Hoa nở rồi, đem ủ rượu thôi - Hoàn thành - Ngoạn Thiềm

Thảo luận trong 'Truyện dài' bắt đầu bởi Ngoạn Thiềm, 30/4/20.

  1. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Hoa nở rồi, đem ủ rượu thôi
    - Tác giả: Ngoạn Thiềm
    - Tình trạng sáng tác: Hoàn thành
    - Thể loại: Cổ trang, điền văn
    - Độ dài: 30 chương
    - Giới hạn độ tuổi đọc: 16+
    - Cảnh báo về nội dung: Hoàn toàn hư cấu bối cảnh xã hội, triều đại và nhân vật

    Giới thiệu
    Đinh Ninh Châu có xuất thân phức tạp. Cha là thương nhân, mẹ là con gái Thái úy tiền triều nên nàng gia nhập vào cả giới buôn bán và quý tộc ở Đông kinh. Truyện xoay quanh người con gái ấy với những tâm kế từ nội trạch, thương trường tới quan trường.
    Bên ngoài là dáng vẻ trưởng thành, trầm tư ẩn giấu hoàn toàn những nghi ngờ, yếu đuối. Muốn tự tại nhưng phải gò ép chính mình là bởi thế.

    Mục lục
    Quyển 01:
    Chương 01: https://gacsach.com/diendan/posts/363085/
    Chương 02 : https://gacsach.com/diendan/posts/363086/
    Chương 03: https://gacsach.com/diendan/posts/363150/
    Chương 04: https://gacsach.com/diendan/posts/363734/
    Chương 05: https://gacsach.com/diendan/posts/364142/
    Chương 06: https://gacsach.com/diendan/posts/364945/
    Chương 07: https://gacsach.com/diendan/posts/365118/


    Quyển 02:
    Chương 08: https://gacsach.com/diendan/posts/365420/
    Chương 09: https://gacsach.com/diendan/posts/366622/
    Chương 10: https://gacsach.com/diendan/posts/367179/
    Chương 11: https://gacsach.com/diendan/posts/367509/
    Chương 12: https://gacsach.com/diendan/posts/368184/
    Chương 13: https://gacsach.com/diendan/posts/368367/
    Chương 14: https://gacsach.com/diendan/posts/369053/
    Chương 15: https://gacsach.com/diendan/posts/369993/


    Quyển 03:
    Chương 16: https://gacsach.com/diendan/posts/370565/
    Chương 17: https://gacsach.com/diendan/posts/370780/
    Chương 18: https://gacsach.com/diendan/posts/371062/
    Chương 19: https://gacsach.com/diendan/posts/371297/
    Chương 20: https://gacsach.com/diendan/posts/371441/


    Quyển 04:
    Chương 21: https://gacsach.com/diendan/posts/371727/
    Chương 22: https://gacsach.com/diendan/posts/371945/
    Chương 23: https://gacsach.com/diendan/posts/372125/
    Chương 24: https://gacsach.com/diendan/posts/372276/
    Chương 25: https://gacsach.com/diendan/posts/372333/
    Chương 26: https://gacsach.com/diendan/posts/372349/
    Chương 27: https://gacsach.com/diendan/posts/372366/
    Chương 28: https://gacsach.com/diendan/posts/372367/
    Chương 29: https://gacsach.com/diendan/posts/372371/
    Chương 30: https://gacsach.com/diendan/posts/372372/
     
    Chỉnh sửa cuối: 5/9/20
    Umio thích bài này.
  2. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 01: Thân thích nội ngoại

    Dương Tuyển là một phủ lớn có biển, thuận tiện giao thương nên có nhiều nhà buôn nổi danh. Họ Đinh ở đây tạm coi như một gia tộc lớn, có nề nếp gia phong nhiều đời. Xuất thân từ một nhà nấu rượu nho nhỏ, qua mấy đời có thể nói là đứng số một số hai trong giới. Những gia tộc càng lớn càng dễ sinh lắm chuyện. Mấy chục năm trước, Đinh Duy Hưng khi còn thanh niên chạy tới Vũ Ninh theo chân nhất phẩm Thái úy lau kiếm, chùi giáp, mong được ra trận kiến công lập nghiệp, bỏ lại sau lưng cơ nghiệp họ Đinh. Tới khi lão thái gia qua đời, Đinh Duy Hưng mới tất bật, bất đắc dĩ quay về .Khi đó tài sản, quyền thừa kế suýt thì rơi vào tay người anh dòng thứ Đinh Duy Hài. Tuy nhiên Đinh Duy Hưng không phải người đơn giản, từ nhỏ được huấn luyện bởi cha để trở thành chủ nhân gánh vác sản nghiệp mấy đời cộng với tinh thần quân ngũ, không tốn mấy hơi đã đường đường chính chính thừa kế. Ông đã từ bỏ ước vọng cả đời để bán mình cho sự hưng thịnh của gia tộc, ông quyết phát triển Vị Xuyên đường của họ Đinh lên đến đỉnh cao, tiến tới Đông kinh.
    Năm Uy Định đế đăng cơ, Kiến An thứ nhất, luật có sửa đổi về việc nấu và buôn rượu khiến họ Đinh một phen lao đao. Chú ba Đinh Duy Hiển vốn ăn bám kí sinh anh trai khi thấy tình thế không ổn đã nhanh chóng cuỗm đồ đạc đáng giá trong nhà bỏ đi biệt tăm. Người con trai cả của Đinh Duy Hưng, Đinh Thành Nghiêm mới mười lăm đã cùng cha chống đỡ gia đình. Năm đó nàng, Đinh Ninh Châu vừa lên bốn cùng anh hai lớn hơn tám tuổi Đinh Thành Nghĩa về phủ Thái úy ở Vũ Ninh lánh nạn dưới sự che chở của ông bà ngoại. Quãng thời gian có thể nói là ảnh hưởng sâu sắc tới nhân cách của cô nhóc về sau.
    Lão Thái úy nửa đời bán mạng ngoài sa trường đổi được cái chức nhất phẩm không bao lâu đã cáo lão hồi hương, con trai thứ là Phùng Văn Nhiệm khi đó mới tiến vào quan trường, duy trì vinh quang người cha đánh đổi mồ hôi, máu và nước mắt đặt nền móng. Đinh Duy Hưng trong thời gian làm dưới trướng của ông không hề quá xuất chúng để ông giao cả cô con gái vàng Phùng Thị Lan vào tay. Nguyên nhân là vì Đinh Duy Hưng một lần ra trận đã đỡ cho Thái úy một mũi tên ở chân làm ông cảm động, sau đó cho đi theo bồi dưỡng, rất ưng lí tưởng của thanh niên năm đó rồi lại thương cho lí tưởng bị tan vỡ này mà yên tâm nhờ cậy chăm sóc con gái mình bất chấp sự chênh lệch địa vị xã hội, lời ong tiếng ve đàm tiếu. Khó trách người ngoài dị nghị họ Phùng dòm ngó tới tiền của nhà họ Đinh ở Dương Tuyển vì ngay ở họ Phùng thôi, thậm chí là cậu út nhà đó ra mặt khinh bỉ người chị gái này vì làm vợ một thương nhân. Thời gian Ninh Châu lưu lại phủ, mợ ba không tiếc lời cay nghiệt, chỉ hận không khắc vào đầu nàng thứ tự địa vị xã hội "sĩ- nông- công- thương" và nàng chính là kẻ mạt hạng. Nàng chịu sự trì triết của mợ, sự khinh thường của cậu và cả sự trêu chọc của anh chị em. Có điều,nếu chi thứ ba tẩy chay bao nhiêu thì chi cả bù đắp bấy nhiêu. Bác cả là người đọc sách nhưng quan điểm vô cùng rõ ràng, hơn nữa hoàn toàn tôn trọng người cha của mình càng tin vào quyết định của ông. Cho nên con gái ông học thứ gì, đứa cháu gái kia cũng được học thứ ấy. Dù rằng người chị lớn khi đó đã đến tuổi cập kê trong khi con bé mới biết chuyện đời và dù Phùng Trâm Anh khí chất hoàng hoa khuê nữ tỏa ra như hào quang học lễ nghĩ, thi ca, đàn múa, thêu thùa là để bước chân vào giới quý tộc trong khi nàng cao lắm sẽ gả cho một viên quan nho nhỏ thì nàng vẫn sẽ được tiếp cận những thứ này từ rất rất sớm.
    Mấy năm sau Minh Thân vương, em trai khác mẹ nhưng là cánh tay phải của hoàng đế đích thân cầu hôn Phùng Trâm Anh khiến địa vị họ Phùng cao hơn bao giờ hết mà nhà họ Đinh cũng qua giông tố, bắt đầu ổn định và phát triển một lần nữa.

    Sau nhiều năm, cô bé bím tóc trái đào thắt dải dây đỏ, gương mặt nhỏ nhắn,ánh mắt linh động tính tình ngang ngược đã trở thành thiếu nữ mắt hạnh má đào, tâm tư kín đáo, hành động cẩn trọng mà dứt khoát.
    Đúng khi thanh minh, trai tài gái sắc kéo nhau đi đạp thanh khắp chốn, một góc viện ở dinh thự họ Đinh vang lên tiếng đàn tranh nhịp nhàng, tinh tế hòa với âm thanh đàn tỳ bà tì réo rắt, trầm bổng tấu lên khúc nhạc mê lòng. Ngón đàn dừng, Triệu thị mỉm cười thân ái :
    - Cung, thương làu bậc ngũ âm là đây chứ đâu? Cứ được hai cô tới hỏi thăm còn được thường thức tài đàn thế này, cháu vui lắm đấy. Sau này phải nghe lời hai cô mới được.
    Vừa nói, thị vừa xoa xoa cái bụng lớn sắp tới ngày sinh. Gả tới phủ trên dưới 8 năm mới có một mụn con, nàng ta quý hơn bảo vật nữa. Triệu thị cũng phải tạ trời đất vì gả vào nhà họ Đinh nhân từ như vậy. Bao lâu nay không hề chèn ép làm khó nàng, ngược lại tìm cách chạy chữa, khấn bái mà chồng ngoài những đứa hầu phòng nhà nào cũng dăm đứa ra, chưa từng ngỏ ý nạp thiếp vào cửa. Nàng biết họ Triệu ở Phúc Lộc có chút tiếng nói nhưng để họ Đinh phải nể mấy phần thì chưa chắc nên những chuyện này có thể nói là nhờ họ Đinh sống tình nghĩa.
    Cô tư Thục Châu từ tốn đáp:
    - Chị với cháu chịu nghe hai đứa em làm ồn là lợi cho bọn em rồi.
    Nàng là con dì hai Liễu, hơn Ninh Châu ba tuổi nhưng chưa định hôn. Trên có chị cùng mẹ sinh là cô ba đã gả đi ba,bốn năm cho một viên ngoại có tiếng nhưng chưa có con, tính tình giống hệt dì hai, trong mắt ngoài tiền và vàng chính là bạc. Nếu cố gặng hỏi hai người bọn họ thích gì khác không, bọn họ nhất định đồng thanh:" Danh tiếng!". Thục Châu thì không giống liên quan tới hai người đó tẹo nào. Dung mạo tuy không quốc sắc thiên hương nhưng tư thái cũng vào hạng xuất chúng. Ngũ quan hài hòa, dáng dấp nghiêm cẩn, giọng nói chừng mực rất khiến người ta nhìn mà nể. Nàng nói xong, ra hiệu cho Hồng Đào bên cạnh cất đàn tranh.
    Bên cạnh, cô năm Ninh Châu trao đàn tỳ bà cho Thanh Minh, bản thân nhấp ngụm trà. Nàng mới qua tuổi cập kê, là con gái dòng chính duy nhất của họ Đinh, em dâu ruột của Triệu thị Nhung trước mặt. Quan hệ giữa cô tư và cô năm tính ra tốt nhất trong các chị em dù khác mẹ sinh. Nàng tươi cười lấy lòng:
    - Chị dâu nói đúng đấy. Bọn em mất công chạy tới chạy lui tiêu khiển, sau này quà đầy tháng bớt đi một phần cũng không sao.
    Mọi người vui vẻ, không khí cành thân mật.
    Triệu thị nhìn nàng:
    - Em đó! Khéo tính toán thiệt hơn! Có phải bắt đầu thành bà chủ rồi không?
    Mới qua lễ cập kê, Ninh Châu đã được giao quản lí xưởng nấu rượu. Nói là quan trọng tất nhiên quan trọng. Rượu đem đi khắp nơi bán đều xuất phát từ đó, trọng trách đảm bảo chất lượng, đảm bảo tiến độ đều đặt lên vai nàng. Có điều không quá vất vả bởi nhân công đều là người làm lâu năm quen việc không cần đứa vắt mũi chưa sạch như nàng dạy bảo. Cũng bởi thế nàng ban đầu bị người ta khinh thường, bất phục dẫn tới việc vài kẻ thất trách, lơ là chống đối, một mẻ rượu bị hỏng làm lỡ dở công việc. Nàng mượn gió bẻ măng, xử lí làm gương, mọi chuyện mới đi vào ổn định. Xử lí thế nào cho người ta phục mới là vấn đề. Nàng cắt giảm lương của họ cho tới khi bồi thường hết đơn hàng, ngoài ra thẳng tay đuổi cổ kẻ kích động lòng người, cầm đầu nổi loạn.
    Ánh mắt hơi hướng xuống, Ninh Châu đặt chén trà qua, đáp:
    - Tiểu thư nhà quan được dạy thành phu nhân nhà quan. Con gái nhà nông được dạy thành nông phụ. Đương nhiên con nhà buôn được dạy thành thương nhân thôi.
    Nàng không phải oán trách chị dâu nói nàng có tư tưởng con buôn nhưng nhờ ơn mợ ba, vấn đề liên quan đến giai cấp là chủ đề cấm với nàng. Triệu thị căn bản cũng là con gái nhà buôn, suy nghĩ không sâu xa như danh môn khuê tú, không nhận ra mặt em dâu nhạt đi mấy phần, vẫn bình thản:
    - An My, em gái chị hâm mộ em lắm đấy. Mấy ai được như em. Chị nhớ khi mới gả tới em nhỏ như trái đào đã ngồi gạt bàn tính thoăn thoắt. Cha mẹ chồng còn hết lòng tạo điều kiện nữa.
    Ninh Châu gượng nhếch khóe miệng:
    -Dù làm gì thì chỉ để gả đi một cách vẻ vang hơn thôi chứ đâu thể cả đời ở lại trong phủ thừa kế cơ nghiệp.
    Triệu thị quay qua cô tư, quan tâm:
    - Nói tới hôn sự, em tư sao rồi?
    Thục Châu mỉm cười:
    - Hẳn là đợi sau kì thi Đình, cha mẹ sẽ tính toán ạ.
    Hai người kia gật gù tán thành. Thục Châu không hợp gả vào nhà viên ngoại bình thường. Như thế khác nào hoa nhài cắm phân trâu. Hơn nữa việc nhà giàu nhắm tới sinh đồ trẻ có tiền đồ làm rể là chuyện phổ biến cực độ.
    Ba người hàn huyên thêm một lát, tì nữ Tiểu Mãn trong viện Ngoạn Thiềm của cô năm chạy vào, thì thầm to nhỏ. Ninh Châu ánh mắt hơi biến động, nhìn tì nữ kia:
    - Ta qua đó ngay.
    Hai người kia không giấu vẻ tò mò cùng ngạc nhiên. Thanh Minh đưa đàn cho Tiểu Tuyết rồi giúp cô chủ chỉnh trang. Không đợi hỏi, Ninh Châu ngắn gọn thưa:
    - Nhà chú ba tới rồi.
    Triệu thị từng nghe chồng kể qua thời kì họ Đinh lao đao nhất, chú ba đã cuốn gói biệt tăm không ngờ sau cả chục năm dám vác mặt về, không biết là quay đầu hay tới tiếp tục công cuộc ăn bám. Thục Châu hết sức thản nhiên nói chuyện với Triệu thị có vẻ hơi bối rối:
    - Bên ngoài có mọi người tiếp đón, chị em mình lười một chút, ở đây buôn chuyện.
    Cô năm hành lễ cáo lui trước sự ậm ờ của chị dâu khi bị Thục Châu kéo vào chủ đề bánh trái.

    Ông bà chủ đang ngồi ở Kiêu Tương đường Đông viện của phu nhân, cậu cả đứng hầu bên cạnh. Ba người phừng phừng khí thế chỉ đợi vừa đạp vừa đánh kẻ vong ơn bội nghĩa, lòng dạ tiểu nhân kia cút ra đường. May thay ông bà chủ đều là người suy nghĩ cẩn thận, hành động lời nói đều được kìm nén kiểm soát. Chỉ có cậu cả như núi lửa chực phun trào. Mới nghe đám người chú ba kéo cả nhà tới cửa là cậu đã muốn cho gia đinh lôi hết ra ngoài nhưng bà chủ lập tức ra lệnh giữ chân bên ngoài đợi. Thái úy xuất thân từ binh lên tướng, phu nhân vốn không phải được dạy dỗ như tiểu thư từ nhỏ song bà cũng sống cả chục năm trong phủ Thái úy nhất phẩm. "Sống cho thiên hạ xem" là như thế nào, bà vẫn nắm rõ. Trước mắt cho đám gia đinh chặn cửa nói ông bà ba là ai, chưa từng nghe. Không có lời của chủ nhân, nhất quyết không cho người bước vào nửa bước mặc cho lớn nhỏ nhà đó lăn lộn khóc lóc ngoài cửa tập trung sự chú ý của không ít người đi đường. Người kinh thành khác với nơi khác, mấy trò đó họ không vội vàng hưởng ứng. Ai mà ngớ ngẩn hùa theo một kẻ chưa biết có đúng là anh em ruột của ông chủ Đinh hay không mà chỉ trỏ mắng nhà họ Đinh bất nhân bất nghĩa. Không khéo hôm sau nhà cửa bọn họ bốc hơi không kịp kêu 1 tiếng. Vậy nên có tò mò cũng chỉ đợi bên trong phản ứng thế nào. Quả thực như lời than ngắn kể dài của nhà này thì bên trong phải giữ mặt mũi mà giải quyết êm thấm. Tới khi đó, bọn họ bàn tán vẫn kịp.
    Cô năm bước nhanh tới, hành lễ:
    -Cha mẹ cho gọi con ạ.
    Phu nhân luôn tạo điều kiện rèn giũa con gái mình chống chọi với sóng gió để sau này dù là tới nơi nào cũng chèo chống được. Ông chủ gật đầu cộc lốc. Quả thực ông cũng đang phải xét xem làm thế nào mới vẹn toàn. Bà Tho, thân tín của phu nhân tiến vào, lễ nghĩa đầy đủ mới bẩm:
    - Tôi theo cửa sau ra ngoài thám thính. Cách mấy bước có một đám người bặm trợn cứ hướng mắt về phía cửa nhà chúng ta.
    Phu nhân hỏi:
    - Người ngoài có đàm tiếu gì không?
    Bà Tho lắc đầu:
    - Bọn họ hãy còn nghi ngờ. Nhưng e là để mãi bọn họ sẽ cho là chúng ta chột dạ.
    Ông chủ siết chặn chén trà trong tay, tức giận:
    - Khốn nạn! Có gan tới tận đây làm loạn. Họ Đinh sao lại có kẻ vô liêm sỉ như nó? Chuyện này phải giải quyết dứt điểm. Ngắn gọn nhất là đem tiền cho bọn chủ nợ kia, mượn đao giết người.
    Phu nhân nhìn chồng chằm chằm. Thủ đoạn của ông ấy luôn theo cách đánh nhanh thắng nhanh này, không xét hậu họa lâu dài. Con trai cả của bà càng nóng nảy hơn, lập tức muốn y lời mà làm.
    - Con đi đâu đấy? Quay lại! - Phu nhân nạt
    - Nhưng mà... - Cậu cả hậm hực.
    Cô năm từ đầu im lặng, giờ mới cất lời:
    - Anh cả bình tĩnh một chút. Chúng ta ra tiếp đón chú ba. Thanh Minh, đi pha trà mới lấy.
    Ông Hưng nhướn mày:
    - Con nghĩ ra quỷ kế náo loạn gì rồi?
    - Cha, con hết tuổi náo loạn rồi. Chỉ sợ anh cả thôi.
    Nàng trao đổi ánh mắt với cha mẹ rồi hướng về Thành Nghiêm.

    Ngoài cổng ầm ĩ cả buổi, người xem càng lúc càng tò mò, xì xào to nhỏ, sắp không giấu nổi nghi ngờ. Mấy gia đinh canh cổng nhìn nhau. Bọn họ không có lệnh, không dám manh động. Người làm trong phủ có thể làm việc thiếu tháo vát, thiếu nhanh nhẹn nhưng biết điều là phải có. Tiểu Mãn cầm làn ra ngoài như cứu tinh của bọn họ.
    - Tiểu Mãn, cô năm sai cô đi đâu đấy?
    - Ầm ĩ cái gì thế ạ? Ông bà chủ không có nhà cũng không được để loạn cào cào lên đâu. - Tiểu Mãn nhắc nhở
    - Chẳng là có đám người tới tự xưng là nhà ông ba. Chúng tôi nào dám nhận bừa mà cho vào nhưng cậu cả đang bận, không dám mở mồm làm phiền. - Gia đinh tỏ ra hết sức khó xử.
    Tiểu Mãn gật đầu đồng cảm, cố ý lớn tiếng:
    - Ông ba? Tôi có nghe nói mười năm trước trong phủ đúng là có ông ba nhưng khi trong nhà xảy ra chuyện đã sớm ôm của nả bỏ chạy rồi. Cô chủ có gặp cũng chưa chắc nhận ra. Hay là cứ to gan bẩm lên cậu chủ. Phải hay không phải nhờ cậu chủ giải quyết.
    Bên ngoài ra sức rì rầm. Đám người ầm ĩ ỉ ôi kia bây giờ dù có thật hay không không quan trọng. Quan trọng là bọn họ mới bất nhân bất nghĩa. Cái này thì có thể phỉ nhổ bàn tán rồi. Bà vợ muốn gào lên chửi, cào nát mặt con ranh người ở kia nhưng ông chồng kịp thời ngăn cản. Bà gây sự với nó, ai vào bẩm báo thay bà?

    Qua một chung trà, Tiểu Mãn đi ra, cung kính:
    - Cậu chủ chúng tôi mới xong việc, có lời để ông bà đây vào.
    Ai dám nói cậu cả thấy chuyện làm ngơ. Cậu cả nhà người ta "bận làm việc". Cả gia tài lớn thế này, làm việc nhanh lắm chắc mà hẳn quy củ đặt ra khi chủ nhân làm việc, cái gì cũng để giải quyết sau huống hồ chú ba này chẳng phải khách quý gì. Nhiều người bĩu môi. Kể như gã, gã sớm đóng chặt cửa đuổi đi rồi. Có kẻ lại cãi dù phải dù không cũng nên sớm giải quyết chứ. Có hận mấy vẫn là người nhà, không nên tính kế để người ta la liệt ngoài đường, nên cưu mang mới phải huống hồ họ Đinh tiền không thiếu. Người đàn bà lực điền lớn tiếng gào phản đối mắng người vô sỉ, không lẽ kẻ đốt nhà mình là em cũng phải trải thảm, đốt pháo rước vào à. Thật vô lí!

    Chính đường được sửa soạn gọn gàng, bày biện luôn là những đồ trang nhã làm bật nên quý khí của gia chủ. Cậu cả lạnh lùng ngồi bên hữu, chào cũng thấy thừa, chỉ im lặng, hay mày nhíu chặt. Ninh Châu vén màn bước ra, đơm trà rót nước. Bà ba mặt mày hớn hở, lôi lôi kéo kéo :
    - Ôi chao! Con bé Ninh đây hả? Lớn quá, lớn quá! Xinh xẻo nữa chứ.
    Nàng khéo léo tránh né người thô thiển trước mặt, khách sáo đáp:
    - Cháu sớm quên chú thím rồi mà thím vẫn nhớ cháu, quý hóa quá! Chú thím với mấy em ngồi đi.
    Cả nhà bọn họ mặc y phục gấm, lụa quý giá nhưng đã sờn cũ, bạc màu . Có thể thấy sự sa sút ngay trên những gương mặt lấm lem, hao mòn đó. Đứa con gái xấp xỉ tuổi Ninh Châu đưa mắt xem xét khắp gian nhà, con trai thì liên tục rung đùi. Bà ba vỗ cái đùi núc ních của nó, lườm một cái rồi nhanh chóng tươi cười :
    - Đây là Thành Lực còn đây là Hạ Châu. Hai cháu có nhớ không? Hồi nhỏ mấy đứa vẫn chơi với nhau đấy.
    Chơi cái con khỉ! Thằng Lực kia nhỏ thì ham vui, lớn một chút đã biết lui tới tần lâu sở quán uống rượu, nghe hát chẳng làm được tích sự gì. Nhìn cái mắt híp híp lươn lẹo của nó quen thói trêu hoa ghẹo nguyệt, làm gì có con gái nhà lành nào dám gả. Hạ Châu thì khỏi phải nói, sĩ diện từ nhỏ. Lúc nào nàng ta cũng làm ra vẻ như đại tiểu thư, hô to gọi nhỏ, yểu điệu lả lướt. Ninh Châu không nhìn tới hai đứa đó lần thứ hai, yên lặng dùng trà. Ông ba nhìn cháu trai nghiêm nghị, cạnh kháy :
    - Cháu bận lắm phỏng? Họ hàng ruột thịt tới cửa nửa ngày mới tiếp.
    Cậu cả cười khẩy:
    - Chú đừng mở mồm là ruột thịt thế. Tôi nhận không nổi mối quan hệ này.
    - Nói như vậy là sao? Đủ lông đủ cánh rồi, chú mình cúng lên mặt được. Hỗn!
    - Chú nuôi tôi bữa nào mà ở đây lên mặt mắng chửi tôi? Phải nói đến việc chú ăn cơm của cha tôi mà trả lại chỉ có một món nợ hàng ngàn quan tiền rồi ôm của trốn lúc nhà khó khăn. Chú ăn ở ra cái thói gì mà có mặt mũi mắng người khác? Tôn trọng chú ba tôi mới thấy trái đạo lí.
    Ông ba uất nghẹn, không nói nổi một tiếng. Thành Lực tức giận đứng dậy, chỉ mặt anh trưởng mà chửi:
    - Anh ăn nói thế mà được à? Máu mủ ruột rà bây giờ rơi vào khó khăn, anh thì đủ đầy mà chỉ kiếm cớ đuổi đi, không chịu nhả ra một đồng cứu giúp. Anh còn lấy cái cớ cả chục năm ra làm gì?
    - Khó khăn? Nhà chú ba khó khăn ạ? - Ninh Châu tỏ ra quan tâm.
    Bà ba bám ngay vào chỗ này, thống thiết kể lể:
    - Nhà chú thím cũng khổ chứ. Làm ăn đâu có may mắn như anh hai, cứ thua lỗ mãi thôi. Cuối cùng thành ra như hôm nay, phải muối mặt đến cầu cạnh. Coi như là cái giá phải trả. Chú thím khổ lắm rồi, hối hận lắm rồi.
    Để tăng sự bi thương, đứa con gái nhào tới mẹ khóc lớn. Hai mẹ con náo loạn sảnh chính lên. Cậu cả ném chén trà "choang" một tiếng mới khiến bọn họ nín thinh. Trông cậu mệt mỏi cầm cự trước mặt bốn người kia. Ninh Châu để Thanh Minh tới đỡ hai mẹ con chi ba dậy.
    - Hay nhà chú thím ở lại dùng cơm tối hẵng đi nhé. Chúng cháu không giúp được gì nhưng cơm thì vẫn mời được.
    Bà ba nhìn thiếu nữ trước mặt hiền dịu, ngây thơ mới lấn tới cành cây nổi giữa lúc chết đuối này.
    - Cháu gái của tôi ơi, nhà cháu sao không giúp được chứ? Chú thím khổ lắm. Không nói người khác nhưng Hạ Châu gần tuổi cháu, cháu xem, đến cái trâm cũng không có mà cài. Nó phải gả đi làm sao?
    Bà nói mà không nghĩ. Người không đeo trâm là cô năm kia chỉ vấn tóc bằng khăn, không trang sức, quần áo càng giản dị chỉ có áo ngũ thân màu hồng phai thêu hoa lê trắng mà con gái bà có "nghèo" cũng đeo kiềng đồng, hoa tai ngọc. Mấy thị nữ nén cười râm ran phía sau. Cậu cả không chấp chuyện vặt này, chỉ có cô năm ra sức ngây thơ:
    - Lấy vợ mới cần lễ vật, cần tiền chứ gả con gái có khó gì? Riêng cái vòng kiềng kia với hoa tai của em Hạ đã đủ làm hồi môn rồi đấy. Gả cho nhà bình thường, như thế là quá đủ rồi.
    - Nhà bình thường? - Hạ Châu cao giọng không thể tin nổi - Chị có quyền gả vào nơi nhà cao cửa rộng, tôi phải gả đến chỗ không đủ ăn mặc ư?
    Cô năm nghĩ một lát, đáp:
    - Em Hạ vẫn có thể làm thiếp nhà giàu. Như thế không những không tốn kém mà còn được trả một khoản không tồi.
    Bà ba sắp ngất đi vì tức, khổ sở nói với đứa cháu ngây ngô nhất thiên hạ:
    - Thế khác nào bán con chứ? Cháu thương nhà chú thím với !
    - Nói thật năm đó cha mẹ từng tính chuyện bán mấy chị em chúng cháu đi đấy. Sau này làm ăn có tiền rồi chuộc về.
    Hạ Châu đứng dổ dậy, hất cằm:
    - Chị chỉ giỏi nói thôi. Năm đấy nghe nói chị chạy về Vũ Ninh, ăn sung mặc sướng ở phủ Thái úy chứ nào phải động tay chân cái gì. Chị tóm lại là muốn tôi hi sinh chứ không chịu giúp?
    Ăn sung mặc sướng? Hừ, hẳn là quãng thời gian chó chui gầm chạn đó rất thoải mái. Ninh Châu cười lạnh:
    - Tôi chỉ muốn nói là nhà chú ba chưa tới đường cùng. Chú ba đời này chưa từng tự mình làm việc ra tiền, chỉ biết tiêu tiền. Con cái chú cũng thế. Thà ném hết liêm sỉ đi cầu cạnh chứ không tự mình cứu lấy mình, nhất định muốn há miệng chờ sung, vơ đũa cả nắm. Vừa được bao nuôi, vừa có thể diện, có tương lai. Lý tưởng như thế mà chỉ dựa vào việc chú với cha tôi cùng mẹ sinh ra thì hơi... không thuyết phục.
    Cả bốn người bị nói cho không kịp vuốt mặt. Bà ba thấy thiếu nữ phút trước đơn thuần, quay qua đã trang nghiêm thì hơi vã mồ hôi. Cô năm nhấp ngụm trà, lạnh nhạt nói:
    - Tóm lại, chú ba tới đây muốn gì?
    Ông ba trao đổi ánh mắt với vợ rồi cộc cằn lật bài ngửa:
    - Chủ nợ đang ở bên ngoài đợi lấy tiền. Hai trăm quan chẵn.
    - Vừa hay chỗ đồ đạc chú mang theo hồi trước hơn hai trăm quan. Không tính tiền lãi, tiền bao ăn ở sinh hoạt trước đây, xóa nợ cho chú. Coi như cho chú hai trăm quan tiền.
    Nghe Thành Nghiêm nói vậy, ông ba lồng lộn lên. Vốn đã không ưa thái độ của thằng cháu trai này, ông lao tới:
    - Sao mày sống bất nhân thế hả? Hai trăm quan tiền với mày có đáng gì mà không thể cho chú mày chứ? Mày tính toán cái gì? Cái gì mà trước kia. Dù là nghìn quan tiền, mày cũng hiếu kính được cơ mà, thằng oắt!

