dập tắt nụ cười kêu ngạo trên môi Tuy Hing và khiến hắn không biết nói gì thêm, chỉ biết gật gù rồi hếch mặt lên một chút, đưa mắt nhìn ra phía sân đấu tỏ ý tập trung vào những người sắp khai chiến. Trong lòng hắn thật ra cũng rất nể phục Vệ Nữ vì những gì nàng đang làm cho Thần Tộc.

    *

    Bầu trời Đại Vân Đình lại bắt đầu một buổi bình minh, trên những sân đấu ở quảng trường phía đông vẫn không ngớt những trận đấu liên tục. Bầu không khí càng về sau càng căng thẳng, những người có mặt nơi đây đã hơn ba ngày đêm không ngơi nghỉ, vẻ mệt mỏi đã hiện lên trên gương mặt nhiều người. Lúc bắt đầu tất cả họ đều hừng hực khí thế, ai cũng tỏ rõ quyết tâm, nhưng đến thời điểm hiện tại không ít trong số họ đã thất bại, số còn lại đang bị áp lực của những trận đấu sát nhau cùng sự mòn mỏi bởi thời gian kéo dài, tất cả đã tạo nên một cuộc tuyển chọn đầy gian nan dẫu thể lệ đơn giản và không thay đổi từ đầu đến kết thúc. Bát Thần Bộ là một cám dỗ cho tất cả Thần Quân khi họ sẽ trở thành nhân tố quan trọng của Chính Điện, sẽ đến Nhân Tộc thi hành nhiệm vụ bảo vệ toàn Đại Vân Đình, trở thành người phụng sự, nhưng để đứng vào hàng ngủ đó quả không hề là một sự đơn giản. Những kẻ thua cuộc và những người chiến thắng đều mệt mỏi, cả về thể chất lẫn tinh thần.
    Khi mặt trời đã lên cao, tiếng chim muông vang vọng khắp những rừng cây, lúc này trên sân đấu chỉ còn lại bốn mươi người xuất sắc nhất vẫn còn trụ lại sau ngần ấy thời gian phải tập trung không kể ngày đêm. Họ tập trung ngay ngắn giữa quảng trường, hướng mắt lên phía Hội Đồng Lớn, chờ đợi.
    Thần Mẫu đang bàn bạc cùng các Lão Thần về thể thức thi đấu lần này trong sự mong ngóng của các Thần Quân dưới sân. Một lúc sau, lão thần Phi Khả đứng lên, người nhìn qua một lượt những gương mặt trẻ dẫu đã có vẻ mệt mỏi nhưng trong ánh mắt vẫn đầy quyết tâm và cố gắng.
    - Tất cả các vị dưới sân lúc này là những người xuất sắc nhất mà Đại Vân Đình có được cho đến thời điểm hiện tại. Thật ra chỉ cần chọn bất kỳ tám người nào trong số các vị cũng đã có thể lập nên một Bát Thần Bộ hùng mạnh, thừa sức để đối phó với tên Đại Đế nhỏ nhoi ở Nhân Tộc. Nhưng quy chế là quy chế, tám người trong các vị ai trụ lại đến cuối cùng sẽ chính là Bát Thần Bộ vạn năm mới có của Đại Vân Đình ta. Thể thức thi đấu lần này cũng rất đơn thuần, vì Bát Thần Bộ là một thể thống nhất và các vị đủ mạnh mẽ, đủ trí lực để tìm đồng đội cho chính mình nên các vị sẽ có thể kết hợp thành năm nhóm, mỗi nhóm tám vị, và chọn ra một thủ lĩnh riêng. Sau khi hoàn tất, thể lệ thi đấu sẽ được công bố, các vị có thời gian cho đến trước hoàng hôn. Tất cả bắt đầu!
    Lão thần Phi Khả kết lời và trở lại yên vị trên ghế của mình trước đó. Dưới sân, bốn mươi Thần Quân đang nhốn nháo nhìn quanh để tìm xem ai có thể làm đồng đội với họ. Từ đầu cuộc tuyển chọn, tất cả đều độc lập tự mình cố gắng để giành được một vị trí trong Bát Thần Bộ, giờ bỗng dưng họ phải họp được một nhóm tám người trước khi biết được thể thức thi đấu nên ai cũng muốn tìm người mạnh về nhóm của mình. Cả Nhan Trác và Mễ Đằng cũng bắt đầu lúng túng chưa biết nên làm thế nào.
    - Chúng ta có thể hợp thành một nhóm, hai chị em ta cũng chẳng thân quen với mấy ai cả.
    Người chị gái lên tiếng khi cậu em trai cũng đang gật gật đầu đồng ý. Hai chị em họ quả không phải tầm thường khi cùng nhau chiến thắng các trận đấu vừa qua. Người em trai càng thi đấu càng hăng, đến trận cuối cùng vẫn hừng hực khí thế như trận đầu tiên, điều ấy thật khó gặp. Hai chị em họ được coi là người mạnh, nếu hợp với Mễ Đằng và Nhan Trác thành một đội thì khá vững vàng. Mễ Đằng nghĩ vậy nên bảo Nhan Trác đồng ý vào cùng nhóm với họ.
    - Ta cũng muốn tham gia cùng các người!
    Tuy Hing từ trong đám đông nhốn nháo bước đến nhóm bốn người kia. Khi nghe Lão thần Phi Khả nói hắn đã biết nếu muốn ở cạnh Nhan Trác thì hắn phải trở thành đồng đội với Mễ Đằng. Việc ghép nhóm tám người có lẽ ý đồ đã rõ là đội nào thắng sẽ là Bát Thần Bộ và Mễ Đằng không phải kẻ yếu, thêm vào chàng trai trẻ kia cũng là một đội tốt. Bốn người kia cùng quay nhìn Tuy Hing, theo hắn là một người nữa có vẻ quen biết hoặc là bạn từ trước cũng cùng muốn kết nhóm. Mễ Đằng không hiểu ý của Tuy Hing cho lắm khi thì hắn muốn đấu với hắn, khi thì lại muốn là đồng đội.
    “Gã này thay đổi cũng thất thường thật đấy!”
    - Cũng được, ta thấy ngươi thi đấu cũng rất khỏe, vào cùng nhóm thì cũng tốt. Chúng ta giờ đã là sáu người, vẫn còn thiếu hai người nữa, mọi người còn quen biết ai không?
    Chàng trai trẻ tuổi lên tiếng rồi nhìn khắp lượt những người đang đứng cạnh mình nhưng có vẻ họ đều không quen biết thêm ai cả. Vừa lúc đó những nhóm khác đã ghép đội xong và đã tập trung ở những điểm khác nhau để họp bàn việc chọn ra một thủ lĩnh. Đang đứng cạnh một bụi trúc pha lê gần bậc thang đá dẫn lối lên lầu nơi Hội Đồng Lớn đang ngồi là hai người một nam một nữ có vẻ đang nhìn quanh tìm đồng đội. Nhóm sáu người nhìn về phía họ, trên sân lúc này chỉ còn lại tám người họ mà thôi nên dễ hiểu họ không còn lựa chọn nào khác là cùng họp thành nhóm, thời gian cũng không còn nhiều trước khi thể thức thi đấu được công bố. Họ gật đầu vừa ra vẻ chào vừa tỏ ý đôi bên bằng lòng trở thành đồng đội.

    *

    Hoàng hôn đã đến với Đại Vân Đình, các đội đã chọn ra một thủ lĩnh, tất cả lại tập trung ở giữa sân đấu chờ đợi Hội Đồng Lớn. Tuy Hing được chọn là thủ lĩnh của nhóm. Hắn có chút bất ngờ khi Mễ Đằng có vẻ chẳng màng gì đến vị trí này khi trước đó đã chắc rằng sẽ thi đấu hết mình nếu như phải đối đầu nhau. Dù sao tất cả họ đều có cùng một mục tiêu và cùng một đội, nếu chiến thắng thì họ chính là Bát Thần Bộ.
    Lão thần Phi Khả lại đứng lên, từ trên lầu nhìn xuống sân rộng. Người bắt đầu công bố thể thức của trận đấu cuối cùng.
    - Có lẽ các vị phần nào hiểu được đội chiến thắng trong cuộc đấu này sẽ là Bát Thần Bộ. Các đội đã chọn ra thủ lĩnh cho mình, có nghĩa tất cả đều nguyện ý theo sự dẫn đầu của thủ lĩnh. Trận đấu cuối cùng này rất đơn giản, cách thức thi đấu như những lượt đấu trước đó, duy chỉ có thủ lĩnh của mỗi đội sẽ đại diện thi đấu, vị thủ lĩnh nào chiến thắng thì đội của vị đó trở thành Bát Thần Bộ. Xin mời các vị thủ lĩnh bước vào sân đấu, đây là trận đấu cuối cùng của cuộc tuyển chọn, sau đó sẽ chính thức nhận nhiệm vụ hỗ trợ Vệ Nữ, chúng ta không có quá nhiều thời gian cho sự chuẩn bị vì Vệ Nữ có thể tìm thấy Đại Đế bất cứ lúc nào.
    Phi Khả nói xong thì các nhóm Thần Quân dưới sân bắt đầu lao xao. Họ bắt đầu di chuyển ra khỏi sân đấu nhường chỗ cho trận đấu cuối cùng mà chỉ có thủ lĩnh của họ tham gia. Các thủ lĩnh lại nhận hoa trường mệnh từ những người phụng sự, sức nặng của áp lực chiến thắng cho cả đội đang đè lên vai họ nên tất cả đều không tránh khỏi căng thẳng.
    Tuy Hing nhìn về phía đồng đội của hắn đang đứng. Lần đầu tiên hắn được Nhan Trác cổ vũ, cả những người còn lại cũng đang hướng về hắn, đặt hết niềm tin vào hắn. Cảm xúc của Tuy Hing lúc này vừa căng thẳng vừa hạnh phúc. Hắn siết chặt thanh kiếm trong tay khi đã giữ hoa trường mệnh lơ lửng trên đỉnh đầu, nhìn một lượt các đối thủ mạnh sẽ giao đấu với hắn. Trận đấu thế này có lẽ đã vượt xa ý nghĩ muốn giao đấu với Mễ Đằng trước đó của Tuy Hing.
    Năm thủ lĩnh bắt đầu lao vào đối thủ chiến đấu, đã là trận đấu cuối cùng nên tất cả đều quyết tâm và dốc toàn lực. Một hoa trường mệnh rơi xuống sân đấu vỡ nát thành những mảnh vụn, một thủ lĩnh đã thua cuộc, người đó rời sân đấu rồi ngã khuỵu khóc lóc. Trên sân lúc này còn lại bốn người, Tuy Hing cẩn thận chọn cách sẽ hợp sức với người mà hắn cho là yếu hơn mình để tấn công một kẻ khác, làm như vậy khi chỉ còn lại hai người hắn sẽ nắm chắc phần thắng trước người kia. Chiến thuật tốt như thế nhưng những đối thủ của hắn không phải dạng vừa, có người cũng đang cố gắng hạ hắn trước vì nhận thấy hắn rất mạnh. Đám đông hồi hộp nhìn thủ lĩnh của họ thi đấu. Mễ Đằng như nín thở nhìn theo Tuy Hing, hắn lo sợ Tuy Hing sẽ thua cuộc thì cơ hội sớm gặp lại Mộc Ang cũng như bảo vệ nàng sẽ tan thành mây khói. Nếu biết trước thể thức thi đấu như thế này thì hắn đã quyết liệt giành vị trí thủ lĩnh với Tuy Hing. Mễ Đằng bực dọc vì lúc nào hắn cũng phải thụ động trông chờ vào người khác trong những chuyện quan trọng. Hắn biết Tuy Hing rất mạnh nhưng giờ phút này ai đang ở trên sân đấu cũng mạnh không kém hắn, trong lòng không khỏi lo lắng, bồi hồi.
    Một thủ lĩnh khác lại bị loại, trên sân còn lại ba người, cuộc đấu sắp vào hồi kết thúc. Một người đã hiểu cách thức của Tuy Hing nên kết hợp cùng hắn để tấn công người còn lại duy chỉ có việc hắn được Tuy Hing chọn vì hắn yếu hơn Tuy Hing thì hắn chưa biết. Người còn lại bị hai người tấn công liên tục thì bắt yếu thế sắp không trụ nổi, đang di chuyển giật lùi mong kéo dài trận đấu để tìm ra cách đảo ngược tình thế. Tuy Hing đã có dự liệu trong đầu nên thấy người bị tấn công sắp không trụ vững thì nhanh như cắt hắn chuyển sang tấn công người mà hắn đang ngầm kết hợp từ đầu trận đến giờ. Người kia chưa kịp phản ứng vì bất ngờ do hắn nghĩ chỉ khi hạ được người kia thì cuộc đấu còn lại giữa hắn và Tuy Hing mới thật sự bắt đầu nên không đỡ kịp đòn đánh của Tuy Hing. Hoa trường mệnh của hắn rơi xuống vỡ tan khi vẻ mặt của hắn vẫn còn đang ngỡ ngàng, người còn lại cũng chưa theo kịp nhịp độ hiện tại trên sân đấu bởi chiến thuật của Tuy Hing thì đã bị Tuy Hing ra đòn chốt hạ. Tuy Hing dừng kiếm khi hai đối thủ của hắn đều đã đánh rơi hoa trường mệnh, điều ấy đồng nghĩa với việc đội của Tuy Hing chính thức là Bát Thần Bộ vạn năm có một của Đại Vân Đình. Hai người kia đứng tần ngần một lúc thì vứt kiếm quay lưng về phía đội của họ. Cuộc đấu đã kết thúc, Hội Đồng Lớn lúc này như trút được một chút gánh nặng trong lòng, Thần Mẫu vui vẻ khi đã chọn ra Bát Thần Bộ. Đại Vân Đình lại tiến gần hơn đến nhiệm vụ giải trừ Ấn Ký của Đại Đế. Trên sân, đội của Tuy Hing đã tiến đến cùng nhau ăn mừng chiến thắng, lúc này đã là giữa đêm. Nhiều ngày trụ lại ở quảng trường cuối cùng đã kết thúc, ngày Bát Thần Bộ đi đến Nhân Tộc có thể là bất cứ lúc nào…
     
    Chỉnh sửa cuối: 7/9/19
  13. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 7

    Vua Hoa Nam đang ngồi trong tẩm điện, mắt lim dim chờ hoàng tử vào gặp sau chuyến đi Ngạn Tây. Người có vẻ đã mệt mỏi, nhiều lần có suy nghĩ muốn thoái vị nhưng ngại hoàng tử còn trẻ tuổi chưa gánh vác nổi chuyện triều chính. Hoàng tử Xơng Ngỵ tiến vào tẩm điện, cúi người hành lễ.

    - Tới rồi đó à? Chuyến đi Ngạn Tây của hoàng tử thành công tốt đẹp, ta rất hài lòng.

    Vua Hoa Nam nói.

    - Cảm ơn cha đã tin tưởng. Con chỉ cố gắng hết sức vì sự an định của dân chúng.

    Xơng Ngỵ khiêm nhường.

    - Hôm nay ta gọi hoàng tử đến là vì một chuyện. Ta tuổi đã cao, hoàng tử nay cũng đã trưởng thành, ta rất yên tâm sự cẩn trọng, điềm đạm của hoàng tử nên quyết định sẽ sớm ngày làm lễ Nối Ngôi, giao trọng trách này lại cho tân minh chủ. Hoàng tử thấy thế nào?

    - Thưa cha! Người vẫn còn khoẻ mạnh, con còn nhiều điều chưa học thông, chưa dám nhận hết chức trách về mình, khẩn xin cha cho con một thời gian nữa, khi nào đã đủ chín chắn thì lúc đó không dám không lên ngôi.

    - Xem ra hoàng tử chưa muốn nối ngôi chỉ là do chưa muốn bị trói buộc, vẫn còn ham chơi, có đúng không?

    - Con quả không qua được mắt người. Xin cha tha thứ!

    - Đã vậy thì ta cho con một hạn mức để con có thể thu xếp, khi hạn định đã đến thì lập tức lên ngôi. Ta đã lập con là người nối ngôi thì sớm muộn gì trọng trách này con cũng phải gánh lấy, con phải nhớ trách nhiệm của mình. Hạn cho hoàng tử bốn tháng nữa sẽ làm lễ Nối Ngôi!

    - Con cảm ơn cha! Con không dám quên trọng trách của mình, xin cha yên tâm.

    - Tốt! Dạo này mẹ con sức khoẻ kém. Con nên đến thăm bà ấy. Ta bận nhiều việc triều chính nên ít có thời gian ở bên cạnh, dù Xơng Nhiêu luôn bên cạnh nhưng nếu gặp con thì sẽ vui lên nhiều.

    - Con biết thưa cha. Con xin phép đến Tây biệt điện thăm mẹ.

    Xơng Ngỵ cúi đầu hành lễ rồi lui ra ngoài. Đoàn tuỳ tùng theo người đi về phía Tây biệt điện.


    *


    Tây biệt điện trồng rất nhiều hoa lan được mang về từ khắp nơi theo ý thích của hoàng hậu. Một nhóm tuỳ tùng chịu trách nhiệm chăm sóc vườn hoa đang tỉa tót cành lá, tưới cây trong hoa viên. Họ sẽ chọn những chậu lan đang nở hoa đẹp nhất để mang vào bày trên bàn trong sảnh Tây cung. Hoàng hậu đã bệnh mấy ngày nay nên vợ các quan hay thay nhau đến thăm hỏi, người tặng quà, người tặng thuốc. Khi Xơng Ngỵ đến thì có vài người đang trò chuyện cùng hoàng hậu trong sảnh. Hoàng tử tiến vào hành lễ với hoàng hậu và chào các vị phu nhân. Những người đó biết ý, không muốn làm phiền nên đứng lên hành lễ xin cáo từ rồi lui ra.

    Hoàng hậu thấy hoàng tử Xơng Ngỵ đến thì rất vui mừng. Người đứng dậy đi đến bên hoàng tử, nắm lấy hai tay rồi ngắm nhìn một lượt, ánh mắt hài lòng, âu yếm.

    - Hoàng tử đến rồi! Chuyến đi Ngạn Tây thế nào? Mọi chuyện đều tốt cả chứ? Con trông có vẻ mệt mỏi.

    Hoàng hậu ân cần, chỉ có người mẹ là người phát hiện ra những điều nhỏ nhất ở con cái của mình như thế.

    - Thưa mẹ! Tất cả đều ổn, có lẽ do đi đường xa nhiều ngày nên có mệt một chút thôi.