    Ông ba túm cổ áo cậu cả có điều tạo ra một khung cảnh dở khóc dở cười vì khi đứng lên, cậu cả cao hơn ông ta một cái đầu, dáng người càng cao lớn hơn. Cậu giật cổ áo, chỉnh trang lại. Thành Lực đỡ bố, muốn lao vào đấm người nhưng bị ánh mắt như vạn tiễn xuyên tâm của người đó lườm đành lùi hai bước. Ông ba gào lên, muốn chạy loạn:
    - Cha mày đâu? Anh hai đâu? Đinh Duy Hưng, anh ra mà xem thằng con anh này!
    Ninh Châu ghì tay anh trưởng trước khi ông anh nhào lên bóp chết đối phương. Nàng phải ra hiệu cho mấy tùy tùng của anh giữ chặt nữa mới xong. Ông ngoại dạy võ cho mấy đứa cháu không tính trước nó sẽ dùng vào hoàn cảnh nào mà. Thành Nghiêm khàn giọng thét lớn:
    - Ông im mồm cho tôi! Ông không xứng gọi tên cha tôi!
    Ninh Châu nghiêm nghị nhìn anh, nếu còn bát nháo, tất cả đổ sông đổ bể. Nàng ra hiệu mấy gia đinh dồn ông ba về chính đường. Phụ nữ trong nhà thút thít ấm ức. Cô năm ngồi lại chỗ, bình thản:
    - Chú biết đấy, cha mẹ tôi không có nhà. Chú tới mượn tiền, chúng tôi cũng không tùy ý gật đầu được.
    -Vay? - Hai ông bà ba đồng thanh.
    Đinh Duy Hiển sắp bị hai đứa oắt này làm tức chết mất thôi. Ninh Châu nhướn mày:
    - Không phải vay? Thế chú muốn "xin" ?
    Nàng nhấn mạnh chữ cuối. Xin vừa nhục nhã vừa phải quỳ gối cúi đầu cầu cạnh. Thái độ của Đinh Duy Hiển rõ ràng giống đòi nợ hơn. Bà ba chính thức lật mặt, giọng chanh chua nhức óc:
    - Cứ để tao ra ngoài hỏi xem có nhà nào giàu có bất nhân bất nghĩa như nhà này không? Anh em ruột cũng phải tính toán chi li. Nhà này giàu cỡ nào, hai trăm quan tiền cũng không cho nổi chú em đang khó khăn. Nói cho mà biết, chúng tao tới cửa thôi, anh cả đã cho người đem tiền ra rồi.
    Cậu cả khinh bỉ:
    - Thím biết tại sao bác cả làm thế không? Bố thí cho mấy người để mấy người đừng làm loạn bẩn thềm cửa nhà họ đấy.
    Ninh Châu tựa vào ghế, giọng nhẹ tênh:
    - Thử ra ngoài đi. Bọn chủ nợ không xé xác nhà chú mới lạ.
    - Chúng mày muốn gì? - Ông bà gầm gừ
    - Vốn nghĩ gia đình chú mà thực sự quay đầu, tôi có thể thuyết phục mọi người chấp nhận chú vào làm trong xưởng, bắt đầu làm ăn nhưng chú cứ coi nhà chúng tôi là mỏ để đào. Vậy thì tất cả những gì chú nhận được là chén trà này thôi. Chú đối xử tệ bạc với nhà chúng tôi mà cứ gào lên nhân nghĩa đòi chúng tôi cưu mang chú một lần nữa, chú nghĩ chúng tôi dễ động vào lắm phỏng?
    Cậu cả đứng dậy, gằn giọng:
    - Nói cho chú biết, chúng tôi không để bọn chủ nợ xuống tay là lời cho chú rồi. Năm xưa chú ăn bám cha tôi, khi khốn khó chú bỏ đống nợ ở đấy, ôm hết đồ đáng giá bỏ chạy mặc kệ sống chết, chú biết chúng tôi khổ sở, chật vật thế nào không? Chú biết nhà chúng tôi đã phải làm những gì, sống thế nào trong thời gian đó không?
    Là người trực tiếp trải qua thời kỳ gian khó nhất, lòng cậu cả hận thấu xương nhà chú ba này. Không có món nợ của bọn họ, nếu bọn họ chịu để lại chút của cải, cậu đã không phải cùng cha trực tiếp khuân vác, đi cầu xin người ta, không phải chịu đòn thập tử nhất sinh từ chủ nợ, không phải ăn uống kham khổ suốt hàng năm trời nuôi gần mười miệng ăn. Tại sao không cầu cạnh họ Phùng ư? Còn không phải bọn họ có liêm sỉ, không thể nhận nổi ánh mắt, lời nói cay nghiệt của cậu mợ ba sao? Bọn họ chịu đồng ý chi ra cả ngàn quan tiền giúp một thương nhân chắc? Chưa kể những năm đó họ Phùng đã chẳng còn mấy phần vinh quang của ngày xưa rồi. Cả ngàn quan tiền, đào đâu ra chứ? Nghĩ tới thôi là Thành Nghiêm nghiến răng nghiến lợi phất tay áo bỏ đi.
    Ninh Châu xoay chén trà trong tay, lên tiếng:
    - Bác cả thúc nhà chú tới đây hả?
    Đinh Duy Hiển liếc mắt về phía tiếng nói.
    - Chú ba, chú nên hiểu nhà tôi hận chú tới mức nào. Không ra tay với chú chính là nhân nhượng với chú rồi. Hai trăm quan tiền, nếu chú thực sự gặp bác cả rồi thì số tiền đó hẳn đã lấy được. Chú náo loạn thành công, bác cả sẽ trả nốt phần tiền lãi cho chú đúng không?
    Đinh Duy Hài lúc nào cũng muốn đối đầu với nhà Đinh Duy Hưng vì bản thân ông ta là con cả tuy nhiên là con thiếp thất nên không được dạy dỗ như ông chủ càng không được thừa kế. Anh em họ Đinh cứ hận nhau thành một vòng như vậy. Ông bà ba nhìn nhau rồi ném ánh mắt kinh ngạc về phía con bé kia.
    - Trà lạnh rồi, không giữ chú thím nữa. Tiểu Mãn, tiễn khách.
    Tiểu Mãn y lời, cũng mấy bà tử, gia đinh tiễn khách quý ra cửa. Mấy người bên ngoài nhất quyết không đi, đợi xem hạ màn. Cửa vừa mở là mọi ánh mắt dồn vào. Một nhà bốn người bị tống ra. Dân chúng ngơ ngơ ngác ngác không hiểu chuyện ra sao. Một đám bặm trơn ập tới hỏi chuyện thay bọn họ. Cả đám bắt đầu run rẩy, van xin.
    - Tôi, tôi sẽ quay lại mà. Xin các ông đợi .
    - Đợi? - Một tên tát ông ba, tức giận - Nhà họ Đinh tiễn chúng mày ra không cho lấy một đồng, chúng mày tưởng bước lên bậc thềm nhà này được nữa chắc? Tóm lại là nôn tiền ra hoặc... tao bán hai đứa này đi từ từ trả nợ.
    Bà ba thét lên:
    - Ấy ấy, không được! Không được! Nhà này bất nhân bất nghĩa, chúng tôi không lấy được. Đợi khi ông bà chủ nhà về, chúng tôi nhất định lấy được.

    Một bà tử hắt nước ra ướt hết người nhà kia, bắt đầu chửi:
    - Bọn mất nết! Vô liêm sỉ! Thấy ông bà chủ đi vắng thì quay ra uy hiếp bề dưới. Cô cậu chủ mang trà ra tiếp cái loại ăn cháo đá bát, qua cầu rút ván chúng mày còn bị chúng mày chửi này chửi kia. Tên ông chủ chúng mày cũng dám réo. Chúng mày ăn cơm nhà này, tiêu tiền nhà này rồi mà làm thế à? Cô chủ mời ăn cơm thì chúng mày đòi tiền, đòi bao nuôi. Đấy! Sao không tháo trang sức của con ranh kia ra mà trả nợ? Nghèo còn đòi cài trâm quý, đòi gả làm vợ nhà giàu. Nằm mơ! Cái gì cũng muốn mà làm thì không! Cái bọn...
    Người ngoài nghe từng câu từng câu dần dần hiểu ra, lè lưỡi lắc đầu. Mỗi người một đống nước bọn dìm chết bọn họ. Tên cầm đầu chủ bợ giật trang sức trên người hai nữ nhân kia, tính toán một hồi:
    - Tạm đủ. Cút đi! Sau này không có tiền đừng tới sòng bạc.
    Hạ Châu khóc nấc lên vì mất mặt và nhục nhã. Ba người kia thẫn thờ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  3. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 02: Gặp gỡ

    Hoa lê nở trắng từng chùm nổi bật cả một góc viện Ngoạn Thiềm. Ninh Châu ngồi xem sổ sách, sắp xếp dư thiếu các phần. Tì nữ nhỏ tuổi Sương Giáng mang theo một lá thư giao cho nàng:
    - Thư từ phủ Minh Thân ạ.
    Minh Thân vương phủ có quan hệ duy nhất với một nhân vật bé nhỏ như nàng qua Minh Thân vương phi Phùng Trâm Anh, người chị họ năm đó đối đãi với nàng vô cùng tử tế, quan hệ giữa họ không khác chị em ruột là bao. Vương phi mới sinh con thứ hai, muốn vời nàng tới vương phủ bầu bạn một thời gian. Cô năm cẩn thận gấp thư, nói với Sương Giáng:
    - Bẩm với cha mẹ, ta sẽ đi thăm vương phi một thời gian. Nói với Thanh Minh chuẩn bị ít lễ vật đem tặng nữa.
    Sương Giáng gật đầu lui ra.
    Vương phi lớn hơn nàng nhiều tuổi, tính ra nửa như chị nửa như mẹ. Biết nàng mới qua tuổi cập kê, hẳn là nhân chuyến này giới thiệu mấy mối quan hệ quý tộc, mở mang tầm mắt. Có điều chuyện tốt này hai dì cũng nhìn ra. Dì Liễu muốn ấn Thục Châu vào đám người đi theo nhưng nàng ta sớm đóng chặt cửa Mạn Nhiên cư cáo bệnh chặn đứng mọi tâm tư khôn an phận của bà mẹ này. Phía dì Hà mẹ con đồng lòng tìm cách nắm lấy cơ hội vàng .
    Ở Bạch Liên các, dì Hà đặc biệt chuẩn bị chân giò hầm ngũ vị mời ông chủ tới dùng bữa lại cho Trân Châu đọc thơ, Minh Châu kể chuyện líu lo. Bà hậm hực nhất không bắt được con trai vàng bạc Thành Đức ra mặt. Nói nó ra lấy lòng cha nào ngờ nó lạnh nhạt nói kẻ tiểu nhân mới đi chạy vạy lấy lòng người khác. Ông chủ thấy bữa ăn quá xa xỉ rồi. Ngồi ăn mấy miếng thôi mà kẻ xướng người họa, xoa vai đấm lưng, hầu chuyện, ông nuốt không trôi nữa.
    - Rốt cuộc có chuyện gì?
    Dì Hà sững người rồi lập tức vào tâm trạng, ra hiệu bà tử dẫn Minh Châu ra ngoài rồi nhỏ giọng nói:
    - Cô sáu thua cô năm mấy tháng, cũng qua tuổi cập kê rồi. Ông bà chủ thương cô năm, cho cô năm ra ngoài làm việc này việc kia, gặp gỡ khắp chốn, thiếp chẳng dám nhiều lời nhưng cô sáu đâu thể mãi ở trong Văn Nhã các, không biết bên ngoài có gì, không quen biết ai sau này cái gì cũng không biết? Ví như cô tư bây giờ vẫn đang đợi sắp xếp chuyện hôn nhân. Không bằng để cô sáu tự mình tiếp xúc, mở rộng quan hệ, sau này tránh vụng về.
    Lời lẽ tha thiết làm sao qua tai ông chủ tóm gọn là: muốn ra ngoài. Ông Hưng nhìn hai người trước mặt mắt long lanh nước chờ đợi, hi vọng.
    - Không biết mình ở đâu cũng là một lỗi lớn. Cái sáu ra ngoài nhiều làm gì? Giao du nhiều hay lắm phỏng? Không biết thế nào là giữ giá à? - Ông đanh giọng.
    Dì Hà vội quỳ xuống, khẩn khoản:
    - Ông hiểu sai ý thiếp rồi. Thiếp không đòi hỏi cô sáu phải như cô năm, ra ngoài làm ăn nhưng giao du như chuyện... tới Minh Thân vương phủ chẳng hạn, con bé tới đó hầu hạ dạ vâng học hỏi một chút có sao? Nên mở rộng tầm mắt mà. Cứ coi như người ở theo chân cô năm nâng khăn sửa túi đi. Ông lẽ nào không biết về khoản hầu chuyện làm người ta vui lòng, con bé sáu rất khéo. Không chừng khiến vương phi vui vẻ.
    Để thêm phần thuyết phục, dì Hà rơi lệ:
    - Con bé chỉ vì sinh ra là con của tiện thiếp mà phải thiệt thòi hơn cô năm đủ đường, thiếp... hức, thiếp thật có lỗi với nó. Con ơi!
    Đúng là trước giờ hai mẹ con bọn họ rất khéo làm người khác vui lòng. Ngoài đứa con gái hàng thứ năm làm ông đặt nhiều tâm huyết kia thì tính ra Trân Châu là đứa con gái chuẩn mong ước, biết nói chuyện, biết làm nũng, ca hát, hỏi han làm mềm lòng người ta. Ông miễn cưỡng đáp gọn:
    - Nếu cái Ninh không nói gì thì cứ biết thế.
    Dì Hà mừng lắm, ánh mắt tràn đầy ý biết ơn, lấp lánh như mặt hồ đêm trăng. Cô năm này là người chỉ cần không động tới cô ta, cô ta sẽ mắt nhắm mắt mở không bận tâm khác với trước kia, suốt ngày nháo nhào đuổi đánh thiếp thất trong nhà không ra thể thống gì. Nhiều năm không thấy sự lợi hại của con nhóc đó, nỗi e sợ sớm lắng xuống lâu rồi.

    Tối đó Ninh Châu tới phòng làm việc của cha nghe dặn dò theo lệ. Bước vào thấy mẹ con dì Hà, nàng hơi bất ngờ song bên ngoài không lộ ra biểu cảm gì, coi như chỉ có hai cha con.Ông Hưng gấp sổ, ngước lên hỏi:
    - Tới rồi hả? Đồ đạc chuẩn bị hết chưa?
    - Đều ổn định. Quà cáp cũng đầy đủ rồi ạ.
    Ông chủ gật đầu:
    - Mang theo những ai?
    - Chỉ mang theo Thanh Minh thôi ạ. Vương phủ nhiều quy tắc, nào dám tùy tiện.
    Chưa cần ông chủ lên tiếng, dì Hà thỏ thẻ:
    - Một người hầu hạ sợ không chu đáo. Để cô sáu theo chân giúp đỡ đi.
    Ninh Châu coi như không nghe, im lặng đứng nhìn cha. Ông Hưng hất đầu, ý nói con nghe đó mà đáp đi. Trân Châu trong giọng vừa vội vừa sợ nói:
    - Chị đừng lo em chiếm vinh quang. Em sẽ nghe lời, hầu hạ chị với vương phi cẩm thận.
    Trong lời này có chỗ nào e sợ? Đây là khoe khoang cộng thêm mấy phần ép buộc. Nếu chị không đồng ý là đang lo tôi giỏi hơn chị. Ninh Châu quay sang hai người đang đắc ý kia:
    - Không phải nói rồi sao? Vương phủ là chỗ muốn ra vào thế nào cũng được phỏng? Thanh Minh là người lâu năm mới được theo. Dì nói sợ một người chăm không tốt. Bắt một người chăm hai người thì tốt hơn chăng?
    Dì Hà ấm ức:
    - Cô năm hiểu sai rồi. Cô sáu theo sau chỉ là theo cầm khăn, cầm túi cho cô năm thôi, nào dám nhờ ai chăm sóc nữa.
    - Dì đang gọi cái Trân là "cô sáu" tức là nó là chủ. Nó hầu hạ ai bao giờ mà tôi dám bắt nó hầu hạ? Chưa kể đến ra ngoài để người ta nhìn vào nói tôi chèn ép nó, dì nghĩ hay lắm chắc? Tóm lại nó không có tư cách gì để bước qua cổng vương phủ cả cũng không có lí do gì để dì nói mấy câu thừa thãi cho nó vào đấy.
    Càng nghe ông Hưng càng thấy có lí. Mụ mị đầu óc mới gật đầu với Bạch Liên các mà. Giọng của Trân Châu trời sinh êm ái, động lòng cùng với nhan sắc vào hàng chim sa cá lặn, chỉ ngân ngấn nước mắt đã khiến người ta tiếc thương đến thắt lòng:
    - Vương phi là chị của chị năm, em là em chị năm, đương nhiên vương phi cũng là chị của em. Không phải sao?
    Cô năm không nén nổi ý cười mỉa mai:
    - Minh Thân vương là em trai quan gia, nói vậy ta cũng là em của quan gia, là thân thích hoàng tộc luôn rồi mà em sáu đây cũng thế. Không chừng nay mai quan gia nhớ tới, ban chỉ sắc phong quận chúa ấy chứ.
    Nói xong khiến bản thân cười thành tiếng. Dì Hà mới đó đã quên rồi. Năm Ninh Châu buộc tóc trái đào đã cầm gậy đuổi bà ta khắp hậu viện vì cái thói thì thầm vào tai cha. Ông chủ không những không phạt còn nói con bé rất sinh động, rất có khí chất làm dì Hà "bệnh" nửa tháng, tức muốn ói máu. Dì Liễu lấy đó làm gương, trước mặt cô năm tươi cười lấy lòng, không lộ ra dấu vết gì để nhóc con gây chuyện. Kết cục là Trân Châu đừng hòng bước vào Minh Thân vương phủ.

    Phủ Minh Thân vương tuy rộng rãi nhưng có phần sơ sài. Khó trách vương phi không quản lí mà do vương tính cách tùy tiện, nói bày vẽ ra trông rất khoe khoang. Từ khi gả tới, vương phi đã cho bày trí trên dưới phủ chỉnh tề, không phô trương còn thêm phần quý phái của vương phủ. Các món đồ bề ngoài giản dị nhưng không ít món quý giá. Đồ ngự ban cũng nhiều, vương lười nhớ tới đều do vương phi sắp xếp chỗ này mấy món, chỗ kia mấy món. Vị thân vương này tính cách rất tùy tiện nên không hề gây áp lực địa vị với nhân vật tôm tép là Ninh Châu đây. Nàng thậm chí là khách quen của phủ, lui tới đều được tiếp đón cẩn thận. Về hậu viện, ngoài vương phi độc sủng hoàn toàn ra vẫn có một hai vị thiếp thất do người ta tặng làm vật trang trí mà theo lời Minh vương là "tránh đám người nhàn rỗi ngồi xỉa xói vương phi ghen tuông" không nuôi nổi 1 người thiếp đồng thời không mất lòng người tặng. Ninh Châu nghĩ tặng người là thể loại vô duyên nhất thiên hạ, không hiểu bọn họ có phải suy từ bụng ta ra bụng người không.

    - Dì ba nhà em có phần đúng đấy. Tới tuổi này đã nên quan sát, tìm đối tượng rồi. Chị biết vài chỗ, em cứ xem thử.
    Vương phi vừa nói vừa tránh thế tử nhỏ cứ nhón chân ngó quận chúa mới sinh trong lòng mình. Thế tử nhỏ líu ríu hỏi hết cái này cái kia về em gái mới sinh này. Ninh Châu tràn đầy ý cười nhìn đứa nhỏ, đáp:
    - Chị đừng nhọc lòng làm gì. Cha mẹ, bà mối tự có sắp xếp thôi.
    Thế tử chạy qua dì họ, vùi đầu làm nũng sau khi bị mẹ chối bỏ. Ninh Châu nhéo nhéo cặp má phúng phính dễ thương trong khi Vương phi bất bình:
    - Em định gả cho viên ngoại thật đấy à? Cớ gì phải thế? Chị nghe nói họ Thịnh với nhà em quan hệ tương đối tốt. Bọn họ là Thái y, quan tước không cao, em qua đó không sợ thiệt. Em thực sự chưa nghĩ tới à?
    Nàng không đáp, chỉ cưng nựng thế tử nhỏ dễ thương. Ây da, đứa bé này hiếu động hơn cha mẹ nó nhiều: một người bất cần, một người cầu toàn. Vương phi phất tay cho bà vú đưa thế tử ra ngoài chơi, bế cả quận chúa đi nghỉ, nhất định ép đứa em họ này phải trả lời như thể đây là việc hệ trọng nước sôi lửa bỏng. Ninh mỉm cười:
    - Chị nên dành nhiệt huyết này cho Quỳnh Anh mới đúng.
    - Đừng nhắc tới nó! - Vương phi nổi nóng - Thím ba giỏi tính toán lắm cơ. Cầm, kì, thi, họa cái gì cũng nhồi nhét mà không biết rèn luyện cốt cách cho ra dáng tiểu thư quý phủ, suốt ngày kiếm chuyện bên ngoài. Thím ba mấy lần tìm tới chèo kéo nói chị tìm cho nó mấy mối. Nực cười nhất là muốn bắc cầu với Lệnh Quận công. Hắn là ai? Mười cái Quỳnh chưa chắc được hắn gật đầu.

    Lệnh Quận công họ Trần, quan hệ dây dưa tính ra vừa hay gọi Minh Thân vương bằng chú, năm ba hôm lại tới phủ đệ chơi, tính tình có vẻ hợp với Minh thân vương. Vương phi đối với chuyện này chỉ ngao ngán chốt rằng điểm cực hợp giữa bọn họ là kì quái. Ngoài ra Lệnh Quận công có hứng thú với việc làm khó người khác. Quả là một thú vui tao nhã! Tài năng của người này không thể phủ nhận. Vương từng nhận xét: "Nếu theo khoa cử, sẽ đỗ tam nguyên. Ra chiến trường chắc chắn có ấn phong tước." Hiện tại hắn ngoài tước vị thừa kế ra chưa tham gia chuyện triều chính, tạm làm "môn khách" của Minh thân vương. Tóm lại người như hắn thêm tính ngạo mạn, Ninh Châu có thể hiểu cảm giác của vương phi trước ý định hão huyền của mợ ba. Quỳnh Anh không đủ tiêu chuẩn đứng cùng hắn. Vương phi hãy than thở:
    - Biết là ông từng làm Thái úy song ai quan tâm nữa? Nó không phải đại tiểu thư của phủ (là ta); cha nó, chú ba ấy, chỉ giỏi ảo tưởng, đến giờ không có sự nghiệp gì, nhà mẹ đẻ Quỳnh Anh chỉ tạm tính là có tiếng ở Vũ Ninh. Bản thân nó tối ngày bị người ta chê cười rồi đi gây loạn với người thiên hạ. Tóm lại là không có tí cơ may bào sánh vai với Lệnh công.

    Phùng Quỳnh Anh từ nhỏ được bao bọc, cưng chiều, muốn gì làm đó mang theo rất rất nhiều kì vọng từ người mẹ của mình. Bà ba nhà họ Phùng tìm mọi cách để con gái mình có mọi thứ như cô cả dòng trưởng có. Phải nói tới việc sau khi cô cả Trâm Anh gả đi, bà ta đã làm như con gái mình là tiểu thư dòng chính của phủ. Sau khi Thái úy từ trần, ông cả lên kinh thành nhận chức Ngự sử, bà hai sớm gả cho họ Đinh, chỉ có ông ba mặc sức ở lại nhà họ Phùng, ôm mãi cái danh của tiền nhân mà lên mặt với người trong vùng. Ninh Châu nhớ lại những ngày bọn họ lớn nhỏ chèn ép, cạnh khóe nàng, chỉ bất giác bật cười liên tưởng tới một gánh chèo giỏi pha trò. Vương phi thấy nói mà em không nghe, bất lực tạm buông xuôi. Nàng không có em gái ruột, không ưa Quỳnh Anh nên dồn cả tình cảm vào Ninh Châu, thay nàng ấy lo nghĩ.

    Tranh thủ mấy hôm sau đó, kéo cô Ninh tham gia mấy bữa tiệc của giới quý tộc ngầm công bố ra bên ngoài cô nương này là người dưới trướng vương phi nàng, mấy vị phu nhân có con trai lớn, chú ý một chút. Vốn không ảo vọng sẽ gả vào quan tước ngũ phẩm đổ lên nhưng mấy nhà tầm trung, lẽ nào không nổi? Tốt xấu gì, gả vào quan môn tốt hơn gả cho viên ngoại hay sinh đồ nghèo. Ninh Châu rất muốn nói nàng không chỉ có hai lựa chọn đó nhưng cơ hội mở miệng chưa tới.
    Cô năm họ Đinh đứng cạnh vương phi đang vui vẻ cười nói với Lại Đông các học sĩ phu nhân. Bọn họ có thể vì chuyện sinh con nói tới nửa ngày. Nàng nghe cũng chán, tìm cách rút ra một góc khác. Hi hữu lắm mới tới phủ quan văn, nàng tranh thủ nhìn ngắm một chút. Lại Đông các học sĩ từng mở trường tư, cha mẹ nhờ cậy chỗ bác bên ngoại là Phùng Văn Nhiệm, cha của Minh Thân vương phi, nói mấy câu cho anh cả, anh hai nàng theo học ở đây. Từng nghe kể Lại học sĩ là người cổ quái, tính tình tùy tiện, hay nói đùa nhưng rất nghiêm khắc trong việc học, học vấn cũng rất cao, rất được kính nể. Đến hôm nay phu nhân nhà đó nghe giới thiệu, nhớ ra chuyện cũ không khỏi tò mò nhìn nàng lâu một chút.
    Mấy vị quý phu nhân, tiểu thư tụ tập thành từng đám nói cười hòa nhã. Nàng tự biết có khoảng cách, âm thầm một mình dạo bước. Cuối xuân, cây cối hoa cỏ vẫn mang một vẻ tràn đầy sức sống thu hút người ta. Thiếu nữ đứng trước một cây gạo lớn đỏ rực những hoa như những chiếc đèn cháy bỏng tâm hồn giữa xuân thì. Nàng nhặt một bông đẹp mắt trên đất, đưa ngang tầm mắt ngắm nhìn. Dinh thự nhà nàng có nên trồng một cây không nhỉ? Đến hè sẽ thấy quả gạo trắng bông hệt bát cơm. Mà nhắc tới gạo thì nhớ tới rượu. Nàng nên ủ một mẻ mới, hoa lê trong viện nàng đã nở cả rồi mà. Cứ thế suy nghĩ triền miên.
    - Hoa gạo, theo ta, mang một vẻ kiêu ngạo cô đơn. Có phải giống cô bây giờ không?
    Nàng dứt khỏi suy nghĩ, quay sang người bên cạnh. Là một tiểu thư nhỏ nhắn dễ thương tuy nhiên thần thái lạnh lùng, giọng cũng hời hợt, toát lên một loại quý khí của tiểu thư đài các. Nàng khách sáo đáp:
    - Thiều hoa xán lạn cảnh quang tân (Tân niên cung hạ nghiêm thân - Ngô Thì Nhậm). Có ý ngắm nhìn một chút thôi. Về hoa, nào dám sánh.

    Nếu đúng như lời nàng ta nói, hoa gạo mới thật giống nàng ta. Một vẻ đạo mạo xa cách. Ninh Châu thì khác một chút. Trong một số thời điểm, nàng có thể trông lạnh nhạt, đạo mạo nhưng khi thường, nàng sẽ hết mực khách sáo, càng khách sáo càng có vẻ xa cách tựa một lối phản vệ tự nhiên đẩy người khác ra xa. Đối phương mỉm cười, cảm giác thật giống hoa gạo nở:
    - Ta là Ngọc Nhã Uyển.
    Nói ra chính là người phủ Đô hộ phủ sĩ cư - một chức quan không nhỏ. Ninh Châu miễn cưỡng mặt dày đáp lễ:
    - Hân hạnh! Tôi là Ninh Châu, con gái họ Đinh, Vị Xuyên đường.
    Nhắc tới họ Đinh, Vị Xuyên đường chính là than tôi đây là con nhà buôn, xin đừng nhiều lời với tôi nữa, quý nữ hãy dời gót. Quan sát thấy đối phương thoáng thay đổi sắc mặt, nàng hiểu nàng ta đang hối hận bắt chuyện với kẻ xuất thân thấp kém tới chừng nào làm những điều mợ ba bơm vào tiềm thức non nớt của nàng năm xưa sống dậy khiến nàng quay mặt trốn tránh, hướng mắt lên cây gạo. Ngọc tiểu thư tiếp lời:
    - Từng nghe lệnh mẫu xuất thân phủ Thái úy. Vinh hạnh!
    Đúng là khéo chèo chống, nhắc tới mẹ nàng - nguồn liên hệ duy nhất với hào môn quý tộc trong nhà. Nhưng cô chủ họ Ngọc này biết cả mấy chuyện vặt vãnh này, tính ra không tầm thường. Trong đầu Ninh Châu còn nghi ngờ nàng ta tìm hiểu từ trước, tiếp cận nàng. Cơ mà được gì chứ? Vương phi ở ngay kia, không bằng tự mình tới chào hỏi làm quen. Nàng mỉm cười để đấy, không nói gì thêm. Ngọc Nhã Uyển chưa có ý muốn rời, mắt cũng hướng lên cành cao của cây gạo đỏ hoa. Không gian chỉ có tiếng nói chuyện phía xa. Hai người yên lặng một hồi, Ngọc tiểu thư bật cười một tiếng:
    - Ta chưa từng phải hạ mình tới vậy trước người lạ đâu. Những tưởng cô sẽ rời đi hoặc hỏi ta mấy câu cơ. Từng nghe Thơ giáo tập kể về cô, gặp rồi mới thấy lời nói không quá chút nào.

    Thơ giáo tập? Đó là người trước đây mời về phủ Thái úy dạy khuê học cho vương phi mà nàng là đứa được dự ké. Thơ giáo tập nổi tiếng gần xa từng dạy không biết bao nhiêu quý nhân, vương phi có, tiểu thư kim chi ngọc diệp càng nhiều ấn tượng gì một đứa nhóc tí tuổi đầu chứ? Nàng bây giờ mới tò mò nhìn Ngọc tiểu thư. Nàng ta từ tốn giải đáp:
    - Thơ giáo tập cách đây bốn năm từng tới phủ dạy bảo chị em ta. Khi giảng về chữ nhẫn đã nhắc tới cô. Cô rất biết nhẫn nhịn. Gặp chuyện bực mình xếp để một bên, nghe lời khích bác coi như tiếng con trùng ngoài tai nhưng trong mắt đều thấy rõ sẽ tới một ngày nợ cũ thù mới tính sổ một thể. Khen cô hiểu thấu nhẫn không phải nhu nhược. Còn nói tuổi nhỏ nhưng rất có tiền đồ.
    Nói về nàng thật sao? Nghe cũng đỏ mặt rồi. Thơ giáo tập là người nghiêm khắc song với đứa chỉ ngồi cho có như nàng thì buông lỏng, vốn tưởng sẽ chẳng quan tâm gì thế mà nàng làm gì, nghĩ gì đều bỏ vào tầm mắt. Tới đây nàng cung kính:
    - Là Thơ giáo tập quá lời rồi. Có thể là hiểu lầm nữa. Tôi năm đó làm gì biết đạo lí sâu xa gì.
    Nàng là đứa ngang ngược tự nhiên phải thuận theo hoàn cảnh, cúi đầu lại phải nghe cạnh khóe, dè bỉu đương nhiên trong mắt khác nào con ngựa bất kham khiến Thơ giáo tập đánh giá quá cao. Trong lời kể của Ngọc Nhã Uyển nàng còn ngẫm ra vài điều. Vốn nàng luôn bị lời của chi thứ ba ám ảnh về địa vị đến mực tự ti không ngóc lên nổi tới tận giờ mà Thơ giáo tập khen nàng để ngoài tai lời nhảm nhí, tự lấy làm hổ thẹn lắm.
    Hỏi thêm mấy câu sức khỏe, tung tích của giáo tập, hai người cáo biệt. Bà ấy vẫn cứ đi lại giữa các nhà như thế, ăn cơm quý phủ mà lên mặt dạy dỗ con nhà người ta tới năm ngoái thì về quê rồi. Thú thực giáo tập trông ra sao, nàng không nhớ rõ song phong thái của bà, những lời bà giảng thì hiện ngay trong cách nàng suy xét, hành xử. Một đứa trẻ vốn học mấy trò khuê các của thiếu nữ không phải để thuần thục như họ càng không có năng lực mà làm. Cốt chỉ để tu thân mà thôi.

    Ninh Châu quay về cùng vương phi, ở lại tới đúng lễ đầy tháng, trong phủ trên dưới náo nhiệt. Người hầu kẻ hạ chạy tới chạy lui lo phục vụ khách khứa. Ninh Châu lẽo đẽo theo sau vương phi, không gánh nổi mấy ánh mắt phóng tới nóng như thiêu nên dắt thế tử ra một góc chơi đùa. Nàng đối với đứa trẻ dễ thương này rất thích thú, bày nhiều trò nhí nhảnh mua vui làm thế tử cười khanh khách không thôi. Nàng còn ngồi kể chuyện cổ tích làm mấy vú nuôi đứng hầu phải than vì bản thân so với cô năm họ Đinh quá thiếu sinh động, không làm thế tử yêu thích. Kể một hồi thì cậu quý tử bám riết lấy nàng, líu ríu:
    - Thánh Gióng thật oai! Con sẽ ăn thật nhiều để khỏe mạnh như Thánh Gióng. Nàng cả cười, nhéo mũi nhóc con:
    - Giỏi thật đấy! Nào, thế tử đói chưa? Để vú nuôi đưa đi ăn còn mau mau lớn, nhổ tre đánh giặc.
    Thế tử gật đầu thật sâu. Vú nuôi cười:
    - Có cô năm, thế tử ngày càng ngoan ngoãn, hiểu chuyện đấy. Thế cô năm ra ngoài tiếp khách với vương phi chứ ạ?
    Nàng lắc đầu:
    - Tôi cũng là khách, sao ra ngoài đón tiếp ai được. Hôm nay hơi mệt rồi, nếu vương phi có hỏi cứ báo giúp tôi đã về phòng nhé.
    Vú nuôi đồng ý rồi dắt thế tử ra tiền viện.
    Ninh Châu rút khăn lau mồ hôi lấm tấm. Giữa trưa đúng là khiến người ta mệt mỏi. May mà trong vương phủ nhiều núi đá, bóng cây mới tránh nắng được. Có điều mặt trái là khó tìm đường. Ban sáng sai Thanh Minh đi đóng gói đồ đạc, giờ chỉ có một mình, nàng hơi bối rối việc tìm đường về phòng. Hạ nhân thì chạy đi lo tiệc, khu vực này chẳng có ai ngó ngàng. Đi mấy ngã rẽ là không biết trời đất nữa, nàng thầm than. Đang định mặt dày gọi người giải cứu thì có tiếng người ngạc nhiên:
    - Ninh Châu! Cô ở đây làm gì?
    Gương mặt thanh niên thông minh, xán lạn xen lẫn vẻ bất ngờ cùng vui mừng.
    - Cậu hai Thịnh? Trùng hợp quá! Cậu làm gì ở đây?
    Thịnh Văn Thái, con trai thứ hai nhà Thịnh Thái y, từng là đồng môn với hai anh nhà họ Đinh nên có quen biết. Vốn không thân thiết nên nàng luôn giữ lễ với người này. Có điều người ta thì không như thế. Tên của nàng vẫn tùy tiện gọi ra, bên ngoài thậm chí có những đồn đoán nhất định khiến nàng thầm cảm thán: sau này làm sao gả chứ? Thịnh Thái giơ mấy cuốn sách lên, tươi cười:
    - Vương nể mặt cha tôi, cho phép tôi mượn mấy cuốn sách hiếm. Cô năm thì sao? Tới tận thư phòng làm gì?
    - À. Tôi không thấy Thanh Minh nên đi tìm.
    Nàng đứng thẳng dậy, rất muốn rời đi. Bây giờ nàng cầu đừng ai tới, trời tối không về được cũng không cần người tới. Nếu không bên ngoài đồn đại, nàng sẽ bị đống nước bọt của bọn họ dìm chết. Gặp gỡ thế này kẻ khác gán cho cái danh tư thông, nàng có trăm miệng khó cãi mà. Không để người kia nói thêm, nàng gật đầu chào rồi lập tức quay gót dời khỏi như chạy rắn rết bỏ lại người phía sau ôm một nỗi tiếc nuối.

    --------------------------

    Thiếu nữ ngày xuân vận một chiếc áo dài màu đào, cuốn mấn cài thêm một hoa ngọc nho nhỏ điểm tô dung mạo kiêu sa mà thanh nhã. Lời nói tiếng cười tự nhiên, dễ thương cùng với ánh mắt biết cười thật khiến người ta một lần gặp đã khó quên.
    Thiếu nữ dưới tán cây đó vội vã bước qua thềm cửa, khuất sau ngã rẽ, vương lại tà áo kia trong đáy mắt.

    - Đi ăn thôi. Nếu không vương phi sẽ giận mất.
    - Vương phi có khách quý đúng không? Lâu nay chưa được gặp, lấy làm mong mỏi thay.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  4. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 03: Chị em nhà họ Đinh

    Kiêu Tương đường Đông viện là nơi ở của phu nhân, đặc biệt trồng nhiều mẫu đơn, hải đường đua sắc. Bên trong theo ý phu nhân được bày trí cẩn thận, toát lên vẻ quý phái. Trà hoa nhài thơm dịu đưa hương giữa đám nữ quyến. Ninh Châu đem về mấy nhành hoa khô làm quà, chia cho các phòng. Mọi người đều đang thích thú ngắm nghía, Minh Châu còn phấn khích cảm ơn lia lịa:
    - Nhờ chị năm cả nhé! Hoa khô này đẹp thật. Em về đặt vào bàn trang điểm, ngày nào cũng ngắm.
    Cô út họ Đinh mới lên tuổi mười hai, người nhỏ nhắn hoạt bát. Cô năm mỉm cười:
    - Em thích thì tốt.
    Nhìn cái cảnh chị em thân thiết này trong lòng Trân Châu sôi sục cáu tiết nhưng chỉ đành giữ phong thái bình thản. Thực sự hận đứa em ruột thịt kia không biết phân biệt thân sơ, đi cười nói với chị năm làm gì trong khi chị mình đang ngậm một cục tức. Cả buổi cô sáu chỉ im lặng uống trà, nhất quyết không biểu lộ gì, chỉ thầm oán việc không được tới vương phủ. Không biết chị ta đã gặp bao nhiêu phu nhân nhà quyền quý rồi. Đúng là quân ích kỉ!
    Mặc cho cô sáu tức điên, Ninh Châu không thèm để mắt tới, tiếp tục nói chuyện. Phu nhân tâm trạng thoải mái nói:
    - Nhà họ Triệu ở Phúc Lộc thông gia với chúng ta mới mở một hiệu may. Mấy chị em tới đó mà sắm sửa, thay ta chúc mừng bên đó tiện thể chuẩn bị cho yến hội của các nhà buôn bán sắp tới.
    Tin này như ánh dương xua đi mây mù trong lòng Trân Châu. Hàng năm, những nhà làm ăn lớn sẽ tụ họp với nhau là dịp chào hỏi, kết giao và bàn bạc hệ trọng. Địa điểm là Ngọc Vũ lâu nổi danh nhất nhì Đông kinh.

    Bước sang đầu hạ, nắng vàng tươi tràn đầy không gian, chim hót véo von, tất cả đều mang một vẻ tươi mới. Xe ngựa dừng trước một cửa hiệu đông khách. Đa số đều là nữ quyến nhà vương giả. Minh Châu bị hút mắt bởi mấy tấm vải rực rỡ nên chạy ngay tới kệ bên trong. Trân Châu lắc đầu, ý chê bai đứa nhỏ này không có chút khí chất nào của mình rồi tiến tới quầy trang sức. Trong lúc Ninh Châu thay mặt biếu quà, thăm hỏi Triệu Túc hiện là chủ của nhà họ Triệu đồng thời là em trai con dâu cả họ Đinh, Thục Châu để mắt tới những dải mấn màu nhuộm nền nã.
    - Chị tôi dạo này vẫn khỏe chứ?
    Cô năm khách khí:
    - Mấy ngày tới dự sinh, chị dâu luôn ở trong phòng, kiêng khem cẩn thận, ăn uống đầy đủ, ông chủ Triệu không cần lo lắng quá. Chị dâu gửi lời nói rất muốn tới, còn nhắn tôi mua giúp mấy thứ đây.
    Ông chủ trẻ họ Triệu vồn vã:
    - Vậy thì hôm nay các cô cứ thoải mái chọn, không cần lo tiền bạc gì cả. Coi như Triệu Túc tôi tặng chút quà mọn.
    - Tâm ý thì chị em chúng tôi xin nhận. - Ninh Châu cười - Nhưng mua bán thì phải sòng phẳng. Nhiều đồ tốt thế này, chúng tôi còn ghé nhiều lần mà.
    - Vậy cô năm cứ tự nhiên, không phiền nữa. Cho tôi gửi lời hỏi thăm tới chị.
    - Vâng. Không phiền ông chủ nữa. Tôi sẽ chuyển lời.

    Triệu Túc thấy cô năm họ Đinh tuổi nhỏ mà ăn nói đâu ra đấy, phong thái đĩnh đạc thì nể vài phần. Mới lên tới kinh thành có nghe việc nàng ta quản lí cả xưởng rượu vốn nghi ngờ song hôm nay phần nào tin tưởng rồi.
    Mấy cô nhà họ Đinh say mê những chế phẩm công phu không biết chán. Ninh Châu sờ tấm lụa đào mịn đến vô cùng, màu sắc thì vừa mắt, tự hỏi có nên may một chiếc áo ngũ thân mới hay không thì thấy có người cũng đang say sưa với tấm vải đó. Nàng lui qua một bên, ý muốn nhường rồi rời đi. Cô gái kia vội vàng nói:
    - Tôi không có ý lấy tấm này đâu. Cô cứ tự nhiên.
    Người này vận một chiếc áo ngũ thân tím sậm, tóc rẽ ngôi, búi thấp cài trâm khiến thị già dặn hơn tuổi thật. Hốt hoảng bởi chút chuyện nhỏ thế này xem ra là người nhút nhát. Nàng mỉm cười hòa nhã:
    - Không sao. Tấm đó tôi không thật thích chứ không phải vì ai cả.Hơn nữa cũng không chỉ có một. Cô không cần khách sáo.
    Dứt lời bèn tới chỗ Thục Châu chọn một đôi hài mới. Cô tư vừa xem đường thêu trên chiếc hài màu lục vừa nói:
    - Người em vừa nói chuyện là cô cả họ Bùi nhà viên ngoại lang bộ Hộ tên là thị Phương. Chị nghe nói chị ta gả cho một y quan ở Tân Hưng rồi. Có điều Tân Hưng bây giờ là chiến trường, phu quân của thị đi làm quân y nên thị lánh về nhà mẹ đẻ.
    Cô năm nâng một đôi hài thêu dây leo, lên tiếng:
    - Nhà quan ngoại lang không tính là chức cao lại nổi tiếng gia giáo. Nhưng vị này không có mấy phần khí chất. Em từng gặp tiểu thư Ngọc Đô hộ phủ sĩ cư, cả người toát lên vẻ đài các, cử chỉ, lời nói đều có mấy phần uy nghiêm. Đó mới là tiểu thư danh môn.
    Cô tư quyết định chỉ lấy mấn màu tím nhạt, đặt xuống đôi hài. Ninh thấy đôi hài màu lục đó cũng vừa mắt, ướm thử. Thục Châu tiếp lời:
    - Chị có nghe phu nhân muốn trong buổi yến tiệc sắp tới tìm một mối cho anh hai. Em biết rồi đấy, anh hai không theo khoa cử cũng không tiếp quản việc làm ăn, cha mẹ muốn sớm ổn định cho anh ấy tu chí đi là vừa.
    - Anh hai đã ngoài hai mươi rồi còn lông bông, chẳng biết tiểu thư nhà nào chấp nhận đây. Mẹ hẳn phải nhọc lòng nhiều. Mà chị thì sao? Nhân nói tới họ Bùi, hình như nhà đó có con trai sắp thi Đình đấy. Cơ mà chị còn quen Bùi Diệu Yến đúng không? Người đó có họ hàng với họ Bùi này thì phải.
    - Em nghĩ nhà quan như bọn họ chịu lấy con vợ lẽ nhà buôn chắc. Phu nhân nhắm tới mấy cử nhân sắp tới nhà chúng ta trọ rồi. Có vẻ đã ưng cậu hai họ Vũ.
    Ninh Châu đi lại bằng đôi hài màu lục cho chị xem, hơi nghĩ ngợi rồi nhíu mày:
    - Họ Vũ ở Dương Tuyển buôn dầu đúng là có của ăn của để nhưng mà con trai nhà đó phá phách, ăn chơi. Suốt ngày lui tới mấy chỗ bán phấn mua hương làm gì có tiền đồ? Năm ngoái cha hắn mua chức Giám sinh cho hắn rồi.
    - Em nghĩ cái gì đấy? - Thục bất bình - Họ Vũ ở Vũ Ninh cơ. Vũ Thông phán ấy. Nhà đó đúng là nhà quan nhưng quen biết với họ Phùng của phu nhân, dễ nói chuyện hơn. Chứ họ Bùi này, hầy, phu nhân đấy khó tính lắm.
    Phu nhân Phùng Lan là người thẳng thắn, cương trực, đối với con vợ lẽ cũng coi như công bằng. Thục Lan dù có bà mẹ yêu tiền phù phiếm mà tính tình dịu dàng, chừng mực nên phu nhân có cảm tình hơn, đối với việc tìm hôn sự cho không khác gì con mình. Trong lòng Thục tự biết điều đó mới càng biết ơn, càng hiếu thuận.
    Nói tới đó hai người dừng lại, đi ra quầy thanh toán. Bọn họ vốn không phải con gái nhà quan văn, tiểu thư danh môn gì, việc thoải mái mở miệng bàn chuyện hôn sự của mình không đến nỗi quá phép tắc. Nhà quan gò bó hơn nhà buôn nhiều vì địa vị cũng cao hơn cho nên tự cho mình cái quyền hơn người. Điển hình là việc nhà quan cao một chút là không thèm để thương nhân vào mắt, nhìn mấy chị em nhà họ Đinh rời đi bằng thái độ khinh khỉnh, cầm đầu là Bùi Diệu Yến

    ----------------------

    Dạo mấy vòng xem xét thợ nấu rượu lại kiểm tra mấy đơn hàng gần đây xong xuôi, Ninh Châu thấy Ngọc Vũ lâu đặt một lượng không lớn, muốn tự giao hàng tiện thể ghé đó hỏi han. Ngọc Vũ lâu là một tòa nhà nhiều tầng với lối kiến trúc lộng lẫy, tinh xảo với mái ngói cong bốn góc chạm hình mây cuộn từng đám. Bên trong có quầy tiếp tân, phía sau là nhà bếp. Chính sảnh có sân khấu lớn được dựng lên quy mô để ca nương đàn hát hoặc vũ nữ nhảy múa tiêu khiển. Xung quay đặt các bàn tròn, phía trên treo lụa đỏ kết hoa rủ xuống. Phía trên các tầng có bàn đặt ngoài hành lang nhìn xuống lại có các phòng riêng sắp xếp trang nhã, nội thất có đầu tư kĩ lưỡng. Bởi thế Ngọc Vũ lâu là nơi lui tới bậc nhất chốn kinh kì.
    Ninh Châu trước đây nhiều lần chạy việc vặt, đi giao hàng từng lui tới nên đã sớm quen biết mấy chỗ này. Hôm nay nàng ăn vận đơn giản: áo ngũ thân màu lục sẫm thêu hoa hải đường trắng vấn tóc bằng mấn gọn gàng, không đeo trang sức gì, thực sự khác với những vị quý nữ ra vào chốn này. Trưởng quầy của lâu đã quen biết nên đon đả chào mừng:
    - Ngọn gió nào đưa cô năm tới đây? Được tiếp cô năm thật quý hóa!
    Ninh mỉm cười:
    - Trưởng quầy khéo nói thật. Chỉ sợ ông bận không tiếp nổi nhận vật nhỏ này thôi.

    Người của Vị Xuyên đường đem rượu vào cho trưởng quầy kiểm tra. Ông ta xem qua rồi cho người mang vào trong. Ninh Châu lấy hóa đơn cho ông ta điểm chỉ xác nhận rồi cởi mở nói:
    - Vốn định to gan thay cha anh hỏi thăm khách quý Ngọc Vũ lâu làm ăn thế nào nhưng nhìn vầy thì không cần hỏi nữa. Hẳn là tiền vào như nước.
    - Có lời này của cô năm, chúng tôi mừng rồi. - Trưởng quầy vui vẻ.

    Đang nhận tiền chuẩn bị về thì nghe giọng quen thuộc sau lưng:
    - Người cùng chí hướng, gặp được nhau thế này là duyên hiếm có. Tôi sẽ đợi quan anh tới chỉ bảo thêm.
    Một giọng trầm khác đáp lại:
    - Như đã định.
    Ninh Châu sau khi quay người hết sức ngạc nhiên:
    -Anh hai!
    Đinh Thành Nghĩa, cậu hai nhà họ Đinh năm nay hai mươi hai, sự nghiệp không có. Chỉ sớm tối múa thương đánh quyền từng được lão Thái úy chỉ dạy. Cậu một lòng kiến công lập nghiệp song chưa thấy gì. Cậu ta thấy em gái, thoáng bối rối tuy nhiên lập tức dãn mặt ra chào hỏi:
    -Bây giờ còn phải chạy việc hả?
    Nàng tiến tới:
    - Anh tới gặp ai đấy?
    Chưa kịp để chính chủ trả lời, người kia dùng cây quạt gạt Thành Nghĩa sang một bên, tự mình cung kính:
    - Tôi họ Trần, tên Ngạn. Nghe tiếng cô năm đã lâu, nay được gặp thật là thỏa lòng mong mỏi.
    Mồm miệng bôi mật, rõ ràng là kẻ không đứng đắn. Có điều theo cách ăn mặc áo ngũ thân xanh sẫm có đeo ngọc thạch, đầu đội khăn xếp gọn gàng, tướng mạo phải công nhận là anh tuấn bất phàm. Ánh mắt khó đoán của hắn dán trên người Ninh Châu. Nàng hơi khó chịu song khách sáo đáp lễ:
    - Ninh Châu hân hạnh.
    Thành Nghĩa hắng giọng, vội vã cắt ngang, đẩy em gái đi :
    - Về thôi, về thôi. Đừng để người nhà mong. Quan anh, như đã định.
    - Như đã định.

    Đi một quãng đủ xa thoát khỏi tầm mắt ý vị kia, Ninh Châu ghé mắt, hạ giọng:
    - Cha mà biết anh lông rông bên ngoài, tụ tập uống rượu không đánh gãy chân mới lạ.
    Nghĩa chép miệng, nửa van nài nửa đe dọa:
    - Chuyện cơ mật trọng đại, trẻ con đừng tò mò nhiều. Với cả lắm lời là coi chừng đấy.
    Cô năm mỉa mai:
    - Em sợ run người đây. "Chuyện cơ mật". Hai thanh niên đại trượng phu vô công rỗi nghề tụ tập bàn chuyện gì cơ chứ?
    Cậu hai khổ sở chép miệng:
    - Đừng có coi thường anh hai em thế chứ. Người kia không phải bình thường đâu. Nhất thời không nói ra được.
    - Thì có người bình thường nào như hai người chứ?

    Biết tính em gái mồm miệng lợi hại, cậu hai không thèm nói gì nữa, bỏ đi trước. Nàng biết người anh trai này muốn gì nên hơi nghi ngờ anh hai không im lặng nữa, sắp có động thái rồi.

    ----------------------
    Nhà họ Đinh mới đón thành viên mới là một bé gái đáng yêu ba ngày tuổi đang được Triệu Vân Trinh ôm trong lòng âu yếm. Phu nhân ngồi cạnh giường, chơi đùa với đứa cháu nội đầu tiên này. Con dâu vào cửa gần mười năm mới có cháu, hai ông bà đều vui mừng, trai gái đều thương hết lòng. Mấy cô Châu mới đem quà tặng đều đang đứng gần đó, người nào người ấy áo quần là lượt, mỗi người một nét. Phu nhân quay qua, dặn:
    - Chị con hôm trước khó sinh, ta không tiện đi tiệc. Mấy đứa tự bảo ban nhau, đừng làm mất mặt gia đình. Thục Châu, con là chị lớn, phải để mắt các em.
    Cô tư cúi người vâng lời.
    ---------------------

    Người đứng đông kín cả Ngọc Vũ lâu, lầu trên lầu dưới ồn ào náo nhiệt. Ông chủ Đinh và con trai cả hòa vào đám thương nhân ăn vận sang trọng đang chào hỏi nhau, nửa đùa nửa thật về định giá hàng hóa gần đây. Mấy cô Châu cùng nhau lên lầu hai với đám nữ quyến ríu rít chuyện son phấn, đàm tiếu chuyện nhà người khác. Cũng có người đon đả chúc mừng nhà họ Đinh thêm người thêm của. Có kẻ thầm cười nhạo nhà bọn họ trai gái đều như cây độc không trái, cậu cả gần chục năm mới có một đứa con gái còn cô ba gả đi hơn hai năm chưa có động tĩnh. Mấy cô tự tìm hội của mình mà tham gia. Mấy vị phu nhân có con trai lớn đều thì thầm to nhỏ về mấy tiểu thư ở đây. Vừa hay con gái họ Đinh tới liền to nhỏ bàn bạc. Nói cô năm họ Đinh là con dòng chính, nhìn vào từ khuôn trăng, ánh mắt đều là toát lên vẻ cao quý, sắc sảo,bản lĩnh đầy mình, cáng đáng được cơ nghiệp sau này nhưng không phải kiểu con dâu lí tưởng của đa số các bà. Nhìn tới cô tư nhà đó đoan trang, từ tốn. Cử chỉ lời nói đều đúng mực, mũi cao, cằm thu, mắt hạc mày liễu, nhan sắc hài hòa, thanh nhã lại không hợp lắm với nhà buôn bán cần lanh lợi nên đành tiếc rẻ chuyển mục tiêu sang cô sáu. Ôi chao đúng là xinh đẹp như tiên sa. Từng đường nét như vẽ lên, vừa thanh vừa thắm đúng là chim sa cá lặn. Giọng nói thì thánh thót sánh với họa mi, động tác thì nhanh nhẹn. Đúng là vừa mắt, không cần nhìn tới cô tám chưa tới tuổi cập kê, hãy còn nhí nhảnh cái tuổi trẻ con đấy.
    Lương Trang vừa mười sáu xuân xanh, con gái nhà buôn ở Vạn Kiếp bĩu môi:
    - Nhìn mấy bà thím nhiều chuyện kìa. Khác gì mấy tú bà không cơ chứ?
    Ninh Châu bật cười:
    - Chị khéo ví von thật. Hay là... chị ghen với mấy người lọt vào mắt họ?
    Lương Trang càng bĩu môi:
    - Còn lâu! Chị tự biết mình không sánh được với cô sáu nhà em hoa gặp hoa nở, người gặp người yêu. Nhìn kia kìa. Lại được bao quanh toàn người là người. Nàng bâng quơ:
    - Mật ngọt chết ruồi mà.
    Từ đâu bước tới một thiếu nữ lạ mặt, da dẻ trắng hồng, hai má phúng phính khả ái mang đôi mắt to tròn biết cười tiến tới hành lễ. Cô năm thấy người này hơi quen mắt nhưng không nhận ra ai cho tới khi nàng ta tự mình giới thiệu:
    - Vừa chào hỏi cô tư mới hay cô năm ngồi đây. Triệu An My xin kính chào.
    - Ninh Châu hân hạnh.
    Nàng không biết câu này có phải dần trở thành câu làm quen cửa miệng không nữa. Người kia quay sang chào Lương Trang, nàng bối rối đáp lễ.
    - Mời ngồi. - Ninh Châu chỉ vào ghế trống đối diện.
    Nàng ta ngồi xuống, rất tự nhiên tham gia vào cuộc trò chuyện. Lương Trang nhận ra chiếc áo ngũ thân đối phương diện có đường thêu rất công phu, bèn hỏi chỗ may. Mắt An My ánh lên vui vẻ:
    - Nhà họ Triệu từ Phúc Lộc tới kinh thành này làm ăn, được các vị để mắt thật quý hóa lắm.
    Thế là bọn họ nói về mấy kĩ thuật thêu đặc biệt rồi lái sang những màu nhuộm gần đây. Ninh Châu từ tốn uống trà, góp vui vài câu. Áo ngũ thân màu cam đất nàng đang vận cũng được lấy ra làm ví dụ cho câu chuyện của bọn họ. Đang ngồi buôn chuyện say sưa thì nghe bên kia ồn ào. Lương Trang lắc đầu:
    - Cô sáu nhà em ra đường không xem giờ rồi. Người đang hống hách kia là Trình Cao Kì, con vợ đầu của Trình viên ngoại. Thị giỏi nhất mấy trò kéo áo xắn quần đôi co với người ta đấy.
    Thục Châu cũng thấy Trình Cao Kì hất hàm với Trân Châu:
    - Có bản lĩnh lấy lòng người khác thì nên tìm cách cụp đuôi vào xin lỗi tao. Mày bóng gió cái gì? Nói cho mày biết, một đứa thứ nữ như mày, nhìn con dòng chính như tao có ghen đỏ mắt lên cũng không bao giờ được phúc đức này đâu. Mày nói chuyện với tao, phải ngước mắt lên. Còn tao thì chỉ liếc xuống thôi.

    Chẳng biết tranh chấp gì đến nỗi phải nặng lời thế, Ninh Châu đưa mắt qua chỗ Thục Châu vừa khi chị tư đứng dậy, định giải quyết thì Trân Châu tỏ ra hết sức ngây thơ, đáp lại:
    - Con dòng chính các cô người nào người ấy lợi hại ghê cơ. Cô Kì mà hành nghề chửi thuê thì đám người ngoài chợ không có cửa cạnh tranh. Còn như chị năm nhà tôi, nhà chú ba già trẻ bốn người đều đuổi mất dạng. Tài giỏi thế, tôi chẳng dám sánh.

    Trang và My đều nhìn biểu cảm của Ninh dần lạnh lẽo. Tính tình nàng ta trước nay dứt khoát, chuyện vẩy nước bẩn này, nàng ta mà tức nước vỡ bờ thì chẳng ai đẹp mặt cả. Thấy chị năm miệng câm như hến, Trân Châu ra vẻ đắc ý, một mũi tên trúng hai đích, tiếp tục diễn vai thiếu nữ đơn thuần mà thông minh. Thục Châu nhịn không nổi. Nàng ngày thường tránh được gì đều tránh, chỉ cầu được an nhiên nhưng việc nên làm, phải làm thì luôn ổn thỏa. Cô tư đường hoàng bước tới chỗ hai đứa con gái đang liếc nhau muốn nổ đom đóm, giọng đanh lại: - Chẳng hay em sáu tôi có chỗ nào làm phật ý cô Kì mà phải bỏ qua thể diện, lớn tiếng ở yến hội thế này?
    Trân Châu vào tâm trạng, nước mắt chực rơi, nấp sau chị. Cao Kì nhếch khóe miệng kinh bỉ rồi đối diện với cô Thục:
    - Tôi thấy không vừa mắt những đứa giả nai như em cô. Tôi còn nghe nó bóng gió chỉ trỏ tôi đấy.
    - Cô nghe thấy tôi nói gì mà dám khẳng định? - Trân Châu vẻ ngoan cường, ấm ức cãi.
    Cô tư nghiêm nghị quát:
    - Câm miệng! Không đến lượt mày nói.
    Trân Châu bặm môi im lặng nhưng trong lòng mở cờ. Đấy, nhường hết cho chị đối phó với ả. Cô tư hòa hoãn hơn chút, tiếp lời:
    - Tránh gây sự phiền hà,tôi sẽ về dạy dỗ lại em gái cẩn thận, xin cô Kì yên tâm. Tuyệt đối không có chuyện hiểu lầm tương tự nữa.
    - Hiểu lầm? - Trình thị cao giọng, cười khẩy - Cô nói vậy có ý gì?
    Tính ra người trước mặt chỉ là thứ nữ, nàng ta rất ghét thứ nữ, nói tới nước này không nể nang gì nữa. Thục Châu điềm nhiên:
    - Mọi người tụ tập khó tránh nhắc tới người khác. Có điều cô Kì không phải hoàng thân, nhắc tới cô không phạm cấm kị đại tội gì chưa kể đến em sáu khen cô hay cười cô còn chưa rõ. Tôi đồng ý phạt em tôi hôm nay là bởi nó khiếm nhã với cô Kì đây, không cẩn thận lời ăn tiếng nói. Ý tôi chỉ có thế. Chuyện khác, không dám thừa lời.
    Từng câu từng lời rõ ràng, Trình Cao Kì không có điểm nào để cãi nhưng không muốn cứ thế mất mặt trước toàn thể nữ quyến đang bàn tán xung quanh nên tức giận doạ nạt:
    - Chị liệu mà xem lại các em nhà chị. Một đứa đuổi cả bậc cha chú, một đứa đi chỉ trỏ người ta. Nhà họ Đinh dạy ra mấy cô con gái giỏi thật.
    - Ai cũng có tai có mắt tự biết phân biệt phải trái. Nhà chú ba với nhà tôi đối đãi nhau thế nào, vì sao, ai cũng đã tỏ. Em sáu tôi có mồm chưa có não nên mới nói nhảm nhí, cô Kì đáng ra phải hiểu chuyện hơn chứ.
    Trình Cao Kì nghiến răng, phóng ánh mắt rực lửa đối chọi với vẻ kiên định của Thục Châu. Đoạn hậm hực bỏ đi. Trân Châu mặc dù bị đem ra hạ thấp danh dự nhưng vẫn đắc ý bám lấy chị tư, ra vẻ ngọt ngào. Cô tư trước nay với mấy trò bày của em không hắt hủi nhưng chưa từng hứng thú, lần này lạnh nhạt buông một câu:
    - Lên xe về nhà, ngay.
    Trân Châu thẫn người một lúc mới ý thức được sự nổi nóng của bà chị này. Xem ra chuyện không nhỏ rồi.

    - Ninh, chị tư nhà em uy thật đấy. - Lương Trang ngưỡng mộ nhìn theo.
    Ninh Châu thở dài:
    - Em về trước đây. Người ta nói không sai. Không sợ kẻ địch mạnh như hổ. Chỉ sợ đồng đội ngu như heo.
    Cái trò giết địch một ngàn, hại mình tám trăm này mà nó cũng làm được, nàng thấy nên thương hại cho đầu óc của em sáu hơn là nổi điên với nó. Làm như bôi xấu mặt họ Đinh xong thì mặt nó nở hoa không bằng.
    Ninh Châu còn kịp nhận ra cái vẻ thích thú ý vị trong mắt Triệu An My. Người này bề ngoài hoạt bát, bên trong lại khiến người ta tò mò. Hình ảnh khác thoáng hiện ra trong đầu Ninh Châu. Hai người này có liên quan không nhỉ?

    Cành bằng lăng tím giao động khi vành khuyên đậu xuống, véo von mấy tiếng. Mạn Nhiên cư của Thục Châu khiếm tốn và đơn giản chưa từng tập trung nhiều người thế. Trong hiên, Trân Châu đang quỳ gối, bặm môi thật chặt không phục trong khi Thục Châu cầm một cây thước, gương mặt hiện rõ sự phẫn nộ.
    - Biết tội chưa?
    Cô sáu bướng bỉnh im lặng, nước mắt lăn dài. Cái dáng vẻ này càng chọc cho cô tư tức điên.
    - Đưa hai tay ra!
    Trân kéo tay Minh Châu, tha thiết:
    - Em mau đi báo cho dì biết tới đây cứu chị. Mau!
    Minh Châu cố giãy tay ra, nhăn nhó. Bản thân nó cũng là nạn nhân chịu mất mặt thì giúp đỡ làm gì thủ phạm. Cô tư đanh giọng:
    - Dì Hà là thiếp, là kẻ hầu trong nhà, lấy cái gì mà bước chân vào Mạn Nhiên cư? Phu nhân giao cho ta quản lí các em, cái thước này cũng là phu nhân đưa. Nếu không phục, tới Kiêu Tương đường nói chuyện. Không thì tới từ đường.

    Minh Châu dứt khoát phủi tay bà chị ra, lui về đứng cạnh Ninh Châu đang yên lặng theo dõi. Trân ngoan cố :
    - Chị đánh tôi vì tội gì? Tôi không biết đấy.
    - Tội làm xấu mặt gia đình, tội không cẩn thận lời ăn tiếng nói, gây chuyện thị phi, tội ngu dốt.
    -Ngu dốt? - Trân Châu mở to mắt không tin nổi.
    Thục thản nhiên:
    - Chuyện trong nhà đem bêu ra ngoài là ngu dốt thứ nhất. Mày nghĩ nhà họ Đinh xấu mặt hay là cái Ninh xấu mặt thì mặt mày đẹp hơn à? Phàm là chuyện, bất kể trong nhà hay ngoài đường, chỉ biết một hai mà dám nói này kia là ngu dốt thứ hai. Cứ tưởng dì Hà dạy dỗ con gái phòng mình văn hay chữ tốt thế nào, chút đạo lí như vậy cũng không thông còn huênh hoang đặt tên chỗ ở của mình là Văn Nhã các. Cuối cùng, có nhận tội không?
    - Thế chị có bêu xấu gia đình không? Chuyện gì mà "nhà chú ba với nhà tôi đối với nhau thế nào, vì sao, ai nấy đều rõ" rồi năm lần bảy lượt chị hạ bệ tôi. Chị có chịu không?
    - Thêm tội già mồm cãi cố. Mày nói xem trong những lời đó, sai chỗ nào? Không thanh minh, mày yên ổn rời khỏi chắc? Đưa tay trái ra.

    Hồng Đào bên cạnh cô tư kéo tay cô sáu ra. Một thước vung lên kêu chan chát. Trân Châu khóc lóc thảm thiết. Cứ như thế lĩnh đủ năm thước làm bàn tay trắng nõn đỏ ửng lên, mặt Trân Châu đầm đìa nước mắt. Thục đưa thước cho Hồng Đào đem cất rồi nói:
    -Tay phải không bị đánh, quay về chép đủ năm lần nữ ca huấn. Còn nữa, chuyện đích thứ, mỗi người một bổn phận nhưng cùng chung một điểm là đừng làm cho người ta khinh thường mình.
    Ninh Châu, Minh Châu đồng thanh:
    - Chị tư dạy phải ạ. Chúng em sẽ nghe theo mà làm.
    - Giải tán đi.
    ------------------------

    Ánh nến chập chờn giữa đêm ở Bạch Liên các, dì Hà đang thoa dầu cho con gái, xót xa:
    -Tối nay không cần về Văn Nhã các, cứ ở đây đi.
    Trân Châu thổn thức:
    -Mẹ xem đấy. Tay con ra thế này còn phải chép năm lần nữ huấn ca. Cái Minh có phải em ruột con không? Nó chẳng thèm bênh con tiếng nào cả.
    Minh Châu bĩu môi:
    - Chị còn dám kêu ca nữa. Nhờ ơn chị, em không dám ngẩng mặt nhìn mấy đứa bạn luôn. Chị tư nói đúng, chẳng hiểu chị nghĩ cái gì lại đi nói mấy câu ngu ngốc đấy. Chưa kể đến việc chọc vào Trình Cao Kì đó, không đơn giản đâu. Sau này chị ra đường, nhớ nhìn trước ngó sau.
    Trân ném một cái lườm cho cô tám:
    - Mày thì biết cái gì? Nhà họ Đinh xấu mặt hay không không quan trọng bằng việc tao làm cho người ở viện Ngoạn Thiềm phải cúi cái đầu xuống. Mà sao tao ra đường phải cẩn thận?
    Minh thở dài:
    - Vâng, em không biết bằng chị nhưng trên dưới trong ngoài ai cũng hay nhà họ Trình như thế nào. Bọn họ làm ăn kiểu gì, chị không biết à?
    Dì Hà hơi nhíu mày. Dì ta ở trong hậu viện quanh năm suốt tháng, chuyện mấy nhà bên ngoài tất nhiên thiếu sự tỏ tường mà Trân Châu chỉ quan tâm tới mấy trâm anh thế gia chứ nhà buôn, nàng ta không thèm liếc mắt. Minh Châu chép miệng với hai người kia :
    - Nhà bọn họ bên ngoài thì là buôn thuốc lào cơ mà ai cũng biết bọn họ cho vay nặng lãi, đòi nợ thuê. Không ít kẻ phải đi hai chân vào nhà họ Trình mà lết ra bằng haii tay cực kì thảm hại.
    Dì Hà nghe vậy tái mặt, siết tay con gái. Cô sáu run rẩy:
    -Nhưng... nhưng nhà ta... nhà ta có quan hệ với quan Ngự sử, với vương phủ đấy. Bọn chúng dám manh động?
    - Chị lại ngớ ngẩn rồi. Chị là con dòng thứ, nhớ chưa? Trình thị là con vợ đầu, sau này ông chủ Trình tục huyền lấy bà hai sinh ra mấy đứa con khác làm cô ta ghen tức đỏ con mắt. Dù có là con vợ chính nhưng là vợ sau, nàng ta còn ghét nữa là thứ nữ. Đằng này chị dám gây chuyện với nàng ta, chị dẫn xác vào hang cọp rồi. Cũng chính vì là thứ nữ, chị liên can gì tới Ngự sử với chẳng vương này vương kia. Chị lại đi vẩy nước bẩn vào chị năm, chị càng không có liên quan tới mấy quan hệ cành cao đấy. Tóm lại, chị bị chị tư mắng không sai câu nào.
    Trân sợ hãi, nuốt nước bọt:
    - Không, không! Tao không tin họ Đinh nhắm mắt để người trong nhà thê thảm đâu.
    - Chứ chị nghĩ thử xem, sao chị năm ngày thường nổi nóng thì thiêu đốt hết thảy, hôm nay mặt bị bẻo như thế lại không nói gì? Vì có chị tư ra tay rồi chắc? Còn lâu. Bởi vì ngồi đợi nhà họ Trình định làm gì đấy. Em ít ra có não hơn chị, biết nhìn chuyện tốt xấu ra sao.
    Việc nghe ngóng đông tây giúp cho cô tám tinh nghịch ngày thường lần đầu tiên thông minh hơn bà chị sáu tâm cơ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  5. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 04: Mẹ con dì Liễu

    Cả tháng nay Trân Châu tự nhốt mình trong Văn Nhã các nói là đọc sách, vẽ tranh tự rèn giũa tính nết, không dám bước ra cửa nửa bước. Nghe thôi đã làm Ninh Châu bật cười. Phu nhân nạt:
    - Con đó, càng ngày càng càn rỡ. Buông thả quá độ, sớm muộn gì cũng lĩnh đủ.
    Đứa con gái này do bà sinh ra, chẳng hiểu rõ nó quá đi chứ. Tính tình ngang ngược, ghét nhất vòng vo giả tạo. Qua bao nhiêu năm mới học cách giấu tâm tư vào trong, bày vẻ trầm ngâm ra ngoài. Bây giờ gặp chuyện gì cũng bày ra mặt, bà sợ nàng ngựa quen đường cũ chỉ thiệt thân. Nàng thu hồi nụ cười, bướng bỉnh phản bác:
    - Ngồi với mẹ mình cũng không thoải mái được, chẳng biết phải thành thật với ai.
    Phu nhân thở dài:
    - Chỉ giỏi cãi thôi! Ngày mai cha con và ta phải về quê Dương Tuyển lo chuyện trong gia tộc. Thằng Nghĩa không nhờ được gì rồi. Còn con, bên ngoài đỡ anh cả chuyện cửa hiệu, bên trong đỡ chị dâu chuyện nội trạch. Vân Trinh hãy ở cữ, phải lo cho cái Hoan non nớt, bề ngoài là nó lo liệu nhưng con phải ra mặt tương trợ đấy.
    Nàng băn khoăn giao cho chị tư có phải ổn thỏa hơn không. Phu nhân lắc đầu:
    - Ắt có lí do. Dù không có chuyến hồi hương này, mẹ cũng phải tìm lí do vắng mặt.
    Ninh Châu dùng ánh mắt khó hiểu nhìn phu nhân.