    Xơng Ngỵ trấn an.

    - Hôm nay con nên ở lại dùng bữa với ta. Ta sẽ dặn nhà bếp làm những món con thích. Lâu lắm rồi mẹ con ta không có dịp ngồi ăn cùng nhau, từ lúc sắc phong con luôn bận rộn với chuyện của triều đình.

    - Con không có nhiều thời gian chăm sóc mẹ thật là có lỗi, xin mẹ đừng buồn!

    - Không buồn! Chỉ là ta nhớ con thôi. Ở Tây biệt điện lúc nào cũng nhộn nhịp vì Xơng Nhiêu hay bày trò, nên không có buồn chán. Nhưng con đến thăm ta rất vui mừng.

    - Xơng Nhiêu có làm mẹ mệt không? Người đang bệnh, nếu công chúa nghịch quá thì phải phạt.

    - Không có! Em gái con tuy ham chơi nhưng rất biết chừng mực. Vì ta bệnh nên suốt ngày làm trò cho ta vui, lúc nãy còn ở đây nhưng các vị phu nhân đến, con bé có lẽ lại chạy ra ngoài chơi rồi. Con đi theo ta, hôm nay hoa lan nở rộ ngoài hoa viên, nhiều màu sắc và hình dáng đặc biệt, đi ngắm cùng ta nào!

    Hoàng hậu kéo tay Xơng Ngỵ theo người ra ngoài. Người cảm thấy như ngày nào khi hoàng tử còn nhỏ vẫn hay theo người ra hoa viên dạo chơi, ngắm hoa lan nở.

    Hoàng hậu và hoàng tử đi dạo trong hoa viên, đám tuỳ tùng đi theo sau cách một quãng. Hoa lan có loại trồng trong chậu bày trên mặt đất, có loại treo trên những giàn gỗ được sắp xếp dọc theo lối đi, bố trí len lỏi theo những hốc đá, gờ tường, trên những hòn giả sơn. Hoa nở đủ màu sắc kéo theo ong bướm bay đến. Đến một bờ hồ có một chiếc cầu gỗ sơn đỏ dẫn lối ra một đình thuỷ tạ, nơi cũng treo lủng lẳng nhiều chậu hoa lan có phần cuống hoa kéo dài, ngã rủ xuống nở ra những bông hoa li ti rất đẹp mắt. Có người đã ngồi sẵn trong thuỷ đình bên cạnh có hai tuỳ tùng đứng hầu, trên bàn gỗ điêu khắc tinh xảo bày một bộ ấm trà có hoa văn cũng là những hoa lan màu đỏ cùng vài loại bánh ngọt. Người ngồi bên lan can đình thuỷ tạ vận y phục lụa màu đỏ, viền áo và tay áo có thêu hoa văn lá mãnh, gương mặt trẻ trung lại như đang thiu thiu ngủ. Người đó vừa thấy hoàng hậu và hoàng tử xuất hiện ở phía đầu cầu bên bờ hồ thì vẻ buồn ngủ vừa rồi như tan biến, lập tức tươi tỉnh, đứng lên ôm gấu váy đi nhanh ra đón chỉ tiếc là lối đi không quá lớn để có thể chạy thật nhanh.

    - Mẹ! Anh trai!

    Xơng Nhiêu đang buồn chán ở đây, thế là hai người liền xuất hiện. Công chúa Xơng Nhiêu túm lấy tay Xơng Ngỵ lay lay.

    - Em mà biết buồn chán sao? Có làm mẹ mệt mà bệnh thêm không?

    - Không có! Xơng Nhiêu rất ngoan, rất thương mẹ, chỉ muốn người mau khoẻ để chơi với Xơng Nhiêu thôi. Anh không tin thì hỏi mẹ xem, có đúng không mẹ?

    Xơng Nhiêu nói với Xơng Ngỵ rồi lại quay sang hoàng hậu như để tìm đồng minh.

    - Xơng Nhiêu ngoan lắm! Không có phiền chút nào!

    Hoàng hậu mỉm cười, đưa một tay lên xoa đầu công chúa. Ba người họ đã vào đến đình thuỷ tạ, ngồi xuống cùng nhau uống trà và trò chuyện vui vẻ như một gia đình bình thường ở dân gian.

    - Con đi đường không có trở ngại gì chứ?

    Hoàng hậu có vẻ nghiêm giọng lại khi hỏi hoàng tử. Lúc này công chúa Xơng Nhiêu cùng một tuỳ tùng sang bên kia bờ hồ hái một ít lá trà tươi để pha thêm ấm trà mới.

    - Thưa mẹ, thật sự không có gì đáng ngại. Người thấy con vẫn khoẻ mạnh ngồi đây rồi mà!

    Xơng Ngỵ nói như đang đùa, người không muốn nói đến những cuộc ám sát đã gặp phải càng không bao giờ nói đến chuyện cướp tùy thiếp của Lãnh chúa.

    - Con biết ta đang nói gì mà, lễ Nối Ngôi đang đến gần, con cần phải cẩn thận hơn. Cha con luôn thấy anh em các con hoà thuận nên sẽ không bận tâm, ta thì thân ở trong cung có muốn cũng không bảo bọc con như ngày xưa được nữa, mọi sự đều phải cẩn trọng.

    Hoàng hậu lại nắm lấy tay hoàng tử dặn dò.

    - Mẹ yên tâm, dù như thế nào vẫn là anh em ruột thịt, cũng sẽ không xuống tay với nhau.

    - Ta cũng hy vọng là vậy!

    Công chúa Xơng Nhiêu trở lại với một rổ tre nhỏ đựng đầy lá trà xanh. Tuỳ tùng mang nước sôi tới rồi bắt đầu pha trà, không khí trong đình thuỷ tạ lại bắt đầu vui vẻ như trước. Gió thổi bên bờ hồ mát rượi, những cuống hoa lan dài đung đưa tỏa hương dịu nhẹ, mặt hồ lăn tăn gợn sóng.


    *


    Mộc Ang tỉnh dậy thì thấy mình đang nằm trên một chiếc giường trong một căn phòng khang trang. Đã mấy ngày qua nàng vẫn cứ lúc mê lúc tỉnh, chỉ biết luôn có người đến chăm sóc nàng.

    “Ai lại có thể cứu ta ra và đưa ta đến đây? Họ có mục đích gì? Nơi đây là đâu?”

    Mộc Ang ngồi dậy, cảm thấy chưa khoẻ hẳn nhưng đã có thể di chuyển. Nàng đang vận một bộ y phục màu xanh da trời, đai lưng có thêu hoa lá. Căn phòng nàng đang ở rất sáng vì có một cửa sổ lớn, bên ngoài là một vườn hoa với la liệt những chậu hoa nối liền nhau đủ màu sắc. Một hồ nước nhỏ với những đàn cá nhiều màu sắc bơi lội, Mộc Ang cứ ngỡ như đang ở Đại Vân Đình. Có tiếng người trong những gian nhà gần đó, không đông đúc lắm, Mộc Ang mở cửa đi tìm gian phòng có người đang ở đó. Hành lang yên ắng, chỉ có tiếng chim trong vườn hoa, nắng ấm bao trùm cả không gian.

    Mộc Ang đi hết hành lang lại rẽ trái theo một hành lang khác dẫn đến một gian nhà, bên trong đang có người. Nàng không nghe họ nói gì, chỉ nghe thấy những cử động, không biết mình đang ở đâu, nàng chần chừ không dám mở cửa chính mà đứng ngoài cửa sổ nhìn vào. Qua khe cửa, Mộc Ang nhìn thấy hai người một nam một nữ đang chăm sóc cho người đang nằm trên giường có vẻ là một chàng trai. Người nam đỡ người bệnh ngồi dậy trong khi cô gái kia dùng thìa bón từng chút thuốc.

    Mộc Ang không nhìn thấy rõ mặt người bệnh nhưng y phục người đó đang vận thì nàng biết, đó là bộ y phục chính tay nàng đã chọn ở một cửa hàng nhỏ trong một thôn trang ở Ngạn Tây cho Kha Lang. Nàng vui mừng đến nổi không dè chừng nơi nàng đang ở có phải chỗ nguy hiểm hay không cứ đi đến mở cửa bước vào.

    Hai người đang chăm sóc Kha Lang bị bất ngờ thì quay lại nhìn, khi nhìn thấy Mộc Ang, họ không có vẽ ngạc nhiên lắm mà lại có vẻ vui mừng.

    - Cô đã tỉnh dậy rồi, hoàng tử về chắc sẽ vui mừng lắm.

    Cô gái đó lên tiếng.

    - Hoàng tử?

    Mộc Ang không hiểu sao nàng lại nghe từ “hoàng tử” nhiều lần như vậy từ khi gặp tên Lãnh chúa kia.

    - Hoàng tử đã lên triều, khi nào người về sẽ đến thăm cô, ngày nào cũng vậy. Cô trúng mê hương rất nặng nên từ khi về đây luôn mê man bất tỉnh.

    Cô gái đó nói tiếp.

    - Hắn bị sao vậy?

    Mộc Ang cần biết tại sao Kha Lang bị thương nặng hơn là chuyện về vị hoàng tử nào đó.

    - Hoàng tử nói cậu ta đã bị thương khi làm công vụ cho người.

    “Lại liên quan đến vị “hoàng tử” nọ, nhưng lần cuối cùng Kha Lang bên ta là ở phòng giam của Lãnh chúa rồi bị bắt đi làm nô lệ, sao lại thành đi làm công vụ cho “hoàng tử” được chứ? Sao cũng được, hắn không bị giết là tốt rồi, những chuyện đó sẽ tính sau.”

    Mộc Ang nghĩ ngợi, sau đó nàng tiến lại chìa tay ra có ý muốn lấy chén thuốc và bón thuốc cho Kha Lang. Cô gái kia thấy vậy cũng không từ chối liền đưa cho nàng.

    - Hai người có thể ra ngoài không? Để mình ta chăm sóc hắn là được rồi.

    Mộc Ang nói.

    - Cậu ta cao lớn vậy, cô không giữ người ngồi được đâu, để ta giúp cô.

    Chàng trai còn lại lên tiếng.

    - Không cần đâu, ta làm được.

    Vừa nói Mộc Ang vừa đưa tay đỡ lấy Kha Lang. Hai người kia thấy nàng khoẻ như thế có phần hơi bất ngờ.

    - Ta là người luyện võ, có sức khoẻ hơn người thường, hai người yên tâm rồi chứ?

    Hai người đó cúi chào Mộc Ang rồi lui ra. Mộc Ang đỡ Kha Lang ngồi tựa vào người mình. Thương tích hiện tại của Kha Lang không khác gì so với lần đầu được nàng cứu, còn có vẻ tệ hơn. Mộc Ang choàng một tay qua đỡ người Kha Lang, một tay bón thuốc cho hắn. Kha Lang ho vài tiếng. Mộc Ang sợ hắn bị sặc thì dừng lại, đặc thìa xuống rồi vuốt vuốt ngực cho hắn đỡ ho.

    - Nàng tỉnh rồi?

    Kha Lang tỉnh lại lúc bị sặc thì thấy Mộc Ang đang chăm sóc mình, trong lòng rất vui.

    - Ngươi cũng tỉnh rồi, có vẻ thương tích còn nặng, ngươi cố gắng uống thuốc cho mau khoẻ, ta còn nhiều chuyện muốn hỏi ngươi lắm đó.

    Mộc Ang thấy Kha Lang tỉnh lại thì rất mừng.

    - Nếu mà nàng chăm sóc ta như thế này, ta muốn mình bệnh thêm vài ngày nữa.

    Kha Lang cười mệt mỏi.

    - Người còn trêu ta được thì có lẽ sắp khoẻ lại rồi.

    Mộc Ang bón hết thuốc trong chén cho Kha Lang thì đỡ hắn nằm xuống rồi ngồi lại bên giường.

    - Xa lâu vậy nàng thấy nhớ ta sao? Sao lại ngồi đó nhìn ta?

    Kha Lang hỏi khi thấy Mộc Ang cứ ngồi bên cạnh nhìn hắn mà không nói gì cả.

    - Ta không nghĩ là còn gặp lại ngươi được. Lúc đó ta nghĩ có lẽ ngươi đã chết rồi và ta cũng sắp chết.

    Mộc Ang khóc, không giấu được xúc động. Nàng nhớ lại những gì mà Y Tung làm với nàng nhưng nàng không muốn nói hết cho Kha Lang nghe.

    - Lãnh chúa có làm tổn hại gì đến nàng không? Ta xin lỗi đã không bảo vệ được nàng.

    Kha Lang thấy Mộc Ang khóc thì rất lo lắng.

    - Không có! Ta chỉ không muốn ngươi chết.

    Mộc Ang thút thít.

    - Ta ở đây, không có chết được đâu.

    Kha Lang cố ngồi dậy, an ủi Mộc Ang. Đây là lần đầu tiên hắn nhìn thấy điệu bộ khóc lóc của Mộc Ang nên có phần bối rối. Mộc Ang ôm chầm lấy người trước mặt, lại khóc. Nàng không biết vì sao nàng làm vậy chỉ biết là nhìn thấy Kha Lang còn sống khiến nàng cảm thấy rất vui mừng. Ở chốn Nhân Tộc này hắn chính là người đã ở bên cạnh nàng, nói cho nàng biết nhiều điều. Nàng không chấp nhận chuyện hắn có thể bị chết thê thảm như vậy.

    Kha Lang không dám ôm lấy Mộc Ang vì không muốn để bản thân trôi theo cảm xúc. Hắn biết một ngày không xa hai người lại phải chia tay mỗi người một hướng. Hắn sẽ không thể rời đi nếu cứ để tình cảm trong lòng mình lớn thêm. Hai người bên nhau rất vui vẻ nhưng không thể mãi mãi ở bên nhau được.

    - Nàng ôm ta chặt như vậy, ta sắp thở không được rồi.

    Kha Lang nói khi cảm thấy nếu cứ kéo dài như thế hắn sẽ chẳng kiểm soát được mình nữa. Mộc Ang ngồi lại, lấy tay áo lau nước mắt, cảm thấy có chút ngượng ngùng.

    Bên ngoài có tiếng bước chân đi tới, người đó đã đến trước cánh cửa đang mở. Chàng trai xuất hiện với diện mạo chỉnh chu, vẻ mặt điềm đạm thường thấy, miệng nhoẻn cười khi nhìn thấy Mộc Ang và Kha Lang đều đã tỉnh dậy. Thoáng thấy nét mặt như vừa mới khóc của Mộc Ang trong lòng có chút thắc mắc nhưng người không hỏi thẳng.

    - Hai người đều đã tỉnh dậy! Tốt quá!

    Xơng Ngỵ đứng gần bên giường.

    - Xơng Ngỵ? Sao ngài lại ở đây?

    Mộc Ang có chút ngạc nhiên nhưng cũng ngờ ngợ ra chút vấn đề.

    - Ngài ấy chính là vị hoàng tử mà Lãnh chúa đề cặp đến lúc bắt chúng ta đó.

    Kha Lang nói với giọng thều thào.

    - Phải! Chính là ta! Ta đã liên lụy hai người, khiến Lãnh chúa hiểu lầm mà bắt hai người đi.

    Xơng Ngỵ trầm ngâm.

    - Ngài đã gây thù gì với Lãnh chúa? Hắn bắt chúng ta, đánh đập Kha Lang, còn suýt nữa là hắn đã…

    Mộc Ang nói tới đây thì lại không muốn nói tiếp. Nàng nhìn Kha Lang rồi lại im lặng, không hiểu sao nàng lại chẳng dám cho Kha Lang biết, hay đúng hơn là nàng sợ Kha Lang biết chuyện.

    - Còn có Kim Mã. Ta không thể gặp lại Kim Mã nữa!

    Mộc Ang xúc động, đôi mắt đỏ hoe khi nghĩ đến chú ngựa theo mình đến đây từ Đại Vân Đình đã bị bỏ lại ở quán trọ trên đất Ngạn Tây.

    - Ta xin lỗi hai người! Đáng lý ra ta không nên lôi kéo hai người làm bạn với ta trong thời điểm ta đang đi sứ Ngạn Tây. Lãnh chúa đa nghi, thà giết lầm hơn bỏ sót, lần này hai người gặp nạn trách nhiệm thuộc về ta. Rất may ta đã cứu được hai người về đây nếu không cả đời này ta cũng chẳng yên được.

    Xơng Ngỵ biết Mộc Ang đang uất ức điều gì, nghĩ đến chuyện đó người cũng đau lòng không kém.

    - Ta đã trốn thoát được, sau đó cũng nhờ pháo hiệu hoàng tử đưa trước đó mà kêu người đến giúp và giải cứu nàng. Ngài ấy không ngờ Lãnh chúa lại bạo ngược như vậy. Nhưng chúng ta đã an toàn rồi, nàng không phải lo lắng nữa.

    Kha Lang đỡ lời cho hoàng tử.

    - Chúng ta đang ở đâu?

    Mộc Ang hỏi, nàng chưa biết mình đã được đưa đến Hoa Nam đã mấy ngày.

    - Cấm Thành Hoa Nam. Nơi đây là biệt phủ riêng của ta ở lúc trước. Hai người yên tâm ở lại tịnh dưỡng, bên trong tuỳ tùng không đông người nhưng bên ngoài lính hộ vệ của ta canh phòng rất cẩn mật, hai người sẽ được an toàn cho đến khi khoẻ lại.

    - Chúng ta đã đến Hoa Nam sao?

    Mộc Ang chợt nghĩ đến Đại Đế lúc đó đang ở Ngạn Tây, nếu nàng đang ở Hoa Nam thì làm sao tìm ra hắn được? Mộc Ang tập trung Thần Lực bên trong để cảm nhận hành tung của Đại Đế. Hai chàng trai bên cạnh không biết Mộc Ang đang làm gì, chỉ nghĩ nàng có chút bất ngờ vì chỉ sau vài ngày nàng đã đến một đất nước khác. Linh cảm cho nàng biết người đó cũng đã di chuyển đến Hoa Nam.

    “Đại Đế đã đến Hoa Nam rồi sao? Hắn đang đi đâu? Có thể hắn đang trên đường tìm Mật Lệnh. Ta đã bị ngất mấy ngày liền, hắn đi đến đây cũng không lạ. Như vậy ta không cần trở lại Ngạn Tây mà sẽ tìm kiếm hắn ở Hoa Nam này. Ngươi có đi đến đâu ta cũng sẽ tìm ra ngươi!”

    Mộc Ang nghĩ thầm.

    - Kha Lang vẫn còn chưa khoẻ, nàng hãy để hắn nghỉ ngơi. Khi nào đến giờ dùng thuốc chúng ta lại đến thăm.

    Xơng Ngỵ muốn có cơ hội ở riêng với Mộc Ang nên gợi ý nàng để Kha Lang tịnh dưỡng.

    - Ngươi hãy nghỉ ngơi cho khoẻ, tới giờ dùng thuốc ta sẽ đến giúp ngươi.

    Mộc Ang dặn dò Kha Lang.

    - Ta sẽ cố gắng nghỉ ngơi, hai người không cần quá lo lắng.

    Kha Lang nằm xuống, chực nhắm mắt lại. Mộc Ang và Xơng Ngỵ đi ra ngoài.


    *


    - Nàng có muốn đi dạo làm quen biệt phủ với ta không? Lúc nãy nàng chưa trách móc ta xong nên có lẽ có chút ấm ức.

    Xơng Ngỵ nói với Mộc Ang. Người dường như hiểu rõ tâm ý người khác.

    - Ngài nói đúng! Ta còn muốn trách ngài nhiều lắm nhưng suy cho cùng đó không phải việc ngài mong muốn sẽ xảy ra. Xem như chúng ta không may mắn vậy.

    - Nàng không may vì bị Lãnh chúa bắt hay không may vì có bạn bè như ta?

    - Ngài nghĩ sao?

    Mộc Ang nhìn Xơng Ngỵ, ánh mắt có vẻ hờn trách, điều đó khiến người đối diện cảm thấy đau lòng.

    Hai người đã đi đến khu hoa viên phía sau dãy nhà. Lối đi lát đá, hai bên cũng bày biện rất nhiều những chậu hoa đang nở ở cạnh nhau, xung quanh có nhiều cây cối xanh um, không gian rất mát mẻ.

    - Ta rất tiếc vì chuyện đã xảy ra, nếu có cơ hội làm lại có lẽ ta đã đề phòng kỹ hơn.

    Xơng Ngỵ trầm ngâm, có vẻ luyến tiếc.

    - Chuyện cũng đã xảy ra, ngài cũng đã cố gắng cứu chúng tôi, xem như chúng ta không ai nợ ai.

    - Ta vẫn cảm thấy mình còn nợ hai người nhiều hơn những gì ta đã làm, nếu ta không giữ hai người ở lại thì sự thể đã không diễn ra như vậy.

    - Chúng tôi đi hay ở không phải bởi do ngài.

    - Vậy nàng có đồng ý tha thứ cho ta không? Ta không muốn mất đi bạn tốt như nàng và Kha Lang.

    - Vì ngài đã cố gắng cứu sống và chăm sóc chúng tôi, thôi thì ta tha thứ cho ngài lần này.

    Mộc Ang miễn cưỡng, trong lòng nàng vẫn còn ấm ức.

    - Ta cám ơn nàng!

    Xơng Ngỵ mỉm cười.

    - Nhưng tại sao ngài không nói mình là hoàng tử ngay từ đầu?

    - Ta không muốn các người vì thân phận của ta mà tỏ ra xa cách.

    - Ngài muốn làm bạn với chúng tôi đến vậy sao?

    - Phải đó, ta không có nhiều bạn bè, đặc biệt là những người sẵn sàng ra tay giúp đỡ dù không biết ta là ai.

    - Ngài bị ám sát vì ngài là hoàng tử?

    Xơng Ngỵ không trả lời chỉ gật gật đầu.

    - Người muốn giết ngài chính là Lãnh chúa?

    Lần này thì Xơng Ngỵ lắc đầu. Mộc Ang cảm thấy làm hoàng tử như ngài ấy thật khổ sở, có chút tội nghiệp.

    - Nàng cảm thấy tội nghiệp ta sao?

    - Ngài giống như luôn muốn nói lên suy nghĩ của kẻ khác. Nhưng lần này ngài sai rồi, ta không có tội nghiệp ngài.

    Mộc Ang chột dạ.

    - Không thì tốt! Ta không thích kẻ khác cho rằng ta đáng thương đâu.

    Xơng Ngỵ bỗng nghiêm mặt lại.

    - Ta không có mà!

    - Sao nàng khẩn trương vậy? Ta biết là nàng không có nghĩ vậy mà.

    Xơng Ngỵ lại mỉm cười, tâm tính thay đổi nhanh chóng khiến cô gái bên cạnh cũng cảm thấy hồ đồ.

    - Nàng và Kha Lang cứ an tâm ở lại đây tịnh dưỡng, những việc khác không cần phải lo lắng.

    - Ta cũng định sẽ ở lại đây một thời gian.

    Mộc Ang vừa nghĩ đến Đại Đế cũng đang ở Hoa Nam nên bất chợt nói.

    - Vậy thì tốt, nàng muốn ở bao lâu thì ở, càng lâu càng tốt. Ta sẽ đưa hai người đi thăm những cảnh đẹp ở Hoa Nam.

    Xơng Ngỵ phấn khởi trong lòng khi nghe Mộc Ang nói, chỉ là người không hiểu vì sao nàng muốn ở lại lâu như thế.

    - Không, không phải ở Cấm Thành mà sẽ đi du ngoạn ở Hoa Nam.

    Mộc Ang giải thích.

    - Nhưng trước hết hai người cũng sẽ du ngoạn ở Cấm Thành chứ? Đến Hoa Nam mà không xem nhiều nơi ở Cấm Thành thì thật là tiếc.

    Xơng Ngỵ đã hiểu ý Mộc Ang..

    - Ngài nói cũng phải!

    Mộc Ang gật đầu đồng tình.

    - Nàng đi theo ta. Ta cho nàng xem cái này.

    Xơng Ngỵ ngoắc tay kêu Mộc Ang đi theo người. Mộc Ang tỏ vẻ tò mò đi theo sau. Họ đi đến một cái hồ phía cuối lối đi lát đá, gần bờ hồ có một thuỷ các, mái ngói màu xanh treo rèm trúc, trong có bày bộ bàn ghế đá. Xơng Ngỵ dẫn Mộc Ang đi vào thuỷ các, gió lồng lộng làm lay động những bông hoa súng nhỏ màu hồng, màu tím, có cả màu trắng là là trên mặt nước. Vài chú chuồn chuồn màu đỏ lúc bay lúc đậu trên những cánh hoa.

    - Nàng lại đây!

    Xơng Ngỵ đứng bên lan can thuỷ các hướng ra mặt hồ lại ra hiệu kêu Mộc Ang lại gần. Mộc Ang nghe theo, đến đứng bên cạnh. Xơng Ngỵ lấy một chiếc bát nhỏ để trên một bệ đá đứng gần đó, bên trong có để thức ăn cho cá, rồi người thả từng chút từng chút xuống hồ nước. Một lúc sau, mặt hồ lay động, một đàn cá kéo đến tranh ăn, chúng mang nhiều màu sắc trên mình, tạo ra một khung cảnh rất vui mắt. Mộc Ang nhìn rất thích, đưa tay lấy một chút thức ăn thả xuống.

    - Lúc ở đây nếu thấy buồn chán nàng có thể ra đây chơi với chúng.

    - Kha Lang có thể ngồi đây một mình thổi kèn lá cho lũ cá nghe.

    - Đúng vậy, hai người sẽ không thấy lạc lõng giữa biệt phủ này.

    Xơng Ngỵ nghe Mộc Ang nhắc đến Kha Lang thì cười nhẹ, không biểu hiện nhiều cảm xúc, nhưng trong lòng có chút đố kỵ. Hai người đứng bên hồ ngắm đàn cá, nói cười vui vẻ. Mộc Ang như quên mất việc nàng còn giận trước đó. Xơng Ngỵ nhìn thấy cô gái bên cạnh đã tươi cười trở lại thì cảm thấy rất vui. Men theo bờ hồ là những cây to nở đầy hoa màu hồng, vàng, cam… Hễ có gió lùa qua lại một loạt cánh hoa rơi xuống, một số rớt trên mặt hồ, số khác nằm lại trên mặt đất.
     
    Chỉnh sửa cuối: 12/9/19
  14. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 7 (P2)
    - Anh trai! Anh trai! Chờ em với!

    Tiếng công chúa Xơng Nhiêu gấp gáp gọi theo hoàng tử Xơng Ngỵ khi người đang cùng đoàn hộ vệ rời cung về biệt phủ riêng.

    - Công chúa lại chạy đi đâu thế?

    Xơng Ngỵ quay lại thì thấy công chúa đang vội chạy về phía người, như mọi khi một nữ tuỳ tùng vừa đuổi theo công chúa vừa thở hổn hển như sắp đứt hơi.

    - Từ ngày anh đi Ngạn Tây về, nếu không thiết triều là anh sẽ đi đâu mất, không ở lại chơi với Xơng Nhiêu gì cả.

    Xơng Nhiêu nhăn nhó trách hờn.

    - Ta bận việc mà, Xơng Nhiêu đừng giận. Hôm khác ta sẽ chơi với công chúa, được không? Ngoan nào!

    Xơng Ngỵ dỗ dành.

    - Không chịu, anh giấu gì ở biệt phủ mà không muốn em biết đúng không?

    - Coi kìa, đã lớn rồi lại cứ nhõng nhẽo với anh. Ta có giấu gì ở đó đâu. Ta chỉ về đó nghỉ ngơi sau việc triều chính căng thẳng thôi mà.

    Xơng Ngỵ có chút chột dạ khi nghe công chúa hỏi.

    - Thôi được rồi, anh đi đi, sau này không cần anh chơi với em nữa.

    - Vẫn giận ta sao? Đừng giận nữa. Hôm khác ta bù cho em. Ngày Thượng Trăng sắp đến rồi, lúc đó ta đưa công chúa ra ngoài thành chơi có chịu không?

    - Anh nói thật chứ? Anh sẽ đưa em ra ngoài chơi?

    - Thật! Nhưng giờ Xơng Nhiêu phải ngoan, ta đang có việc phải đi thật mà.

    - Tha cho anh hôm nay, nhưng phải nhớ anh đã hứa với em rồi đó. Không được nuốt lời!

    - Ta nhớ rồi! Xơng Nhiêu về cung đi.

    Xơng Nhiêu miễn cưỡng quay về. Xơng Ngỵ quay đi, đoàn hộ vệ theo sau. Nữ tuỳ tùng của công chúa vẫn còn thở vì mệt.

    “Ta nhất định sẽ điều tra xem anh ấy đang giấu gì ở biệt phủ.”

    Công chúa lẩm nhẩm một mình. Nàng không chạy lung tung nữa khiến nữ tuỳ tùng cảm thấy đỡ lo.


    *


    Kha Lang dưỡng thương đã nhiều ngày, sức khoẻ đã hồi phục đôi chút, đã có thể ngồi dậy đi lại nhẹ nhàng không cần người đỡ. Mộc Ang hay đến thăm hắn vào lúc dùng thuốc hoặc mang thức ăn đến cùng ăn. Biệt phủ của hoàng tử rộng lớn, chỉ có hai người và hai tuỳ tùng khác ở nên có phần trống vắng. Hoàng tử thường đến vào buổi trưa cùng Liu Thạc, tất cả hộ vệ đều được xếp canh giữ vòng ngoài không ai được vào bên trong. hoàng tử thường nán lại khá lâu, đến tận trời tối mới chịu hồi cung. Kha Lang biết rõ người muốn tiếp cận Mộc Ang. Vậy cũng tốt, hoàng tử cái gì cũng có lại thật lòng với nàng ấy, cô gái nào rồi cũng sẽ rung động vì ngài ấy thôi. Kha Lang nghĩ như thế nhưng thật lòng không thể vui được.

    Cánh cửa mở ra, Mộc Ang bước vào với chén thuốc trên tay, thấy Kha Lang có thể đi lại được và đang ngồi bên bàn trà thì nàng vui vẻ mỉm cười. Đặt chén thuốc lên bàn, Mộc Ang bước lại mở toang cửa sổ ra, ánh sáng tràn vào căn phòng mang theo chút gió nhẹ và hương thơm của các loại hoa trong vườn.

    - Một hai ngày nữa ngươi nên ra vườn đi dạo, ở đây vườn rộng và đẹp lắm, có cả hồ cá nữa.

    Mộc Ang vừa nói vừa đưa thìa thuốc lên gần miệng Kha Lang.

    - Nàng ở đây đã quen chưa? Ta cũng muốn ra ngoài hít thở, ở trong phòng lâu ngày cũng thấy ngột ngạt.

    - Cũng quen dần rồi, hoàng tử cũng rất tốt. Mặc dù đã hại chúng ta khá thê thảm nhưng ngài ấy cũng biết lỗi rồi, hơn nữa, tất cả là do tên Lãnh chúa đa nghi kia.

    - Nàng hiểu là tốt, không nhờ pháo hiệu ngài ấy đưa ta trước đó thì ngài ấy cũng không biết chúng ta đang gặp nạn. Nàng có thể bị giết trong cung, còn ta phơi xác bên cánh rừng không ai hay biết. Nên nàng đừng trách ngài ấy nữa, ngài ấy cũng có cái khó của ngài ấy.

    - Ta hiểu rồi!

    Tâm trạng Mộc Ang có vẻ chùng xuống khi nghĩ đến chuyện ở Ngạn Tây. Nàng cảm thấy da thịt như co lại khi nhớ đến vẻ mặt của Y Tung lúc tiến sát gần nàng. Giọng nói của hắn như vẫn còn đọng lại đâu đó trong tai nàng, nghe thật đáng sợ, lúc đó nàng đã thực sự sợ hãi khi nghĩ đến những việc hắn có thể làm với nàng.

    - Nàng sao vậy? Không được vui à? Sau này ta sẽ không nhắc đến chuyện ở Ngạn Tây nữa.

    Kha Lang thấy Mộc Ang có vẻ không vui mỗi khi nói đến chuyện trước đó. Hắn không muốn đoán mò vì có thể những gì hắn nghĩ là sai sẽ ảnh hưởng đến Mộc Ang. Hắn biết Lãnh chúa phải tế trời đất trước khi có thể làm chuyện nam nữ với tùy thiếp của mình, nhưng những gì có thể xảy ra trước đó thì không ai chắc được. Hắn không muốn hỏi Mộc Ang vì sợ nếu có gì đó xảy ra nàng sẽ bị kích động, nếu không có thì vô tình làm tổn thương nàng ấy, hơn nữa, nếu nàng ấy không muốn nói thì không nên ép.

    - Dù chuyện gì đã xảy ra thì nàng hãy quên những thứ làm nàng không vui đi, ta muốn thấy nàng vui vẻ.

    Kha Lang an ủi Mộc Ang.

    - Ta không sao! Ngươi dùng thuốc đi!

    Mộc Ang lại đưa một thìa thuốc lên miệng Kha Lang.

    - May mà ta không nói gì khiến nàng giận, nếu không nàng lại vứt chén thuốc lại cho ta như lúc mới gặp nàng vứt đám lá cây lại rồi bỏ đi vào rừng. Lúc đó ta còn đau lắm, quả thật không thể vò lá thuốc mà đắp vết thương được.

    Kha Lang nhắc chuyện cũ, cố ý chuyển chủ đề khác làm Mộc Ang phân tâm mà không nghĩ tới chuyện buồn nữa.

    - Ngươi vẫn còn nhớ sao?

    - Nhớ chứ! Không thể nào quên được.

    - Cho nên, nếu ngươi muốn ta tốt với ngươi thì phải ngoan ngoãn không được trêu ta.

    - Ta biết rồi!

    Xơng Ngỵ đang đi đến phòng Kha Lang thì nghe bên trong có tiếng nói cười. Người biết là Mộc Ang đang ở đó, lúc này là lúc Kha Lang dùng thuốc.

    - Hai người đã khoẻ hẳn chưa? Ta đang đợi hai người khoẻ lại làm tiệc mừng hai người đến Nam

    Hoa đó.

    Xơng Ngỵ bước vào. Kha Lang cũng đã uống xong thuốc, đang trò chuyện với Mộc Ang có vẻ rất vui.

    - Hoàng tử đến rồi! Ta đã khoẻ nhiều. Cảm ơn hoàng tử đã chăm sóc!

    Kha Lang nói.

    - Không cần phải ngại! Chúng ta là bạn nên giúp đỡ lẫn nhau. Hôm nay ta có mang quà đến tặng hai người.

    - Quà? Ngài cho chúng tôi ở một chỗ đẹp thế này là quá tốt rồi, chúng tôi không cần gì nữa đâu.

    Mộc Ang nói.

    - Quà này hai người nhất định sẽ cần, tin ta đi.

    Nam tuỳ tùng đi vào trên tay mang một khay gỗ có đặt hai thanh kiếm trên đó rồi đặt xuống bàn. Kha Lang và Mộc Ang nhìn thấy thì nhớ là họ đã mất hết tư trang.

    - Ta vẫn còn quà cho Mộc Ang nữa nhưng to quá ta không đem vào đây được, lát nữa nàng theo ta xem.

    Xơng Ngỵ tỏ vẻ bí hiểm.

    - Là gì vậy? Không nói ta biết được sao?

    Mộc Ang tò mò.

    - Không nói được! Nàng nôn nóng quá thì đi theo ta.

    - Nàng đi theo ngài ấy xem đi, ta cũng tò mò muốn theo nàng nhưng chắc đi không nổi.

    Kha Lang nói.

    - Nàng ấy xem xong sẽ kể cho ngươi nghe. Chắc ngươi cũng sẽ thích.

    Xơng Ngỵ nói tiếp.

    - Để ta xem ngài đang bày trò gì!

    Mộc Ang đứng lên, rồi cùng Xơng Ngỵ đi ra ngoài. Hai người hướng về hậu điện nơi có khoảng sân nhỏ. Kim Mã đang đứng bên gốc cây gần đó, miệng bứt cỏ từ một bó cỏ khô để ăn, bộ lông vẫn vàng óng ánh.

    - Kim Mã!

    Mộc Ang chạy lại bên Kim Mã, ôm lấy cổ nó rồi xoa xoa đầu nó, nàng xúc động sắp khóc.

    - Ta tưởng sẽ không được gặp lại ngươi nữa rồi!

    Kim Mã lại dụi đầu vào ngực Mộc Ang như cách nó hay làm khi được nàng nựng nịu.