    Mấy ngày đầu tiên sau khi ông bà chủ vắng mặt, Ninh Châu hay tới xưởng xem xét tình hình hoặc tới chỗ chị dâu ngồi chơi. Bé Hoan được mấy tháng rất dễ thương, cái miệng nhỏ chúm chím chu ra. Cô năm vụng về bế cháu một lát rồi cẩn thận trao cho bà vú. Triệu Vân Trinh mỉm cười nhìn bà vú bế con ra ngoài rồi nói với Ninh:
    - Cái yếm cô tư tự làm tặng cho cháu mặc thích lắm.
    - Chị tư thêu thùa hay cầm kỳ đều giỏi hơn mấy chị em khác mà. Em hồi trước thấy chị ấy thêu khăn tay đẹp quá cũng đòi suốt.
    Nụ cười trên môi mợ cả hơi đông lại, ánh mắt bắt đầu bối rối. Chuyện này không biết có nên nói cho em dâu không cũng không biết mở lời thế nào cho phải. Ninh Châu nhận thấy sự bất thường đó, chỉ thản nhiên nhấp trà.
    - Thục với dì Liễu là mẹ con mà khác nhau quá nhỉ?
    - Chắc tại chị ba giống dì Liễu hết phần chị tư đấy ạ. - Ninh cả cười.
    -Có điều khó nói, chị...không tiện giải quyết. Mẹ có dặn nên chị mặt dày cầu tới em vậy. Về dì Liễu. Dì ấy...hôm trước, Hoan có hơi ấm người, chị lo lắm nên dì ấy cứ đòi lấy sổ sách quản lí nhà cửa về, nói là để chị tập trung chăm cái Hoan.
    Nàng đáp:
    - Hoan không sao là tốt. Chị yên tâm chăm sóc cháu đi. Cha mẹ đi có mấy hôm, dì hai ôm sổ được mấy buổi chứ? Không thì em sang lấy về là được, tiện thể kiểm tra lại giúp chị.
    - Thế có ổn không?
    Triệu Vân Trinh sinh ra ở nhà buôn tuy nhiên thiếu nhanh nhẹn, tính tình hiền hòa,phàm làm gì cũng nhìn trước ngó sau, cẩn thận xem xét ý người khác. Nghe em dâu nói thế, thị sợ mất hòa khí với Bồ Liễu quán. Cô năm cầm chén trà, nửa úp nửa mở:
    - Đưa sổ về chỗ chị, Hoan nó còn ốm vài lần nữa.
    - Ý em là gì? Dì Liễu... - Vân Trinh ngờ ngợ. Thị không sắc sảo nhưng đi ra từ nhà họ Triệu không thể là người tầm thường.
    - Chị cứ chăm bé Hoan đi. Mẹ dặn thì em nào dám lơ là.
    - Vậy nhờ em. Nếu có gì khó khăn, cứ nói với chị.
    Triệu thị được làm mợ cả nhà họ Đinh âu cũng là bởi tính hiểu chuyện. Nói vài câu đã mập mờ biết, chuyển sang lo lắng cho Ninh. Cô năm chỉ từ từ thưởng trà. Người chị dâu này có thể không tháo vát nhưng nói ít hiểu nhiều. Đúng là tiểu thư nhà họ Triệu.

    Bồ Liễu quán là nơi ở của dì Liễu, một phụ nhân tuổi ngoài ba mươi, mắt phượng mày ngài, toát lên vẻ nhàn hạ quý phái bởi sự tô điểm của lụa là, trang sức. Nếu Bạch Liên các của dì Hà có mấy phần thanh tao thì Bồ Liễu quán toát lên chất phú quý. Chỗ này bình gốm Bát Tràng, chỗ kia đá cẩm thạch sáng bóng. Thị trước giờ ngấm ngầm cho vay tiền ở bên ngoài lấy lãi hưởng thụ sự xa hoa đừng nói là thiếp thất mà ngay cả vợ lẽ nhà nào có thể mơ tới. Mấy đứa hầu trong quán ngạc nhiên thấy Thanh Minh của viện Ngoạn Thiềm hiên ngang bước vào nói tìm dì hai. Dì Liễu đon đả:
    - Chẳng hay có chuyện gì hỏi tới ta?
    Thanh Minh tuổi đã gần hai mươi, vào phủ theo hầu phu nhân rồi sang hầu cô năm từ rất lâu, vốn có tiếng nói một hai, cúi chào dì rồi niềm nở:
    - Cô năm sai tôi qua nhận lại sổ sách từ chỗ dì còn gửi lời cảm ơn dì đã nhiệt tình giúp đỡ chuyện quản lí mấy hôm nay.
    Dì Liễu hơi méo mặt. Thật không ngờ oắt con này dám đòi sổ chỗ mình. Dì ta cười:
    - Cô năm tuổi nhỏ, nhà họ Đinh thì lớn, thiết nghĩ chưa quản nổi đâu. Vẫn nên để ta cậy vai vế mà lo toan vậy.
    Thanh Minh thưa rành rọt:
    - Xưởng nấu rượu ông chủ còn giao được cho cô năm thì chuyện quản lí nội trạch bà chủ không thể giao cho cô năm chắc? Hay là dì Liễu nghi ngờ quyết định của bà chủ?
    - Nào dám! Nhưng cô vừa nói đấy thôi, cô năm bận bịu lo chuyện bên xưởng rồi, gánh thêm chuyện trong phủ chi cho mệt?
    Thị liếng thoắng chống đối. Thanh Minh đứng thẳng lưng, mắt hơi hạ, dứt khoát nói:
    - Cô năm nói nếu dì Liễu nhiệt tình quá thì nhắc nhở dì. Chuyện quản gia có bà chủ lo, bà chủ đi vắng có mợ cả lo. Mợ cả có bận thì tới cô năm lo. Nhà chưa thiếu người đến nỗi phiền tới một thiếp thất như dì Liễu. Mong dì hiểu cho, cô năm dặn tôi phải sớm mang sổ sách về chứ lỡ giờ, ai cũng khó thoát tội.
    Lời này là đe dọa bà ta? Hừ! Bà ta thay đổi sắc mặt, chanh chua lớn tiếng:
    - Cô năm đang cậy là con dòng chính đấy à? Theo thứ bậc mợ cả bận dù cho không tới lượt ta đây cũng chưa tới lượt cô năm. Nên nhớ trước cô năm còn có cô tư. Thục Châu là con gái ta, ta đang thay nó làm việc, có chỗ nào không hợp?
    - Cô năm nói bà chủ dặn thế nào, cô nhắc y như thế. Nếu dì Liễu thấy không phục có thể tới viện Ngoạn Thiềm đối chất hoặc là gửi thư hỏi bà chủ. Có điều dù gửi thư hỏi cũng phải giao sổ ra.
    Nói như vậy, phu nhân đã có lời từ trước? Bà ta nuốt không trôi rồi. Đành nôn sổ sách quản lí ra, phẫn uất nhìn theo Thanh Minh đắc ý rời đi. Con ranh ở viện Ngoạn Thiềm không xong với bà đâu.

    Trời đã khuya, cô năm vẫn ngồi gạt bàn tính thoăn thoắt, ghi ghi chép chép, có khi hơi nhíu mày. Thanh Minh đem vào một chén trà bát bảo, nói:
    - Cô chủ đi nghỉ sớm kẻo mệt. Trời tối thế này làm sổ sách cũng dễ lẫn lộn.
    Ninh nhận lấy chén trà, rút cây trâm bạc trên đầu quấy. Bảo sao cô chủ trước nay đâu có hay cài trâm bạc thế. Ninh dùng khăn lau miệng chén mới nhấp một chút. Gần đây nàng ăn uống đều đề phòng hết sức nên chẳng có gì ngon miệng. Có khi mấy hôm nữa mặt dày chạy sang vương phủ làm khách, may ra no được cái bụng. Thanh Minh lo lắng:
    - Cứ thế này, cô chủ không trụ được mất.
    Nàng gạt tay:
    - Phùng Bạch thêm tin tức gì về không?
    Thanh Minh khẽ lắc đầu rồi hạ giọng:
    - Cô ba sáng nay có về Bồ Liễu quán một lát.
    Ninh Châu đảo mắt, thì thầm:
    - Chị kín đáo sắp xếp một xe ngựa nhỏ ở cửa sau. Sáng mai xuất phát sớm. Chị ở lại viện, tuyệt đối không để ai phát hiện tôi vắng mặt.

    Mặt trời mới ló dạng đằng Đông, một xe ngựa xuất phát từ phía cửa sau dinh thự họ Đinh. Phu xe là một thanh niên tuổi tầm hai mưới ba, hai mươi tư, biểu cảm lạnh lùng, cứng nhắc làm hắn già hơn vài phần. Trong xe có hai, ba người của xưởng và một thiếu nữ mặc áo tứ thân, tóc vấn suông nhưng cả người đều là khí thế đạo mạo của kẻ cầm đầu. Tưởng chừng như xe này là cả một bang phái nào đó cũng nên.
    Gần cổng Tây của kinh thành, xe dừng trước một cửa hiệu đề Vị Xuyên đường với nét mực bị nhòe đi ít nhiều. Đây chính là chi nhánh nhỏ nhất của nhà họ Đinh ở kinh thành này hoặc có thể là trong toàn hệ thống. Theo giấy tờ, cửa hiệu thuộc của hồi môn của cô ba Liên Châu tuy nhiên nhà họ Đinh vẫn giữ ba phần cổ phần trên danh nghĩa để kiểm soát thương hiệu và đảm bảo việc làm ăn có điều nó vẫn bị lơ là hơn những nơi khác. Phu xe đỡ thiếu nữ xuống, tiến vào bên trong. Trưởng quầy là một lão già nhỏ thó, ánh mắt láo liên như chuột đứng sau quầy tối. Không gian chìm trong cái ảm đạm dường như ánh sáng đầu ngày đều bị chặn bởi tấm manh ở cửa. Nàng hơi nhíu mày. Trưởng quầy hấp háy mắt, liếc mắt:
    - Mua gì?
    Sáng sớm ngày ra gặp một đứa ôm kiếm với một con nhóc như đi đòi nợ đã biết chẳng khớ khẩm rồi. Lát phải sai mấy thằng làm đốt vía ngay mới được. Nàng nhìn ngó xung quanh một hồi mặc kệ vẻ mặt không thể tin nổi của trưởng quầy. Đánh giá qua một lượt, nàng dừng mắt ở lão, nói:
    - Ta là em gái thứ năm của cô Liên Châu, phiền trưởng quầy phối hợp một chút.
    Cô năm nhà họ Đinh? Hứ, có tiểu thư nhà giàu nào ăn mặc đơn giản vậy chứ? Cô ba chủ nơi này còn lụa là châu ngọc, chẳng lẽ con vợ cả trong nhà không cài lấy một món trang sức? Lão vuốt chòm râu lưa thưa, híp mắt:
    - Lấy gì làm chứng?
    Nàng giơ lên con dấu của xưởng rượu khắc mấy chữ Vị Xuyên đường tinh xảo. Trưởng quầy dí sát mũi để soi xét đoạn vội vã đi vòng ra ngoài, sai mấy đứa chạy việc chuẩn bị chỗ ngồi.
    - Chẳng hay cô năm hạ cố tới đây có chuyện gì quan trọng dặn dò?
    Sau gương mặt đon đả nịnh hót đó là ngổn ngang phân vân con nhỏ này có phải mang lệnh của chủ nhân nào tới. Ninh Châu ngồi xuống ghế, xoa xoa con dấu trong tay:
    - Ông tên gì?
    - Bẩm cô năm, lão tên Tỵ.
    - Chỗ này là hiệu đầu tiên cha ta mở ở kinh thành, không ngờ thay đổi nhiều tới thế. Ta nhớ gần đây nhất là trưởng quầy Ngũ chứ không phải ông.
    - Bẩm đúng ạ. Lão thay lão Ngũ hai năm rồi.
    - Chị ba thuê ông hay dì Liễu thuê ông?
    - Lão chưa từng nghe tới dì Liễu nào cả.
    Nàng làm gật gù:
    - Dì Liễu là mẹ của chị ba. Bà ấy cho vay tiền có tiếng mà ông không biết à?
    Sự xáo động thoáng qua mắt lão lọt vào tầm nhìn của Ninh Châu. Lão lắc đầu chầm chậm. Nàng ngừng xoa con dấu, bật cười một cái rồi tiếp lời:
    - Ta tưởng tiền dì ấy đem cho thuê đều từ chỗ này ra chứ. Ông nói xem, đánh nhau ở tận Tân Hưng mà kinh thành khó sống đến mức một năm không nổi ngàn quan tiền là cớ vì sao?
    Lão ngẩng phắt đầu nhìn người trước mặt rồi từ tự thu hồi ánh mắt. Không thể để một đứa vắt mũi chưa sạch tung vài chiêu hỏi cung được.
    - Chỗ này hẻo lánh, ít người. Buôn bán chậm hơn mấy tiệm khác cũng dễ hiểu mà.
    - Cứ cho là ông nói đúng. Thế buôn bán chậm mà rượu lấy từ xưởng đều đặn. Ông đem về bày à? Hay để uống?
    Cái cốt ngang tàn của thiếu nữ kia dần bung ra. Nàng ngồi trên chiếc ghế tựa một cách oai vệ, cằm hơi hất lên, ánh mắt sắc bén ném về phía đối phương. Trưởng quầy hơi lạnh sống lưng song bằng sự giảo hoạt của mình, lão nghĩ ngay cô chủ này cùng lắm ngồi làm tượng ở xưởng, làm khó sẽ tự biết cụp đuôi mà cút bèn vặn ngược:
    - Hàng thì vẫn bán ra mới thu về lãi chứ. Dù ít hơn những chỗ trung tâm song so với khu vực này, tiền lãi này không chênh lệch đâu. Chẳng qua cô chủ còn trẻ, thấy chỗ tôi kiếm ít hơn mấy nhánh khác đã sinh nghi rồi.
    Ninh Châu thay đổi thư thế, nhếch môi thú vị nhìn trưởng quầy:
    - Ông nghĩ ta vắt mũi chưa sạch à? Ta đương nhiên có đối chiếu, tính toán rồi mới dám tới làm phiền ông. Ông đừng tưởng chỗ này không đóng cửa được.
    Trưởng quầy quắc mắt:
    - Cô năm quá lời. Xin hỏi chỗ của lão phạm tới lỗi nào mà phải đóng cửa?
    - Thế ông trả lời ta đi. Đơn hàng gần nhất cách đây năm ngày ghi rõ chỗ ông lấy ba mươi bình rượu nếp trung hạng, mười bảy vò uất kim hương hơn hai mươi bình lớn nhỏ rượu thuốc các loại. Bán ra chỗ đó, lãi há chỉ mấy trăm đồng? Mang sổ ra đây.
    Không ổn. Nó biết tính toán. Ngỡ chỉ là đứa ông chủ sai tới răn đe mấy câu, nào ngờ thực sự tới hỏi tội lão. Lão chần chừ mãi mới đi lấy sổ sách. Ninh Châu trao đổi ánh mắt với nam nhân bên cạnh. Hắn gật đầu, bước ra ngoài. Lúc lão mang mấy cuốn sổ trở lại đồng thời mấy người của xưởng hiên ngang tiến vào bên trong, gật đầu với cô chủ rồi bất chấp mấy đứa chạy việc đi thẳng ra phía sau. Thân vệ lôi một thằng nhóc, ném vào đám chạy việc đang tụ tập ở gần đó. Thằng kia quỳ rạp, run rẩy trong ánh mắt tò mò lẫn sợ hãi của những đứa khác. Trưởng quầy Tỵ trố mắt kinh ngạc, một tay run run chỉ mặt đứa kia. Thân vệ rút nửa lưỡi gươm sáng loáng thay lời "khôn hồn đứng yên" với bọn chạy việc. Ai cũng dúm vào một chỗ. Ninh Châu không nói gì, chỉ ngồi chờ lão đưa sổ. Lão sai người cầu viện cô ba chưa bước nổi hai bước đã bị tóm. Rốt cuộc yêu nghiệt phương nào tìm tới không biết. Cô năm lật mấy trang, hỏi:
    - Số má này cứ như tùy tiện viết vào vậy. Cuối quý đem nộp cho chị ba không có ý kiến gì à?
    Lão không đáp, căm phẫn bặm chặt môi. Chưa được mấy hồi, cô năm ném sổ xuống đất.
    - Đem sổ gốc tới đây.
    - Sổ gốc? Làm gì có lắm sổ thế?
    - Nói như vậy đây là sổ chính của tiệm. Ta tự hỏi do trưởng quầy trình độ kém hay là làm ăn gian dối đây?
    Lão liếc thân vệ rồi tới con nhóc trước mặt, răng nghiến ken két. Người dưới mang theo mấy bình rượu sâm, rượu rắn lên. Một trong số đó phẫn nộ nói:
    - Cô chủ xem này. Chúng còn dám tự tiện biến chất rượu của chúng ta nữa.
    Vị Xuyên đường xưa nay không làm rượu động vật còn rượu sâm thì đắt vô cùng.
    Xem chừng đám này lắm tội nhiều tật đây. Nàng đứng dậy ra hiệu rồi rời đi. Thân vệ không để lão trưởng quầy kịp phản ứng, lập tức trói lại. Chưa tới nửa buổi sáng người ta đã thấy cửa hiệu bị niêm phong.
    --------------------------------

    - Khốn kiếp!
    Dì Liễu đập bàn, sôi máu sau khi nghe chuyện cửa hiệu bị niêm phong. Bà ta bắt đầu đi đi lại lại, tính toán.
    - Không được. Ông bà chủ sắp về rồi. Đêm dài lắm mộng.
    Nói đoạn dặn dò bà tử bên cạnh hành động. Người kia vâng lệnh ra đến cửa bắt gặp hai cô Châu đứng đợi, thoắt giật mình. Nhận ra là cô ba, cô tư mới nhẹ nhõm cúi chào đi làm việc. Liên Châu nhìn em:
    - Chuyện này em không chạy đi lắm điều với cái Ninh chứ?
    Thục Châu không đáp, đi thẳng vào trong.

    - Mẹ cho gọi chúng con tới có chuyện gì?
    Thục Châu cảm thấy khó chịu bất cứ khi nào đặt chân tới Bồ Liễu quán hay bất cứ khi nào phải đối mặt với người mẹ này. Dì Liễu liếc con:
    - Cả năm chẳng nghe giọng con được mấy lần. Con từ mặt mẹ đấy à?
    Thục Châu lạnh nhạt đáp:
    - Câu đó con hỏi mẹ mới đúng. Con còn nhỏ thì nhìn mẹ thương chị ba. Lớn lên ra ở viện khác thì mẹ đã sớm không liên quan đến con rồi.
    Dì Liễu nheo mắt với đứa con chẳng giống mình chút nào này.
    Nghe hết chuyện, Thục Châu vẫn giữ vẻ trầm ngâm. Không phải đang nghĩ cách mà chỉ coi như nghe chuyện phiếm trên phố thôi. Liên Châu trợn mắt:
    - Mày đừng nói là mày chạy đi cáo trạng trước cả cái Ninh đấy chứ? Nhắc cho mày nhớ, ai mới là thân, ai là sơ. Người thông minh phải biết nên bỏ sơ theo thân chứ.
    Thục Châu đặt chén trà xuống, nhàn nhạt đáp:
    - Người ta nói "Vị nghĩa diệt thân". Trên chữ "thân" hãy còn đại nghĩa. Hai người gọi con tới đây hi vọng chỉ mấy câu ràng buộc quan hệ mà bắt con nghĩ cách thì thật sai lầm.
    Trà của Bồ Liễu quán cũng thật khó uống. Dì Liễu trao đổi ánh mắt với Liên rồi cô ba đột ngột khóc nấc lên:
    - Khốn nạn thân tôi! Ở nhà chồng ngậm đắng nuốt cay chịu nhục nhã tới mức sắp bị bỏ rồi mà đứa em gái ruột thịt duy nhất máu lạnh cứ trơ mắt nhìn .
    Dì Liễu lao vào ôm con gái khóc rống lên. Thục Châu chỉ có thể nén thở dài.
    ------------------------
    Trong viện Ngoạn Thiềm, cái nóng trưa mùa hạ oi ả làm Ninh Châu ôm đầu, uể oải gạt bàn tính, ghi ghi chép chép. Thanh Minh bưng chè sen tới, đặt bên cạnh. Nàng lắc đầu nói hơi no nên chưa muốn dùng gì cả. Chẳng hiểu sao cả ngày đầu óc quay cuồng, nàng đoán thời tiết nóng bức nên mệt mỏi hơn. Mùi hương cứ lảng vảng xung quanh càng gây choáng váng. Nàng khó chịu nói Thanh Minh đi dập hương xông đi. Đây rõ ràng không phải mùi đàn hương thường dùng. Nàng toan dùng mấy thìa chè sen cho tỉnh táo thì Thục Châu tiến vào. Ninh thì thầm:
    - Chị gọi Sương Giáng pha trà rồi thu tàn hương lại cho tôi.
    Thanh Minh gật đầu đi làm việc. Thục Châu ngồi vào ghế, sắc mặt xanh xao. Áng chừng đã biết chuyện của Bồ Liễu quán. Không vòng vo, Thục ảm đạm cất lời:
    - Chị biết em đang xử lí chuyện của dì Liễu và chị ba. Chị không nhiều lời, chỉ muốn hỏi tội của bọn họ phạt thế nào?
    Ninh đối diện thẳng thắn:
    - Em với chị đều là vai dưới. Chuyện phán xét đương nhiên chưa tới lượt.
    - Chuyện chị ba có thể bị bỏ, em biết chứ?
    - Anh rể cùng lắm chỉ là một viên ngoại có mấy cửa hiệu với chút ruộng đất, đối với họ Đinh luôn có sự e dè. Chuyện khiến họ Đinh mất mặt như vậy, chưa thể một sớm một chiều xảy ra. Chị ba bây giờ nên một lòng với nhà họ Tiền chứ không phải chạy tới đây chụm đầu tính kế.
    Cô tư sững người nhìn em gái. Chưa một lần nào nàng đánh giá thấp cô em này song cũng không ngờ em năm lợi hại như vậy. Bị bức bối do sự níu kéo, chèn ép của mẹ và chị, sự tiều tụy thấy rõ trên mặt Thục Châu. Vốn cách duy nhất nàng thể hiện hiếu đạo làm với hai người kia là mắt nhắm mắt mở giả như không biết chuyện. Nhưng đã liên quan đến an nguy của người khác, nàng không thể không bận tâm. Ninh Châu trong lòng thương cảm ít nhiều, tiện có bát chè , nàng nói:
    - Chị dùng mấy thìa nhé. Em có ít chè sen mới đây.
    Hồng Đào nhận ánh nhìn của cô chủ, nhận bát chè. Thục ăn vài thìa rồi đứng dậy chào về. Ninh Châu mới xoay lưng định gọi Thanh Minh thì nghe tiếng Hồng Đào thét ngoài sân:
    - Aaaaa! Có ai không? Cô tư ngất rồi. Người đâu? Cô chủ, cô chủ!
    Người trong viện Ngoạn Thiềm đều chạy ra, hốt hoảng. Ninh Châu dẫn đi trước chuẩn bị chỗ trong khi Sương Giáng và Hồng Đào đỡ Thục Châu theo sau. Tiểu Mãn thì tức tốc chạy đi mời đại phu.

    Thịnh thái y miễn cưỡng coi như chỗ quen biết nên nể mặt tới xem bệnh. Ông trầm ngâm một lúc lâu, xem xét các biểu hiện. Thanh Minh đã mang bát chè sen cho thái y kiểm tra và kín đáo đưa hương xông cho Ninh Châu. Nàng quay lưng lại giường, gạt đám hương tàn ra, ngửi kĩ một lượt. Nàng hơi nhíu mày, vời Thanh Minh tới, thì thầm to nhỏ. Thị nhận lệnh đi ngay. Ước chừng chưa tới một nén hương thì bên ngoài ồn ào. Hồng Đào giật thót, nước mắt ngắn dài ra chừng rất phẫn uất. Cô năm lấy hơi, cung kính nhờ thái y để mắt tới chị đồng thời cho Sương Giáng trở về trông coi bàn giấy còn mình với Tiểu Mãn và Tiểu Tuyết ra ngoài xem sao.

    Y như rằng dì Liễu cùng Liên Châu tới náo loạn. Dù kế hoạch không như ý nhưng bọn họ lập tức tương kế tựu kế. Vừa nhìn thấy Ninh Châu là hai người muốn nhào tới cấu xé. Tội một cái là hai đứa tì tất đứng chắn phía trước, mặt mũi đanh thép thách thức. Dì Liễu rống lên:
    - Khổ thân con tôi! Ngày thường nó đối với mày có đến nỗi nào mà mày nỡ xuống tay với nó hả? Giờ đến cả mẹ con cũng không cho gặp mặt.
    Liên Châu phụ họa thêm bằng một tràng thảm thiết.

    Trò vui náo nhiệt ở viện Ngoạn Thiềm làm Bạch Liên các cười ra nước mắt, hả lòng hả dạ. Chỉ tiếc không thể đứng xem tận mắt thôi. Minh Châu nghe chuyện thì nóng ruột, muốn chạy sang nhưng dì Hà cản lại, đe: "Đừng có dại mà dây vào đấy. Lo bao đồng không thôi!" Minh Châu bị nhốt trong phòng, bứt rứt vô cùng. Ngược lại, Trân Châu ngồi ở Văn Nhã các thích thú tới mức hát một khúc tiêu dao.

    Tiếng gào khóc inh ỏi của hai mẹ con dì Liễu đẩy giới hạn của Ninh Châu lên cực điểm. Trong ánh nắng chói chang của mùa hạ, thiếu nữ cầm roi quất liền ba phát, tiếng dây da kêu lên vun vút gai người mới khiến không gian đột ngột chìm vào yên tĩnh. Thời gian ở phủ Thái úy nàng đã học ít nhiều mấy kĩ thuật dùng roi. Tính đến nay nhiều năm như vậy, lực dùng đã gọi là đủ.
    - Muốn làm phiền thái y xem bệnh, ta quyết không khách sáo. Chưa kể...
    Dì Liễu định há mồm ra kêu thêm một câu không cho mẹ gặp con thì nuốt khan.
    - Thị Liễu và cô ba đây đang trong diện tình nghi, tội chồng tội. Tốt nhất là tự về đóng cửa đợi cha về giải quyết bằng không ta cho người dẫn về.
    - Con ranh! - Dì Liễu thét lên.
    - Ác phụ!
    Tiếng quát đi ngay sau đó. Ông Hưng và phu nhân đứng ngay phía sau, phẫn nộ tột cùng. Dì Liễu quỵ xuống còn Liên Châu không thốt nổi thành lời.
    ------------------------

    Trở về Dương Tuyển họp mặt họ hàng bàn về trường hợp Đinh Duy Hiển. Không gạch tên trong gia phả được, chỉ là thống nhất không được cho vay tiền bạc. Phần gia sản đã chia cho y, tiền mặt đã bị tiêu sạch duy có mấy mẫu đất không được bán. Đinh Duy Hưng muốn mua đứt chỗ đó sung vào đất chung của dòng họ vừa coi như số tiền bỏ ra mua là cho thằng em trời đánh ít vốn làm lại cuộc đời. Đinh Duy Hài thì chỉ muốn hai trường hợp: ông ta bỏ tiền ra mua và sở hữu tuyệt đối hoặc đất ấy chia đôi, y một nửa, Đinh Duy Hưng một nửa rồi ông ta mua lại của em trai. Tóm lại, ông ta muốn sở hữu mảnh đất đó. Mọi chuyện nhì nhằng tới tận một tháng mới về tới nhà thì nhận tin nghiêm trọng như vậy.

    Ông không thể ngờ mụ Liễu tham lam thì thôi đi còn lôi cả con gái vào mấy vụ cho vay nặng lãi. Con nợ phá sản, con gái trước đó bòn rút của nhà chồng để hùn với mẹ bị phát hiện khi đã nát bét cả. Để cứu vớt hôn nhân, hai mẹ con mụ bày đủ kế từ buôn gian bán lận đến thêm bớt từ phủ họ Đinh. Đỉnh điểm là khi phu nhân nhận thư của con gái nói phải sống trong thấp thỏm lo sợ, tứ phía đề phòng từ sau khi lấy sổ sách thì chỉ muốn nhanh chóng về phủ giải quyết. Về tới thì nghe tin ồn ào ở viện Ngoạn Thiềm. Tất cả như một mớ bòng bong rối loạn bắt nguồn từ Bồ Liễu quán.

    - Cửa hiệu kia trong vòng hai năm đã ăn chặn hai ngàn hai trăm ba mươi quan tiền. Thị Liễu ở phủ đã bòn rút năm trăm tám mươi hai quan tiền.
    Ninh Châu đọc tờ ghi chép tổng hợp. Ông Hưng siết chặt nắm đấm, dộng thẳng vào mặt bàn làm hai li trà đổ lăn lóc. Hai mẹ con quỳ bên dưới khóc nấc lên vì sợ. Ông muốn đạp chết ả độc phụ này.
    - Con gái ruột của mụ mà mụ cũng đem ra làm mồi được. Hổ dữ không ăn thịt con. Mụ xem có bằng cầm thú nữa không?
    Phu nhân nhìn con gái. Cô năm cung kính:
    - Người thị nhắm vào là con ạ. Con đồ rằng thị sắp xếp mê hương rồi độc dược là để nhân viện Ngoạn Thiềm hỗn loạn cướp sổ sách đi phi tang. Con từng học qua hương phổ từ giáo tập Thơ nhưng lâu ngày sợ có nhầm lẫn, đã mặt dày cho người tới cầu cạnh vương phi kiểm tra kĩ một lần nữa. Minh Thân vương là người thông hiểu y thuật, hương liệu vừa hay giải đáp. Loại mê hương này chỉ có liều lượng nhỏ, khó phát hiện nhưng hiệu quả gây mê rất cao. Cộng với bát chè kia, chỉ sợ kết hợp vào, mười ngày nửa tháng sẽ đứng trước quỷ môn quan chầu chực gọi tên. Chị tư biết hết chuyện này đã tự mình che chắn. May mà khi đó đã dập hương xông. Còn tại sao chị tư làm thế, hai người có biết không?
    Dì Liễu chỉ thẳng mặt Ninh, chua chát nói:
    - Tất cả vì con ranh nhà mày. Con quỷ tha ma bắt!
    Ông Hưng không nhịn được tát cho thị hai cái, quát vang như sấm:
    - Lôi mụ ra đánh chết.
    Ninh Châu cúi gập người:
    - Chị tư khi mới tỉnh lại, lập tức hỏi chuyện dì hai và chị Liên. Chị cầu cha mẹ nể tình nghe ngu ý. Dì Liễu đem ra chùa ngoại thành để tu tâm tích đức, mãi mãi rời khỏi nhà này. Vì gia tộc, chị ba không thể bị hưu nhưng từ nay cắt đứt quan hệ.