    - Lúc ở Ngạn Tây, người của ta đã báo tin nàng và Kha Lang đi đến lễ hội đấu võ không thấy về, và khi Kha Lang được cứu ta mới biết rõ tình hình. Khi ấy vì không muốn gây sự chú ý nên không thể đem Kim Mã theo. Sau đó người của ta đã đưa Kim Mã theo tàu thuỷ đến Hoa Nam, hôm nay vừa mới đến. Hành trang của nàng ta cho tuỳ tùng mang đến phòng của nàng rồi. Chỉ có hai thanh kiếm thì đã mất ở cung Lãnh chúa, ta đành đem hai thanh khác đến cho nàng và Kha Lang. Ta đã chọn kỹ rồi, chúng rất tốt, nàng dùng sẽ quen thôi.

    - Cảm ơn ngài rất nhiều! Ngài đã làm nhiều việc cho chúng tôi quá.

    Mộc Ang cảm động với tình nghĩa của Xơng Ngỵ.

    - Nên làm mà! Nàng vui là tốt rồi! À! Có lẽ tuỳ tùng đã chuẩn bị bữa tối xong. Hôm nay ta muốn dùng bữa cùng nàng và Kha Lang.

    - Ngài dùng bữa cùng chúng tôi sao được? Ngài là hoàng tử mà, như vậy không nên.

    - Ở đây không có hoàng tử, chỉ có Xơng Ngỵ thôi!

    Xơng Ngỵ cười, người không cần lo nghĩ người khác sẽ nhìn thấy cảm xúc của người như ở những nơi khác, khi đối diện với những người khác.

    - Nàng chưa đói sao?

    - Ngài nhắc thì ta lại thấy đói một chút.

    Mộc Ang sờ vào bụng mình, rồi quay sang Kim Mã.

    - Kim Mã ngoan! Hôm khác sẽ đưa ngươi đi ra ngoài nhé!


    *


    Một cỗ xe ngựa dừng lại trước cửa biệt phủ của hoàng tử Xơng Ngỵ, trước sau có một nhóm tuỳ tùng và hộ vệ. Một nữ tuỳ tùng mang lên phía trước một bậc thang gỗ nhỏ đặt ngay vị trí bên cạnh xe ngựa để người trong xe có thể dễ dàng bước xuống. Cô gái ngồi trong xe vén rèm bước ra, nàng vận y phục lụa màu vàng, giữa ngực áo thêu một khóm hoa lá tinh xảo theo hình tròn, tóc tết một phần phía trên để cài trâm hoa và xoã một nửa phía dưới, dung mạo trang nhã, trẻ trung, đôi mắt như biết cười. Chân vừa chạm đất, vẻ trang nhã lúc nãy cũng giảm đi vài phần khi nàng nắm lấy gấu váy rồi đi như chạy vào cửa biệt phủ nơi có hai hộ vệ đứng canh. Hai hộ vệ nhìn thấy cô gái đang tiến vào, theo sau là một nhóm tuỳ tùng thì tỏ vẻ lúng túng không biết nên cản lại hay cứ cho vào. Cuối cùng họ quyết định cản nhóm người mới đến, đồng thời cúi người hành lễ với cô gái trẻ tuổi kia.

    - Kính chào công chúa! Xin công chúa dừng bước! Hoàng tử đã lệnh ngoài ngài ấy ra không ai được ra vào biệt phủ khi chưa có sự cho phép của người. Xin công chúa tha lỗi!

    - Ta chính là đến đây theo sự cho phép của anh trai ta. Lúc này là lúc anh trai chuẩn bị bãi triều, anh ấy bảo ta đến đây trước một chút đợi huynh ấy về. Ngươi không cho ta vào, lát nữa khi anh trai ta về sẽ trách phạt ngươi vì dám bắt ta chờ ở ngoài này, phải chịu nóng, chịu bụi. Ngươi suy nghĩ cho kỹ đi, nếu ta không được phép sao lại đến vào lúc này? Nếu như anh ta về đúng lúc thì chẳng phải là hỏng sao? Ta đợi ngoài này cũng được, nhưng chút nữa các ngươi đừng hòng ta tha tội cho.

    Công chúa Xơng Nhiêu dõng dạc nói với hai hộ vệ.

    - Vậy... vậy xin công chúa cứ vào phủ. Chúng tôi chỉ làm theo lệnh của hoàng tử, không có ý mạo phạm công chúa.

    Hai hộ vệ thấy công chúa có vẻ đang nói thật nên không dám ngăn cản nàng.

    - Ta tha cho các ngươi đó! Những người trong phủ khoẻ không?

    Công chúa vờ như nàng biết rõ tình hình trong phủ mặc dù tất cả đều do nàng phỏng đoán mà thôi.

    - Dạ... dạ đã khoẻ nhiều rồi! Mời công chúa vào trong.

    Một hộ vệ trả lời, người này cũng nghĩ công chúa biết hết chuyện trong phủ vì hoàng tử đã cho nàng biết nên nàng mới có thể đến đây.

    - Được!

    Công chúa khẽ mỉm cười rồi bước vào. Nàng xoay người lại ngăn nhóm tuỳ tùng của mình:

    - Các ngươi không được vào, cứ chờ ta ở ngoài đó!

    Công chúa nghĩ nếu hoàng tử đã muốn giấu chuyện trong phủ thì có lẽ đó là chuyện quan trọng. Nàng đến vì tò mò nhưng cũng không muốn làm lỡ việc của hoàng tử. Nhóm tuỳ tùng đành nghe theo và đứng chờ ở ngoài cổng biệt phủ.

    Công chúa Xơng Nhiêu nắm hết đường đi lối vào ở biệt phủ như lòng bàn tay nên nàng đi thẳng đến những gian nhà có phòng nghỉ trước để xem ai đang lưu lại đây. Nhưng tìm kiếm một lúc vẫn chẳng thấy ai, nàng vòng ra sau hậu điện đi đến nhà bếp ở phía tay phải, đến gần hơn thì nàng nghe có tiếng của hai tuỳ tùng trong phủ đang trò chuyện với nhau.

    - Cô ấy chỉ ăn rau và trái cây thôi nên dáng người cứ gầy gầy, may mà cô ấy có luyện võ nên khoẻ hơn người thường. Cha mẹ nào lại rèn con gái nhà mình ăn toàn rau quả từ nhỏ như vậy chứ? Kể cũng lạ.

    Giọng nói đều đều của nam tuỳ tùng như đang than thở.

    - Chúng ta đâu có luyện võ và cũng chẳng đi khắp chốn giang hồ như cô ấy, chuyện này chắc chỉ những người luyện võ, am hiểu nhiều chuyện chốn dân gian mới rõ được.

    Nữ tuỳ tùng nói có vẻ rất hợp lý nên nam tuỳ tùng gật gù khi tay đang bắc một cái chảo lên bếp lửa.

    - Mà chàng trai kia hôm nay cũng đã khỏe lên nhiều rồi đấy! Vừa nãy hình như đang luyện kiếm ngoài sân gần bờ hồ. Họ thật khổ! Làm việc cho hoàng tử đến vất vả như thế. Chúng ta phải chăm sóc họ thật tốt để hoàng tử an lòng.

    Nam tuỳ tùng lại nói tiếp về một người khác. cô gái đứng bên ngoài dường như đã nghe đủ những gì cần nghe nên nhẹ nhàng dời gót và tiến về phía hoa viên nơi có khoảng sân nhỏ bên bờ hồ. Hai kẻ trong gian bếp lớn vẫn đang nói về hai vị khách đặc biệt đã lưu lại biệt phủ này hơn mười ngày qua.

    Công chúa Xơng Nhiêu men theo lối đi lát đá trong khuôn viên đầy hoa thơm nở rộ ra phía bờ hồ. Khi đã gần đến, nàng thấy từ xa một dáng chàng trai đang luyện kiếm. Người đó vận trang phục màu đen có vẻ khá mới, đôi lúc động tác không được trôi chảy lắm có lẽ sức khoẻ chưa bình phục hẳn, điều này công chúa vừa được nghe nam tuỳ tùng trong bếp nói. Công chúa tiến lại gần hơn vì khoảng cách khá xa nàng chưa nhìn rõ mặt chàng trai đó. Nàng nép sau một hòn giả sơn rất gần chỗ chàng trai kia đang đứng.

    “Tướng mạo có lẽ thua anh trai ta một chút, nhưng cũng khá vừa mắt, nhưng sao trông hắn có vẻ lạnh lùng thế? Không hợp với chàng trai trẻ tuổi chút nào, cứ ngỡ người có vẻ điềm đạm, không bộc lộ nhiều cảm xúc ở Cấm Thành này có mỗi anh trai thôi, ở đây lại có thêm một người còn lạnh lùng hơn, ít ra anh trai mỗi khi chơi với ta cũng biết cười vui, còn ánh mắt người này cứ như chất chứa rất nhiều tâm sự.”

    Công chúa mãi suy nghĩ nên vô tình đặt tay lên một phiến đá rời khiến nó rớt xuống đất làm kinh động người đang luôn tay vung kiếm, đổi các thế di chuyển gần đó. Kha Lang đang cố gắng luyện kiếm mỗi ngày ở bờ hồ này khi đã thấy khỏe hơn và có thể đi lại. Hắn sẽ luyện cho đến khi Mộc Ang trở về từ bên ngoài rồi cùng dùng bữa trưa với hắn hoặc đôi khi có cả hoàng tử nếu người đến đúng lúc dọn bữa sau khi rời triều. Kha Lang biết Mộc Ang ham vui nên cứ đưa Kim Mã ra ngoài đi dạo khắp nơi trong thành mỗi sáng từ mấy hôm nay.

    “Nàng ấy chẳng thể chờ đến lúc ta có thể cùng nàng ấy ra ngoài được. Nàng cứ như một chú chim nhỏ muốn bay lượn khắp nơi mỗi khi đến một nơi mới mẻ, nhiều cảnh sắc hơn.”

    Đang tập trung luyện kiếm thì Kha Lang nghe thấy tiếng động phía sau hòn giả sơn, cứ nghĩ là Mộc Ang đang trêu mình nên Kha Lang không tiến lại gần mà vẫn vung kiếm lên, tiếp tục di chuyển và nói cho người đang nấp nghe được:

    - Đã về rồi sao? Hôm nay đã nhìn thấy được những gì rồi? Những chàng trai ở Cấm Thành Hoa Nam có gì đặc sắc không?

    Người nấp gần đó không lên tiếng trả lời. Kha Lang mỉm cười một mình, nghĩ là Mộc Ang đang cố gắng trốn ở đó để trêu mình.

    - Ta biết nàng đang ở đó, không cần trốn nữa, ra đây đi nào!

    Kha Lang nói tiếp, vẫn đang di chuyển theo từng đường kiếm, chờ người kia xuất hiện.

    “Cô gái hắn nói chắc là người chỉ ăn rau quả mà hai tuỳ tùng nói đến lúc nãy. Lạ thật, vẻ mặt hắn lại khác đi khi trò chuyện với cô ấy, có vẻ dễ chịu hơn. Họ là ai mà ta chưa bao giờ nhìn thấy ở cạnh anh trai? Họ làm việc cho anh trai sao? Anh trai nhận thuộc hạ là một cô gái từ bao giờ? Ngoài các nữ tuỳ tùng ra ta chưa bao giờ thấu hộ vệ thân cận của anh trai lại có một cô gái. Hai người này khá đặc biệt đấy!”

    Công chúa vẫn mãi suy nghĩ, dù nghe hết lời chàng trai đó nói nhưng nàng không có vẻ muốn xuất hiện để lộ thân phận ngay mà muốn nghe người kia nói tiếp.

    Kha Lang không nghe Mộc Ang nói gì thì bắt đầu mất kiên nhẫn. Hắn dừng di chuyển, đưa tay lên trán quệt mồ hôi, tay cầm kiếm xếp ngược ra phía sau hướng mũi kiếm thẳng lên trên ngay vị trí bả vai rồi bước nhanh đến phía sau hòn giả sơn, định bụng sẽ kéo Mộc Ang ra khỏi chỗ nàng ấy đang nấp. Nhưng vừa bước nhanh đến thì người phía sau hòn giả sơn lập tức lùi lại, phần vì bất ngờ với tốc độ nhanh của hắn, phần vì không biết có nên quay lưng chạy đi hay không, nhưng cuối cùng là bị khựng lại, giương đôi mắt trong veo có chút ngỡ ngàng nhìn hắn. Kha Lang nhìn thấy cô gái trước mặt không phải là Mộc Ang thì lùi lại, nheo mắt nhìn như đang phán đoán xem cô gái này có thể là ai. Cả hai nhìn đối phương mất một lúc. Kha Lang chuyển lại vẻ mặt lạnh lùng trước đó, hỏi người đang lúng túng trước mặt:

    - Nàng là ai?

    - Ta... ta là…ta là em gái của chủ nhân biệt phủ này.

    Công chúa cố ý trả lời vòng vo để có thể bình tĩnh lại.

    - Là... công chúa Hoa Nam? Sao công chúa lại nấp ở đây? Hoàng tử cũng đã đến rồi à?

    Kha Lang hỏi dồn, vẫn vẻ mặt lạnh lùng đó.

    - Anh trai ta chưa đến đây. Ta không có nấp ở đây, chỉ là không muốn làm phiền ngươi luyện kiếm thôi.

    Công chúa lấp liếm, không muốn bị phát hiện là nàng đã cố ý nấp ở đó để nhìn trộm.

    “Sao hắn thay đổi thái độ nhanh như vậy? Ánh mắt hắn đang nhìn ta lúc này chẳng có chút cảm xúc gì cả.”

    Công chúa lại nghĩ ngợi trong đầu.

    - Công chúa đã lẻn vào phủ à? Không giống tác phong của hoàng tử khi hành sự cho lắm.

    Kha Lang chưa quen biết Xơng Ngỵ quá lâu nhưng qua những gì hắn nhìn thấy thì cũng phần nào hiểu được người.

    - Không phải! Là anh trai cho phép ta!

    Công chúa trả lời nhưng cố né ánh mắt đang nhìn thẳng vào mình như thể đã thấu hết tim gan của nàng.

    - Vậy à? Một chút khi hoàng tử đến thì sẽ rõ.

    Kha Lang biết mình không phán đoán sai, vị công chúa này có vẻ thông minh nhưng vẫn còn non nớt nên khó có thể qua được mắt của hắn.

    - Ê, nè! Ừ, là ta tự ý đến đây đó. Đây là phủ của anh trai ta chẳng lẽ anh ấy sẽ trách ta sao? Sao ngươi khó chịu vậy? Ta đã làm gì ngươi chứ?

    Công chúa ra vẻ dỗi, bộ dạng thường thấy khi nàng làm nũng với hoàng tử Xơng Ngỵ, có điều lần này người đối diện lại là Kha Lang.

    - Hoàng tử có lẽ đã rất phiền để đối phó với công chúa.

    Kha Lang lắc đầu, phì cười một tiếng khi nhìn thấy bộ dạng vừa rồi của cô công chúa.

    - Ý ngươi là sao? Anh trai ta thương ta nhất, sao lại thấy phiền chứ? Ta sẽ vào trong đợi anh trai ta đến, lúc đó ngươi sẽ thấy anh ấy không trách ta.

    Công chúa phụng phịu, dẫu chưa biết lát nữa sẽ bị hoàng tử trách phạt hay không nhưng nàng muốn chứng tỏ là nàng không có ý xấu.

    Kha Lang không nói gì thêm mà quay lưng đi. Hắn vừa bước được hai bước thì nghe thấy tiếng ‘á’, cảm thấy người phía sau như bị chới với sắp ngã. Theo phản xạ nhanh của mình, Kha Lang liền giơ tay níu lấy tay cô gái, kéo mạnh về phía mình. Thân người cô gái nương theo lực kéo ngã về phía trước đến khi nàng tựa vào ngực chàng trai kia và tránh được cú ngã do trượt qua một phiến đá nhẵn dưới chân.

    Công chúa tựa đầu vào ngực Kha Lang một chút trước khi định thần lại. Nàng nghe thấy nhịp tim đều đặn của người đối diện nhưng tim của nàng đang nhảy nhót trong lồng ngực vì vừa sợ, vừa bất ngờ và có chút ngại ngùng.

    Kha Lang đưa một tay lên giữ vai công chúa, tay kia vẫn đang giữ kiếm, lùi lại một bước, lúc này hai người đứng đối diện nhau.

    - Công chúa có sao không?

    Kha Lang nói với vẻ khẳng khái, đầu hơi cúi tỏ ý xin lỗi.

    - Ta không sao! Ta phải cảm ơn ngươi mới phải, nếu ngươi không giúp lúc này có lẽ ta còn ngã khó coi hơn. Ta đi vào trong chờ anh trai ta đến đây. Ngươi... ngươi cứ luyện kiếm tiếp đi!

    Công chúa có chút bối rối, nói nhanh và quay bước đi về phía trước hướng về khu nhà trong phủ, cảm thấy hai má nóng lên.

    Kha Lang nhìn theo công chúa để chắc chắn nàng ấy không bị vấp phải phiến đá nào nữa. Hắn đã không còn tâm trạng luyện kiếm nên tra kiếm vào vỏ, đi vào thuỷ các, tiện tay ngắt lấy một chiếc lá xanh mang theo. Kha Lang đặt kiếm lên bàn đá rồi ngồi trên lan can thuỷ các, hướng mặt ra hồ, đưa chiếc lá lên miệng và bắt đầu thổi những giai điệu quen thuộc. Ánh mắt của hắn bắt đầu nhìn xa xăm vào một điểm vô chừng ở phía xa.


    *


    Liu Thạc đang đi ngựa bên cạnh xe của hoàng tử Xơng Ngỵ để hộ giá người về biệt phủ sau buổi tảo triều. Khi xe ngựa của hoàng tử còn cách cổng biệt phủ một đoạn thì Liu Thạc có vẻ hơi sững người khi nhìn thấy từ xa là một cỗ xe ngựa khác đang dừng ngay cửa vào biệt phủ, những tuỳ tùng quen mặt đang lớp đứng lớp ngồi, vẻ uể oải thấy rõ.

    - Thưa hoàng tử! Hình như biệt phủ đang có thêm khách.

    Liu Thạc biết người đó là ai nên hơi nhăn mặt.

    - Khách?

    Xơng Ngỵ ngồi trong xe chưa hiểu Liu Thạc có ý gì.

    - Hoàng tử! Người xem phía trước kìa!

    Liu Thạc tỏ ỷ muốn để hoàng tử tự xem sẽ rõ. Xơng Ngỵ ra lệnh cho hộ vệ đánh xe vén màn cửa lên cho mình. Khi màn được vén lên, người nhìn thấy những gì Liu Thạc đã thấy thì ngã người tựa lưng về phía sau, thở dài có vẻ ngao ngán.