    Thục Châu đã suy xét kĩ càng. Hình phạt mỗi người đều phải nhận không quá nặng nhưng không hề nhẹ. Bản thân nàng đã tự chịu phạt trước. Thân thể Thục từ nhỏ yếu ớt, nay bị ảnh hưởng nặng, ông Hưng hay phu nhân đều hiểu tính toán này. Phu nhân đứng lên giải quyết vụ việc, sắp xếp xe ngựa, đích thân đưa người tới chùa còn Liên Châu do Thành Nghiêm đưa về nhà họ Tiền, giao hẹn với Tiền viên ngoại.
    -----------------------

    Mạn Nhiên cư ngập sắc tím bằng lăng đung đưa trong gió. Ninh Châu tới thăm chị, tiện thông báo việc dì Liễu với chị ba. Giọng nàng trách móc:
    - Chị mạo hiểm thật đấy! Lỡ có sai sót gì, chị là người thiệt hại nặng nề nhất. Em không cảm kích mấy kiểu hi sinh hãi người này đâu.
    Thục Châu đang dựa người vào đầu giường, sắc mặt đã có chút khởi sắc, mỉm cười:
    - Em cứu chị thì đúng hơn. Mời được cả thái y. Chị đúng là phúc lớn mạng lớn.
    Khóe miệng cô năm hơi nhếch lên, ý cười như có như không:
    - Em cũng không chắc ông ấy đồng ý đâu. Trong lúc rối loạn kêu Tiểu Mãn dù có phải nhắc tới phủ Minh Thân vương cũng phải mời được Thịnh thái y. Chị biết không? Cả tháng trời viện Ngoạn Thiềm trên dưới đều thử độc. Chè sen đó đương nhiên cũng phải thử. Nếu như độc không dễ bị nghiệm ra, đại phu bình thường làm sao dám đảm bảo. Em chỉ có thể nghĩ tới thái y thôi.
    Tiểu Mãn ngứa miệng, phải liều mình lên tiếng:
    - Thực ra ngay từ đầu em gào khản cổ, đám người ngoài cửa vẫn không cho em vào chứ đừng nói là gặp thái y nói mấy câu. May làm sao có cậu hai họ Thịnh tự đi tìm đấy.
    Hai người đều ngạc nhiên nhìn Tiểu Mãn. Thục Châu tủm tỉm:
    - Thế mai chị chuẩn bị chút quà mọn để cảm ơn bên đấy. Có điều chị không dám để người ta thấy mặt mày trắng xám thế này. Hay em năm giúp chị nha?
    Chuyện này...
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  6. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 05: Ghen tức

    Trời vào cuối hạ, nắng hãy còn thiêu đốt. Cậu bảy Thành Đức tan học nhanh chân muốn chạy về, khăn thấm mồ hôi ướt cả một mảng. Lại học sĩ hôm nay hăng hái quá, giảng quên cả giờ giấc. Nhác thấy Thịnh Văn Thái, cậu nhớ ra nhiệm vụ, chạy gấp đuổi cho kịp:
    - Cậu hai Thịnh xin dừng bước!
    Cậu bảy nhỏ tuổi hơn cậu hai Thịnh nhiều nên tất nhiên không phải đồng niên, đồng môn tuy nhiên khác với anh hai nhà ta học chữ để đọc binh thư, cậu hai Thịnh bác văn ước lễ, sớm tối đèn sách, là một giám sinh có tiếng, một học trò cưng của Lại học sĩ thường xuyên lui tới đàm đạo những đề mục hiểm hóc với thầy, cậu bảy không quá khó để gặp. Nhận ra người gọi mình, Thịnh Thái gật đầu chào. Cậu bảy hành lễ rồi lấy một bọc quà từ tay đầy tớ, tặng cho cậu hai Thịnh.
    - Đây là chị năm tôi dặn gửi cho anh cảm ơn đã ra tay giúp đỡ.
    Thịnh Văn Thái nhận, cảm thấy cái bọc nhỏ này quý như vàng, hai mắt hơi sáng lên:
    - Cô năm khách sáo quá. Lệnh tỷ khỏe chứ?
    - Tôi có ba người chị trong nhà cơ, cậu hai hỏi ai thì cũng khỏe mạnh cả. Cảm ơn cậu hai có lời hỏi thăm. - Thiếu niên chạm mốc mười ba tuổi hóm hỉnh đáp.- Mà chị năm còn dặn thêm phải nói rõ. Đây là quà do chị tư chuẩn bị nhờ chị ấy đi tặng nhưng thấy tôi tiện hơn nên nhờ tới tôi.
    Càng nói càng thấy bản thân như bồ câu đưa tin. Kì này không đòi nghiên mực quý chỗ chị năm làm công thì thiệt quá. Thịnh Thái trùng xuống rồi bất giác bật cười. Nàng ấy lúc nào cũng biết cách tạt nước lạnh người khác. Nhất định phải rành rọt mới xong. Chợt nói:
    - Tôi nghe Lại Hoằng Văn nói cậu có vẻ hứng thú với tranh chữ. Vừa hay tôi tìm hiểu qua bút tích mấy vị danh sĩ thời Đường.
    Cậu bảy hắng giọng:
    - Xin thỉnh giáo.

    Câu chuyện về tranh chữ kéo dài suốt quãng đường từ Lại phủ về tới Đinh phủ. Đinh Thành Đức và Thịnh Thái có vẻ rất tâm đắc mấy bức thư pháp Lại sư phụ treo trong thư phòng, rất quý giá. Cậu bảy hồ hởi:
    - Anh vào nhà uống chén nước. Tôi thấy xe ngựa ở cả đây, chắc chị năm ở nhà đấy.
    Chuyện cậu hai này bao nhiêu năm nay hạ cố giao du với thương gia vì lí do gì, ai trong nhà họ Đinh để mắt chút là biết.
    - Nào dám làm phiền.
    Đức vỗ vỗ vai Thịnh Thái, bày ra biểu cảm tôi biết tôi đang thay hai anh nhà thành cái cớ của anh mà.

    Trong viện Ngoạn Thiềm, Ninh Châu sắp xếp đống giấy tờ. Mấy đơn hàng sắp tới nên chuẩn bị sớm một chút. Tiểu Mãn chạy vào, thở gấp mãi mới lên lời:
    - Cậu bảy mời cô sang. Có cậu hai Thịnh tới chơi ạ.
    Hết sức bất ngờ, cô năm hỏi lại:
    - Thịnh Thái? Hắn tới làm gì? Anh hai cũng bỏ lớp của Lại học sĩ mấy năm rồi, không tới bàn đề mục hay luận binh thư đấy chứ?
    Tiểu Mãn nuốt nước bọn, lấy hơi đáp:
    - Nghe bảo cậu hai Thịnh với cậu bảy đàn bàn về tranh chữ. Cô năm mau sửa soạn đi.
    Ninh Châu thở dài:
    - Hắn lắm sở thích thật đấy. Cơ mà tại sao ta phải đi? Nếu nói về tạ ơn, phải là chị tư đi. Không phải chị tư cũng là em đấy, Tiểu Mãn.
    Tiểu Mãn liếc Thanh Minh:
    - Cô chủ à, người ta giúp là giúp cô chứ không phải giúp em. Ban đầu cậu hai Thịnh tưởng là cô nên hai chân không chạm đất, chỉ muốn kéo Thịnh thái y tới đây ngay lập tức đấy ạ. Cô chủ không gặp,hay là... hay là ngại?
    Mấy đứa tì tất cười khúc khích. Nàng ra vẻ nghiêm túc:
    - Ăn nói vớ vẩn! Khách nam tới nhà ta cong đuôi chạy tới ton hót thì liêm sỉ để ở đâu?
    Tiểu Tuyết chép miệng:
    - Cậu bảy mời cô sang mà.
    Sương Giáng biểu cảm như phát hiện ra chuyện động trời:
    - Em biết rồi! Cô chủ chắc là gặp người ta sẽ động lòng nên mới chột dạ chạy trốn đấy.
    Cả bốn tì nữ phá lên cười thích thú, vỗ tay công nhận. Ninh Châu ôm ngực thầm than.

    Thịnh Thái phải sớm về phủ kẻo người nhà lo. Gần ra tới cổng hãy còn lưu luyến mỗi bước. Cô năm xuất hiện trong chiếc áo tứ thân tôn lên dáng vẻ thướt tha của người con gái. Đinh Ninh Châu đã ra dáng thiếu nữ lắm, đặc biệt khi sự tinh anh nhường chỗ cho sự tĩnh lặng dịu dàng. Thịnh Thái hân hoan:
    - Ninh Châu! Không ngờ gặp được.
    Đầy tớ hai bên tự động lùi xa mấy bước. Cô năm đem tặng một gói được chuẩn bị cẩn thận.
    - Tính ra người chịu ơn cậu là tôi nên có chút quà mọn, của ít lòng nhiều, mong cậu hai nhận cho.
    Là trà sen ướp. Nàng áng chừng cả năm tới không dám động tới sen nữa, trà lỡ mua cũng không thể vứt đi, đem tặng là tốt nhất. Thịnh Thái nhận lấy, vẻ mặt hết sức vui mừng. Như mọi khi, Ninh Châu hơi nhíu mày:
    - Tôi gọi cậu hai bằng tên, cậu hai sẽ thấy thế nào?
    - Thật ư? - Mặt cậu tắm gió xuân
    Ninh thở dài. Không những không khó chịu còn vui mừng là sao?
    - Ý tôi là việc gọi tên thế này không tiện. Chúng ta không thân thiết gì, lần nào gặp cậu hai cũng gọi tên tôi, ắt sinh dị nghị.
    Nụ cười thu dần trên khóe miệng chàng tiến sĩ. Cậu đáp:
    - Tôi quen gọi theo Thành Nghĩa. Xin lỗi cô năm.

    Hai chữ "cô năm" nghe rất ủy khuất. Ninh Châu cảm giác như mình là cường đạo đi ức hiếp người khác, thực sự không dám nói mấy câu nặng lời với hiện thân của từ "thành thật" trước mặt nên hạ giọng:
    - Nghe bảo ban đầu cậu tưởng người trúng độc là tôi nên rất lo lắng. Tôi rất cảm kích. Có điều tôi có rất nhiều người yêu thương rồi, tình cảm của cậu hai, nên dành cho nơi khác thì hơn.
    Nói không động lòng là nói dối nhưng thực sự nàng không tưởng tượng ra nếu nàng gả tới nhà quan văn sẽ ra sao nữa. Cuộc sống lâu dài sẽ là cảnh nàng hô mưa gọi gió tính tính toán toán chi li như quản gia trong nhà rồi hàng ngày trêu ghẹo phu quân hiền như cục đất. Nàng sẽ biến thành một phú bà lỗ mãng, thô thiển giữa những văn nhân mặc khách. Hoàn toàn là một bức họa tương lai hỗn độn. Nếu đã không có tương lai, tốt nhất nên dứt khoát. Giống như đầu tư tiền kinh doanh, phải đầu tư vào thứ ít ra có khả năng sinh lãi hấp dẫn để đánh đổi tiền bạc và thời gian. Thịnh Văn Thái quen với vẻ lạnh lùng của nàng, mỗi câu mỗi từ cắt sâu vào lòng người khác của nàng rồi. Hôm nay nhỏ nhẹ hơn nhưng mức sát thương thực sự rất nặng. Khẳng định có, cầu tình có. Tóm lại là nói cậu đừng phí tâm tư nữa. Thịnh Thái im lặng một hồi, đột ngột cáo từ. Trong đầu cậu thực ra là bẻ từng chữ trong câu đó. Nàng cảm động, đấy là tốt. Nhưng cảm động mà vẫn khước từ toàn bộ một, giống như một lời thỉnh cầu tha thiết vì mệt mỏi.
    Ninh Châu...
    ----------------------

    - Cô chủ, không xong rồi! Cô mau lại xem này. Rượu bị hỏng cả.
    Ninh Châu tức tốc chạy tới. Thợ chỉ cho cô cả chục bình lớn bị lên men hỏng, bốc ra một mùi kì lạ. Đám người bối rối nhìn nhau. Đơn hàng còn năm ngày là phải giao, đấy là nàng lo xa mới cho kiểm tra sớm. Nàng dứt khoát:
    - Đi làm một mẻ mới. Ngay!
    - Làm sao kịp thời gian chứ, cô chủ?
    - Đẩy đơn hàng ngày mười hai sang. Bây giờ đi làm đơn hàng ngày mười hai. Chuyện này chú điều tra kĩ cho tôi. Nhất định phải tìm ra nguyên nhân.
    Phùng Bạch lấy giúp nàng một bình nhỏ lấy mẫu rồi chuẩn bị xe trở về.

    Ba cha con ngồi đăm chiêu trong sảnh chính. Rốt cuộc là sai từ công đoạn nào? Cậu cả nhìn em:
    - Thiệt hại bao nhiêu?
    Cô năm lắc đầu:
    - Nếu đảm bảo đúng hạn cả hai đơn hàng như em xử lí, chỉ mất vốn cho mẻ rượu đó thôi. Không quá nhiều. Nhưng nếu làm không xong, cả hai đơn hàng bị chậm thì đổ cả. Quan trọng phải tra ra nguyên do. Em nghe chú thợ nói gạo luôn lấy từ chỗ bác cả, được kiểm tra cẩn thận mới bắt đầu làm. Mỗi công đoạn đều tuân thủ nghiêm ngặt. Tới hôm nay chuẩn bị thì...
    Ông Hưng đập bàn, quát:
    - Tất cả sản phẩm làm từ rượu lấy sau ngày mười bảy tháng trước đều đem kiểm tra cho ta!
    Ninh Châu đứng bật dậy, luống cuống. Cậu cả nhíu mày:
    - Cha nhận ra gì ạ?
    - Lão Hài lúc ở Dương Tuyển có tranh chấp hẳn là giọt nước tràn ly với lão rồi. Lão ra tay với chúng ta. Muốn huynh đệ tương tàn, được! Ta sống mái với lão một phen.
    Thành Nghiêm và cha đều phừng phừng lửa giận muốn lao ra ngoài đập nát cái tiệm gạo của Đinh Duy Hài. Cậu đứng phắt dậy:
    - Bác cả từ trước đến nay đều hận chuyện thừa kế, đối với chúng ta như cái gai trong mắt. Giờ chắc là muốn ra cái oai anh cả đấy.
    Phải rồi. Đinh Duy Hài con trai cả nhưng là con vợ bé, không được thừa kế. Ninh Châu đảo mắt:
    - Anh nên để mắt tới tất cả cửa hiệu, cả đối tác nữa. Chuyện này chưa xong đâu.
    ---------------------

    Trong dinh thự họ Đinh có một hồ nước nhỏ, ở đó có một cái hiên là nơi Ninh Châu rất thích. Trời mới sang thu, gió thổi man mác gợi lên từng đợt lăn tăn sóng nước. Nàng nằm xuống sàn, ngón tay nghịch nghịch mặt nước, mông lung suy nghĩ. Sương Giáng rít lên khe khẽ:
    - Cô chủ mau ngồi dậy đi. Có người nhìn thấy, chị Thanh Minh lại chửi em chết mất.
    Nàng chép miệng:
    - Em còn lải nhải nữa ta đuổi về viện đấy.
    Cha và nàng đã nghe báo rằng gạo bị tẩm chất gì đó trước khi giao tới, ắt không thể biết trước nên làm hỏng rượu. Tất cả sản phẩm làm từ gạo lấy tháng trước trở về đây đều được soát kĩ thì hỏng non một nửa. Tóm lại là cha nộ khí xung thiên đập vỡ hai bộ chén rồi vẫn chưa nghĩ ra kế sách phản công. Mà nàng, người chịu trách nhiệm ở xưởng càng nên sốt sắng. Có điều nàng xử lí ổn thỏa rồi cứ trầm ngâm như vậy. Từ từ tản mạn suy nghĩ. Nằm úp chán rồi nàng lại nằm ngửa, mắt nhìn ra ngoài rìa mái hiên, nơi mây trắng trời xanh nhè nhẹ biến đổi. Phùng Bạch đã đi tìm tên thợ kia hết mấy hôm chưa có tin tức. Trời ạ, tính đi tính lại tội lỗi đều đổ dồn về phía nàng. Mặc kệ tiếng lải nhải của Sương Giáng bên tai, nàng hơi nheo mắt trước ánh nắng. Tấn công vào thương trường hay tấn công vào nội viện nhà đó thì tốt hơn nhỉ?

    - Chiến trường Tân Hưng đang chuyển biến thất thường. Tới đó ngay lúc này không phải thượng sách. Tháng nữa chẳng phải có kỳ thi Đình sao? Lấy làm mốc, đợi tới ngày đó rồi xuất phát đi. - Nghĩa nói.
    Người kia mở quạt, che đầu rồi nheo mắt nhìn về phía trước. Thiếu nữ đang nằm dưới hiên kia, áo tứ thân xanh như nước, tóc xõa dài trên sàn,mấy lọn rủ xuống mấp mé mặt nước. Nghĩa chắn trước mặt, hắng giọng:
    - Hàn muội thất thố, không cần để ý. Chúng ta nhường chỗ đó đi. Lập Chí trai của ta có nhiều cây cối cũng rất mát.
    Nói rồi xoay người quan anh đẩy đi, không quên lườm Sương Giáng một cái, quản cô chủ mi cho tốt. Sương Giáng kéo tay cô chủ, khóc lóc:
    - Cô ơi, em không xong rồi. Cô mau về viện đi. Có người nhìn thấy kìa.
    - Ai? - Nàng nghi ngờ hỏi.
    - Cậu hai ạ.
    Nàng thở dài. Anh hai thì sợ cái gì. Nhưng thấy con bé khổ sở, nàng miễn cưỡng ngồi dậy, nhón một cái bánh cho nó, một cái cho mình rồi đi về. Vừa hay, đã quyết định nên làm gì rồi.

    Mọi người thấy ý kiến mở hẳn một hiệu gạo rất tốt. Vừa đảm bảo nguồn cung cho Vị Xuyên đường vừa tát thẳng vào mặt kẻ thù. Ông chủ Hưng bắt đầu bận rộn ra ngoài xem đất và chọn nguồn gạo nên không để ý trong nhà có khách. Vị khách này còn hớp hồn mấy đứa con gái của ông. Một nửa số con gái của ông thì chính xác hơn.

    Tiểu Mãn chạy thư cho Ninh Châu. Thư từ Phùng Bạch viết chưa thể về sớm vì còn phải điều tra thêm. Ninh Châu đặt mạnh tờ thư xuống bàn.
    - Đi, đi tìm anh hai.
    ---------------------

    Lập Chí trai là phòng của Thành Nghĩa. Xung quanh trồng nhiều tre, trúc khiến nơi này như có tường thành bao quanh, khá kín đáo. Trong sân có hai người luyện tập. Những đường giáo dứt khoát, mạnh mẽ, linh hoạt, biến hóa khôn lường. Cô năm gọi:
    - Anh! Đi với em một chuyến.
    Nghĩa ngơi tay, hả một tiếng.
    - Chuyện trong nhà đang rối rắm cả, sao anh không chịu để tâm một chút?
    - Em biết rõ nhất anh đang làm cái gì mà. Mấy chuyện buôn bán, thương trường, cha, anh cả với em nữa, đều thạo hơn anh. Anh bỏ việc của mình lăng xăng làm gì?
    - Tóm lại bỏ ít thời gian quý báu của anh đi với em một chuyến.
    Hai anh em giằng co với nhau, một người cố kéo, một người phiền phức đứng yên.
    - Ta đi với cô được không? - Người phía sau lên tiếng.
    Là hắn? Anh hai lôi cả gã này về rồi? Nàng nhìn lên anh hai, ánh mắt trách cứ. Chí lớn thật. Trần Ngạn cười. Nàng luôn nhìn thấy một vẻ giả tạo lẫn khoe khoang từ hắn. Mỗi động tác mỗi cử chỉ đều khiến nàng cảm thấy sự trêu đùa, đạo mạo. Hắn vẫn đang chờ câu trả lời.
    - Quan anh là ngoại lang, chuyện này là chuyện nhà, không nên phiền tới.
    Nàng đáp cho có hình thức rồi liếc Nghĩa. Cậu ta chép miệng:
    - Thay đồ đã.
    - Ta đi chung có phiền không?
    - Có / Tất nhiên không. - Hai anh em đồng thanh rồi kèn cựa nhau.
    Trần Ngạn bật cười đúng lúc Trân và Minh tới. Hai đứa có vẻ kèn cựa nhau rồi bày ra vẻ cao hứng hỏi han Ngạn. Ninh Châu mở cờ trong bụng, định nói hắn ở lại mà tiếp khách thì hắn rất thản nhiên nói với hai vị tiểu thư phải ra ngoài với Thành Nghĩa và cô năm, không dám chậm trễ. Hai đứa em trời đánh còn chúc hắn thượng lộ bình an. Rốt cuộc mị lực của Trần Ngạn này ghê gớm vậy sao? Sau này nàng nghe Thục Châu gật đầu công nhận có thể đặt ngang với Nguyễn Bình Huy - người nổi danh ngọc thụ lâm phong, người trong mộng của tất cả thiếu nữ kinh thành.
    -------------------

    Xe ngựa dừng trước một quán rượu lớn. Thành Nghĩa chép miệng:
    - Em muốn uống rượu thì tới Ngọc Vũ lâu chứ kéo anh tới đây làm gì?
    Ninh Châu véo anh một cái, rít lên quan kẽ răng:
    - Anh tới chỗ Đông các học sĩ nhiều năm như vậy để làm gì hả?
    Cậu thản nhiên:
    - Để biết chữ đọc binh thư.
    Nàng đảo mắt, chán nản:
    - Anh giai tôi ơi, em vào đó hỏi tới hỏi lui bọn họ không đá ra ngoài mới lạ. Bây giờ anh vào đó hỏi mua rượu tân Vị Xuyên đường, nhớ là tân Vị Xuyên đường.
    Nghĩa nhíu mày:
    - Em bị hâm à? Anh là con trai chủ Vị Xuyên đường. Đi mua rượu nhà mình làm có bị cười cho thối mũi không?
    - Bọn họ chỉ biết cha, anh cả, cùng lắm là thêm em thôi. Anh thì bọn họ không thèm biết đâu. Mau lên!
    Nàng nói rồi đẩy anh xuống. Trần Ngạn vẫn ngồi phe phẩy quạt làm nàng thắc mắc nhìn hắn. Hắn khóe miệng lóe lên ý cười đáp lại. Nhân tiện tránh bầu không khí quá căng thẳng, nàng nêu tò mò:
    - Quan anh trông kiểu gì cũng là người trâm anh thế phiệt. Tại sao phải cùng anh tôi bỏ ra chiến trường nguy hiểm nghìn trùng?
    - Nhà trâm anh thế phiệt thì không thể ra chiến trường kiến công à?
    - Thường là thế.
    Hắn bật cười. Nàng lúc nào cũng khiến người ta bất ngờ mà. Quá thẳng thắn. Hắn gấp quạt:
    - Ta không giống bọn họ. Ta không muốn kẻ khác có cớ đàm tiếu. Chỉ có khiến tất cả tâm phục khẩu phục, ta mới có thể yên vị. Cô năm thì sao? Mới ở tuổi này đã có tiếp quản một công việc béo bở ắt có dị nghị. Cô đã làm gì?
    - Làm việc của tôi. Tôi khác với quan anh, tôi không thích tốn thời gian chứng minh với ai cả. Điều đó không sinh lãi cũng chẳng mang lại lợi ích gì.
    Quả là một quan điểm mới. Người có thể mặc kệ thiên hạ như vậy rất hiếm gặp. Nàng lại bày ra bộ mặt con buôn nhưng lần này nàng không xấu hổ hay mặc cảm gì cả. Bởi vì nàng vừa nhận ra nếu bản thân không quản tới mấy lời ong tiếng ve của người ở xưởng thì cũng không cần nhớ mãi mấy lời lảm nhảm về miệt thị giai cấp của mợ ba. Nàng lẩm bẩm:
    - Hoặc có thể quan anh thuộc tầng lớp trên cao, suy nghĩ khác với người dưới đáy giai cấp như bọn ta.
    Thấy nét mặt thiếu nữ không được tốt, Ngạn định lên tiếng thì Nghĩa lên xe, ôm theo một vò rượu.
    - Lão trưởng quầy luyên thuyên quảng cáo với ta một hồi, không cần hỏi. Đây.
    Ninh Châu vội vã mở bình, ngửi cẩn thận. Mùi này... Nàng lập tức nhấm thử.
    - Anh mua bao nhiêu đấy ạ?
    - Ba mươi đồng. Sao?
    - Rẻ hơn chúng ta hai mươi đồng. Rẻ hơn quá nhiều. Bọn họ làm sao có thể? - Nàng cực kì hỗn loạn và nghi ngờ.
    Nghĩa trợn mắt:
    - Có người làm nhái rượu nhà ta? Kẻ nào?
    Ninh Châu vội vã:
    - Đi. Tới mấy chỗ nữa. Không biết anh cả đã để mắt kiểu gì mấy khách hàng này. Hay là bọn họ đã đề phòng? Không phải. Có thể là không kịp thời gian. Thành Nghĩa sắp bị rối theo đứa em này. Bỗng đầu quạt chạm vào vai nàng.
    - Để Thành Nghĩa đi hỏi cậu cả. Ta sẽ giúp cô năm làm khách mua rượu. Từ từ giải quyết.
    Nàng chậm rãi hất cái quạt ra, nhìn hắn chằm chằm. Tên này lai lịch thế nào, nàng còn chưa tỏ tường đâu.
    - Gương mặt ta thành thật như vậy, đảm bảo không phải nội gián. Hơn nữa, ta cũng không phải thương thân.
    - Thương nhân thì dối trá à? - Nàng quắc mắt.
    - Cô năm hiểu sai ý ta rồi. Ý ta nói, ta không hiểu gì chuyện buôn bán cả. Cô có thể yên tâm.
    - Cái bản mặt ranh ma như vậy, ai mà biết được đầu óc chạy thế nào.
    - Cô năm thật có mắt nhìn ra sự thông minh tỏa ra từ ta.
    Cái tên này! Thành Nghĩa không yên vị sau khi biết chuyện nghiêm trọng tới vậy, nhất quyết chạy tới chỗ anh cả báo gấp để có người đi rà soát hết xem trên toàn địa bàn, bao nhiêu quán đã nhập loại hàng nhái này. Trong khi đó nàng phải tới một nơi càng sớm càng tốt.
    ---------------

    Xe tiếp tục chạy ra ngoại thành một đoạn, tới một làng trông khá đông đúc. Nàng xuống xe đi bộ một quãng tránh người để ý. Lẽo đẽo phía sau là Trần Ngạn. Bước chân của nàng thoăn thoắt trên con đường làng làm hắn phải bước vội để theo kịp. Càng lúc càng như hắn đuổi theo một con chim sẻ nhỏ trên lối đi rải nắng. Cho tới khi hắn phải nắm lấy cánh tay nàng. Nàng dừng lại, nhướn mày rồi giật phắt ra. Có lẽ nàng đang ở trạng thái muốn bốc hỏa, cực kì khó ở.
    - Đi chậm kẻo ngã.
    Ngã cái con khỉ. Ta phải tìm Phùng Bạch. Nàng quay ra nhìn tứ phía, tìm kiếm bóng dáng cao ráo lạnh lùng đó. Phùng Bạch là tên nàng đặt. Tại sao? Bởi năm đó nàng đã tham gia một buổi phát cứu trợ của phủ Thái úy. Trên đường thấy một cậu bé chạc tuổi mình nhưng trông rất tội nghiệp, nhem nhuốc và thu mình. Nàng đã vỗ vai hắn, mỉm cười dẫn hắn đi nhận bánh, nhận cháo. Hỏi hắn tên gì, nhà ở đâu, cha mẹ anh em thì sao. Tất cả đều nhận những cái lắc đầu. Nàng trong lúc đó mới nhận ra sự phân li của nàng với gia đình chẳng là gì cả. Cậu mợ ba chỉ muốn đánh đuổi nàng đi như tránh một con ghẻ thì vẫn có ông bà, có hai bác cả vẫn che chở cho nàng. Lão Thái úy và phu nhân cũng thấy hắn đáng thương, nhận về phủ nuôi ăn, dạy võ. Trước lúc lâm trung, Thái úy muốn hắn bảo vệ cho Ninh Châu nên bao năm nay hắn làm chân chạy việc cho nàng. Nàng đã có lúc biết đó là lãng phí tài năng của hắn song không biết phải buông tay thế nào. Có Phùng Bạch, nàng luôn cảm thấy an toàn nhất.
    Từ đâu xuất hiện thanh niên cầm kiếm ấy, mặt mày có chút hốc hác hơn. Hắn vẫn lạnh lùng nhưng trong giọng thật mang âm hưởng của sự buồn bã.
    - Tôi lời ăn tiếng nói thô thiển, không làm nên chuyện, cô chủ mới phải phiền hà tới tận đây. Mong cô chủ trách phạt.
    - Đừng nói thế. Lần này chúng tôi nhận ơn anh đấy. - Nàng vỗ vỗ vào cánh tay hắn, giọng nhỏ nhẹ. - Dẫn tôi tới chỗ y.
    Trần Ngạn hơi nhíu mày, phe phẩy cái quạt. Tên kia là ai?
    Đi thêm một đoạn tới nhà ở cuối làng, cửa đóng kín. Nàng hỏi thì Phùng Bạch nói chỉ có vợ con hắn ở đây, hắn đã vào kinh thành làm việc cho Đinh Duy Hài. Cửa hơi hé ra rồi lập tức khóa chặt.
    - Chúng tôi nói rồi, chúng tôi không cần gặp cô chủ nào cả cũng không nghe gì cả.
    Phùng Bạch hơi cúi đầu. Là hắn đã làm bọn họ nhất quyết từ chối như vậy. Ninh Châu đập cửa:
    - Cô đang nghĩ tôi là người xấu đúng không? Tôi chính là người xấu đấy. Tôi đuổi việc chồng cô, làm cả gia đình cô thiếu ăn thiếu mặc còn phải trả tiền tôi không thiếu một đồng. Vậy nên tôi phát hiện ra chồng cô dám bán đứng nhà tôi, cô nghĩ xem tôi có thể làm gì? Cô mà không mở cửa thì tốt nhất ngồi đấy thắp hương cầu cho ông chủ mới nhà cô bảo vệ hắn cẩn thận, bằng không...
    Con nhóc này mồm miệng lợi hại thật. Người đàn bà kia vội vã mở cửa, căm phẫn lẫn sợ hãi nhìn thiếu nữ mảnh mai trước mặt.

    Khách tới nhà nhưng không phải khách quý, nước hay chỗ ngồi đừng hòng có. Nàng nhìn xung quanh, nhìn tới mấy đứa trẻ bám chặt vào mẹ rồi dừng mắt ở gương mặt lam lũ của người đàn bà. Nàng nghiêm giọng:
    - Ông chủ mới cho nhà cô cái gì? Ta thấy lẽ ra phải có nhà cao cửa rộng mới đáng giá công thức nấu rượu nhà ta chứ.
    - Ông ta nói sẽ cho nhà ta làm chủ xưởng, cho tiền bọn ta trả hết nợ cho cô.
    - À! Tôi nghĩ cái đáng giá nhất để nhà cô gật đầu là cắn tôi một cái. Tôi hỏi thật. Nếu nhìn từ bên ngoài vào, cô thấy tôi có quá đáng không? Nếu cô làm chủ mà bị chống đối, đơn hàng bị mất giá mấy trăm quan tiền, cô sẽ an ủi kẻ cầm đầu rồi khuyên hắn sửa lỗi rồi tự bỏ tiền túi ra giải quyết à? Mấy trăm quan với cô là tiền, với tôi cũng là tiền mà. Tôi còn phải đi quà cáp xin lỗi khách hàng mới mong khỏi cái tiếng thất hứa.
    Người đàn bà kia ngoan cố cắn chặt môi. Những lời này có ý gì? Cô muốn gì?
    - Tôi vốn không muốn chặt đứt đường sống mới không nêu tên nhà cô ra. Cô có thể tới chỗ khác làm nhưng không có nghĩa là lấy công thức chô chúng tôi đi làm cho kẻ khác. Cái này càng làm cho tôi thấy tôi thật đúng đắn khi đuổi một kẻ phản bội đi.
    - Cô đuổi nhà tôi trước, anh ấy mới làm vậy.
    - Hắn ta trước thì làm ăn tắc trách sau lại bày trò phản bội. Cô đổ lỗi cho hoàn cảnh làm gì? Tôi tới đây là để hỏi nhà cô rốt cuộc có muốn quay đầu không?
    - Ý cô là gì?
    - Chúng tôi trước sau cũng sẽ đè nát những kẻ dám gây chiến. Mà kẻ như nhà cô càng có kết cục thảm. Nếu bây giờ quay đầu còn kịp. Tôi biết nhà cô là kẻ thức thời, tự biết cân nhắc nặng nhẹ. Ngày mai Phùng Bạch sẽ quay lại nhận câu trả lời. Tôi có lòng, hi vọng nhà cô có dạ. Đừng nuôi ảo tưởng tôi sẽ tới cúi đầu xin lỗi hay cầu xin gì cả bởi vì nên biết, người sai không phải tôi.
    Nói rồi nàng quay đầu ra về. Có điều...không biết đường nên tự động đi chậm lại. Phùng Bạch đi lên phía trước dẫn đường. Hắn quá hiểu mà. Nàng thì thầm:
    - Này, anh muốn ăn gì? Hôm nay tôi sẽ đãi. Trông anh gầy đi rồi.
    Hắn nhìn xuống:
    - Chuyện chưa thành cô chủ đã muốn mở tiệc sao?
    - Tôi đang trả ơn anh đấy. Nói đi. Tôi bao.
    - Ăn bánh bao đi.
    - Bánh bao? Sao không ăn thịt?
    Hắn không trả lời. Nàng cười tươi, huých hắn một cái:
    - Mua cho anh cả chõ bánh bao luôn.
    Trần Ngạn phe phầy quạt mạnh tay hơn một chút. Hắn nóng máu.
    ---------------------

    Bàn bạc xong giữa ba cha con. Nàng được về trước. Chuyện của nàng hiện tại ít nhất nhưng khó nhất, quan trọng nhất. Khiến tên phản bội trở mặt với lão Hài.
    Tiếng cười vang lên giòn giã ở viện Ngoạn Thiềm. Chủ tớ hôm nay ăn bánh bao trừ cơm. Ninh Châu chốc chốc lại nhắc Phùng Bạch ăn nhiều một chút. Thậm chí bẻo một miếng,đưa lên tận miệng hắn:
    - Anh nói muốn ăn mà ăn có xíu như con gái vậy. Nào, ăn thêm đi.
    Hắn bối rối trước ánh mắt của mấy tì nữ bên cạnh cô năm. Bọn họ nín thở chờ đợi. Thấy hắn định tự cầm lấy ăn thì Tiểu Mãn chọc:
    - Mấy khi hưởng phúc, anh Bạch cứ nhận lấy đi.
    Ninh Châu buồn cười:
    - Tay tôi mỏi rồi này.
    Nụ cười của nàng luôn trong trẻo như vậy. Như cái lúc nàng đưa bánh bao cho hắn lần đầu tiên. Phùng Bạch há miệng nhận miếng bánh, vô tình nhận cả vị từ nhón tay nho nhỏ mềm mại. Nàng rất vui vẻ đưa cho hắn thêm mấy cái. Chẳng mấy khi thoải mái thế này.

    Trời hơi muộn rồi Ninh Châu vẫn mang mấy cái bánh tới Lập Chí trai. Dù sao để lâu bánh hỏng, đem tặng cho đỡ phí. Hai con người kia vẫn ngồi uống rượu nói chuyện chiến trận. Nàng vời anh hai ra một góc, tránh việc tiếp xúc với ngoại lang giờ này.
    - Anh bao giờ đi?
    Cậu hai lè nhè đáp:
    - Tháng chín, sau trung thu. Hôm mấy tên thư sinh mặt trắng đi thi, chắc cha mẹ không để ý tới anh nữa, lúc đó chạy.
    - Chiến trường... chiến trường phía Tây có nguy hiểm lắm không? Có dễ kiến công không? So với phía Bắc thì thế nào ạ?
    - Em đang lo cho anh trai đấy à? Thế là tốt. - Nghĩa gà gật - Thì so với phía Bắc có cơ hội lập công nhanh hơn nhưng tất nhiên nguy cơ cao hơn. Mà anh rất tò mò đấy. Sao trước mặt Thịnh Thái thì em giữ lễ mà trước mặt Trần Ngạn em cứ tỏ ra như không hả?
    - Bởi vì... - Nàng gằn giọng - Em không coi trọng hắn, thế thôi. Anh sao lại tìm thấy một gã quyền quý mắt mọc trên trán thế hả? Em chẳng biết một người như thế sao lại giao du với thương nhân? Trong lòng hắn có mấy phần xem thường chúng ta?
    Cậu hai ghé mắt:
    - Em vẫn bị mợ ba ám à? Mấy cái vớ vẩn đừng có để trong đầu. Cái gì mà sĩ nông công thương, bỏ đi! Ai cũng biết phi thương bất phú. Nhà ta so với đám quý tộc rỗng tuếch tốt hơn nhiều. Nói nhỏ nhé, tốt hơn nhà cậu ba.
    Nàng gượng cười. Anh hai lúc nào cũng biết chọc cho nàng vui. Hồi ở phủ Thái úy bị cậu mợ ba khinh miệt vẫn là anh hai an ủi, che chở. Trước khi nước mắt rơi xuống nàng đã kịp quay đầu chạy. Tại sao nàng không vượt qua được? Bởi vì bọn họ coi nàng là một con chó chui gầm chạn, bọn họ gọi nàng như gọi một con chó rồi phá lên cười với nhau. Một đứa trẻ bốn tuổi đầu chỉ biết đứng ngây ra đó. Tại sao họ làm như vậy? Tại sao đối xử với ta như vậy?
    Sinh ra với sự ti tiện chảy trong người. Lớn lên bằng sự toan tính, thủ đoạn, lời lãi. Bọn họ nói nàng thế đấy. Việc dùng lời nói hành hạ người khác gây tổn thương lâu dài hơn nàng tưởng.

    Ngay khi Phùng Bạch đưa tin về, nàng lóe lên một ý ranh mãnh. Ta tính kế đấy, thì sao? Ta sẽ cho chúng biết tay.
    Đầu tháng tám, nhà họ Đinh mở một tiệm gạo lớn thu hút nhiều sự chú ý. Ông Hưng đã công bố chi dòng đích nhà họ Đinh không liên quan gì tới chi dòng thứ. Tiệm gạo của bọn họ chẳng liên quan gì đến Đinh Duy Hài mà rượu Đinh Duy Hài bán càng không liên quan tới Vị Xuyên đường. Cùng ngày lão Hài điên tiết đập vỡ ba chum rượu vì nghe tin đó. Lão tìm không thấy tên bán công thức đồng thời một loạt đơn hàng vị hủy khiến lão phát rồ nguyền rủa Đinh Duy Hưng. Chính Ninh Châu sắp xếp đưa cả nhà tên chủ xưởng chuyển đi xa đúng khi lão bị dồn vào đường cùng. Tại sao? Tại sao hắn luôn có những gì vốn là của ta? Cuộc chiến giữa hai anh em trên thương trường đã làm dậy sóng thương hội một thời gian dài. Sự ghen tị sẽ làm tất cả mù quáng dẫn đến sai lầm. Giống như hai anh em trong chuyện "Cây khế" chẳng hạn.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  7. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 06: Tạm biệt

    Nắng hạ tươi tắn tràn ngập không gian viện Ngoạn Thiềm. Ninh Châu đang gạt bàn tính, xem qua sổ sách trước khi hết quý thì Phùng Bạch tới. Nàng gác bút, nở nụ cười dịu dàng tựa như sự ấm áp của ánh nắng ngoài kia.
    - Tôi mới đào lên một vò rượu hoa lê. Chúng ta cùng uống nhé.
    Uống rượu buổi chiều đúng là có nhiều điểm kì lạ và nàng cũng vậy. Nàng nheo mắt lặng yên nhìn mũi chân hồi lâu. Cô chủ không mở lời, hắn không nói. Cứ như thế cho tới chén thứ hai, nàng cất tiếng vu vơ:
    - Anh có lý tưởng gì không? Có điều gì muốn thực hiện không?
    Hắn đáp:
    - Bảo vệ cô chủ chính là điều tôi muốn thực hiện.
    Ninh Châu lắc đầu, quay sang nhìn Phùng Bạch:
    - Đấy là điều ông ngoại muốn anh làm. Nam nhân bằng tuổi anh đã lập gia thất, gây dựng sự nghiệp. Tôi nghĩ đi nghĩ lại không thể chỉ vì bản thân mà làm cản bước anh mãi. Ông ngoại dạy võ cho anh, chắc chắn không phải chỉ để làm vệ sĩ cho tôi.
    Không có hồi âm, nàng tiếp tục:
    - Ông cũng biết tôi sẽ hiểu ra, khuyên anh tự giải thoát mình. Anh nghĩ ông ngoại nuôi dạy anh vì muốn kiếm lợi từ anh à? Không. Ông đã hi vọng anh có cuộc sống riêng, giống như anh cả, anh hai và tôi. Tài năng của anh nên để bảo vệ cho nhiều người hơn là chỉ mình tôi.
    Phùng Bạch đối diện với nàng, ánh mắt có giao động. Đây là sự chối bỏ sao? Nàng lấy hơi, cố gắng thả lỏng mà tiếp:
    - Tôi hỏi rồi. Chiến trường phía Tây tuy dễ lập công nhưng rất hỗn loạn càng dễ mất mạng. Phía Bắc thì âm ỉ mãi mấy cuộc lấn đất của Ba Thục, kiến công có thể lâu hơn nhưng chắc chắn. Tôi chỉ gợi ý thôi, anh muốn tới đâu hay muốn làm gì đều do anh chọn.
    Nụ cười yếu ớt nở trên môi hồng. Phùng Bạch khàn giọng:
    - Cô chủ... không cần tôi sao?
    - Tôi tự biết bảo vệ bản thân mà. Với cả anh muốn làm chân chạy việc suốt đời à?
    -...
    - Tôi lo cho anh hai tôi thế nào thì với anh cũng thế. Anh tôi chuẩn bị ra trận rồi. Anh ấy muốn kiến công lập nghiệp. Tôi nghĩ hẳn anh đã từng muốn giống như thế nên tôi không thể ích kỉ kìm chân anh lâu hơn.
    - Cô chủ đợi tôi chứ? - Hắn đột ngột nói, hai mắt đượm buồn.
    Câu hỏi này lời ít ý nhiều. Hắn không mong nàng sẽ tha thiết chờ đợi hay hiểu được tâm ý sâu xa gì. Chỉ là hắn không thể không hỏi. Và thực sự trong một thoáng hắn đã nghĩ nếu hắn lập công, có tước sắc thì khoảng cách giữa hai người sẽ thu hẹp. Nàng giấu nỗi buồn sau đôi mắt ánh lệ, nâng chén rượu:
    - Tôi đợi ngày anh lập công, áo gấm trở về.
    ------------------------

    Những ngày sau đó tâm trạng của Ninh Châu luôn ảm đạm bởi sự mất mát và trống trải. Phùng Bạch là người luôn ở bên, như một mái nhà, một tấm chắn che chở và bảo vệ nhưng giờ hắn biến mất. Nàng có thói quen chọc cái mặt sắt đó có thêm biểu cảm, giờ thì nàng trở thành mặt sắt. Cho tới gần trung thu, cô chủ viện Ngoạn Thiềm vẫn ảo não như vậy.
    Một chiều gió mát, Ninh Châu ngồi ở hiên trên hồ nhỏ, lười biếng giải một thế cờ từng đàm đạo với Thục Châu. Một bàn tay xuất hiện di chuyển quân cờ làm nàng giật mình ngước mắt. Là Trần Ngạn. Từ hôm nói xấu hắn nàng chưa gặp lại gương mặt này lần nào. Nàng bất giác hỏi:
    - Quan anh có biết Triệu An My không?
    Hắn phe phẩy quạt:
    - Là khuê nữ nhà nào? Sao ta phải biết?
    - Chỉ là ánh mắt của hai người có nhiều lúc giống nhau thôi.
    - Ánh mắt gì? - Hắn ngồi xuống đối diện.
    - Ánh mắt cáo già tinh ranh.
    Nàng đáp gọn, ngồi thẳng lưng dậy nhưng vẻ mặt vẫn mơ màng. Trần Ngạn đi tiếp một nước cờ, cười mấy tiếng:
    - Chỉ vì chuyện này mà cô suy nghĩ đến suy nhược hả? Vậy ta nói luôn là ta không quen cô Triệu đó. Cô không phải lo nữa nhé.
    Ninh Châu nhướn mày. Hắn nghĩ nàng ghen sao? Thật ngớ ngẩn. Nghĩ tới đó bật ra một tiếng cười nhỏ. Trần Ngạn tùy tiện giải thế cờ trong khi Ninh Châu nghi ngờ hỏi:
    - Rốt cuộc tại sao lại tiếp cận anh tôi?
    - Lệnh huynh và ta có cùng chí hướng, tại sao không thể cùng đồng hành? Vì phân lớp giai cấp à? - Hắn hỏi ngược - Cô Ninh đang cố ý phân biệt giới quý tộc chúng tôi đấy. Thương nhân cao quý tới nỗi chúng tôi không thể giao du cùng sao?
    Cái giọng châm chọc lại ấm ức một lần nữa khiến nàng buồn cười.
    - Quan anh xuất thân không rõ ràng, nghi ngờ là điều dễ hiểu thôi.
    - Muốn biết nhà ta, qua đó là tường tận hết.
    - Ở đâu mà qua?
    "Cạch".
    Quân cờ đặt xuống. Hắn nhướn mày, ý vị nhìn nàng. Bàn cờ đã giải xong. Nàng thấy ánh mắt đó thì lập tức im lặng, cúi mặt quan sát bàn cờ thật chăm chú.
    --------------------

    Tiết Trung thu tới, khắp kinh thành nhộn nhịp đèn hoa trang hoàng rực rỡ. Càng về tối, phố phường lên đèn thì càng nhiều người đi chơi hội. "Gần xa nô nức yến anh" chính là đây. Mấy cô Châu trong phủ cũng sửa soạn đi thả đèn. Thục Châu đã lên xe mà Trân Châu, Minh Châu vẫn ngó nghiêng. Chẳng là Trần Ngạn cũng đang đứng trước cửa. Hắn gật đầu chào làm hai cô nhốn nháo:
    - Quan anh không đi hội à?
    - Náo nhiệt này xem chán rồi. Mà sao chỉ có ba cô?
    Trân Châu vén tóc:
    - Năm nay chị Ninh tiếp quản chuyện ở xưởng, trăm công nghìn việc làm sao rảnh rỗi cùng mấy chị em như trước.
    Minh Châu vừa bước lên xe vừa cười nói:
    - Có khi chị ấy từ xưởng tới thẳng chỗ thả đèn rồi cũng nên. Chị còn lề mề, em với chị tư đi trước bây giờ.
    Trân Châu liếc xéo em, yểu điệu hành lễ rồi mới rời đi.
    -----------------

    Trong khi đó, xưởng rượu đang tổ chức ăn mừng ngay sau ca làm. Ninh Châu đứng trên một cái bàn, nâng chén nói lớn:
    - Ninh Châu trẻ người non dạ, nhờ có các vị mới làm việc suôn sẻ. Kính mọi người một chén cảm tạ. Vì Vị Xuyên đường!
    Tất cả hồ hởi đồng thanh:
    - Vì Vị Xuyên đường!
    Lời qua tiếng lại, chén chú chén anh hết cả buổi. Người ở xưởng đều gắn bó đã lâu, sớm chiều làm việc xây dựng cơ nghiệp như ngày hôm nay, tình cảm càng giống như người một nhà. Ninh Châu sai mấy tì nữ đem phát những phần bánh đã chuẩn bị cho từng người, hi vọng bọn họ gia đình đoàn viên.

    Trăng đã lên cao, tròn vành vạnh và tỏa sáng lung linh. Nàng ngước lên ngắm nhìn không dời để rồi bật cười. Thấy bước đi của cô chủ lảo đảo, Thanh Minh vội đỡ lấy, càm ràm:
    - Cô chủ quá chén rồi. Lỡ thất thố bên ngoài thì sao?
    Nàng phất tay. Cha và anh cả trăm chén không say. Đáng tiếc không di truyền tới nàng khả năng đó.
    - Thanh Minh, chúng ta ăn bánh đi.
    Bánh nướng, bánh dẻo đều do bốn tì tất trong viện làm suốt mấy ngày nay đem chia, biếu, tặng khắp nơi. Mỗi người một cặp bánh đủ làm thâm hụt tiền túi của Ninh Châu kha khá. Đã tốn tiền như vậy mà bản thân không cắn nổi một miếng thì quá khổ rồi. Thanh Minh lại thầm than có ăn cũng đâu thể ăn tới mức đó khi nhìn nàng nhồm nhoàm cả một miệng đầy bánh nướng. Mấy đứa tì tất vừa ăn bánh vừa thở dài. Cô chủ say thật rồi. Ninh Châu ra hiệu để mọi người tự đi nghỉ trước, bản thân muốn ngắm trăng. Mọi năm nàng cùng mấy chị em chơi đèn lồng, thả hoa đăng,ăn bánh. Năm nay lại hoàn toàn khác. Đến lúc này nàng mới thực sự cảm nhận được câu nói của Thục Châu. "Đích nữ có nhiều chuyện phải làm. Thứ nữ thì có nhiều chuyện nên làm." Phải làm và nên làm khác nhau ở trọng trách.
    Cửa viện hé mở. Quả nhiên có người đứng ngoài. Nàng ghé mắt:
    - Có chuyện gì quan trọng mà quan anh phải tới tận khuê phòng giờ này?
    Trần Ngạn nhàn nhạt đáp:
    - Ta thấy cô say. Tuổi nhỏ không nên uống nhiều.
    Nàng bật cười:
    - Cấm nhà nấu rượu uống rượu. Quan anh khéo đùa thật
    Hai má nàng ửng hồng, dáng vẻ bất cần. Trần Ngạn hắng giọng:
    - Ta có lòng nhắc nhở cô thôi.
    Nói đoạn rời đi.
    Vô vị!

    Tháng tám thấm thoát qua đi, kinh thành bắt đầu xôn xao bàn tán một sự kiện mới. Năm nay kì thi Đình được tổ chức, là cơ hội ngàn vàng cho các sĩ tử. Thành Đức mấy hôm nay than vãn Lại đại học sĩ toàn chú tâm mấy đề mục cho thí sinh thi đình, mấy đứa nhóc chưa thi Hương như nó không chạy theo nổi. Phu nhân cũng bận rộn sắp xếp chỗ ở cho khách khứa. Chẳng là có mấy cậu sinh đồ từ mấy nhà quen biết ở các châu huyện lên kinh ứng thí nhờ tá túc. Nổi bật trong đám có Vũ Trọng Huyền, con trai Thông phán ở châu Vũ Ninh tư chất thông minh, cử chỉ nho nhã, rất vừa mắt phu nhân. Thế nên cứ nhắc tới đám sinh đồ này là Thục Châu lại đánh trống lảng.
    Ngày trọng đại đến, Thành Đức phụ trách việc tiễn khách tới trường thi. Thành Nghĩa và Trần Ngạn cũng khăn gói lên đường. Ninh Châu đứng tiễn từ khi sương còn bao phủ. Hai con ngựa mới mua đã sẵn sàng phi nước đại.
    - Ở nhà có gì thì viết thư cho anh. À, chuyện cưới gả của cái Thục nữa. Quà cưới anh để trong phòng, đem tặng hộ anh. Rồi cha mẹ....
    - Cha mẹ biết cả mà. - Nàng ngắt lời, mặc biểu cảm ngạc nhiên của anh - Mọi người đều lo cho anh đấy. Nhớ cẩn thận. Bỏ chạy cũng được, đừng có tham lam lập công mà mạo hiểm.
    Thành Nghĩa xoa đầu em, cười nói:
    - Con bé này! Chưa gì mà tính bỏ chạy rồi.
    Chuẩn bị lên ngựa thì Ninh Châu mở lời với Trần Ngạn:
    - Quan anh phải xa người nhà lâu hơn anh tôi. Khi lên đường cũng không có ai nhắn nhủ. Thôi thì nhận của tôi một lời. Chúc quan anh công thành danh toại.
    - Cảm ơn. - Hắn nhỏ giọng đáp.
    Dõi theo bóng hai người rất nhanh xa dần, nàng không khỏi rầu rĩ. Chiến trường phía Tây càng lúc càng phức tạp. Chuyến này đi lành ít dữ nhiều. Cầu cho hai người có thể bình an trở về là tốt rồi.

    Trên một mặt trận khác, mặt trận văn chương, nơi mà cây phút là vũ khí cũng bắt đầu khởi tranh. Ninh Châu ngồi xe ngựa với Thành Đức và Thục Châu tới trường thi. Chẳng là phu nhân muốn Thục Châu tiễn khách cùng Thành Đức nhưng nàng có phần ái ngại nên muốn kéo Ninh Châu đi chung. Trường thi ồn ào những người. Xem chừng sĩ tử một phần, gia quyến hai phần đứng dặn dò, chúc tụng. Ba chị em cũng khách sáo mấy câu với sinh đồ rồi tranh thủ hóng hớt. Thục lén chỉ cho em cậu Bình Huy nức tiếng văn nhã, chỉ sang cả cậu hai nhà Bùi viên ngoại lang. Cô năm gật cho có rồi vỗ vai em trai:
    - Đợi em thi Đình bọn chị mới lại tới đây được. Cố lên!
    Thành Đức cao giọng:
    - Sợ là khi đấy chị gả đi lâu rồi.
    Tay của nàng thêm lực vỗ mạnh vào vai thằng nhóc.
    - Anh Thái! Ôi chao, em đợi anh báo tin mừng đấy. - Thành Đức xun xoe.
    - Mọi người cũng tới đây à?
    Thục Châu mỉm cười:
    - Chúc cậu hai cá chép hóa rồng.
    - Cảm ơn mọi người. Tôi sẽ cố làm tốt nhất thôi.
    - Kìa, Ninh. Em không định chúc người ta một câu à? - Thục nói đùa.
    - Cậu hai đây không cần chúc cũng có thể vượt vũ môn. Em nhiều lời làm gì?
    Vốn hơi hụt hẫng nhưng Thịnh Thái lập tức lấy lại tinh thần:
    - Có lời này của cô năm, tôi nhất định thiềm cung chiết quế (thi đỗ).
    Lời vừa dứt thì Ninh Châu bị sặc, ho liền mấy cái. Thục dở khóc dở cười vỗ lưng em.
    - Sắp tới giờ vào thi rồi, không dám làm chậm trễ cậu hai nữa. - Thành Đức cung kính.
    -------------------

    Ngoài chiến trường khói lửa ác liệt phía Tây, cậu hai nhà họ Đinh và Trần Ngạn ngồi nghỉ tạm sau trận đánh hồi hôm, trên người vẫn bẩn những đất cát và những vết thương chưa kịp băng bó. Ngựa đưa thư mất cả tháng để tới nơi, nhiều khi không biết có tới được đến nơi không nên khi vừa nhận thư, Thành Nghĩa bỏ ra đọc ngay. Thấy nét chữ mảnh mai của em tư, Nghĩa còn nghĩ đứa em gái của cậu lười cả việc viết thư cho mình (hoặc là nó bận dịp cuối năm lắm đây). Thấy cậu bạn đọc thư nhà cười như được mùa, Ngạn tò mò mới nhận được lời đáp:
    - Thịnh Thái chiết quế ( bẻ cành quế có nghĩa là thi đỗ) rồi !
    Cậu Trần khó hiểu hỏi:
    - Thì sao? Hắn thân với anh lắm à?
    - Nhũ danh (tên đặt lúc mới sinh) của con bé năm là Quế.
    - Quế. - Ngạn nhỏ giọng lặp lại cái tên.
    ------------------------

    NGOẠI TRUYỆN 1: Liên Châu

    Sinh ra là con gái đầu nhà họ Đinh, Liên Châu từng được cha chú ý, được dì cưng chiều. Nào ai ngờ sự chiều chuộng của dì Liễu đã giết chết tình thương của những người khác cho nàng. Nàng trở thành bản sao của dì Liễu, trở thành một nữ nhân thực dụng, chua ngoa và vô tâm. Khi gả cho Tiền Phúc Manh là viên ngoại có của cải, có chút tiếng tăm thì nàng ta đã hạnh phúc nhường nào. Nếu biết sau này Tiền Phúc Manh đó sẽ nạp một bầy thê thiếp, sẽ giở mọi thủ đoạn chèn ép trong làm ăn gây thù khắp nơi, sẽ chán ghét cái thói đanh đá của Liên thì nàng có còn hạnh phúc như thế?
    Gả cho nhà họ Tiền hơn hai năm không có con, gã Tiền Phúc Manh đang đếm từng ngày để đủ cái hạn ba năm mà viết hưu thư. Hắn ngấy tới óc cái giọng chua chát của bà vợ này rồi. Liên Châu đương nhiên biết chuyện đó. Nhưng làm sao thị chịu để hắn đuổi cổ ra khỏi nhà rồi nâng ả thiếp yêu ngoan độc kia lên làm chính? Nàng nghe lời dì Liễu, bòn rút tiền bên nhà chồng hùn vốn cho vay. Lãi ban đầu rất nhiều, nàng có tiền sai khiến tất cả. Mua thêm mấy thiếp thất có nhan sắc về đánh bật ả hồ ly tinh rồi mua xạ hương xuống tay với ả. Nàng thậm chí sẵn sàng đợi hưu thư của Tiền Phúc Manh để tự do ôm hết của cải riêng cao chạy xa bay. Nói thẳng ra nàng cũng chẳng quý hóa hay lưu luyến gì gã bặm trợn tham tài hám sắc này. Ai ngờ con nợ chạy trốn, chuyện đổ bể. Dì Liễu tìm cách rút tiền từ nhà họ Đinh cho nàng bù vào nhà chồng trước khi Tiền Phúc Manh phát hiện rồi nháo nhào lên. Kết cục thì sao? Phu nhân Phùng Lan cao tay hơn, bày binh bố trận để con gái mình xử lí còn bản thân chỉ cần thu hoạch. Dì Liễu phải ra chùa cả đời sám hối. Còn nàng ta? Thà họ Đinh đừng thỏa thuận với Tiền Phúc Manh, thà cứ để hắn bỏ vợ còn hơn. Cuộc sống của nàng ngày càng rơi vào đường cùng. Quyền quản gia nằm trong tay thị Ánh, nàng bây giờ phải nhìn sắc mặt một tiện thiếp mà sống. Rồi ngày ngày nghe những lời mạt sát từ họ Tiền. Chuyện tệ hơn khi Đinh Hạ Châu, con gái Đinh Duy Hiển, em họ của Liên Châu mò tới cửa. Ả tiểu yêu tinh này quyến rũ Tiền Phúc Manh lên làm thiếp rồi bắt đầu hút máu nhà họ Tiền. Từng chút từng chút tiền được chuyển ra cho Đinh Duy Hiển nướng vào sòng bạc. Khi Tiền Phúc Manh phát giác, người chịu sỉ vả, chịu nhục nhã, đau khổ lớn nhất lại là Liên Châu. Tột cùng là khi nàng bị hắn đánh. Đánh tới mức sảy thai.
    Liên Châu đã tìm tới Phật pháp để tĩnh tâm, để ngẫm lại mọi chuyện. Có lẽ đứa em gái ruột thịt mà nàng luôn khinh rẻ quả thực thông minh hơn nàng nhiều. Thục Châu biết ở bên dì Liễu, cuộc đời nó sẽ tăm tối nên nó thà lạnh nhạt, làm ngơ với mẹ đẻ chứ không cần sự bao bọc của dì ta mà nàng thì cứ u mê chạy theo những thứ phù phiếm mà dì Liễu vẽ ra trước mắt.
    Sau này nói chuyện với Thục Châu nàng mới có thêm động lực sống. Hoặc là bỏ đi tìm khởi đầu mới hoặc là đứng dậy ngay chỗ mình ngã. Khi Tiền Phúc Manh gặp hoạn nạn, bị đối thủ vùi dập, bị trả đũa thê thảm, đám thiếp thất nguyện bị đem bán chứ không chịu lưu lại chịu khổ. Hắn điên tiết bán sạch đám hồ ly đó, đau đớn muốn tìm cái chết.
    - Sao anh không bắt tôi chạy về nhà họ Đinh cầu xin? Lẽ ra dù có phải đánh chết tôi anh cũng phải bắt tôi lết tới cửa nhà ngoại chứ.
    Nghe giọng mỉa mai của Liên Châu, Tiền Phúc Manh cười khẩy:
    - Ngày đó anh hai cô đã giao hẹn chỉ cần không bỏ cô đã cho tôi một khoản không nhỏ còn nói chắc nịch đã từ mặt cô rồi. Tôi bây giờ muốn lật lọng với bọn họ, chẳng phải càng tìm đường chết sao? Cô bây giờ hài lòng chưa? Tôi đền mạng cho con cô đây. Cô có thể chạy thật xa, kiếm một mỏ vàng mới rồi.
    - Con tôi thì không phải con anh à? Anh thật sự không đau lòng chút nào sao? Rồi mấy đứa nhỏ anh định thế nào?
    Mấy đứa nhóc con vợ lẽ bây giờ đều chờ ngày bị bán đi làm nô cho nhà giàu lấy tiền sống qua ngày.
    - Bán được hai đứa thì bán được ba đứa. Cô cứ tìm một nhà tốt, bán chúng đi.
    - Thì ra không phải chỉ có con tôi là không được thương. - Liên Châu túm cổ áo hắn - Anh nghe đây. Anh phải sống rồi kiếm ra tiền cho tôi. Kiếm tiền nuôi tôi, nuôi mấy đứa con anh nữa. Nếu không... anh làm ma cũng không xong với chúng tôi đâu.
    Đứa nhỏ sợ hãi bấu chặt váy mẹ cả. Nhìn cảnh này, nước mắt tên quỷ khát tiền trào ra. Hắn lớn tiếng khóc. Đời này ít ra, hắn còn có cơ hội bắt đầu lại.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  8. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 07: Hải tặc gặp anh em họ Đinh

    Thư của Lương Trang gửi tới làm Ninh Châu suýt ngã khỏi ghế. Kèm bức thư là một tấm thiệp hồng. Chị ấy sắp thành hôn! Mấy tháng trước gặp chị ta còn tự tại lắm mà. Chẳng có tí ti dấu hiệu nào là sắp gả đi. Hay là có biến? Nàng đọc lá thư dài mấy trang giấy kể lể. Lương Trang tính tình như ngựa non bất kham phải chịu làm dâu nhanh như vậy vì cậu cả Lương đi buôn ở hải ngoại về, trên thuyền còn có một sinh đồ họ Hoàng du học từ Ba Thục. Họ Hoàng sẽ yên ổn theo xe ngựa trở về sau nửa tháng nếu như không có chuyện Lương tiểu thư nhận nhầm người rồi ôm vai bá cổ hắn ngay giữa bến cảng đông đúc bậc nhất Trường Xuân quốc rồi hai người ầm ĩ hồi lâu ở đó. Chưa hết. Những ngày sau khi họ Hoàng này tá túc ở phủ họ Lương, hai bên ngày nào cũng phải cãi cọ đôi lượt cho tới tận khi ông bà Hoàng lặn lội từ Phúc Lộc tới Vạn Kiếp đón con trai cưng. "Bọn họ chắc chắn thấy nhà họ Lương có của cải nên mới mượn gió bẻ măng, thấy người sang bắt quàng làm họ nịnh cho cái tên Hoàng Nguyên Mỹ đó cầu hôn." Dòng chữ đó được Lương Trang viết đầy căm phẫn nên nghiêng ngả hết. Đặc biệt chữ "Mỹ" viết rất xấu. Ninh Châu dở khóc dở cười đọc tiếp. Ông bà Lương thấy bên kia có tài, có thế, tướng mạo không tồi thì gật đầu thôi. Nhưng mà cả nhà họ Lương từ sau cái gật đầu đấy phải vật vã canh chừng Lương Trang không thắt cổ, nhảy sông, vượt tường bỏ trốn. (Nếu biết Hoàng Nguyên Mỹ tuyệt thực ba ngày, có lẽ Lương Trang sẽ tìm ra điểm chung giữa hai người). Mấy chuyện ép duyên thế này vốn Ninh Châu không đồng ý nhưng đọc xong thư cảm thấy hôn sự này không tồi nên cao hứng vào kho tự tìm một món đồ tốt làm quà cưới.

    Mấy chị em tụ tập ở Mạn Nhiên cư nói chuyện phiếm. Chủ đề chính là kết quả ghi danh bảng vàng vừa rồi. Trân Châu liên tục thao thao bất tuyệt về trạng nguyên Nguyễn Bình Huy. Cậu cả phủ quan Tế tửu (hiệu trưởng Quốc Tử Giám) không phải là kẻ mang hư danh, trở thành trạng nguyên trẻ nhất Trường Xuân quốc. Tài mạo song toàn như vậy, cửa phủ Tế tửu sắp bị mấy bà mối đạp đổ luôn. Vì chuyện này Trân Châu cũng nóng lòng năn nỉ ỉ ôi với dì Hà để nói khéo với cha, làm sao để nàng cũng có cơ hội. Bảng nhãn là Thịnh Văn Thái, không khiến người ta ngạc nhiên gì. Điều khiến dân chúng Đông kinh bàn tán xôn xao suốt mấy hôm nay là thám hoa Vũ Trọng Huyền, người châu Vũ Ninh có thể vượt qua bao nhiêu sĩ tử xa gần đề tên ba hạng đầu bảng. Ông bà Đinh đã gửi thư chúc mừng tới phủ Vũ Thông phán có điều nhận về một tin ngoài lề không tốt lành gì. Trong ba người đỗ đầu, công chúa Kim Thành, con gái cưng của Uy Định đế và Nguyên phi có vẻ đã nhìn trúng thám hoa ngay hôm diện Thánh. Tam khôi lần này đều rất trẻ, chưa từng có tiền lệ, tại sao nhất định phải là cậu Trọng? Hôn sự của Thục Châu hạ xuống một chút chỉ thấy một người nữa: cậu hai nhà viên ngoại lang Hộ bộ - Bùi Văn Dương gần ba mươi đỗ hạng mười hai. Vấn đề là nhà đó làm quan tuy không phải là cao trong đất kinh thành này nhưng rất tự đại. Đặc biệt là phu nhân nhà đó, vô cùng kiêu căng. Lí do duy nhất để bọn họ gật đầu là Đinh phu nhân đứng ra nói chuyện bởi bà có liên hệ trực tiếp với lão Thái úy, với quan ngự sử Phùng Văn Nhiệm và với vị ở Minh Thân vương phủ. Hôn sự bắt đầu được bàn bạc ngay sau khi cậu Dương nhận chức. Minh Châu ngồi đu đưa chân, ngây thơ nói:
    - Mong là anh rể này tốt hơn anh rể ba. Bây giờ anh chị ba thảm lắm.
    Trân Châu bẻo em một cái:
    - Ai dạy mày ăn nói có duyên thế? Người đọc sách với người đếm tiền giống nhau à?
    Câu này chọc tới Ninh Châu đang dùng trà phải lên tiếng nhắc nhở:
    - Em Trân có thể ăn no đọc sách là nhờ người đếm tiền cả đấy.
    Chỉ có Thục Châu yên lặng. Nàng đang nghĩ tới chị ba. Chị ba và nàng chưa từng thân thiết như Trân và Minh nhưng nghe nói chị Liên chịu đau đớn vật vã, nàng trong bụng rất lo nghĩ muốn tìm cách giúp đỡ. Cô năm vỗ tay chị:
    - Chị nghe em nói không đấy? Em bảo chị Trang sắp thành thân rồi cơ. Ban đầu tính gửi quà thôi, anh cả lại nói tới Vạn Kiếp lấy hàng nhập khẩu nên em đòi theo. Hay chị gửi thư cho anh hai giúp em nhé.
    Thục Châu đồng ý, trong đầu vẫn vấn vương mấy ý nghĩ về chị ba.
    -----------------------

    Lần đầu tiên Ninh Châu được đi thuyền xa như vậy. Một thuyền chở hàng trao đổi, một thuyền chở người nhắm thẳng phía Bắc mà tiến. Gió thổi những lọn tóc vương của thiếu nữ. Nàng đang ngồi cạnh mạn thuyền ngắm nhìn khung cảnh sông núi hai bên bờ. Thành Nghiêm vừa nói chuyện sắp xếp hàng hóa tiến tới.
    - Mặt trời xế chiều thì đừng ra khỏi phòng, nhớ cảnh giác. Đêm nay sẽ đi qua khu vực nguy hiểm nên đề phòng cẩn thận.
    Chuyện cướp thuyền cậu cả đã gặp vài lần nên người trong đoàn luôn phải biết chút võ công. Chính vì thế cẩn thận một chút sẽ không có tổn thất lớn. Ninh Châu thở dài:
    - Quan địa phương không biết hay mắt nhắm mắt mở cho qua vậy? Chẳng biết bao nhiêu người bị bọn này hút máu nữa.
    - Không phải một bọn đâu.
    - Vậy đây là con đường duy nhất ạ?
    - Đường thủy duy nhất. Đừng lo quá. Chiều tối hôm sau là đến nơi thôi. - Thành Nghiêm vỗ vai em.