    “Con bé rốt cuộc cũng đã mò đến nơi!”

    Xơng Ngỵ nghĩ và lấy lại tâm thế điềm nhiên như trước, lúc này xe ngựa vừa tới trước cửa phủ và dừng lại. Nhóm tuỳ tùng của công chúa thấy hoàng tử đã đến thì chỉnh trang lại và tiến đến hành lễ. Xơng Ngỵ phát tay ra hiệu cho họ đứng lên rồi bước đến cửa. Hoàng tử dừng lại một nhịp liếc mắt nhìn hai hộ vệ canh cửa đang cúi đầu hành lễ với người rồi bước thẳng vào trong. Nhóm tuỳ tùng của hoàng tử được đi vào trong và nghỉ ngơi ở một gian nhà bên phía tay trái gần phía cửa ra vào. Liu Thạc đi chậm lại rồi ngoắc tay kêu hai hộ vệ giữ cửa lại gần, hai người kia phân vân một chút rồi tiến lại.

    - Ngài có gì dặn dò?

    Họ hỏi Liu Thạc, vẻ hơi ngờ vực.

    - Sao hai ngươi lại cho công chúa vào phủ? Không làm theo lệnh của hoàng tử, bộ chán sống rồi hả?

    Liu Thạc gằn giọng.

    - Chẳng phải hoàng tử đã cho phép công chúa vào rồi sao? Nếu không sao công chúa lại đến vào lúc hoàng tử sắp về đến?

    Một hộ vệ nói lại những lời của công chúa lúc nãy.

    - Hai ngươi đã bị công chúa lừa rồi đó biết không? Nếu hoàng tử cho phép sao người không cùng công chúa về một lượt mà phải người trước người sau hả? Có thấy mình ngốc chưa? Thân là hộ vệ thân cận của hoàng tử mà để cô công chúa nhỏ qua mặt dễ dàng như vậy, lần này xem hai ngươi có mấy cái mạng cho hoàng tử băm ra nè!

    Liu Thạc gay gắt, tỏ vẻ nghiêm trọng.

    - Nhưng lúc nãy hoàng tử vào có nói gì chúng tôi đâu?

    Hai hộ vệ gãi đầu gãi tai.

    - Không nói gì mới là nguy hiểm đó! Mà hoàng tử trước giờ có phải nhiều lời khi hành sự không hả? Hai ngươi lần này thật là đáng trách!

    - Thôi chết! Giờ biết làm sao đây? Sự tình đã lỡ rồi, ngài nói giúp với hoàng tử giùm phạt chúng tôi nhẹ nhẹ thôi. Lúc nãy công chúa nói cứ y như thật nên chúng ta đâu dám cãi, lại sợ hoàng tử về trách phạt.

    Hai hộ vệ khẩn trương xin xỏ.

    - Để ta xem có xin ngài ấy được không. Sau này phải nhớ lệnh của hoàng tử là không được làm trái, không có ngoại lệ, nghe không?

    Liu Thạc giáo huấn họ.

    - Không có lần sau! Không có lần sau! Ngài nói hoàng tử cứ yên tâm.

    Hai hộ vệ cười như mếu hứa hẹn.

    - Một người ra mời họ vào trong nghỉ ngơi, đem nước cho họ uống. Công chúa chưa chịu về sớm vậy đâu!

    Liu Thạc hất hàm về phía nhóm tuỳ tùng ngoài cửa dặn dò hai hộ vệ rồi đi vào trong.


    *


    Hoàng tử Xơng Ngỵ bước vào đại sảnh biệt phủ thì gặp ngay công chúa Xơng Nhiêu đang ngồi chờ sẵn, vẻ mặt như đang nhớ lại chuyện gì trước đó, vừa gặp người liền nở một nụ cười như để làm lành trước. Xơng Ngỵ ngồi xuống ghế, đặt thanh kiếm trên tay lên bàn có vẻ cố ý mạnh tay tạo ra tiếng động khiến cô gái ngồi gần đó ý thức được đã phạm lỗi lớn. Gương mặt Xơng Ngỵ vẫn không động, nhìn về phía cô gái đang lúng túng chưa biết phải năn nỉ anh trai bằng cách nào.

    - Đã thấy những gì muốn thấy rồi, sao còn chưa chịu về cung?

    Xơng Ngỵ hỏi, không có vẻ bực tức gì, như thế cô gái kia lại càng lúng túng.

    - Em…em xin lỗi vì đã đến mà không xin phép anh. Nhưng... nhưng... em chưa thấy hết mà.

    Xơng Nhiêu nói, âm vực nhỏ dần như sợ người gần đó nghe thấy.

    - Chưa thấy hết? Công chúa còn muốn thấy gì nữa?

    Xơng Ngỵ nhướng mắt, có vẻ hơi ngỡ ngàng vì câu trả lời vừa rồi của công chúa.

    - Còn... một người nữa chưa về….

    Xơng Nhiêu nói tiếp, như thể nàng ấy phải tận mắt nhìn được cô gái đang ở cùng với người luyện kiếm bên hồ lúc nãy mới khiến nàng thỏa lòng.

    - Chưa thấy thì cũng không được thấy nữa. Ta đưa công chúa về cung, mẹ sẽ cấm túc công chúa vì tội dám ra ngoài một mình thế này.

    Xơng Ngỵ biết công chúa đang muốn gặp Mộc Ang, người có chút khẩn trương trong lòng, bước đến nắm lấy tay công chúa kéo nàng đứng dậy.

    - Không! Em không đi. Anh sao lại giấu họ ở đây không cho em biết? Anh đến đây chơi với họ một mình, bỏ Xơng Nhiêu ở trong cung. Em cũng muốn biết họ mà!

    Xơng Nhiêu nhăn nhó, dùng dằng không chịu đi theo.

    - Ta không có giấu họ, nhưng chuyện này không cần nhiều người biết. Giờ công chúa đến kéo theo một nhóm người như thế, sợ nơi này chưa đủ kinh động sao?

    - Anh không giấu thì em làm quen với họ có sao đâu? Em đã không cho tuỳ tùng vào trong vì sợ làm lỡ việc của anh. Anh cứ thần bí nên em mới tò mò đến đây.

    - Giờ công chúa đã vào được rồi, người cũng thấy rồi, công chúa còn chưa chịu về?

    - Em muốn gặp cô gái kia. Người mà anh giữ lại trong phủ như vậy nhất định là người tốt, em làm quen với họ sẽ không có sao đâu mà, đúng không? Hơn nữa, nghe tuỳ tùng của anh cũng nói là họ tốt mà.

    Xơng Nhiêu nắm lấy tay Xơng Ngỵ, nũng nịu xin xỏ.

    - Công chúa Hoa Nam từ bao giờ đi nghe lén người khác trò chuyện thế hả? Có biết mình là công chúa không?

    - Em không có! Em chỉ….vô tình nghe thấy mà thôi.

    Xơng Nhiêu chớp mắt không giấu nổi sự bối rối, cố gắng giải thích.

    - Ta thật hết cách với công chúa. Cả Hoa Nam này ta đúng là chỉ không đối phó nổi một mình công chúa.

    Xơng Ngỵ nhắm mắt rồi thở dài như bất lực trước cô công chúa.

    - Không phải! Anh là yêu thương Xơng Nhiêu chứ không phải anh không đối phó được. Em biết mà, anh thương em nhất! Em cũng thương anh nhất! Anh cho em ở lại nhé!

    Xơng Nhiêu ôm lấy cánh tay của Xơng Ngỵ, tựa mặt vào vai người van vỉ.

    - Khi gặp được người rồi thì lập tức về cung!

    Xơng Ngỵ dứt khoát.

    - Em cảm ơn anh trai! Lúc nãy nhà bếp đang nấu ăn, em cũng cảm thấy đói rồi, sẽ ăn cùng mọi người rồi sẽ về cung sau. Em đi tìm cô gái ấy đây, anh nói xem giờ này cô ấy đã về đến chưa? Mà không cần, em tự đi tìm cũng được.

    Nói xong,Xơng Nhiêu chạy vù ra cửa mất hút.

    - Xơng Nhiêu!

    Xơng Ngỵ gọi theo nhưng biết rõ tiếng của người không chạm đến tai công chúa. Người đứng trong sảnh lắc đầu, thật sự bất lực với em gái của mình, vẻ uy nghiêm của hoàng tử bị giảm đi đôi chút.

    *

    Mộc Ang cưỡi Kim Mã đi vào biệt phủ từ cửa sau nơi có khoảng sân nhỏ bên cạnh chuồng ngựa trong hậu điện. Nàng mỗi sáng đều ra phố, đi hết ngõ này đến ngách nọ để truy tìm tung tích của Đại Đế, người mà đã đến Hoa Nam trước đó. Đã nhiều ngày trôi qua, Mộc Ang đã nhìn thấy rất nhiều chàng trai trong kinh thành cùng độ tuổi của Đại Đế nhưng không có ai mang Ấn Ký trên người. Nàng đang nghĩ chờ khi Kha Lang khoẻ lại họ sẽ lên đường tiếp tục cuộc hành trình, khi ấy nàng sẽ có cơ hội tìm gặp người đó. Thời gian càng kéo dài, nàng càng lo lắng vì có vẻ tên Đại Đế kia cũng đang lang thang khắp nơi tìm Mật Lệnh để bắt đầu sứ mệnh của Lời Nguyền Huyền Lực. Bây giờ hắn cũng chỉ là một Nhân Tộc bình thường nhưng nếu hắn có Mật Lệnh trong tay, với nguồn năng lượng của biển bóng tối hắn sẽ gây ra một cuộc Đại Phân Tranh mà cả Thần Tộc và Nhân Tộc sẽ có người chết vô số, trật tự thế giới bị đảo lộn.

    “Tại sao Nhân Tộc trong quá khứ lại có thể tạo ra một lời nguyền kinh khủng như thế? Chỉ vì họ muốn cướp đi suối Thiên Linh Tuyền mà lại có thể gây ra ân oán hàng vạn năm đến nỗi toàn Thần Tộc phải lánh xa họ, không bao giờ bước ra khỏi Đại Vân Đình hay để lại dấu tích gì nơi dân gian. Họ không có Tùng Hoa như người của Thần Tộc để kết nối với dòng suối thiêng, họ thật là mù quáng khi tin rằng họ sẽ được như Thần Tộc, có thể mạnh mẽ và trường thọ.”

    Mộc Ang vừa đem thêm cỏ khô vào chuồng cho Kim Mã vừa tiếp tục nghĩ ngợi.

    “Những người xung quanh ta hiện tại họ cũng sẽ mù quáng như thế nếu họ biết được ta thực sự là ai? Xơng Ngỵ có như thế không? Kha Lang nữa? Họ đối với ta thật tốt, Kha Lang đã gần như chết đi sống lại vì cứu ta, Xơng Ngỵ cũng dốc lòng cứu ta ra khỏi bàn tay của tên Lãnh chúa hung bạo kia. Họ sẽ không trở nên lạnh lùng và tham lam như những Nhân Tộc ngày xưa chứ? Khoảng thời gian đã qua, ta đã chứng kiến nhiều bất công nơi đây nhưng cũng không ít những tấm lòng trượng nghĩa, sẵn sàng ra tay giúp đỡ nhau. Nếu cuộc Đại Phân Tranh kia thật sự lại xảy ra, có phải toàn Nhân Tộc sẽ hướng về Đại Vân Đình, một lòng muốn cướp lấy dòng suối thiêng và tiêu diệt Thần Tộc?”

    Mộc Ang đứng cạnh Kim Mã, tay xoa xoa đầu chú ngựa nhưng tâm trạng như ở đâu đâu, mày nhíu lại, mắt nhìn vô chừng.

    - Cô đã về rồi! Bữa trưa đã được dọn lên phòng ăn, cô có thể vào dùng bữa ngay, hoàng tử và Kha Lang đang chờ cô.

    Nam tuỳ tùng trong phủ đi ngang hậu điện thì nhìn thấy Mộc Ang đang thơ thẩn đứng bên chuồng ngựa nên đến gọi nàng.

    - Hả? À, ăn trưa. Ta vào ngay, ngươi làm việc của ngươi đi.

    Mộc Ang như sực tỉnh lại, có chút giật mình khi nghe tiếng người tuỳ tùng đột nhiên nói chuyện với nàng. Nàng mãi suy nghĩ mà không phát hiện người đó đã đến gần mình như vậy.

    “Còn cả những tuỳ tùng này nữa, họ chăm sóc ta, chăm sóc Kha Lang rất tốt.”

    Mộc Ang nhìn theo lưng nam tuỳ tùng vừa mới cúi chào nàng và rời đi. Hắn mập mạp, hay nheo mắt khi phải tập trung làm gì đó hay nghe ai đó nói chuyện với hắn, và hắn hay cười hề hề khi trêu ghẹo nữ tuỳ tùng trong phủ đến bực mình. Hắn trông chừng mới hai mươi, nghe hắn kể vài năm trước hắn là ăn xin ngoài phố vì gia cảnh cơ hàn không còn gì, may được hoàng tử lúc đó mang về cho làm việc trong biệt phủ. Ngoài người này ra còn có một nữ tuỳ tùng tên Hy Niêng. Họ mang ơn hoàng tử nên cũng chẳng muốn rời đi, ở lại làm tuỳ tùng chăm sóc hoàng tử mỗi khi hoàng tử về biệt phủ nghỉ ngơi, hoặc chăm sóc tất cả những người mà hoàng tử mang về từ bên ngoài như trường hợp của nàng và Kha Lang. Họ cẩn trọng, không nhiều lời chỉ nhận lệnh và hết lòng vì hoàng tử.

    “Giữa Nhân Tộc với nhau, họ có những tình nghĩa tốt đẹp như thế, sao họ lại không thể hoà bình cùng Thần Tộc chứ?”

    Mộc Ang tay cầm kiếm, đang đi theo hành lang dẫn đến phòng ăn trong phủ nơi có hai chàng trai mấy ngày nay thường xuyên ngồi đó đợi nàng về dùng bữa trưa cùng nhau.

    “Lòng tham! Lòng tham trong mỗi Nhân Tộc rất dễ bị kích động và khiến họ làm những chuyện sai trái.”

    Đó là lời của Lão Thần Tất Nhạ nói với nàng vì sao Thần Tộc và Nhân Tộc không thể hoà bình với nhau được.


    *


    Phòng ăn trong biệt phủ hôm nay có vẻ đông người hơn thường ngày, đúng hơn là có thêm một người khác nữa. Mộc Ang đi gần đến đã nghe bên trong có tiếng trò chuyện, có giọng một cô gái khác bên cạnh giọng nói của Xơng Ngỵ và Kha Lang, vẫn như thường ngày Kha Lang không nói gì nhiều. Cô gái kia có vẻ thích nói, cô ấy nói chuyện với Xơng Ngỵ rồi lại quay sang hỏi Kha Lang những chuyện về du ngoạn khắp nơi, các hiệp khách giang hồ và hỏi về Mộc Ang nữa.

    “Đó là em gái của Xơng Ngỵ? Công chúa? Sao nàng ấy lại tò mò về ta như thế?”

    Vừa nghĩ đến đó thì Mộc Ang cũng đã bước đến bậc cửa phòng ăn. Bên bàn ăn đang bày nhiều dĩa thức ăn, ngoài hai chàng trai quen mặt thì cô gái trẻ tuổi còn lại đang ngồi cạnh Xơng Ngỵ, thấy Mộc Ang đi đến cửa thì đôi mắt nàng ấy như mở to lên hết mức nhìn Mộc Ang từ trên xuống dưới rồi lại nhìn thanh kiếm trên tay nàng. Mộc Ang cảm thấy có chút ngại ngùng vì cách nhìn của cô gái kia nên nàng nhìn sang Xơng Ngỵ như cầu cứu.

    - Nàng về rồi! Vào đây ngồi đi. Để ta giới thiệu nàng với em gái ta.

    Xơng Ngỵ đon dả, người cũng cảm thấy ngại vì cách công chúa Xơng Nhiêu đang nhìn Mộc Ang, cứ như sợ con bé nhìn ra tâm ý của chính mình.

    - Đây là công chúa Xơng Nhiêu, hôm nay con bé muốn tới làm quen với nàng và Kha Lang nên ta cho phép đến đây trước, hy vọng đã không làm phiền hai người.

    - Không sao! Em của hoàng tử thì cũng là bạn của chúng tôi, hoàng tử không cần lo lắng như vậy.

    Kha Lang trả lời. Hắn khẽ cười vì vị hoàng tử trước mặt đúng là yêu thương em gái của người hết mực, không lật tẩy việc nàng ấy lẻn vào phủ. Kha Lang quay sang nói với Mộc Ang khi nàng vẫn còn đứng bên bậc cửa:

    - Nàng vào ngồi đi, ra ngoài cả buổi sáng đã mệt rồi phải không?

    - Đúng đó! Nàng vào ngồi đi, ta cùng anh trai và Kha Lang đang chờ nàng về dùng bữa. Mọi người đều đói rồi, nàng cũng đói rồi phải không?

    Xơng Nhiêu nhiệt tình như thể tất cả đã quen nhau từ lâu lắm rồi.

    - Cám ơn công chúa! Mọi người không cần chờ ta về cũng được, ta có thể ăn sau mà.

    Mộc Ang vừa nói vừa ngồi xuống ghế bên cạnh Kha Lang, đối diện hai anh em của hoàng tử.

    - Không sao! Đông người ăn vui hơn mà! Nàng ra thành dạo chơi có vui không? Anh trai ta biết nhiều nơi vui lắm, ta sẽ nói anh trai đưa nàng và Kha Lang đi chơi.

    Công chúa tiếp tục trò chuyện, lại quay sang hoàng tử nói:

    - Khi nào đi thì anh trai sẽ dẫn Xơng Nhiêu theo, sẽ rất là vui, đúng không anh trai?

    - Chuyện đó sẽ tính sau, dùng bữa đi đã!

    Xơng Ngỵ ôn tồn. Người đưa tay đẩy một đĩa rau xào với nấm và một đĩa bánh hấp từ bột ngũ cốc vo thành từng khối tròn tròn về phía Mộc Ang, hành động tự nhiên như người thường làm.