    Mấy ngày lênh đênh trên sông nước, Ninh Châu cũng muốn đi nghỉ sớm nhưng không ngủ yên nổi, đành ngồi dậy uống chút nước. Đột nhiên truyền tới tiếng người, theo sau là loạt kim loại va chạm. Bắt đầu rồi. Nàng lặng người đi vì lo sợ. Cửa mở làm nàng giật thót. Thanh Minh và Tiểu Mãn vội khóa chặt cửa, một người đi tắt nến, một người thì thào sợ hãi:
    - Em nghe đầu thuyền bên kia có động là chạy tới chỗ cô chủ ngay. Có...có sao không cô?
    Khi mắt đã quen với bóng tối, nàng lần tìm đồ phòng thân, đặc biệt phủ kĩ mấy lễ vật. Ba chủ tớ nép vào một góc kín kẽ chờ. Theo lời anh cả nói thì chỉ ba tuần hương, có lẽ sẽ không sao nhưng tiếng náo loạn ngày càng lớn. Hay là gặp bất trắc? Có nhiều băng cướp có nghĩa là có cả đám ô hợp lẫn những kẻ quen tay giết người bằng không chúng chỉ cần cướp thuyền hàng là đủ no. Ninh Châu vội vàng níu tay hai tì tất:
    - Tiểu Mãn biết bơi đúng không? Đi gọi quan binh. Cầu cứu. Mau!
    Tiểu Mãn bắt đầu nước mắt ngắn dài:
    - Cô chủ thì sao ạ? Cô đi với em!
    - Đưa Thanh Minh đi. Một người tìm quan binh, một người tìm cứu viện. Ta ở lại tìm anh cả. Nếu không mau đi, không ai thoát nổi đâu.
    Tiếng quát tháo ngày càng gần. Hai tì tất mím chặt miệng, tìm cách trốn ra ngoài trong khi Ninh Châu nghe ngóng. Ngay sau đó có kẻ phá cửa xông vào. Một đám theo sau bắt đầu lùng sục. Ánh đuốc lấp lóa bên ngoài. Ba tên cướp bặm trợn lục tìm trang sức chỉ thấy vài món thì đập phá:
    - Mẹ nó! Khuê phòng nhà giàu mà chỉ có bằng này! Bao nhiêu đứa con gái quý tộc vàng bạc đeo đầy người sao lại gặp phải đứa tằng tiện thế không biết?
    Giở khóc giở cười, nàng thu mình sâu hơn, nếu như có kẻ tới gần, lập tức hành động. Cơ mà tốt nhất đừng có qua đây. Một tên gầy hơn trong đám cầm đuốc đi quanh phòng, lầm bầm:
    - Từ đầu đến giờ chưa nhìn thấy đứa con gái nào mà lại có khuê phòng. Con ả đâu rồi? Không phải chạy trốn chứ?
    Bên ngoài có tiếng động lớn. Tên râu ria to béo quát đứa còn lại:
    - Mày ra xem đi. Hay là nó nhảy sông rồi. Chết phải thấy xác. Đừng để nó to mồm.
    Tên nhỏ con dừng ngay trước góc trú ẩn của Ninh Châu. Nàng nín thở. Cái mặt lưỡi cày của hắn tới gần hơn, con mắt trợn to chưa kịp hô lên thì chuyển thành một tiếng thét inh tai:
    - Aaaaaaaa!
    Ninh ra khỏi chỗ trốn, trong tay là con dao con nhỏ máu. Tên gầy gò bị rạch một vết dài trên mặt, đang ôm vết thương đau đớn. Tên kia cầm mã tấu tất nhiên không xơi được nên nàng cất dao, nhanh chóng lấy roi da. Nếu biết sớm có thể nàng đã chuẩn bị cung tên. Hắn gầm gừ:
    - Con ranh, khá lắm. Đợi tao rạch một vết lên cái mặt trắng của mày, ha! Trước đấy thì nôn ra hết đồ quý giá đi. Ông đây sẽ rạch ngắn đi một chút.
    Ninh Châu dằn lại sự sợ hãi, cười lạnh :
    - Người tằng tiện như ta chỉ có bấy nhiêu thôi.
    Tên kia cầm mã tấu lao tới. Nhanh như cắt, ba roi liên tiếp quất xuống tay cầm vũ khí để lại vết máu đỏ tươi. Tên cướp chống mã tấu xuống đất, không ngờ tới nhìn cánh tay mình. Hai tên trao đổi ánh mắt với nhau rồi cùng điên tiết nhắm vào người con gái đó. Trước khi roi thứ hai vụt xuống, tên râu ria dữ tợn bị chém một kiếm từ sau lưng. Hắn kinh ngạc từ từ quay người. Thành Nghiêm một tay bị thương nặng, máu chảy thấm tay áo, tay kia cầm kiếm phẫn nộ đứng thở hổn hển. Cậu cùng gia đinh chật vật đối phó với đám cướp vừa đông vừa manh động, thấy mấy kẻ đã lẻn ra phía sau thì lo cho em gái nên nhanh chóng chạy tới. Con nhóc này không tệ, chống chế được tới giờ. Không để hắn vung đao, Thành Nghiêm một kiếm kết liễu tên cướp hung tợn. Tên còn lại gào lên, muốn cướp dao khống chế đứa con gái thì một mũi tên xuyên qua ngực hắn. Rất nhanh, gã ngã xuống. Hình dáng nam nhân cao lớn vận đồ đen hiện lên dưới ánh sáng nhập nhòa của đuốc trước mắt hai anh em. Thành Nghiêm hành lễ:
    - Ơn cứu mạng của tráng sĩ, anh em Thành Nghiêm tôi không biết lấy gì đền đáp cho hết.
    - Gặp chuyện bất bình không thể làm ngơ thôi. Anh không cần đa lễ.
    Ninh Châu theo anh cúi đầu cảm ơn ân nhân rồi vội vã xem cánh tay của Nghiêm. Trời khuya thế này không biết chạy đi đâu tìm thầy thuốc đây. Nàng lo lắng không thôi. Nghiêm nhìn em:
    - Có bị thương không?
    Ninh lắc đầu. Tới đây ân nhân hành lễ, rời đi. Bên ngoài hãy còn cảnh chém giết hỗn loạn vì không chỉ có thuyền của anh em họ bị đổ bộ. Hai đoàn khác cũng chật vật chống lại đám thủy tặc liều mạng này. Một tuần hương sau thì quan binh tới thu dọn tàn cuộc.
    Hai tì nữ lấm lem, nước mắt như mưa kể đã chạy bạt mạng tìm trạm gác. Quan tuần sát ban đầu bán tín bán nghi chần chừ đến khi hai người làm loạn lên mới chịu xuất quân. Có chăng chuyện quan binh cấu kết thủy tặc hoành hành? Hay bọn họ bị uy hiếp? Nàng không biết có nên bày tỏ thắc mắc này với Minh thân vương phủ hay không. Trước hết phải lo chữa trị những người bị thương đã.

    Thuyền cập bến đã là khi mặt trời khuất núi, hai anh em cho người tìm nhà trọ, chuyển đồ đạc và kiểm kê hàng hóa một lần nữa. Một mồi lửa của tên thủy tặc chết dẫm nào đó làm cháy một số hàng. May mà cứu được thuyền hàng chứ không Thành Nghiêm liều cả hai cánh tay với bọn chúng. Cậu hậm hức từ khi đó tới giờ, chỉ chực phát tiết. Nếu không có cô năm can, cậu cả đã viết thư cho bác cả là quan ngự sử đòi tra xét chuyện này đến cùng. Chuẩn bị tìm xe ngựa thì một cô gái tiến tới hành lễ, lễ phép thưa:
    - Con thị nữ của cô Trang chờ đón cô về phủ ạ.
    Ninh Châu nhìn anh, nhân được một cái gật đầu cộc lốc. Nàng thở dài:
    - Anh đừng có nổi nóng làm phiền người khác đấy. Đừng để em về nói chuyện với chị dâu.
    - Lắm chuyện!
    ------------------------

    Vừa thấy Ninh Châu, Lương Trang đứng phắt dậy, bắt đầu mếu máo nắm tay nàng kể lể:
    - Chị bị nhốt ở đây cả tháng rồi. Nhận thư em đến làm chị mừng lắm luôn. Chị phải làm sao đây? Chị không muốn lặn lội đến Phúc Lộc làm vợ hắn đâu.
    Cô năm cười khổ, đỡ nàng ngồi xuống rồi từ tốn hỏi:
    - Gia cảnh thế nào? Hắn qua Ba Thục học cái gì?
    - Ông Hoàng là chân giấy bút ở tri phủ cũng cắn răng cho con tầm sư học đạo giờ chỉ có một bụng sách.
    - Sánh với Ngu Thế Nam nhà Đường còn đòi hỏi gì nữa?
    - Ai cơ? - Lương Trang hỏi lại.
    - Vua Đường sai Thế Nam viết truyện vào bình phong, không có bản truyện ở đấy nên ông nhớ viết ra hết, không sót chữ nào. Lang quân Thế Nam này của chị có dự thi Đình vừa rồi không? Xếp hạng nào?
    Lương Trang thở hắt ra, đáp:
    - Hạng chín.
    Ninh Châu thán phục:
    - Hạng chín? Chị à, chị đang nắm một báu vật đấy. Nhận chức gì rồi?
    - Giáo thụ ở châu Phúc Lộc.
    - Không cao không thấp, cũng có tiền đồ mà.
    - Em phải ở phe chị chứ! - Lương Trang không nhịn được lớn tiếng.
    Nàng nhìn chị:
    - Con gái gả đi, nào được mấy người như ý. Người như thế ấy cũng là được rồi. Chưa kể bên đó nể họ Lương một bậc, chị qua đó có mặt mũi thêm một phần.
    Lương tiểu thư vẫn không phục:
    - Họ Hoàng là nhà đọc sách nay dễ dàng gật đầu với thương nhân như chúng ta, chẳng lẽ không vì tiền? Chị sau này không bị vòi vĩnh chắc?
    - Có người nói với em nhà thương nhân có gì cao quý mà những người khác không thể tiếp cận. Hơn nữa, chị không hỏi thì làm sao biết cậu Hoàng không thích chị.
    - Con nhóc! Ai dạy em nói mấy câu này đấy?
    - Một người cũng chẳng dễ ưa cho lắm.
    ---------------------

    Tiếng người cười nói, chúc tụng ồn ào khắp nhà họ Lương. Lương Trang lo lắng nắm chặt tay Ninh Châu. Hôm nay Lương tiểu thư mặc áo tấc, đầu vấn khăn xếp, trang điểm lộng lẫy. Nàng dâu mới cứ nhốn nháo, ngó nghiêng, nhiều khi muốn bỏ chạy. Lương phu nhân đã cho người canh bên ngoài lại dặn Ninh Châu kĩ càng, cô dâu muốn chayu cũng không được. Ninh nhăn nhó:
    - Chị bóp tay em nát rồi không có ai tiễn đâu.
    Trang bướng bỉnh:
    - Được rồi. Nhưng mà cái My cũng tới. Kiểu gì cũng có người tiễn.
    - Triệu An My? - Ninh Châu hỏi lại.
    - Lát em gặp nó thôi. Nhưng mà cho chị đi uống nước nha.

    Cô dâu, chú rể lễ bái tổ tiên, cha mẹ với biểu cảm cực kì gượng ép. Ninh Châu đứng cạnh An My nén cười. Tiệc rượu bắt đầu ngay sau đó. Triệu An My tươi tắn như ngày nào, mở lời:
    - Tôi mới tự đứng ra mở một hiệu tơ lụa. Cô năm khi nào rảnh rỗi nhớ ghé qua đấy.
    Tự mở hiệu? Triệu An My xấp xỉ tuổi Ninh Châu đã có thể đứng ra làm bà chủ ư? Nàng ngạc nhiên:
    - Cô ba quả nhiên tuổi trẻ tài cao. Việc làm chủ thế này ở kinh thành thực sự không dễ dàng chút nào.
    - Chỉ là một hiệu nhỏ trong ngõ thôi. - My phất tay - Cha mẹ đồng ý cũng bởi tôi nói nhà họ Triệu ở kinh thành chưa có chỗ đứng vững chắc, muốn gả cao một chút thì việc này là bước đi tốt. Thế là thành công đứng quầy.
    Ninh Châu nghĩ một lát rồi tiếp lời:
    - Chẳng lẽ cuộc đời chúng ta chỉ có thể nghĩ tới chuyện gả đi, chuyện quản gia, chuyện nhà chồng thôi sao? Đến cả việc tự lập cũng phải lấy một cái cớ như vậy.
    - Cô năm cũng thế?
    Nàng lặng lẽ gật đầu. Lí do nàng quản lí xưởng phần nào cũng bởi thế. An My vẫn cười nhưng đáy mắt sâu hơn, nhìn qua cô dâu, chú rể đang đi chúc rượu:
    - Cái tốt là chúng ta tự có khả năng chống đỡ. Một số người không thể tự lực, cuộc sống sau này cũng chỉ có thể dựa bên này bên kia.
    - Nếu gả cho một nông phu có khi còn được đứng quầy. Gả cao cho nhà quan lại, mở mặt ra ngoài cũng khó. - Ninh cười nhạt.
    Lương Trang sau này sẽ sống với những lễ giáo nghiêm ngặt. Cái tính bướng bỉnh, vô lo vô nghĩ của nàng ta sẽ xô đổ những lễ giáo đó hay bị chúng nén thành một người an phận? Rồi việc cưới gả dựa trên lợi ích một bên vì tiền, một bên vì danh rồi có êm ấm? Ninh Châu dứt ra khỏi dòng suy nghĩ để nhập tiệc. Vừa ăn uống vừa hỏi An My về chuyện làm ăn. Thực ra trong lòng nàng cũng tự vấn bản thân sau chuyện làm chủ của Triệu tiểu thư.
    ------------------

    Lương Trang đã theo nhà chồng, An My thì phải nhanh chóng quay về coi sóc cửa hiệu non nớt, chỉ còn Ninh Châu nhàn rỗi ngồi trong phòng trò đọc thư. Chị dâu cả Triệu Vân Trinh kể chuyện hôn sự của Thục Châu gặp trục trặc, chưa biết sẽ ra sao cũng không nói rõ sự tình làm lòng nàng nóng như lửa đốt. Tuy nhiên chuyện rà soát lại thuyền buôn chuyện cuối năm chưa xong, hai anh em chưa thể về.
    Ánh nến chập chờn trong phòng trọ, hắt lên tường hai cái bóng. Ninh Châu kể chuyện nhà, ngồi gõ gõ những ngón tay lên bàn. Im lặng một quãng, Nghiêm mới lên tiếng:
    - Dù sao cũng chưa có tin gì thêm. Mà họ Bùi, anh thấy không phải dạng lật lọng. Cái Thục rồi đâu có đó. Chuyện anh muốn nói là ân nhân đã cứu anh em mình.
    - Sao ạ?
    - Anh mới gặp lại ở bến cảng nên nhất quyết muốn trả ơn. Em biết không? Đấy là con trai lớn nhà họ Khương ở Dương Tuyển.
    - Nhà buôn hương liệu giàu có nhất châu ấy ạ? - Ninh Châu kinh ngạc.
    - Chính xác. Cơ hội làm ăn lớn đấy. Bọn họ buôn bán hương liệu nên có nhiều đối tác ngoại quốc lớn lắm. Anh tính nay mai sắp xếp một bữa ăn.
    - Bữa ăn làm sao mà cảm tạ được cho hết. Anh đã nghĩ ra tặng cái gì chưa ạ?
    - Tặng quà quý giá thì thô tục, khoe khoang mà nhà người ta cũng không thiếu. Anh thấy rượu em tự làm có vẻ thành tâm hơn chút.
    Cao giọng, nàng thốt lên:
    - Mấy thứ đó làm sao mà đem tặng được? Không sợ người ta cười thối mũi à?
    - Anh cũng đánh tiếng qua rồi. Người ta không chê đâu. Chứ anh chẳng nghĩ ra cái gì nữa.
    Nàng ngao ngán:
    - Không còn nhiều đâu ạ. Mấy hôm vết thương bị ngứa, anh bỏ ra uống bao nhiêu còn gì.
    Nghiêm vỗ vỗ đầu:
    - Hồ đồ quá! Tội lỗi, tội lỗi!
    ---------------------

    Một căn phòng nhìn thẳng ra cảng được đặt sẵn cho buổi gặp mặt. Từng đợt gió biển mặn mòi, mang hơi ẩm thổi tới. Ninh Châu thả tầm mắt ra xa xôi, vượt qua cả những tàu buôn lớn nhỏ tấp nập, tới đường chân trời ngoài khơi. Nàng từng muốn cưới một thương nhân hải hồ rồi cùng người đó vượt viễn dương. Liệu nàng có thể tự mình thực hiện điều đó?
    - Ninh Châu! Em nghe anh nói gì không?
    Tiếng Thành Nghiêm kéo nàng trở lại. Phía đối diện là nam nhân sức vóc cao lớn, dáng vẻ đĩnh đạc, từng đường nét sắc như tạc và ánh mắt thì nghiêm nghị mà sâu thẳm. Ánh mắt ấy phần nào thả lỏng khi nhìn thiếu nữ thả hồn ra biển. Bởi vì y nghĩ cô nhóc bị bắt tới đây nên không có hứng thú với bữa ăn. Những đứa em gái cùng cha khác mẹ của y thì có vỏ bọc hoàn hảo. Thích hay không thích đều không thể nhìn thấu bởi bọn họ ai nấy đều như rắn độc, nằm yên trong bụi rậm chực bổ ra cắn người. Ninh Châu hơi cúi đầu:
    - Chẳng là của ít lòng nhiều. Ở đây có một vò rượu hoa lê do Ninh Châu ủ. Chỉ là chút quà mọn của ít lòng nhiều cảm ơn chuyện ra tay tương cứu lần trước.
    - Bảo tôi xin nhận. - Thương nhân đáp lễ - Còn chuyện kia, chẳng xá gì. Gặp cảnh như thế, là ai thì cũng giúp một tay thôi. Không ngờ Bảo tôi phúc lớn giúp được cô cậu chủ Vị Xuyên đường.
    Nghiêm cười :
    - Tôi cũng thấy may mắn làm sao quen được ông chủ Khương. Cuối năm hẳn anh cũng bận chuyện tàu thuyền rồi hàng hóa nên bớt chút thời gian cho anh em tôi thế này là quý hóa lắm rồi.
    Nói qua loa mấy câu cuối cùng rượu vào lời ra, cậu cả đánh tiếng chuyện mấy mối làm ăn với ngoại quốc.
    - Người Hồ Tôn có hương liệu quý, rượu trái cây rất hấp dẫn lại dễ nói chuyện. Có điều chiến tranh thế này...chuyện buôn bán tất nhiên khó trăm bề.
    - Tôi hiểu. - Nghiêm trầm ngâm tiếp lời.
    Không gian trong chốc lát chìm vào yên lặng. Ninh Châu bỗng phá vỡ bầu không khí đó bằng câu hỏi:
    - Nhưng vẫn có cách phải không? Nếu tôi không nhầm thì quan anh đang chuyển sang giao dịch đường biển nhiều hơn. Tất nhiên là mua hàng của Hồ Tôn qua bên thứ ba. Điều khiến anh chấp nhận cái giá chênh lệch có lẽ bởi quan anh muốn chiếm thế thượng phong, thao túng thị trường đang bấp bênh này.
    Khương Đăng Bảo chăm chú nhìn thiếu nữ nhỏ tuổi trước mặt. Cái dáng vẻ nghiêm túc và đài các này trước nay chưa từng gặp ở ai. Có thể nói nữ nhân trên thương trường vốn quá ít còn họ Khương thì chưa từng gặp qua vị nào trong số đó. Liệu đây có thể là bà chủ mới trong giới?
    - Cô năm nói không sai. Chẳng hay cô năm để mắt tới miếng mỡ béo bở này?
    - Nói thật lòng thì đúng thế.
    Thành Nghiêm trợn tròn mắt. Cậu tới chỉ để kiếm thêm đầu mối xuất khẩu, không phải dòm ngó tới chuyện mua qua bán lại hương liệu hay rượu hoa quả. Khóe miệng Ninh Châu vén lên thành ý cười kín đáo:
    - Chỉ là mong muốn cá nhân tôi thôi. Tôi muốn nói về chuyện nhập khẩu rượu với quan anh. Không chỉ rượu Hồ Tôn.
    - Cô năm biết đấy, chúng tôi chỉ là tay mơ trong ngành rượu.
    - Còn tôi là tay mơ trong việc nhập khẩu rượu.
    - Ninh ! - Thành Nghiêm gằn giọng nhắc nhở.
    Tựa lưng vào ghế trầm ngâm một lát, Khương Đăng Bảo gật gù:
    - Chúng ta có thể nói thêm về vấn đề này sau. Cô năm tính tình thẳng thắn, rất dễ nói chuyện thôi.
    Cuộc gặp gỡ kết thúc bằng chén rượu nồng trước sự ngỡ ngàng và phần nào tức giận của Thành Nghiêm.
    -------------------------

    Trước sự giận dữ của anh, Ninh Châu chỉ bình tĩnh giải thích:
    - Nếu như em thành công thuyết phục được Khương Đăng Bảo giới thiệu chúng ta với giới thương nhân buôn rượu, chuyện xuất khẩu còn phải lo sao? Em không nói trước là em sai song anh cứ coi như vì em ghen với cô An My rồi làm bừa cũng được.
    Thành Nghiêm mệt mỏi xoa thái dương:
    - Anh nên để em làm chủ Vị Xuyên đường luôn không đây?
    - Vị Xuyên đường anh cứ giữ lấy. Em tự có chỗ riêng cho mình.
    - Bản lĩnh quá nhỉ!
    - Cho bằng bạn bằng bè thôi mà anh. - Nàng tinh nghịch mỉm cười.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  9. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 08: Thục Châu khó gả

    Hai anh em trở về khi đông đã sắp qua, khung cảnh lạnh lẽo và ảm đạm bao trùm khắp cả. Tin họ Đinh Vị Xuyên đường hủy hôn với họ Bùi Thị lang giờ đã có không ít người biết. Vốn chuyện đính hôn này mới ở giai đoạn trứng nước, chuyện thành hay bại hoàn toàn không có gì lớn nhưng bị tiết lộ ra ngoài dù chưa đưa lễ, chưa mai mối vẫn tính vào loại hủy hôn. Dù là bị hủy hôn hay đưa ra lời hủy hôn thì chuyện này cũng khiến chuyện cưới gả gặp khó khăn rất lớn. Ninh Châu vừa về liền tới Mạn Nhiên cư gặp chị hỏi chuyện.
    Khổ chủ Thục Châu tĩnh tâm tấu đàn cứ như môt đóa hoa lặng lẽ và trầm tư. Chị dâu cả Triệu Vân Trinh cũng ở đó, trên tay bế đứa trẻ trắng trẻo đang vô tư ngủ ngon. Ninh Châu sốt sắng:
    - Chuyện rốt cuộc là thế nào? Sao chị bình tĩnh thế?
    Thục Châu ngừng phím đàn, nhẹ như không, nói:
    - Dùng sai người thì phải trả giá thôi. Người nhà họ Đinh dễ đụng sao? Chị để bọn họ nhận hậu quả rồi.
    - Nhưng mà... - Ninh Châu cố nén lại để đứa bé ngủ.
    Nhìn mặt hai đứa tì nữ Hồng Đào, Thanh Trúc rất phẫn uất, tới mức cắn chặt môi để không phát tiết. Thục Châu ra hiệu cho hai đứa lui xuống chuẩn bị thêm trà bánh. Vân Trinh cũng giao con cho bà vú bế về phòng trước còn bản thân thở dài:
    - Bảo em tư kể đầu đuôi cũng khó. Tại con ả thị nữ tên Nhị Tâm với Bùi Diệu Yến mà ra cả.
    Khổ chủ lên tiếng:
    - Em kể thì tốt hơn.
    ---------------------------

    Chuyện là sau khi hai bên đánh tiếng, chuyện tính ngay sau khi Bùi Dương nhận chức sẽ tiến hành đặt lễ luôn song ai ngờ chị em tốt của Thục Châu - Bùi Diệu Yến đồng thời là cháu của Viên ngoại lang Bộ hộ đâm bị thóc chọc bị gạo. Vốn là thanh mai trúc mã của Bùi Dương, cộng với việc ngấm ngầm khinh rẻ giới thương nhân đã lâu, nàng ta không thể ngồi yên đợi gọi Đinh Thục Châu một tiếng "chị dâu" được. Thị tìm cách mua chuộc tì nữ của Thục là Nhị Tâm, bày cách dìm cô chủ của thị xuống. Nhân việc họ Vũ ở Vũ Ninh tới nhà chơi, cảm tạ chuyện ở trọ của thám hoa nhà đó để tương kế tựu kế tung tin ra bên ngoài cô tư nhà họ Đinh với cậu hai họ Vũ có tình ý. Chuyện từ miệng tì nữ trong phòng của cô chủ thì sai vào đâu được nên tin đồn càng lúc càng lan rộng làm Bùi phu nhân vốn mắt mọc trên trán thẹn quá hóa giận, nhất quyết đòi hủy hôn, không tham gì người thân cận phủ thân vương nữa
    Chưa dừng ở đó, Vũ Trọng Huyền từ trước lọt vào mắt công chúa Kim Thành nên nhà họ Đinh lẫn nhà họ Vũ đều bị dồn vào thế bí, ngày đêm lo sợ. Minh Thân vương phủ quen biết cả hai bên hoàng đế - Đinh gia cũng khó thoải mái.

    Để cha và phu nhân phải mất ăn mất ngủ, Thục Châu vô cùng phiền não để rồi tìm mọi cách lần ra nguồn cơn. Khi bắt trên dưới Mạn Nhiên cư quỳ một loạt ngoài sân, nàng cầm một cây thước lớn, đi lại phía trước, sắc mặt nghiêm nghị chưa từng có, uy thế tỏa ra từ mỗi bước. Hai cô Trân Châu, Minh Châu tới hóng chuyện hay cũng không chịu nổi sức ép mà rút lui. Từng cái tên một được gọi ra cho tới khi chỉ còn lại vài ba đứa khúm núm, toát mồ hôi lạnh giữa mùa đông. Thục Châu đang đánh vào tâm lí phạm nhân khiến tim lang cẩu phế của ả mềm nhũn ra rồi mới bắt đầu. Hồng Đào vừa cho hai đứa ra, chỉ còn lại Nhị Tâm quỳ đó, cố gắng chống đỡ cơ thể không ngất ra đó. Thục Châu mỉm cười hòa nhã, ngồi xuống ghế, hỏi:
    - Ta đối xử với ngươi tệ lắm hả? Cơm không đủ no, quần áo không đủ mặc, gối không êm, chăn không ấm hay vì phải làm việc quá sức? Ta nhớ là chưa từng đánh kẻ nào trong phòng này hay ngược đãi ai cả.
    Nhị Tâm lắc đầu, môi mím chặt ngoan cố. Nàng vẫn dịu giọng như đang hỏi han hơn là hỏi cung:
    - Tại sao ngươi bán đứng ta?
    Ánh mắt trợn trừng phóng tới khiến nụ cười của nàng dịu thêm một bậc nữa:
    - Tìm thấy bạc và trang sức quý chỗ ngươi. Đám tì tất cũng nói gần đây ngươi may mấy bộ quần áo mới. Tiền tháng người làm ở phòng thứ nữ đủ cho ngươi sống thoải mái vậy ư? Hay là ngươi ăn cắp? Nghĩ cho kĩ bởi ta đã nói rồi, một khi ăn cắp sẽ nhận hai mươi gậy vào tay rồi bán đi.
    - Tôi không ăn cắp!
    - Giá mà có thể nói "Tôi vô tội" hiên ngang như vậy nhỉ? Ta đang hỏi... - Giọng Thục chuyển từ dịu dàng sang nghiêm khắc - tại sao bán đứng ta?
    Không có bất kì phản hồi nào làm hai đứa tì nữ thân cận tức điên, muốn lao tới vả hai vả nhưng bị cô chủ ngăn lại. Nàng thả lỏng, dựa vào ghế:
    - Nhị Tâm đây là người có liêm sỉ. Những lí do như hám tài, ham lợi sao có thể thốt ra từ cái miệng ngọc ngà đó. Không làm khó ngươi nữa. Nhưng câu hỏi này phải trả lời. Ai sai khiến ngươi?
    Sau câu hỏi cuối gằn từng tiếng là tiếng cây tước đều đều gõ xuống đất nặng nề. Đôi mắt phóng tiễn về phía Nhị Tâm làm nàng ta không thể chịu nổi sức ép từ cô chủ thêm một khắc nào nữa, ngã ngồi xuống, nước mắt trào ra và môi vẫn cắn chặt. Thục lắc đầu:
    - Cả đời ngươi là những lựa chọn thiếu khôn ngoan. Bán đứng ta là điều ngu xuẩn nhất, không biết quay đầu còn sai lầm hơn. Nếu câu hỏi quá khó, từ từ ở trong nhà kho suy nghĩ kĩ câu trả lời đi.

    Nhị Tâm bị nhốt trong nhà kho hai ngày liền chỉ được uống nước cầm hơi.Hồng Đào báo rằng Nhị Tâm kêu la nửa ngày rồi chuyển sang đập cửa, đòi tự tử, giờ thì không thấy động tĩnh gì nữa. Sang ngày thứ ba cánh cửa nhà kho mới mở. Ánh sáng bên ngoài lọt vào căn phòng tối tăm trong khoảnh khắc làm Nhị Tâm chói mắt. Thục Châu bước vào, cánh cửa một lần nữa khép lại. Trong cái mảng sáng tối đan xen đấy thấp thoáng một kẻ nằm co một góc, lấm lem và thảm hại; người kia đứng đó trong tà áo ngũ thân tím nhạt thêu hoa mộc lan, vẻ mặt không rõ nghĩ gì.
    - Nghĩ kĩ chưa?
    Kẻ kia mệt mỏi thốt ra từng lời:
    - Cô chủ quả nhiên ngọa hổ tàng long. Suốt ngày nhàn tản ở Mạn Nhiên cư đọc sách, chơi cờ, gảy đàn cũng có ngày ra tay dứt khoát đến thế. Lẽ nào thực sự chưa tìm ra kẻ chủ mưu?
    - Nói đi, ai chủ mưu? Lí do là gì?
    Nhị Tâm đưa mắt ngước lên, cười nhạt một tiếng:
    - Ban đầu tôi cũng tự hỏi cô chủ đã làm cái gì để chị em tốt phải làm trò này. Đúng đấy. Cô Diệu Yến đã hứa nếu tôi hợp lực dìm cô xuống, phá được hôn sự này, chuyện gả cho nhà cao cửa rộng, tôi không phải lo nghĩ.
    Đối phương im lặng, gương mặt khuất trong bóng tối càng không thể biết tức giận hay là không. Nhị Tâm tiếp lời:
    - Đi theo cô chủ bao nhiêu năm, làm nhiều cỡ nào, ton hót nhiều cỡ nào cô cũng không bao giờ thực sự nghĩ tới tôi sau này ra sao. Chưa kể nước chảy tới nơi thấp, người hướng tới chỗ cao, có gì sai chứ?
    Những chữ cuối câu được dồn sức lên giọng vang cả căn phòng tối. Thục mỉm cười. Nụ cười này thực sự làm Nhị Tâm đổ mồ hôi lạnh.
    - Cách làm việc của ta và của Ninh khác nhau. Một khi đã làm sai, vào tay cái năm thì không bao giờ có đường lui. Nhưng ta thì thích dùng cách khác vẹn cả đôi đường. Ngươi thích tới nơi cao hả? Ta sẽ tận nghĩa chủ tớ tính toán cho ngươi.