    Kha Lang và Mộc Ang cũng đã quen việc ăn cùng bàn với hoàng tử nên không có vẻ e dè gì. Chỉ có Xơng Nhiêu nhìn thấy được nhiều việc mà nàng chưa thấy bao giờ, giống như thái độ của Xơng Ngỵ lúc này, chưa bao giờ nàng thấy anh trai của nàng lại gần gũi với người nào ngoài nàng và mẹ như thế. Nàng hào hứng dùng bữa với những người vừa gặp mặt và hỏi họ đủ thứ chuyện, ba người còn lại phải thay phiên nhau tiếp chuyện nàng.

    Trong sân rộng, bên cạnh cái hồ nhỏ, vườn hoa vẫn liên tục nở hoa thơm ngát, vài đàn bướm nhỏ nhiều màu sắc bay nhấp nhô phía trên những khóm hoa. Nắng chiếu vàng ươm làm cả không gian như bừng sáng.
     
    Chỉnh sửa cuối: 13/9/19
  15. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    [​IMG]
    CHƯƠNG 7 (P3)

    Bên trong thuỷ các lộng gió giữa hoa viên phủ trưởng hoàng tử, Xơng Lư đang ngồi uống rượu một mình. Tuỳ tùng đứng hầu tiến đến rót rượu cho người mỗi khi người uống cạn. Tâm trạng trưởng hoàng tử dạo gần đây không được vui vẻ, ngày nào cũng uống rượu một mình nếu như không phải thiết triều hay đi đến nhà thổ để được an ủi. Từ ngày Xơng Lư lập mưu trong lần cướp tùy thiếp Lãnh chúa đến nay mọi chuyện đều không như xếp đặt trước đó. Lãnh chúa Y Tung không có chút động tĩnh gì, cứ như tất cả chẳng hề liên quan đến Xơng Ngỵ.

    “Tên Lãnh chúa vô dụng đó! Chuyện như thế mà hắn cũng nhịn được. Uổng công ta dốc lòng sắp đặt, giờ thì em trai yêu quý của ta sắp nối ngôi làm vua Hoa Nam. Ta không thể để yên như vậy được! Đợi hắn ra tay chi bằng ta tự mình ra tay.”

    Xơng Lư bực dọc, suy tính trong đầu, lại vừa uống xong hai ly rượu liền, cảm thấy ngà ngà say, hơi nóng đang lan dần lên tận mặt.

    Một hộ vệ đi nhanh vào cúi đầu hành lễ. Xơng Lư phẩy tay lệnh tuỳ tùng hầu rượu lui ra ngoài.

    - Thưa ngài! Người của chúng ta đã điều tra được, thứ hoàng tử có giữ hai người một nam một nữ ở lại trong biệt phủ ngoài cung từ khi đến Ngạn Tây trở về. Và hầu như ngày nào cũng đến đó rồi lưu lại đến tối mới về cung, hôm qua còn có cả công chúa đến đó và cũng đến tận tối họ mới rời đi.

    Tên hộ vệ nhận lệnh điều tra hoàng tử báo cáo.

    “Một nam một nữ? Cô gái đó thì chắc là ả tùy thiếp được cứu từ Ngạn Tây về, còn tên kia chắc lại là một hộ vệ thân cận của Xơng Ngỵ. Hai kẻ đó chẳng phải đã làm hỏng cuộc ám sát trước đó của ta sao? Nhưng hắn lại đến đó thường xuyên như thế, còn có cả công chúa đến, hai kẻ đó xem ra khá là đặc biệt đối với hắn.”

    Xơng Lư chau mày ngẫm nghĩ mặc tên hộ vệ đang quỳ gần đó chờ lệnh của người.

    - Hành tung của chúng thế nào? Chúng toàn ở trong phủ à?

    Xơng Lư hỏi.

    - Thưa ngàu! Chàng trai kia chưa hề thấy ra ngoài, còn cô gái thì mấy ngày nay sáng nào cũng cưỡi ngựa đi khắp nơi trong thành có vẻ như đang đi tham quan Cấm Thành.

    - Tham quan Cấm Thành? Chỉ có thế thôi sao?

    - Dạ, chỉ có thế thôi. Còn họ làm gì trong biệt phủ thì không rõ vì cửa trước, cửa sau đều có hộ vệ tinh nhuệ riêng của thứ hoàng tử canh chừng. Hàng hoá mỗi ngày trước nay đều có các cửa hàng mang đến nên tuỳ tùng cũng ít khi phải đi ra ngoài.

    - Tiếp tục theo dõi, có động tĩnh gì mới thì về báo lại cho ta ngay. Ngươi lui xuống đi!

    Xơng Lư lại phát tay lệnh cho tên hộ vệ lui ra. Tuỳ tùng bên ngoài thấy vậy liền tiến vào tiếp tục hầu rượu cho trưởng hoàng tử.

    “Ngươi cứu người ra, rồi lại mang đến tận Hoa Nam và giữ trong biệt phủ. Rốt cuộc là do ngươi trả ơn cứu mạng mãi không xong hay có ý gì khác? Ta cũng tò mò muốn xem mặt mũi hai kẻ đó thế nào. Xơng Ngỵ ơi Xơng Ngỵ! Sao ngươi càng ngày càng khó hiểu như thế?”


    *


    Mộc Ang đang cưỡi Kim Mã đi trên đường phố Cấm Thành Hoa Nam. Những con đường dường như bắt đầu quen thuộc với nàng sau nhiều ngày tới lui. Người người qua lại, nam tử trẻ tuổi khắp nơi cũng nhiều nhưng chưa thấy người nàng cần tìm. Kim Mã đi đến cây cầu đá lớn bắc qua sông. Đây là một nhánh của con sông Tu Miêng đi qua Cấm Thành. Hai bên bờ dân cư đông đúc, hai con đường lát đá men theo bờ sông. Nhà nào ở Hoa Nam cũng trồng nhiều hoa với đủ màu sắc, trước cửa nhà, trên ban công đều là hoa. Dọc theo con đường ven sông cũng là những bồn hoa kéo dài, hương hoa luôn thoang thoảng trong không gian. Những cô gái xinh đẹp, vận y phục bằng lụa thêu hoa, váy dài, tay cầm ô vải đi trên phố. Những gian hàng mở cửa đón khách, người bán đon đả mời chào, một nhóm trẻ nhỏ đuổi nhau trên đường. Trên sông một vài con thuyền nhỏ chở khách tham quan, đều đều mái chèo lướt trên mặt nước yên ả. Có những con thuyền lớn hơn đậu ở bến riêng, trên thuyền có bàn ghế cho khách lên ngồi. Họ còn có thể dùng bữa trên thuyền, và dĩ nhiên con thuyền cũng được trang trí bằng rất nhiều hoa. Mộc Ang không tìm được người thì cũng được ngắm nhìn kinh thành phồn hoa, nô nức người qua kẻ lại.

    Mộc Ang lại đi đến một góc phố quen. Nàng nhìn thấy trên ban công rất nhiều cô gái xinh đẹp, gương mặt tươi cười nhìn xuống phố như để ngắm người qua lại rồi có lúc trêu ghẹo những chàng trai đi qua đó. Bên trong sảnh lớn náo nhiệt, vui tươi, ai cũng nói cười.

    “Nơi này thật là vui vẻ, không biết Xơng Ngỵ có thể đưa ta đến đây chơi không? Khi về phủ sẽ hỏi hắn thử xem.”

    Mộc Ang cho Kim Mã đi ngang, nhìn vào trong một chốc rồi đi qua. Mộc Ang về đến biệt phủ sớm hơn mọi khi. Nàng cho Kim Mã vào chuồng rồi mang thêm cỏ vào cho nó. Sau đó nàng đi về phía bờ hồ nơi Kha Lang đang luyện kiếm.

    Kha Lang cảm thấy đã khỏe hẳn. Không còn bị đau trong khi luyện kiếm như những ngày trước nữa.

    “Mấy con chó của tên Lãnh chúa còn lợi hại hơn việc ta té khỏi vách núi.”

    Kha Lang phì cười một mình khi nghĩ về tình cảnh bi đát của bản thân. Đang phân tâm suy nghĩ thì có bóng người nhảy ra từ phía sau. Người đó tuốt kiếm tiến đến tấn công hắn. Kha Lang phản ứng nhanh đỡ đường kiếm của người đó rồi lùi lại vài bước, người trước mặt chĩa thẳng mũi kiếm về phía hắn. Kha Lang mỉm cười rồi tiến đến giao đấu với người kia.

    - Hôm nay nàng có hứng thú đấu với ta à?

    - Để xem ngươi đã khỏe hẳn chưa?

    - Ta có khoẻ hẳn cũng khó đấu lại nàng mà!

    Kha Lang và Mộc Ang luyện kiếm với nhau một lúc, không phân thắng bại nhưng Kha Lang đã thấm mệt trong khi cô gái còn lại vẫn tươi tắn như chỉ vừa khởi động mà thôi.

    - Ta mệt rồi! Nàng tha cho ta đi!

    Kha Lang vừa đỡ một đòn khác của Mộc Ang, lại lùi vài bước xin hàng, trán lấm tấm mồ hôi. Mộc Ang dừng tay, bước lại gần, vừa cười vừa đưa tay áo lên thấm mồ hôi cho Kha Lang.

    - Vậy là cũng khoẻ nhiều rồi! Ngươi cũng có tiến bộ lắm.

    Kha Lang đứng đó nhìn cô gái đang thấm mồ hôi cho mình một cách tự nhiên, không ngại ngùng thì chính hắn lại cảm thấy ngượng. Kha Lang đảo mắt sang chỗ khác rồi quay mặt nhìn về phía bờ hồ như để đón gió.

    - Hôm nay nàng về sớm thế? Có gặp được gã nào hay ho không?

    - Ta chỉ đi để ngắm cảnh vật và phố xá thôi mà. Nhưng có chỗ này hay lắm, ta sẽ nói hoàng tử đưa chúng ta đến đó chơi.

    Mộc Ang ngồi trên một phiến đá nhìn ra hồ nước. Kha Lang đang đứng bên cạnh nàng.

    - Chỗ nào vậy?

    - Để lát nữa hoàng tử đến đã. Mà những cô gái ở Hoa Nam nhiều người xinh đẹp lắm. Hôm nào ngươi hãy đi cùng ta ra phố xem.

    - Ta cùng nàng cưỡi trên Kim Mã ra phố mà ta lại ngắm nhìn cô gái xung quanh sẽ bị cho là nham nhở đấy.

    - Hoàng tử có thể cho chúng ta một con ngựa khác. Thật ra chúng ta cũng không cần cưỡi ngựa.

    - Cũng được! Thật là các cô gái trong thành rất đẹp à?

    - Thật mà!

    Kha Lang nhìn xuống Mộc Ang đang ngồi cạnh. Tóc nàng ấy tết theo kiểu ở Hoa Nam từ ngày vào phủ chứ không còn búi lên cao như trước nhưng không có cài hoa gì. Dẫu vậy trong mắt hắn Mộc Ang vẫn rất xinh đẹp.

    “Kể cả hoàng tử Hoa Nam cũng phải chú ý đến nàng ấy như thế mà!”

    Kha Lang chợt nghĩ đến Xơng Ngỵ vẫn luôn dành thời gian để tiếp cận Mộc Ang. Kha Lang vung kiếm cắt đứt một cành hoa nhỏ màu hồng trên cây gần đó. Một chùm hoa ôm sát lấy nhau có vài chiếc lá nhỏ màu xanh xen vào. Đoạn cành ngắn còn lại hắn dùng lưỡi kiếm vót nhỏ lại và nhọn dần về phía cuối. Kha Lang ngồi xuống bên cạnh Mộc Ang, người đang nhìn xem hắn đang định làm gì. Kha Lang đưa tay cài chếc cành hoa lên tóc Mộc Ang. Mộc Ang hơi bất ngờ nhưng chỉ biết nhìn Kha Lang và cảm thấy trên tóc có thêm độ nặng của vật vừa mới được cài lên. Nàng tròn xoe mắt nhìn chàng trai bên cạnh. Kha Lang ngắm nghía thành phẩm của mình rồi nhìn Mộc Ang, gật gật đầu.

    - Giờ thì nhìn nàng cũng xinh như những cô gái Hoa Nam rồi đó! Suýt nữa ta lại không nhận ra.

    Kha Lang nói, giọng trêu ghẹo. Mộc Ang đưa tay lên tóc thì chạm vào những cánh hoa mịn màng. Nàng cảm thấy trong lòng có chút không tự nhiên khi người đối diện vẫn đang nhìn nàng không rời mắt. Mộc Ang chớp chớp mắt, né ánh nhìn của Kha Lang.

    - Chúng sẽ tàn nhanh lắm đấy!

    Mộc Ang vờ nói về chuyện khác để Kha Lang thôi nhìn nàng.

    - Khi nào hoa tàn hết thì nàng giữ lại thân gỗ mà dùng, không cho phép nàng vứt đi.

    Kha Lang nói như ra lệnh một cách thản nhiên.

    - Ngươi tặng đồ cho người khác cũng lạ thật đấy!

    Mộc Ang nhăn mặt.

    - Ta là vậy đó! Thôi ta đói rồi, phải vào ăn trưa đây. Hoàng tử có lẽ cũng sắp đến, ngài ấy thật là yêu nơi này.

    Kha Lang quay lưng đi vào. Mộc Ang vẫn ngồi đó, nàng đang suy nghĩ có nên đi theo Kha Lang ngay không? Và có nên gỡ nhánh hoa kia xuống không? Cuối cùng nàng đứng lên đi theo Kha Lang và để nguyên đoá hoa kia trên tóc.


    *


    Hoàng tử Xơng Ngỵ đi vào biệt phủ. Khi người đến sân trong thì nữ tuỳ tùng Hy Niêng ra hành lễ chào.

    - Thưa hoàng tử mới về!

    - Hai người họ đang làm gì?

    Xơng Ngỵ hỏi về Kha Lang và Mộc Ang.

    - Hôm nay hoàng tử không đến dùng bữa trưa được nên họ sau khi ăn đang dùng trà ngoài thuỷ các.

    - Được rồi! Ngươi làm việc của ngươi đi! Ta tự đi tìm họ.

    Hy Niêng hành lễ rồi rời đi.

    - Ngươi cũng có thể đi chơi với hộ vệ ngoài kia, không cần theo hầu ta.

    Xơng Ngỵ quay sang nói với Liu Thạc. Liu Thạc cúi đầu nhận lệnh rồi đi ra phía gian nhà gần cổng vào nơi có những hộ vệ khác đang ở đó.

    Kha Lang và Mộc Ang đang ngồi trong thuỷ các. Thấy Xơng Ngỵ đi tới, Mộc Ang vẫy tay ra ý chào. Xơng Ngỵ mỉm cười, gật đầu chào lại nàng.

    - Chào hoàng tử mới đến!

    Kha Lang đứng dậy cúi chào Xơng Ngỵ. Kha Lang không cần hành lễ như các tuỳ tùng khác nhưng hắn cũng muốn tỏ chút lòng tôn trọng. Mộc Ang cũng đứng lên chào, nàng mỉm cười thân thiết.

    - Hai người ngồi xuống đi!

    Xơng Ngỵ vừa nói vừa ngồi xuống ghế.

    - Ta chờ ngài đến để hỏi ngài xem ngài có biết một chỗ rất vui, rất đông người ở trong thành không? Hôm nào ngài đưa ta và Kha Lang đến đó chơi được không?

    Mộc Ang vừa rót trà cho hai chàng trai ngồi cùng vừa phấn khởi nói về nơi nàng muốn đến.

    - Chỗ nào thế? Nàng cứ nói. Ta sẽ đưa hai người đến chơi. Kha Lang cũng đã khoẻ lại rồi, cũng nên ra ngoài xem cảnh ở Hoa Nam ta.

    - Nàng ấy chẳng chịu nói gì, bảo là phải hỏi ngài, nên ta cũng chưa biết nàng ấy muốn đi đâu.

    Kha Lang cũng tỏ vẻ tò mò, không hiểu nơi nào lại khiến Mộc Ang có hứng thú như vậy.

    - Nơi đó có nhiều cô gái trẻ xinh đẹp, bên trong rất rộng, lại đông người, tiếng đàn tiếng hát cứ ngân nga suốt cả ngày. À! Ta nghe người khác gọi đó là nhà thổ!

    Mộc Ang vừa dứt lời thì hai chàng trai bên cạnh đồng loạt bị sặc. Kha Lang đặt ly trà xuống lấy tay phủi phủi vạt áo đã bị vài tia nước bắn trúng. Xơng Ngỵ cũng hạ tay xuống bàn, xoay xoay ly trà trong tay chưa nói gì, mắt chớp chớp. Mộc Ang nhíu mày nhìn hai kẻ vụng về đang ngồi đó.

    - Sao hai người vụng về thế? Uống trà mà cũng bị sặc à? Hai người có sao không? Trà còn nóng, phải thổi từ từ mới uống được.

    Mộc Ang ân cần. Hai chàng trai kia lại đồng loạt phì cười. Lần này Mộc Ang lại cảm thấy ngờ nghệch, không hiểu hai người đó bị làm sao.

    - Nơi đó không thích hợp cho nàng lui tới!

    Kha Lang nói.

    - Phải đó! Nàng không nên đến đó!

    Xơng Ngỵ nói vào.

    - Sao vậy? Ta thấy nhiều cô gái ở đó lắm. Ta cũng là cô gái sao ta không vào được? Hai người giải thích xem?

    Mộc Ang ngờ vực, chưa hiểu được lý do.

    - Những cô gái đó thì được, nhưng nàng thì không. Nếu chúng ta giải thích rõ ràng, nàng sẽ không nghe nỗi đâu.

    Xơng Ngỵ trả lời, vẻ mặt đã trở lại điềm nhiên như trước nhưng càng khiến Mộc Ang không hiểu được.

    - Hai người không chịu giải thích rõ ràng thì ta sẽ đến đó một mình cũng được. Ngày mai ta sẽ vào đó tự mình xem lấy.

    Mộc Ang tỏ vẻ bướng bỉnh.

    - Ấy! Không được!

    Hai chàng trai lại đồng thanh ngăn cản.

    - Hai người hôm nay thật là lạ, sặc nước cùng một lượt, ngăn cản ta cũng rất đồng thanh. Vậy hai người nói đi vì sao ta không được đến đó chơi?

    - Thật sự là rất khó nói. Nàng đừng ép bọn ta nữa.

    Kha Lang nói như năn nỉ.

    - À! Chuyện này bọn ta không tiện nói với nàng, nhưng nàng có thể đi hỏi Hy Niêng. Là con gái với nhau, sẽ dễ nói hơn.

    Xơng Ngỵ góp ý.

    - Nếu vậy ta đi hỏi nàng ấy đây! Hai người ở lại từ từ uống trà đi.

    Mộc Ang hờn dỗi, đứng lên đi mất. Hai chàng trai ngồi lại trong thuỷ các thở phào như vừa qua một nạn.

    - Nàng ấy khi hỏi xong không biết có còn muốn đi xem không? Ngươi nói thử xem?

    Xơng Ngỵ hỏi Kha Lang.

    - Nàng ấy ở trên núi từ nhỏ, đi đến đâu cũng thấy mới lạ. Không biết chừng lại không từ bỏ vẫn đến đó xem mới vừa lòng.

    - Ngươi có vẻ hiểu nàng ấy nhiều.

    - Đi chung nhiều ngày, trải qua nhiều chuyện cùng nhau cũng hiểu ý nhau đôi chút.

    - Ta thấy hai người nên gọi là sống chết có nhau. Nhiều người muốn được như hai người cũng khó có được.

    - Nhưng đã không cùng chí hướng thì sớm muộn cũng phải đi riêng lối, không thể đi chung mãi được.

    - Không cùng chí hướng? Ngươi có chí hướng khác?

    - Dù thế nào ta và nàng ấy cũng sẽ đến lúc phải chia tay.

    - Ngươi đành lòng? Ngươi không có tình cảm với nàng ấy sao?

    Xơng Ngỵ thẳng thắn hỏi Kha Lang. Kha Lang ngập ngừng, cố ý đẩy vấn đề về phía Xơng Ngỵ.

    _Nếu... ta đi rồi thì ngài sẽ có nhiều không gian bên cạnh nàng ấy hơn.

    - Ta không ngại khi có ngươi bên cạnh! Ta không ngại khi ngươi đã cùng nàng ấy thân thiết bên nhau trước đó. Ta sẽ có cách của ta. Nếu nàng ấy không thích ta thì đó là tình cảm của nàng ấy. Nàng ấy có thích ngươi thì lỗi cũng không phải do ngươi. Ta sẽ theo đuổi nàng ấy cho đến khi nào nàng ấy thuộc về ta hoặc thuộc về người khác thì ta mới từ bỏ. Ta sẽ không né tránh tình cảm mình.

    Xơng Ngỵ ngước mắt nhìn thẳng Kha Lang.

    - Vậy thì tốt! Ta tin ngài là một người tốt. Nàng ấy sẽ sớm hiểu tấm lòng của ngài. Dù thế nào ta vẫn phải ra đi.

    Kha Lang cảm thấy như ai đó đang bóp lấy trái tim mình. Hắn hiểu rõ giữa hắn và Mộc Ang sẽ không bao giờ có kết quả.

    “Nàng ấy sẽ hạnh phúc hơn bên cạnh một người như hoàng tử.”

    - Ngươi vẫn muốn đi? Một lòng muốn từ bỏ nàng ấy? Ngươi không sợ một ngày nào đó ngươi sẽ hối hận sao?

    Xơng Ngỵ như đã nhìn thấu tâm tình của người đối diện, người đang muốn nhắc nhở Kha Lang. Kha Lang chớp mắt, không trả lời.

    “Từ bỏ nàng ấy? Nàng ấy nghĩ thế nào về ta, ta còn chưa biết được sao gọi là ta từ bỏ nàng ấy? Chưa ra đi mà ta đã cảm thấy hối hận rồi đó chứ! Nhưng ta không có lựa chọn nào khác. Có thể gọi là ta từ bỏ chính mình, không thể để tình cảm này lớn hơn được. Ta không thể!”

    Kha Lang tự nói với bản thân mình. Hắn nâng ly lên uống một ngụm trà như để nén cảm xúc trong lòng lại. Trong một khoảnh khắc nào đó hắn lại ước có thể tự tại như Xơng Ngỵ để đối mặt với tình cảm của mình.

    Xơng Ngỵ không nói gì thêm. Người biết bản thân muốn gì và sẽ làm gì nhưng người đối diện có vẻ như đang bị lạc.

    “Ngươi sẽ hối hận!”

    Không khí trong phòng ăn có vẻ gượng gạo, Mộc Ang hôm nay không nói gì nhiều, còn cố ý tránh né nhìn vào Kha Lang và Xơng Ngỵ. Hai người kia hiểu nên cũng không muốn ghẹo nàng, nhưng chốc chốc một trong hai người họ lại mỉm cười càng khiến Mộc Ang bối rối.

    Liu Thạc từ bên ngoài đi vào, vẻ mặt có phần căng thẳng. Xơng Ngỵ ngước nhìn Liu Thạc, đoán có việc không hay.

    - Có việc gì?

    - Thưa hoàng tử! Trưởng hoàng tử đang ở ngoài biệt phủ, bảo là muốn vào thăm người!

    - Vậy sao? Đi nhiều người không?

    - Không nhiều lắm! Chỉ có vài hộ vệ thôi.

    - Thôi được rồi! Mời trưởng hoàng tử vào sảnh chính, ta đến ngay.

    Xơng Ngỵ giữ vẻ bình tĩnh của mình dù trong đầu đang suy tính nhiều chuyện. Người quay sang nói với Kha Lang và Mộc Ang khi Liu Thạc đã lui ra.

    - Hai người cứ dùng tự nhiên. Ta ra gặp anh trai của ta một lúc.

    - Ngài cứ yên tâm, chúng tôi sẽ ở đây chờ ngài quay lại dùng trà.

    Kha Lang nói, tỏ ý sẽ không đi lung tung làm kinh động người khác. Xơng Ngỵ gật đầu, nhìn Kha Lang và Mộc Ang một lượt rồi quay lưng đi ra.


    *


    - May quá thứ hoàng tử vẫn chưa về cung. Ta biết được dạo này thứ hoàng tử hay về biệt phủ nghỉ ngơi mà vẫn chưa có dịp ghé thăm.

    Trưởng hoàng tử Xơng Lư vồn vã khi vừa thấy hoàng tử Xơng Ngỵ bước vào sảnh chính.

    - Em về đây để có thể lười biếng một chút đó mà.

    Xơng Ngỵ mỉm cười.

    - Đúng lúc ta có mang đến một bình rượu ngon, anh em ta có thể cùng nhau lười biếng một đêm rồi.

    Xơng Lư đưa tay hướng về một tuỳ tùng đang bưng một khay gỗ đựng một bình rượu lớn.

    - Trời cũng đã tối, cổng cung sắp đóng, em đang chuẩn bị về cung, có lẽ hôm khác sẽ chung vui cùng anh trai.

    Xơng Ngỵ chối từ.

    - Biệt phủ này chẳng phải của thứ hoàng tử sao? Em trai chỉ cần nghỉ lại đây là được rồi. Ta không định sẽ còn tỉnh mà quay về đâu. Anh em ta cùng uống, có vài chuyện về lễ Nối Ngôi ta muốn bàn với thứ hoàng tử. Sau này đã là vua Hoa Nam rồi, biết khi nào chúng ta mới có dịp như thế này nữa? Em trai không muốn ta phải uổng công đưa rượu đến đây đó chứ?

    Xơng Lư nài ép.

    - Thôi được rồi! Chúng ta có thể vào phòng ăn rồi từ từ uống rượu.

    Xơng Ngỵ biết rõ Kha Lang và Mộc Ang đang ở phòng ăn nhưng vì muốn trưởng hoàng tử chọn nơi khác nên người nói như thế.

    - Ấy! Phòng ăn ngột ngạt, chúng ta ra thuỷ các vừa có gió mát lại có hoa thơm.

    Xơng Lư gợi ý.

    - Theo ý anh trai vậy! Liu Thạc, vào bảo tuỳ tùng chuẩn bị vài thức nhấm mang đến thuỷ các cho ta.

    Xơng Ngỵ lệnh cho Liu Thạc.

    - Thần đã rõ! Xin phép hoàng tử, trưởng hoàng tử!

    Liu Thạc nhận lệnh rồi đi ra.

    Thuỷ các về đêm gió thổi mát rượi, vườn cây bao quanh lung lay xào xạc. Các loại hoa nở về đêm toả hương theo những làn gió. Xơng Lư cùng Xơng Ngỵ uống hết ly này sang ly khác.

    - Ta rất ngưỡng mộ thứ hoàng tử. Em trai của ta thông minh, điềm đạm, nhìn người nhìn việc giỏi hơn kẻ khác. Ta mời thứ hoàng tử thêm một ly!

    Xơng Lư đã ngà ngà say lại rót một ly rượu đầy đưa đến cho Xơng Ngỵ.

    - Cảm ơn anh trai khen ngợi! Em chỉ là cố gắng hết sức thôi, cũng nhờ anh trai hết lòng hỗ trợ em.

    Xơng Ngỵ cố giữ bình tĩnh, cảm thấy men rượu đang ngấm dần vào cơ thể. Người chưa biết nên đối phó thế nào với rượu mà Xơng Lư liên tục rót mời. Chính trưởng hoàng tử cũng uống nhiều đến sắp say khướt nên Xơng Ngỵ khá khó xử. Người còn thắc mắc khi thấy trưởng hoàng tử chẳng hỏi han gì tới hai người khách đang lưu lại trong phủ. Xơng Lư đã tìm đến nơi thì đã điều tra trước đó rồi, chẳng lẽ lại không muốn biết gì sao? Càng suy nghĩ Xơng Ngỵ càng thấy men rượu ngấm nhanh hơn, đầu óc bắt đầu chậm chạp, đôi mắt cũng cảm thấy nặng nề.

    Xơng Lư rót rượu liên tục để cùng uống, một lòng muốn cả hai phải thật say. Một lúc sau, Xơng Ngỵ cảm thấy không thể uống thêm và Xơng Lư cũng có vẻ say khướt thì quyết định gục đầu lên bàn coi như mình đã quá say rồi.

    - Em trai say rồi sao? Vẫn còn rượu mà!

    Xơng Lư nói trong tiếng nấc vì quá say.

    - Em trai say rồi thì nghỉ vậy! Ngươi đến lo cho hoàng tử. Ta về đây!

    Quay sang Liu Thạc nói xong Xơng Lư đứng lên, bước xiêu vẹo ra ngoài, mấy tuỳ tùng đứng hầu gần đó chạy lại đỡ người dậy rồi dìu người đi. Liu Thạc cúi đầu hành lễ với trưởng hoàng tử, chờ nhóm người đi khuất thì tiến vào thuỷ các, đỡ hoàng tử dậy.

    - Hoàng tử! Người vẫn ổn chứ? Họ đi hết rồi.

    - Ta... không ổn chút nào... ngươi nói xem, rốt cuộc anh trai ta định làm gì?

    Xơng Ngỵ có vẻ không khá hơn trưởng hoàng tử, đứng dậy rất vất vả, phải nương theo Liu Thạc mà đi.

    - Thần cũng không rõ dụng ý của trưởng hoàng tử nhưng ngài ấy cũng say khướt rồi, lại ở đây từ sớm đến đêm muộn. Nếu là vào quan sát trong phủ thì ngài ấy đâu có đi đâu ngoài sảnh chính và ra đến đây, trời thì tối cũng chẳng thấy được gì.

    Liu Thạc vừa dìu Xơng Ngỵ vừa nói.

    - Bố trí người canh chừng cẩn thận. Ta nhất thời chưa đoán được anh trai ta định làm gì. Điều ta lo lắng thì anh ấy lại chẳng bận tâm mà hỏi đến.

    Xơng Ngỵ lấy tay xoa trán.

    - Hai người họ thế nào?

    - Thần lúc vào bếp đã ghé qua bảo họ cứ về phòng nghỉ, không có gì phải lo. Giờ này có lẽ họ đã ngủ rồi.

    - Ngủ rồi thì tốt! Đưa ta về phòng nghỉ của ta.

    Liu Thạc dìu Xơng Ngỵ vào một phòng ngủ lớn có hành lang nối liền vuông góc với sảnh chính và đối diện gian phòng có Kha Lang đang nghỉ. Cả gian phòng của Kha Lang và Mộc Ang đều đã tắt nến. Hai người họ đi qua sân men theo lối quanh hồ nước nhỏ ở giữa. Xơng Ngỵ nhìn về phía cửa phòng của Mộc Ang.

    “Không biết nàng đã ngủ chưa?”

    Xơng Ngỵ cởi áo khoác ngoài rồi nằm lên giường, cảm thấy trong người rất nóng và rất mệt, đồ vật trong phòng như đang di chuyển theo vòng tròn trước mắt người.

    - Để thần đi gọi Hy Niêng dậy chăm sóc cho ngài.

    Liu Thạc thấy hoàng tử có vẻ rất say nên khá lo lắng.

    - Không cần! Cứ để họ nghỉ ngơi đi. Ngươi mang một chậu nước đến cho ta rửa mặt là được rồi.

    - Dạ! Hoàng tử cẩn thận! Thần sẽ quay lại ngay.

    Xơng Ngỵ thấy đầu óc quay cuồng, trong bụng nôn nao như muốn nôn ói.

    “Rốt cuộc anh trai ta định làm gì?”

    Trong đầu Xơng Ngỵ vẫn quanh quẩn câu hỏi đó suốt đêm. Mộc Ang nằm trên giường lắng nghe động tĩnh từ đầu đêm đến giờ. Nàng nghe thấy tiếng bước chân của Liu Thạc và Xơng Ngỵ đi qua sân rồi vào trong phòng. Tiếng Liu Thạc ra ngoài rồi quay lại, và giờ là tiếng Xơng Ngỵ đang nôn. Nàng ngồi dậy khoác áo vào rồi mở cửa bước ra, đi thẳng về phía căn phòng có ánh nến sáng bên trong.

    Liu Thạc giật mình khi có người gõ cửa phòng lúc này. Xơng Ngỵ đang rất mệt nên xua xua tay lệnh Liu Thạc ra từ chối mở cửa dù đó là ai. Người chẳng muốn ai nhìn thấy bộ dạng của người lúc này.

    - Là Mộc Ang à? Khuya rồi cô chưa ngủ sao?

    Liu Thạc mở hé cửa tránh Mộc Ang nhìn vào bên trong.

    - Hoàng tử của ngươi thế nào rồi? Ta nghe có tiếng động nên sang đây xem thử. Có cần ta giúp gì không?

    Mộc Ang không cần nhìn vào trong đã ngửi thấy mùi rượu nồng nặc cùng với những gì nghe được thì biết Xơng Ngỵ đang rất say.

    - Hoàng tử không sao! Người đã nghỉ rồi! Cô không cần lo lắng.

    Liu Thạc lấp liếm. Xơng Ngỵ bên trong cố gắng giữ im lặng mặc dù một cơn buồn nôn khác đang kéo đến, người sắp không chịu nổi.

    - Nếu không sao thì tốt, ngươi chăm sóc cho ngài ấy nhé!

    Mộc Ang dặn dò.

    - Cô cứ về nghỉ đi, chuyện ở đây có ta lo được rồi.

    Liu Thạc cười gượng gạo. Nghe tiếng Mộc Ang đã rời đi, Xơng Ngỵ bắt đầu nôn. Người cảm thấy đầu óc xây xẩm, nhiệt nóng tăng dần, mồ hôi bắt đầu đổ ra trên trán, trên lưng, tấm áo trong thấm ướt dần bởi mồ hôi.

    - Ta... chưa bao giờ như thế này... ngươi nghĩ….anh trai ta có cho gì vào rượu không?

    Xơng Ngỵ nói năng đứt quãng rồi lại nôn.

    - Trưởng hoàng tử cũng uống cùng ngài, ly là dùng đồ trong phủ của ta. Nếu ngài ấy cho thuốc vào chẳng lẽ ngài ấy dám uống nhiều như thế. Có lẽ ngài dạo này mệt mỏi, lại uống một lúc nhiều rượu như vậy nên nhất thời bị say quá.

    - Có thể... có thể….

    Xơng Ngỵ bắt đầu nôn khan khi đã nôn hết mọi thứ trong bụng ra nhưng cơn buồn nôn vẫn kéo đến.

    Trong gian bếp tối ôm, một ánh lửa lóe lên, bếp lửa đã được bật. Mộc Ang lúc nãy vừa quay đi đã nghe thấy Xơng Ngỵ lại nôn mửa bên trong có vẻ không ổn nên nàng không về phòng mà đi vào bếp. Do có thể nhìn thấy trong tối nên Mộc Ang không cần nến cũng có thể nhóm lửa cho bếp. Nàng đặt một nồi nước nhỏ lên cho mau sôi, rồi lại bàn gần đó có để các loại gia vị, rau củ, tìm vài thứ để nấu trà giải rượu cho Xơng Ngỵ.

    Xơng Ngỵ có vẻ không ổn định lại được, càng lúc càng mệt hơn. Liu Thạc chuẩn bị mang cái chậu bẩn ra ngoài, khi mở cửa ra thì vừa lúc Mộc Ang đi đến, trên tay mang một chén nước nóng đang bốc khói.

    - Ngươi cứ đi đi để ta vào giúp ngài ấy.

    Mộc Ang nhìn vẻ ngạc nhiên của Liu Thạc rồi nhìn vào cái chậu hắn đang mang theo. Liu Thạc gật gật đầu rồi rời đi về phía hậu điện. Hắn nghĩ có thêm người lo cho hoàng tử vẫn tốt hơn. Hắn sắp cuống lên vì chưa bao giờ thấy hoàng tử lại bị say đến như thế. Hắn nghĩ bụng phải tìm cho bằng được cái thứ rượu mà trưởng hoàng tử đem đến xem hắn có chịu nổi độ mạnh của nó không hay sẽ thê thảm như hoàng tử của hắn lúc này.

    Xơng Ngỵ đang ngồi trên giường, thần sắc rất khó coi. Mồ hôi cứ đổ ra vì trong người vẫn rất nóng. Khi Liu Thạc vừa bước ra ngoài thì lại có người liền bước vào nên ngạc nhiên, ngước mắt lên nhìn. Thấy đó là Mộc Ang thì người cảm thấy để nàng ấy nhìn thấy người lúc này quả là chẳng hay ho chút nào, nhưng nàng đã đi vào đến bên giường và ngồi xuống bên cạnh người. Vẻ mặt Mộc Ang điềm tĩnh như đã biết hết mọi sự, chén nước trên tay vẫn đang tỏa khói mang theo mùi thơm của gừng tươi.

    Mộc Ang nhìn thấy vẻ say rượu đến thất thần của Xơng Ngỵ thì nghĩ ngài ấy đã uống rất nhiều. Áo mặc cũng đã mướt mồ hôi. Mộc Ang ngồi bên giường gần hoàng tử đang mệt mỏi. Nàng đặt chén nước xuống ghế gần đó rồi lấy khăn do Liu Thạc chuẩn bị sẵn thấm mồ hôi trên trán và mặt cho Xơng Ngỵ.

    - Nàng vẫn còn thức à?

    Xơng Ngỵ ngồi tựa vào thành giường.

    - Vẫn chưa ngủ. Hoàng tử hôm nay vất vả rồi. Ta có nấu trà giải rượu cho ngài, cố gắng uống vào một chút sẽ khoẻ hơn.

    Mộc Ang lại cầm chén nước, lấy thìa múc lên rồi thổi thổi cho nguội, sau đó đưa đến cho Xơng Ngỵ. Xơng Ngỵ cố gắng nuốt dù cổ họng rất đau sau mấy cơn nôn vừa rồi. Nhìn Mộc Ang đang ngồi bên cạnh chăm sóc mình, người cảm thấy vui trong lòng.

    “Giờ ta đã hiểu cảm giác của Kha Lang khi được Mộc Ang chăm sóc lúc bị thương.”

    Thường ngày, Mộc Ang không quá nhu mì nhưng lúc nàng ấy chăm sóc người bệnh thì bao nhiêu sự dịu dàng, chu đáo và kiên nhẫn đều được thể hiện ra.

    Liu Thạc trở lại với một chậu nước mới, đem đến đặt lên ghế gần đó rồi đứng chờ hầu. Hắn quên mất việc phải đi bố trí hộ vệ trong phủ theo lệnh của hoàng tử lúc nãy.

    Mộc Ang kêu Liu Thạc lấy y phục khác cho Xơng Ngỵ thay. Liu Thạc gật đầu đi vào một gian phòng nhỏ hơn gần cửa ra vào rồi đi ra với một bộ y phục màu trắng trên tay. Mộc Ang đứng lên đi đến buông rèm ngăn căn phòng lớn thành hai gian nhỏ, một phía ngoài chỗ có bộ bàn ghế gỗ và phía trong là khu vực giường ngủ. Nàng đứng ở gian ngoài, xoay lưng về phía có giường ngủ để Liu Thạc giúp hoàng tử thay y phục bên trong.

    Mộc Ang quay lại bên giường chăm sóc cho Xơng Ngỵ. Người có vẻ đã ổn định hơn, trà giải rượu đã có chút tác dụng. Liu Thạc vẫn đứng bên cạnh hầu.


    *


    Bên gian phòng đối diện, Kha Lang đang đứng gần cửa sổ mở hé quan sát những việc đang diễn ra ở phía hành lang bên kia cho tới lúc Mộc Ang vào phòng khép cửa lại. Kha Lang vẫn chưa hề ngủ vì trong lòng cảm thấy cuộc ghé thăm có vẻ bất ngờ đối với hoàng tử mặc dù ngài ấy đã không tỏ vẻ bất thường hay lo lắng. Nhưng Xơng Ngỵ hỏi số lượng tuỳ tùng của vị trưởng hoàng tử kia, có nghĩa là hoàng tử quan tâm đến lực lượng của người đó khi đến đây. Đó không thể là mối quan tâm bình thường giữa anh em với nhau. Khi thấy Mộc Ang vào trong chăm sóc cho Xơng Ngỵ, Kha Lang cảm thấy có chút buồn vô cớ, nhưng định thần lại vì hiểu rằng đó là việc nên làm.

    “Hoàng tử là người tốt!”

    Cho đến khi Kha Lang nghe trên mái ngói có động tĩnh. Có vẻ có rất nhiều người trên đó đã di chuyển từ hướng cửa chính.

    “Hộ vệ của hoàng tử tập trung ở phía đó, sao họ lại không phát hiện ra chúng?”

    Kha Lang nghi hoặc.

    “Chắn chắn chúng đã giở trò gì đó.”

    Từ phía sau hậu điện cũng có động tĩnh, lại một nhóm người nữa xuất hiện và hộ vệ ở phía sau cũng không thấy động tĩnh.

    “Nguy quá!”

    Kha Lang lao ra ngoài, băng qua sân, đến hành lang căn phòng đang có ánh sáng, tông cửa vào làm những người trong đó ngỡ ngàng nhìn ra. Hắn khép cửa, thổi phụt ngọn nến đang sáng tắt lịm, căn phòng trở nên tối mịt.

    Lúc này Mộc Ang mới lắng nghe tiếng động bên ngoài. Nàng nheo mắt lại khi hiểu vì sao Kha Lang xông vào phòng. Liu Thạc mới sực tỉnh vì mải lo cho hoàng tử mà quên mất chuyện bố trí hộ vệ.

    Mộc Ang không mang kiếm bên người. Hoàng tử đang đuối sức. Chỉ còn Liu Thạc và Kha Lang có binh khí trên tay.

    Xơng Ngỵ đưa tay giở tấm chăn trên giường, lấy ra một thanh kiếm giấu sẵn phía dưới rồi gượng ngồi dậy. Mộc Ang quay lại nhìn thấy thì vớ lấy thanh kiếm, nói nhỏ vào tai hoàng tử:

    - Ngài cố gắng! Chúng tôi sẽ bảo vệ ngài!

    Mộc Ang thấy Xơng Ngỵ nhìn nàng trong bóng tối với ánh mắt rất nhiều cảm xúc.

    “Ngài ấy chẳng thể biết rằng ta có thể nhìn rõ hết vẻ mặt ngài ấy lúc này. Nếu còn sống sót thì cảm ơn ta sau cũng được mà.”

    Khi mắt đã quen với bóng tối, Kha Lang thấy dáng Mộc Ang đang ngồi cạnh hoàng tử trên giường. Liu Thạc đứng gần đó bên cửa sổ. Hắn tiến đến bên họ, nói khẽ:

    - Bọn chúng rất đông! Trong đây có chỗ nào hoàng tử có thể ẩn mình được không?

    - Chỉ có gian phòng nhỏ bên đó có tủ gỗ đặt phía trong.

    Liu Thạc trả lời. Kha Lang không nghĩ nhiều được nữa, liền đến bên giường nói với hoàng tử:

    - Tình hình đang nguy cấp, hoàng tử chịu khó một chút. Tất cả hộ vệ trong phủ hình như đã bị khống chế, hiện tại chúng ta chỉ còn ba người ở đây thôi.

    - Giờ ta đã hiểu vì sao hôm nay ta phải uống thật say rồi. Liu Thạc! Hãy báo Hắc Liên Đội còn lại ở Cấm Thành, có lẽ họ sẽ đến muộn một chút và lực lượng không còn nhiều vì ở trong phủ lúc này có hai phần ba đã bị khống chế, các người hãy cố gắng. Mọi chuyện giao lại cho các người!

    Xơng Ngỵ đã hiểu kế hoạch táo bạo của trưởng hoàng tử.

    - Hoàng tử yên tâm!

    Liu Thạc cúi đầu nhận lệnh. Kha Lang đỡ Xơng Ngỵ dậy đưa vào gian phòng nhỏ, rồi đặt người ngồi trong chiếc tủ gỗ phía trong. Đó là cách nhất thời vì nếu họ bị bọn người ngoài kia khống chế hoặc tiêu diệt thì chúng sẽ lục tung biệt phủ này lên để tìm cho bằng được hoàng tử.

    Giữa lúc đó thì hai nhóm người trên nóc biệt phủ đã di chuyển đến gần. Chúng nhảy khỏi mái ngói, đáp xuống sân, đứng xung quanh bờ hồ nhỏ.

    Mộc Ang bước đến gần cửa sổ nhìn ra thấy rất nhiều người áo đen đứng đó. Một tên có vẻ là chỉ huy ra hiệu bằng tay cho cả nhóm người chia ra hành động. Chúng đi đến các gian phòng, đá tung cửa rồi nhảy vào tìm người, khi không thấy ai lại chạy đến phòng khác. Một nhóm đang tiến chầm chậm vào gian phòng có bốn người bên trong chưa tìm ra đối sách nào để chống lại chúng.

    Kha Lang ra hiệu cho Liu Thạc và Mộc Ang cùng xông ra nghênh chiến. Bọn người áo đen đang tiến sát đến cửa phòng, chưa kịp tông cửa vào thì bên trong đã bất ngờ đánh ra. Chúng bị đánh bật ngược lại phía sân. Các nhóm còn lại thấy phía bên đây có người thì chạy đến bắt đầu tấn công. Vừa ra ngoài, Liu Thạc đã bắn pháo hiệu lên trời. Bọn người kia đã được báo trước nên không có vẻ ngạc nhiên khi phần lớn Hắc Liên dùng làm hộ vệ thường ngày đang ngủ mê trong hai gian nhà lớn phía trước và sau biệt phủ bởi một lượng lớn mê hương được rải vào. Khi vào bên trong họ đã khoá cửa ra vào để đề phòng có hộ vệ tỉnh dậy xông ra. Tất cả đã được lập kế hoạch sẵn và thực hiện lúc Liu Thạc đang phải lo cho vị hoàng tử say rượu do bị bỏ ít thuốc khiến người nôn mửa liên tục. Số còn lại bên ngoài kia cũng phải mất nhiều thời gian để có thể tập trung đến được đây. Nhiệm vụ của họ là phải tiêu diệt được đối tượng trước khi cứu viện tới.

    Tiếng binh khí va vào nhau giữa biệt phủ rộng lớn của hoàng tử, khi cả kinh thành đã chìm vào giấc ngủ sâu. Hai tuỳ tùng đang ngủ ở phòng riêng gần nhà bếp bị tiếng đánh nhau làm giật mình tỉnh dậy. Họ bước ra cửa rồi cùng nhau chạy theo lối hành lang vào sân trong thì thấy một nhóm đông người đang đánh nhau trong đêm.

    - Trốn đi!

    Liu Thạc quát lớn. Hai tuỳ tùng kia hoảng sợ không biết chạy đi đâu bèn chạy ngay vào gian phòng của hoàng tử. Họ ở trong phòng, đóng cửa nhìn ra ngoài sân nửa sáng nửa tối, bóng người vụt qua vụt lại. Có vài người bị đánh té xuống hồ, số khác té vào những bụi hoa. Tình thế thật hỗn loạn.

    Kha Lang vẫn ra tay nhanh nhẹn và quyết đoán. Liu Thạc đã quá quen với những cuộc ám sát như thế nên rất tập trung và dẻo dai. Mộc Ang nhìn rõ trong tối như ban ngày nên bóng đêm không phải là điều cản trở nàng.

    Hai bên giao đấu liên tục, nhóm áo đen đang bị tiêu hao lực lượng nhưng chưa thể tiếp cận được gian phòng kia khi ba người trong phủ đang chống đỡ quyết liệt. Xác người chết ngã xuống, một số ở dưới hồ, số khác nằm rải rác bên bờ hồ và cả vườn hoa đã bị giày xéo tả tơi.

    Mộc Ang đã không thể nương tay trước lực tấn công dồn dập chỉ muốn tiêu diệt đối phương của nhóm sát thủ. Nàng dùng các chiêu hiểm để hạ sát đối phương, không còn nhân nhượng, giờ thì nàng đã thực sự giết người nhưng nàng không có thời gian để nghĩ về cảm giác đó như thế nào. Nàng chỉ biết nếu không tiêu diệt chúng thì nàng và những người bên cạnh sẽ bị tiêu diệt. Lão Thần Tất Nhạ đã dạy nàng phải giết người khi cần thiết lúc còn ở Đại Vân Đình nhưng nàng đã luôn cố gắng không phải làm điều đó, cho đến bây giờ thì không thể tránh né được nữa. Nàng đang ở đất Nhân Tộc, nơi mà Nhân Tộc chém giết nhau mỗi ngày, cho dù là ai , từ nơi nào đến cũng sẽ bị cuốn theo guồng quay của nó để sinh tồn. Trong đầu Mộc Ang thoáng hiện lên hình ảnh chàng trai ngồi bên bờ suối và nói cho nàng nghe về những lý do mà con người giết nhau.

    “Lý do của cái chết quan trọng hơn xác chết!”

    Một lúc sau, Liu Thạc có vẻ thấm mệt và bị chém sượt qua vai, vết thương không sâu nhưng có máu chảy ra khiến cánh tay bị yếu dần. Kha Lang vừa đánh vừa trông chừng hai người bên cạnh, đặc biệt là Mộc Ang. Hai người luyện kiếm cùng nhau nhiều lần, Kha Lang biết nàng ấy trội hơn mình nhưng vẫn cứ lo lắng. Mồ hôi nhễ nhại ướt cả lưng áo, Kha Lang cũng cảm thấy bắt đầu yếu đi, không biết còn cầm cự được bao lâu. Mộc Ang vẫn còn rất khoẻ, nàng di chuyển nhanh nhẹn, đỡ đòn cho Liu Thạc nhiều lần khi thấy hắn đã bị thương và yếu sức. Bọn người áo đen vẫn còn đông và liên tục tiến lên khiến ba người kia phải lùi dần về phía cửa gian phòng.

    Bên ngoài dội lại tiếng vó ngựa chạy đến rồi dừng ở cửa chính. Những người đó vội vã chạy đến tông cửa và tiến vào phía sân đang có tiếng đánh nhau. Họ vào đến sân trong thì thấy nhóm ba người đang đấu với nhóm còn lại khoảng ba mươi tên. Trên sân nhiều xác sát thủ nằm la liệt, máu tóe đầy mặt sân bốc lên mùi tanh tưởi. Họ xông vào tấn công nhóm người áo đen kia. Đó là Hắc Liên Đội.

    Ba người đang bị dồn vào phía trong thấy nhóm người mới đến vận y phục màu đen. Liu Thạc thấy họ thì nói khẽ:

    - Cuối cùng cũng đến rồi!

    Kha Lang và Mộc Ang biết họ là người của hoàng tử nên rất mừng. Bọn áo đen thấy có hơn hai mươi người tiến vào tham chiến thì lui dần. Tên cầm đầu ra hiệu rút lui, chúng lại leo lên nóc nhà định rút đi. Hắc Liên Đội đuổi theo, chém giết thêm vài người, người chết té nhào rớt xuống sân, đè lên những xác đã nằm trước đó, binh khí rớt theo va vào nền đá ‘leng keng’, máu lại loang ra khắp mặt sân.

    Kha Lang và Mộc Ang đứng ngoài cửa gian phòng để bảo vệ. Liu Thạc đuối sức ngồi xuống gần đó, một tay giữ lấy vai đang bị thương, thở hổn hển. Hắc Liên Đội đuổi theo bọn sát thủ trên mái nhà cho đến khi những tên còn lại tẩu thoát. Họ trở lại gian phòng được bảo vệ lúc nãy. Lúc này trời đã hửng sáng từ phía đằng đông, trong vườn cây có tiếng chim ríu rít, gió buổi sáng lành lạnh, mùi máu tanh lẫn trong mùi cây cỏ. Sân trong biệt phủ như một bãi tha ma, hồ nước nổi lềnh bềnh xác của nhiều sát thủ.

    Kha Lang và Mộc Ang vào phòng chăm sóc hoàng tử. Họ giao Liu Thạc cho hai tuỳ tùng kia. Xơng Ngỵ mắt đang lim dim, vẻ mệt mỏi vẫn còn nguyên nhưng không giấu được vui mừng khi người mở cánh cửa tủ gỗ ra là Kha Lang. Người biết đã thoát được đại nạn lần này. Hắc Liên Đội đang tập hợp ngoài sân chờ lệnh, gặp hoàng tử được dìu ra cửa thì đồng loạt quỳ xuống hành lễ:

    - Chúng thần ứng cứu chậm trễ, xin hoàng tử trách phạt!

    - Các ngươi đứng lên đi! Lần này là do ta bất cẩn. Các ngươi kiểm tra các hộ vệ còn lại trong phủ, xử lý hết số sát thủ, cho người dọn sạch sân này cho ta. Trong vòng nửa ngày ta muốn nó trở lại sạch sẽ như cũ. Lát nữa cho người vào cung báo ta bị bệnh sẽ nghỉ lại biệt phủ vài ngày. Cửa biệt phủ phải đóng chặt, tuyệt đối không cho ai ra vào khi chưa có lệnh của ta. Chuyện vừa rồi không ai được để lộ ra ngoài.

    Xơng Ngỵ đứng không nổi nhưng hạ lệnh rất dứt khoát, rõ ràng.

    - Chúng thần tuân lệnh! Xin hoàng tử yên tâm nghỉ ngơi.

    Hắc Liên Đội nhận được lệnh thì nhanh chống phân công nhau đi làm việc. Xơng Ngỵ ôm bụng quay vào trong. Kha Lang và Mộc Ang lại đỡ người lên giường nằm.

    - Các người lại vất vả rồi!

    Xơng Ngỵ nằm trên giường, giọng nói không được khoẻ như lúc ra lệnh cho thuộc hạ. Kha Lang khép cửa lại ngồi bên bàn, chống tay đỡ đầu, mắt lim dim có vẻ mệt mỏi vì cả đêm đánh nhau không ngủ. Mộc Ang ngồi bên giường, kéo chăn lên đắp cho hoàng tử rồi đến ngồi cùng với Kha Lang. Hai người ngã đầu lên bàn và thiếp đi không mải mai quan tâm y phục của họ dính rất nhiều vết máu loang.

    Bên ngoài Hắc Liên Đội đang gấp rút chuyển xác chết ra sau cửa sau, chất lên xe kéo để đem đi thiêu. Sau đó dọn sạch sân trong, thay nước hồ, thay hoa mới. Họ có vẻ đã được huấn luyện sẵn sàng cho mọi tình huống có thể xảy ra. Hai tuỳ tùng trong phủ sau khi băng bó vết thương cho Liu Thạc cũng ra phụ giúp. Họ không biết võ, sợ đánh nhau, nhưng lại không sợ xác chết. Nhóm hộ vệ bị nhốt trong hai gian nhà đều còn ngủ say lúc Hắc Liên Đội phá cửa vào, phải dội nước cho họ tỉnh lại. Bốn hộ vệ canh cửa đều đã bị giết, biệt phủ của hoàng tử chỉ trong một đêm đã thành bãi chiến trường giữa lòng Cấm Thành mà chẳng mấy ai hay biết.
     
    Chỉnh sửa cuối: 13/9/19
  16. NguyễnDương-thepineflower

    NguyễnDương-thepineflower Gà con

    Bài viết:
    22
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chỉnh sửa cuối: 23/9/19 lúc 16:03

Chia sẻ trang này