    Bùi Dương nhận chức nhưng trên dưới phủ chẳng có chút không khí vui vẻ nào. Ngược lại bị sự khó ở của phu nhân bao trùm một sự căng thẳng đến khó thở. Bà ta chạy đôn chạy đáo tìm khắp kinh thành một mối tốt cũng không xong. Lại nghe thằng con trai họ Vũ kia được công chúa Kim Thành để mắt tới càng lộn ruột. Con trai vàng bạc của bà sao lại thua cái thằng mặt trắng đó đủ đường? Tất cả phẫn nộ đó trút cho tất cả những người xung quanh từ viên ngoại lang, chồng bà, cho tới con cái, người hầu kẻ hạ. May làm sao một đứa làm mới đến khéo tay khéo mồm làm bà ta nguôi giận. Nó tài đến nỗi không quá một tháng đã thành người hầu cận cậu chủ Bùi Dương. Bùi Diệu Yến hay tin đó tức muốn vỡ mật, vội vàng lao tới tận mắt chứng kiến hai người liếc mắt đưa tình liền tìm cơ hội lôi ả kia ra tát liền mấy cái, giận dữ quát lớn:
    - Con ranh! Mày dám cắn tao!
    Khóe miệng bật máu nặn ra một nụ cười khẩy:
    - Cô chủ tôi còn cắn được. Cô đây là cái gì mà đòi tôi trung thành?
    - Mày... ! Tiện nô! - Bùi thị điên tiết.
    - Chị cả sao lại mất phong cách đoan trang vậy?
    - Mày vừa gọi tao là gì?
    - Sau này chị em mình hầu chung một chồng, nên gọi sớm cho quen là vừa.
    Bùi Diệu Yến suýt bị những lời vô lại đó làm cho vỡ tim, ngón tay run run dí trán ả tiện nô. Ngay lập tức nàng ta bỏ tới chỗ Bùi phu nhân nỉ non. Nhị Tâm cũng kịp ôm mặt chạy tới chỗ cậu chủ diễn một màn ấm ức.
    Bùi Dương thương hoa tiếc ngọc chạy tới chỗ chị gái là Bùi Phương cầu cạnh thu nhận Nhị Tâm. Vốn hiền như cục đất lại bị màn kịch của Nhị Tâm làm mủi lòng, nể em, nàng ta gật đầu. Đến khi Bùi phu nhân nghe câu được câu chăng tì nữ mới làm xao nhãng con trai thì muốn lấy lại người về bên mình nhưng thấy con gái đã thu nhận cũng không muốn nói gì thêm.
    -------------------

    Ninh Châu nghe tới đây không nhịn được hỏi:
    - Chị để Nhị Tâm tới nhà họ Bùi làm thiếp sao?
    Thục Châu nhấp trà, bình thản:
    - Làm thiếp hay không còn tùy bản lĩnh của ả. Muốn xem tới hồi gay cấn thì đâu thể gấp được.
    - Rồi công chúa thì sao? Không làm khó gì chúng ta ạ?
    Dâu cả lắc đầu:
    - Mẹ với chị qua phủ vương tìm vương phi từ sớm. Vương phi nói từ sau khi chiến tranh phía Tây bùng nổ, hậu cung có chút xáo động. Nguyên phi đắc sủng bao nhiêu năm qua không chỉ bởi là giai nhân tuyệt sắc mà còn vì xuất thân công chúa Hồ Tôn. Nguyên phi đột ngột thất sủng, bị tước vị hiệu, giam trong cấm cung. Theo đó công chúa Kim Thành, con của quý nhân đó cũng thất thế theo. Nghe đâu hoàng thượng muốn tính chuyện đem công chúa đi hòa thân, kết thúc chiến tranh với Hồ Tôn.
    Ninh Châu thở phào nhẹ nhõm:
    - May mà đâu có đó.
    - Đúng là đâu có đó. - Dâu cả bắt đầu cười đùa, nhìn sang em tư - Kiểu gì thì mùa xuân sang năm em tư cũng gả cho người ta rồi.
    Cô năm nhìn bà chị đang cố lờ đi, vừa ngạc nhiên vừa vui vẻ:
    - Thật hả? Cho ai ạ?
    - Còn ai vào đây nữa? Cậu hai họ Vũ một tuần sau cái tin kia lan ra đã cùng Vũ phu nhân mang lễ tới hỏi bát tự rồi.
    - Trời ạ! Sao chị không nói với em chi vậy? Anh rể cũng gấp quá. Không biết hôn lễ có chuẩn bị kịp không nữa.
    Chị dâu cả với em năm bắt đầu cười nói không ngớt tạo nên sự náo nhiệt cho một góc Mạn Nhiên cư. Thục Châu chỉ có thể cúi đầu, cố gắng vờ như không nghe, không biết, không phải nói mình thực ra trong lòng thở dài "khổ tâm".
    -------------------

    Đúng là mươi ngày sau tin đồn, Thục Châu mới bán Nhị Tâm qua nhà họ Bùi mấy hôm thì nghe truyền tới tin họ Vũ tới bàn chuyện cưới hỏi với ông bà chủ. Còn nghe bà Tho bên cạnh phu nhân nhắn mời cô tư ra gặp cậu Trọng.
    Dáng người cao ráo vận áo tấc màu ngà của Trọng Huyền đang hai tay chắp sau lưng, đi đi lại lại dưới tán cây có vẻ căng thẳng. Vừa thấy người con gái tiến tới, quan anh vội vã hành lễ. Hai bên chào hỏi đúng lệ rồi đứng yên lặng một hồi, ngại ngùng không biết nên nói thế nào. Quan anh hắng giọng, lắp bắp mở lời:
    - Chuyện... chuyện đó... là do tôi không phải. Tôi mời cô tư chơi cờ là phá lệ mới khiến đồn đoán thất thiệt xảy ra. Vũ Trọng Huyền tôi... hôm nay tới... tạ lỗi.
    Nghĩ lại Thục Châu đã bật cười nhưng ngay lúc đó nàng chỉ nhẹ nhàng đáp lại:
    - Thanh giả tự thanh. Quan anh lấy chuyện chung thân ra tạ cái lỗi vốn không phải của mình thật sự không đáng.
    - Nhưng... nhưng...
    Vị quan trẻ trước mặt hơi nhíu mày, hai tay nắm chặt sau lưng. Gương mặt anh tú đầy vẻ bối rối, cuối cùng cũng hạ quyết tâm nhìn thẳng, đôi mắt sáng lên sự chân thành:
    - Đừng lo. Tôi không để cô tư chịu ấm ức nào nữa đâu.
    Ánh mắt Thục mang vẻ lạ lẫm xen lẫn hỗn loạn trước hoàn cảnh này. Nàng cứ nhìn nam nhân đó, má đào hây hây như có gió xuân thổi qua.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  10. Hexagon

    Hexagon -trong sáng-

    Bài viết:
    3.959
    Được thích:
    8.999
    Đã thích:
    3.671
    GSP:
    Ap
    Đầu tiên, bạn đọc rất kỹ bài này đã nhé: https://gacsach.com/chuan-chinh-ta-va-cac-loi-hay-gap-phai
    Bạn mắc nhiều lỗi dấu câu, vì vậy bạn phải đọc kĩ bài trên để có được những quy tắc về dấu câu đúng cho mình.
    => Thiếu khoảng trống sau dấu kết câu, kết ý.
    => Thừa khoảng trống trước dấu kết câu, kết ý.
    => Sai dấu chấm lửng, sử dụng nhiều dấu chấm trong chấm lửng.
    Vấn đề dấu câu quan trọng lắm, bạn cố gắng sửa thói để viết đúng. Đây là vấn đề nhỏ nhưng lại rất quan trọng. Khi nào sửa xong bạn đăng ký lại nhé.
     
  11. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Em đã sửa lại cẩn thận rồi ạ. Xin lỗi vì đã làm phiền anh nhiều lần ạ
     
  12. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 09: Song hỉ lâm môn - Họa cũng lâm môn

    Thời gian chuẩn bị cưới của Thục Châu khá gấp gáp, thấm thoát đã gần tới ngày trọng đại. Phu nhân bận bịu cùng với con dâu cả lo chuyện từ trên xuống dưới dinh thự. Mấy chị em thì nhàn nhã hơn hẳn, tụ tập với nhau thưởng trà ngày xuân. Năm nay Minh Châu cũng sẽ làm lễ cập kê, nghe nói dì Hà bỏ công tốn sức sắp xếp cẩn thận, chỉ đợi cô tư gả đi là tiến hành. Nói tới cô tư gả đi, chuyện hôn sự bắt đầu tính dần xuống cô năm và cô sáu. Dì Hà cũng muốn một công đôi việc, sắp xếp nhiều đối tượng các nhà môn đăng hộ đối tham dự lễ cập kê để giới thiệu cả hai cô con gái. Trân Châu với dì ba đúng là mẹ con tâm liên tương thông, tự mình ra sức tự tìm kiếm nơi chốn cho mình tới mức vừa qua năm mới, bên đã bàn tán chuyện cô sáu nhà họ Đinh với cậu tư họ Lâm. Ninh Châu thực sự phải lên tiếng làm rõ:
    - Chuyện với người nhà họ Lâm, đừng để người khác hiểu lầm rồi mang tiếng ra.
    Trân Châu duyên dáng đặt tách trà xuống, ngọt giọng đáp:
    - Thiên hạ cũng khéo hiểu lầm con gái nhà này. Hết chị tư lại đến em.
    - Nhưng mà không phải ai cũng được như chị tư. - Minh Châu nói.
    Trân khó chịu ra mặt, lườm em. Hai chị em nhà này tính cách cũng chẳng có mấy phần hòa hợp. Ninh hắng giọng:
    - Nếu em thực sự có ý nghĩ gì với Lâm Phú Cự thì nên bỏ đi. Ai cũng biết hắn với Trình Cao Kì có qua lại rồi. Nói đến Trình thị, ở đây không ai nên rõ hơn em đâu.
    Cô sáu nuốt khan, đánh mắt qua chỗ khác. Lần yến hội năm ngoái gây ồn ào với Trình Cao Kì ở Ngọc Vũ lâu đã phiền phức không ít. Giờ lại chạm trán cô ta. Đúng là oan gia ngõ hẹp! Cô năm mỉm cười với chị Thục, đưa ra một hộp nhỏ bọc nhung:
    - Đây là quà anh hai gửi em làm quà cưới cho chị đấy. Hôm trước viết thư, em cũng báo rồi.
    Thục hoan hỉ nhận lấy:
    - Nhắn là chị cũng chuẩn bị quà cưới cho anh hai rồi nhé.
    Trong khi Minh có vẻ tò mò thích thú thì Trân chỉ nhếch mép:
    - Thế dì Liễu với chị ba gửi tặng chị tư cái gì rồi?
    Bầu không khí phút chốc căng như dây đàn, không một ai cất lời. Sắc mặt Thục Châu hơi tối lại nhưng rồi nhanh chóng dãn ra:
    - Thêm vào của hồi môn phu nhân chuẩn bị cũng đủ gả đi vẻ vang, chẳng mấy thứ nữ được thế. Ấy là dì Liễu hay chị ba, thời gian gần đây sống cũng dư dả. Còn không biết người liêm khiết như dì Hà đã vất vả tích cóp được bao nhiêu cho em sáu rồi?
    Một kẻ được chuyển từ chùa sang điền trang, một kẻ cùng chồng nuôi mấy đứa con vợ bé thì dư dả được bao nhiêu? Trân Châu cười lạnh không đáp. Ninh Châu đặt chén trà xuống, nghiêm giọng:
    - Ra ngoài đừng có gây thị phi. Danh tiếng nhà ta rồi nhà thông gia nữa. Phải để mặt mũi cho nhau. Trân Châu này, cha mà biết mấy ồn ào đó, mười dì Hà khóc trôi Đông Kinh này cũng không cứu nổi em đâu.
    -------------------

    Ngày trọng đại rồi cũng tới. Trên dưới dinh chăng đèn kết hoa rực rỡ, người hầu kẻ hạ tất bật chạy đông chạy tây thu xếp tạo nên cảnh tượng náo nhiệt. Bên ngoài nghe tiếng pháo nổ inh tai, theo sau là tiếng cười nói ồn ã. Thục Châu ở trong khuê phòng vận áo tấc xanh lam thêu chìm những họa tiết tinh xảo bằng tơ vàng, điểm trang diễm lệ, tư thái nhàn tản, chừng mực. Thực ra Thục Châu đang kiềm chế sự lo lắng của mình. Nếu để ý kĩ, hai tay nàng đang nắm chặt. Mấy chị em xun xoe bên cạnh nói cười chúc phúc. Ninh Châu dẫn đầu, tươi cười nói:
    - Chúc anh chị bách niên giai lão, tương kính như tân ! (chúc vợ chồng hòa mục trăm năm, lúc nào cũng tôn trọng nhau)
    - Chúc anh chị phu xướng phụ tùy, cử án tề mi ! (chúc vợ chồng hòa hợp, vợ kính trọng, giữ lễ với chồng) - Trân Châu cất giọng vàng anh chúc tụng.
    Con bé Minh nhanh nhảu, vui vẻ:
    - Chúc anh chị trăm năm hạnh phúc, con cháu đầy nhà.
    Mặt cô dâu thoáng ửng hồng sau lớp phấn, bật một nụ cười pha chút run run lo sợ. Phu nhân xoa đầu cô tám, nói:
    - Con bé này! Lời chúc đúng là nhanh gọn, dễ hiểu mà ý nghĩa. Thôi, ra phía trước xem khách khứa thế nào. Ta dặn dò con bé Thục một lát rồi lên sau.
    - Xin vâng. - Ba chị em đồng thanh rồi rời đi.
    Chỉ còn phu nhân và Thục Châu ở lại trong khuê phòng được trang trí một màu đỏ rực rỡ. Đinh phu nhân nắm lấy đôi tay run rẩy của đứa con vợ lẽ, mỉm cười ân cần:
    - Con gái trong ngày cưới phải có mẹ ruột bên cạnh dặn dò, nói mấy lời chia tay cảm động. Con ngoan phải chịu thiệt thòi, ta cũng lấy làm thương. Thôi thì ta có mấy lời trước khi con về nhà người ta làm dâu vậy. Nhà họ Vũ là nhà có nếp, nhà thư hương. Con là đứa hiểu chuyện, qua đó ta cũng yên tâm nhưng nếu cơm có chỗ chưa lành, canh chưa ngọt thì cứ viết thư về đây. Ông nhà với ta sẽ làm chủ cho con.
    Mấy giọt nước mắt lăn dài trên gò má cô dâu. Thục Châu nghẹn ngào:
    - Con biết phu nhân thương con mới cất công tìm cho con nhà chồng tốt, dặn dò, bảo ban con bao nhiêu năm nay. Cái phúc lớn nhất của con là gặp được phu nhân.
    Phu nhân cười ôn tồn:
    - Trọng Huyền cũng là đứa tốt. Hai đứa đến với nhau âu cũng là duyên phận. Định rồi bỏ rồi lại thành. Ngày nó đến, thề thốt muốn đón con về, ta với ông nhà tin hai đứa sẽ sống tốt với nhau.
    Thục Châu quỳ sụp xuống, lạy hai lạy làm phu nhân bất ngờ. Bà đỡ nàng dậy, dùng khăn tay thấm nước mắt cho nàng:
    - Con à, chuyện với nhà họ Bùi con giải quyết thế nào, ta cũng nhìn ra. Con nhất định không phải đứa cam chịu thiệt thòi. Thôi thôi, mau chuẩn bị kẻo lỡ giờ lành.
    -------------------

    Chú rể khăn đóng, áo tấc gọn gàng cùng cô dâu thắp hương báo cáo gia tiên bên nhà gái trước sự chứng kiến của mọi người. Trông hai người đứng cạnh nhau thực sự vô cùng hợp. Bên ngoài nhìn vào như cặp chim câu, chim cu hòa hảo, âu yếm. Mấy chị em đứng cười rúc ríc phía sau. Nhận thấy nàng dâu của mình căng thẳng đến mức cả người mất tự nhiên, Trọng Huyền nhân lúc xoay người đi ra thì thầm:
    - Ta tưởng chỉ mình ta căng thẳng thôi chứ.
    - Dạ? - Thục ngạc nhiên quay qua nhìn rồi lập tức nhận ra, quay lại giữ đúng lễ.
    - Điều hòa nhịp thở. Nếu run quá thì bám vào tay áo ta cũng được. Không ai để ý đâu.
    Là anh chồng quá đơn giản hay vì muốn trấn an nàng mà nói mấy lời này đây? Thục Châu tự nhiên thấy thoải mái hơn, trên môi đỏ nở nụ cười tắm gió xuân. Bắt gặp cảnh ấy, chàng rể lại thấy mất tự nhiên, hai má hơi ửng đỏ, cố gắng nhắm phía trước mà đi.

    Tiễn cô tư về nhà chồng xong xuôi, mấy người nhà đang vui vẻ chuẩn bị ăn uống nghỉ ngơi thì dâu cả loạng choạng, may làm sao cậu cả kịp đỡ lấy vợ. Phu nhân lo lắng:
    - Hay là mấy hôm nay mệt mỏi quá rồi? Con cứ về nghỉ trước đi, ta sẽ sắp xếp mấy chuyện khác sau.
    - Hay là mời đại phu đi mẹ. - Ninh Châu đề nghị - Sắc mặt chị dâu hơi xấu.
    Cậu bảy nhanh nhẹn:
    - Để con đi ngay.
    -----------------

    Ngày lại mặt của Thục Châu tới, hai vợ chồng mặt mày hồng hào về nhà ngoại ra mắt thì nghe chị dâu cả có tin mừng. Ai nấy đều vui vẻ nói cười. Ông Hưng quyết định đem bình rượu mình tự ủ đã gần mười năm ra mở tiệc trong khi Thành Nghiêm cứ ngồi nói chuyện với cậu em rể mới, ra điều hợp nhau lắm. Nữ quyến ngồi riêng với nhau, hàn huyên mấy câu. Đang nói tới chuyện sao chưa đặt tên chính cho bé Hoan, dâu cả cười híp mắt:
    - Anh chị đang bảo đợi chú hai sinh cháu mới họp gia đình chọn tên cho đám hậu bối đây. Mấy cô đều là Châu, là ngọc quý của nhà mình rồi thì các cháu nên lấy tên gì đây. Cứ nghĩ dần là vừa.
    Thanh Minh tiến tới hành lễ, thưa:
    - Bẩm mợ cả, các cô, cô ba về ạ.
    Ninh Châu gật đầu:
    - Mau mời vào.
    Chuyện nhà họ Tiền rồi cuộc sống có phần khởi sắc sau chuỗi ngày đau khổ tưởng như không dứt của Liên Châu, mọi người đã ít nhiều biết tới. Vẫn biết nàng ta thay đổi, chỉ là chưa thể mường tượng ra thay đổi tới nhường này. Đinh Liên Châu của ngày trước trâm vàng thoa bạc cắm trên đầu, trang sức không thể thiếu, càng không nói đến áo gấm lụa là, mặt mày đầy đặn kiều diễm, sánh với Thúy Vân nay lại như một người hoàn toàn khác. Nàng ta vận một áo bông thêu hoa đơn giản, đầu có một chiếc trâm ngọc bích tương đối đẹp mà Thục Châu có thể nhận ra là của hồi môn dì Liễu trân quý trao tặng cho chị. Mặt mày nàng ta gầy đi trông thấy cũng mất những đường nét quý phái ngày trước. Hiện lên bây giờ là một phụ nhân già hơn tuổi, gương mặt thoáng mệt mỏi và mang vẻ từng trải. Nhìn cô em gái mới được làm phu nhân quan Hàn lâm viện Thị độc, Liên Châu khó tránh có chút chạnh lòng. Song thấy em mỉm cười với mình, nàng ta bất giác cười đáp lại. Chưa từng có khi nào chị em hai người có thể thân thiết với nhau như vậy. Cô ba từ từ ngồi xuống giữa Thục và chị dâu cả. Cố gượng cười, nàng ta quay sang chị dâu:
    - Em nghe chị có tin vui, cũng chẳng có gì nhiều, em biếu chị với cháu chục trứng.
    Triệu Vân Trinh là người tự nhiên, sống lạc quan nên nhanh chóng nhận ý tốt:
    - Cảm ơn em ba nhé. Lát qua chỗ chị lấy quà cho nhà đấy.
    - Vâng. - Lời đáp xen với tiếng thở nặng nề không rõ là thở dài hay thở phào.
    Trân Châu không hề ưa bộ dạng này của chị ba một tẹo nào. Nàng ta chỉ muốn đứng ngay dậy trở về Văn Nhã các nếu không có ánh mắt răn đe của Ninh Châu. Thục Châu cầm đôi tay thô ráp của chị ba, vỗ nhẹ mấy cái:
    - Em không biết là chị làm được việc nặng đấy. Không chỉ thế, còn vực dậy cả một gia đình. Chị em mạnh mẽ thật.
    Liên Châu nhanh chóng gạt nước mắt, nhìn sang Minh Châu:
    - Mấy tháng nữa đến lễ cập kê của em, em thích gì, để chị tặng ?
    Không cần mấy gương mặt nhắc nhở cũng chẳng thèm nhìn đến cái khinh khỉnh trên gương mặt xinh đẹp của Trân Châu, Minh Châu giả vờ suy nghĩ rồi chép miệng:
    - Em nghĩ kĩ lại thì chị đừng tặng em chục trứng giống của chị dâu. Chị về ấp chục trứng thành một đàn gà con cho em là thích nhất.
    Mọi người cùng vui vẻ mắng yên con bé. Trân Châu lắc đầu:
    - Nuôi đến khi mày gả đi, giết nguyên cái đàn gà đấy mà đãi khách.
    - Chị khéo lo. Có khi còn đủ làm cỗ cưới chị nữa ấy chứ.
    Một tràng cười nữa vang lên. Nhà họ Đinh chưa khi nào tràn ngập hạnh phúc tới vậy.
    -----------------

    Chiến trường phía Tây mấy ngày này tạm ngừng chiến, quân sĩ hai bên được chăm sóc, nghỉ ngơi ngay gần chỗ an nghỉ của đồng đội. Tổn thất do chiến tranh đã gần tới mức không thể đong đếm. Thành Nghĩa giở thư đọc sau khi được băng bó cái chân trúng tên cẩn thận. Từ khi nào những lá thư nhà trở thành nguồn vui tưởng chừng như duy nhất của cậu. Đọc tới đoạn anh cả chờ ngày anh hai có con rồi đặt tên một thể, cậu cười lớn. Ngày đó còn xa không? Hay là...có ngày đó không? Trần Ngạn mới được thay thuốc mấy vết chém sau lưng, tiến tới. Nhìn anh bạn đọc thư nhà cũng trở thành thói quen bởi cậu chưa từng nhận một bức thư nào từ người thân. Cậu từng hối hận vì đã dặn người thân duy nhất đó đừng gửi thư. Cậu sợ những lời hỏi thăm bởi cậu sợ nhận ra nỗi cô đơn trong câu chữ ấy. Như thường lệ, Ngạn ngồi xuống bên cạnh, uống nước:
    - Sao? Em năm nhà cậu hôm nay viết gì? Lại xúi chạy trốn với đào ngũ à?
    - Có thư cho cậu đấy.
    - Ai gửi? - Ngạn đột ngột cảnh giác
    - Cái Ninh. Đề tên cậu này. Tôi chưa dám xem đâu. Chắc là lại dặn để mắt đến tôi không có "anh hai tôi hám lập công mà quên cả mạng sống". Đoán thế.
    Trần Ngạn nhận lấy phong thư, cẩn thận mở ra. Vẻn vẹn mấy dòng ngay ngắn. Ấy vậy mà khi không ai để ý, nước mắt đã rơi trên gương mặt rắn rỏi đầy khói lửa chiến trận.
    Tiếng hô hoán ầm ầm phía xa vọng tới. Tất cả bất ngờ, nhanh chóng chỉnh trang, cầm vũ khí sẵn sàng lao ra ngoài. Một đợt tấn công bất ngờ của giặc. Bọn chúng bội ước ngừng chiến.
    ---------------------

    Mươi hôm sau, nhà họ Đinh nhận thư của Minh thân vương phi. Ông Hưng ngã ngồi xuống ghế, gương mặt thoáng chốc già hẳn đi. Phu nhân thì đứng không vững, phải có bà hầu đỡ lấy. Hai anh em Thành Nghiêm, Ninh Châu mặt mày tối sầm lại. Ngay lập tức Ninh chạy ra ngoài.
    - Ninh! Em đi đâu đấy? - Nghiêm gọi với theo.
    Không đáp, nàng chạy tới chuồng ngựa, leo lên một con ngựa ô, phi tới vương phủ.
    ----------------------

    Vương phi buồn bã:
    - Vương đã gấp gáp cầm quân đi ngay rồi, chỉ kịp nói có thế. Em cứ bình tĩnh đã. Vương cũng nói doanh trại đó bị tập kích không có nghĩa là tất cả đều... Chị tin là không sao đâu.
    Nước mắt Ninh Châu bắt đầu tuôn rơi lã chã không ngừng.
    ---------------------

    " Anh tôi từng viết quan anh chưa bao giờ nhận thư nhà. Nếu anh tôi đã coi quan anh như anh em, vậy tôi mạo muội tự coi mình là người nhà với quan anh mà viết thư này. Ở kinh thành mùa xuân hoa nở rất đẹp lại đến nghĩ chiến trường tan hoang, không biết người sống thế nào. Ăn mặc có thể thiếu thốn nhưng tính mạng phải bảo toàn. Nếu có chạy, nhớ kéo anh tôi theo với. Tôi có gửi hai tấm áo, anh hai một cái, quan anh một cái. Rét nàng Bân, nhớ giữ gìn sức khỏe."
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  13. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 10: Ngoại truyện 2: Thục Châu

    Thục Châu cùng chồng và cha mẹ tiễn khách khứa xong đã là tối muộn. Bà quan Thông phán cầm tay con dâu mới, vỗ mấy cái âm cần:
    - Hai đứa đi nghỉ sớm đi. Không còn việc gì đâu.
    - Chỗ nghỉ của cha mẹ....
    - Người ở dọn sạch sẽ phòng ốc rồi, không phải lo. Đi nghỉ đi.
    Ông Thông phán vỗ vai con trai. Trọng Huyền mất tự nhiên, hắng giọng:
    - Vậy... vậy chúng con về phòng trước ạ.
    Nói đoạn quay lưng đi. Thục Châu đành chào cha mẹ chồng rồi theo sau. Mới vào hậu viện, Trọng Huyền nhìn trước ngó sau làm Thục thấy lạ. Không thấy ai, thám hoa ghé tai cô dâu mới :
    - Đứng cả ngày còn phải chào hỏi khắp nơi.
    Nàng mệt lắm đúng không?
    Thục Châu chưa quen, ngại ngùng lắc đầu.

    Hai người từ từ dạo quanh hậu viện một lát. Phủ được ban không lớn lắm, phải gấp rút sửa sang lại nên cũng chưa có gì đặc sắc. Chỉ có đường rải đá thêm mấy cái cây quanh phòng chính. Ông bà quan Thông phán chỉ nghỉ lại qua đêm, trưa chiều hôm sau phải quay về Vũ Ninh bởi ông Thông phán giữ chức ở đó. Trọng Huyền là thám hoa, được một chân ở kinh thành, có phủ riêng. Có thể nói cuộc sống của Thục Châu hiện tại là mong ước của nữ nhân khắp thiên hạ. Nhưng nàng biết cha con bọn họ là người đọc sách, sùng đạo Nho nên chuyện cha con cùng làm quan sẽ không kéo dài lâu nên sớm muộn gì hoặc hai người sẽ chuyển lên kinh thành hoặc phận dâu con như nàng về quê phụng dưỡng cha mẹ chồng. Song so với nhà họ Bùi, đây vẫn là một món hời.
    Đang chải tóc, Thục không nén được hỏi:
    - Tại sao quan nhân biết chuyện của em với nhà họ Bùi mà vẫn hạ quyết tâm hỏi cưới ?
    Huyền ngồi ở bàn uống nước, tay cầm cuốn sách, từ tốn đáp:
    - Thế tại sao nàng biết chuyện của ta với Kim Thành Công chúa vẫn dám gật đầu đồng ý?
    - Bởi vì quan nhân dám hỏi cưới nên nhà em mới tìm hiểu ngọn nguồn. Biết Công chúa phải đi hòa thân...
    - Ta chỉ nghĩ tại mình mà một người con gái phải chịu đàm tiếu mà người con gái ấy còn là Thục Châu nên ta mới dứt khoát phải chịu trách nhiệm.
    Thục quay mặt lại, đối diện với nam nhân kia :
    - Quan nhân chỉ nghĩ thế thôi ư?
    Chú rể gật đầu:
    - Cưới thì có lời mai mối, có đủ sáu lễ. Nhà họ Bùi với nhà họ Đinh chưa có lấy một lời làm mối, trong cung với chúng ta cũng chưa hề ngỏ ý gì cớ làm sao phải suy xét nhiều?
    - Sao quan nhân không nhìn em?
    Quả thực là Trọng Huyền cố ý nhắm mắt nói, chẳng biết là buồn ngủ hay lảng tránh. Học sĩ hắng giọng mấy cái nữa. Lát sau mới dám nói:
    - Tại nàng... nàng... Hôm nay mệt rồi, nghỉ sớm đi.
    Nói rồi chú rể đi nằm trước, bỏ lại cô dâu mới chưa hết ngạc nhiên. Nàng làm sao?

    - Quan nhân chưa ngủ đúng không?
    Nhịp thở của người đang quay mặt vào tường kia cứng ngắc nên Thục phần nào đoán ra, tủm tỉm cười:
    - Quan nhân ngại đấy à? Vậy từ mai em đi ngủ cũng ăn vận chỉnh tề nhé?

    Đáng lí ra nàng mới phải là người căng thẳng chứ. Càng nghĩ càng thấy dở khóc dở cười. Bên kia cố ý không đáp, nàng cũng để cho người ta mặt mũi, lẳng lặng thổi tắt nến. Nến tắt người kia mới đột ngột tấn công phục thù.
    ------------------

    Vũ phu nhân dìu quan nhân của mình khỏi cửa nhà họ Đinh, trên người vương đầy mùi rượu. Ngồi uống cùng hai ông chủ Đinh uống rượu như nước mà vẫn có thể đi bằng hai chân rời khỏi bàn tiệc coi như có bản lĩnh. Lên đến xe ngựa, phu nhân trẻ đã lấm tấm mồ hôi. Chưa vội rời đi, nàng nhỏ giọng nói:
    - Nếu quan nhân còn thức thì trả lời em mấy câu. Những gì cần kể, em đã kể hết. Quan nhân cũng nhìn thấy chị em rồi. Quan nhân có thấy hối hận thì nhân bây giờ trả em về nhà họ Đinh đi.
    Trọng Huyền đang tựa người vào thành xe, cố nâng mí mắt nặng trĩu, khàn khàn đáp:
    - Ta trước sau chỉ có một câu trả lời. Hơn nữa, chị ba nếu còn được phép bước chân qua cánh cửa kia, chị ấy còn xứng đáng. Vả lại...
    Cậu quay qua nhìn người vợ trẻ, ánh mắt hiền từ thường ngày giờ đã biết mang ý trêu đùa:
    - Nếu nàng thực sự không muốn gả cho ta, nàng phải hỏi ta điều này từ khi nhà ta mang lễ tới chứ.
    - Quan nhân quá chén rồi. Chúng ta về phủ thôi.
    ---------------

    Đúng như những gì Thục Châu nghĩ ban đầu, cha chồng không lâu sau từ quan. Chuyện hai thế hệ có sống chung một mái nhà hay không hãy còn chưa tỏ. Thục đặt li trà xuống bàn giấy cho chồng, cất tiếng:
    - Mình nên sắp xếp đón cha mẹ tới thôi, quan nhân thấy sao?
    Nhấp chút trà, Trọng Huyền ghé mắt:
    - Ở quê nhà ta vẫn còn một căn nhà, cha mẹ sẽ tới đó an dưỡng, ta chưa nói với nàng hả?
    - Dù sao quan nhân vẫn là con trai duy nhất. Chuyện báo hiếu này vẫn nên làm. Hoặc là để em về đó.
    Quan anh vội giữ tay nàng, sốt sắng:
    - Nàng không nghĩ tới quan nhân của nàng à?
    - Quan nhân cứ để em về đó ít lâu. Nếu cần... em nạp thiếp cho quan nhân rồi đi cũng không muộn.
    Trọng Huyền giữ chặt tay vợ, nhíu mày nghiêm túc:
    - Ta mới ra làm quan, tiền trong nhà chẳng có mấy đồng còn nạp thiếp được ư?
    Nàng nở nụ cười:
    - Chuyện của anh hai em, quan nhân ở trên triều lưu tâm một chút. Em về quê chăm sóc cha mẹ một thời gian. Chỉ sợ em vụng dại, cha mẹ không muốn chứa chấp lâu dài thôi.
    Bẵng một lúc, quan anh có vẻ xuôi, gật đầu:
    - Chị cả gả đi xa, cha mẹ bây giờ chỉ có một mình ta cũng lo nghĩ trong lòng. Nàng về đó thì cũng mở lời mời cha mẹ về đây để tiện vẹn hiếu đạo làm con.
    - Xin vâng.
    ----------------

    Mảnh đất thuộc họ Vũ vốn không lớn lắm. Cả đời làm quan tích cóp được chút ít, Vũ Thông phán dành để mở rộng chỗ đó thành một nơi khang trang rộng rãi có vườn cây, ao cá thư giãn khi về già. Trời trưa hè nắng nóng, Thục Châu ngồi cùng Vũ phu nhân ướp trà. Nàng vui vẻ hỏi han:
    - Mấy hôm nay con thấy cha hay câu cá ngoài ao cũng được kha khá. Lại nghe quan nhân kể mẹ nấu canh cá chua rất ngon. Hay mẹ dạy con nhé!
    Phu nhân gật đầu rất nhanh:
    - Chiều nay mẹ con ta ra chợ mua một con cá béo về nấu là xong. Cần gì phải cậy lão già kia?
    - Cha mẹ chưa quyết được ạ?
    - Con nói xem, già rồi thì thôi đi còn muốn mở lớp gõ đầu trẻ làm gì cho nhọc lòng nữa chứ.
    - Có nhọc cũng là cha nhọc. Hay là mẹ đang thương cha đấy ạ?
    Vũ phu nhân cười thành tiếng:
    - Ta nghe kể nhà họ Đinh có cô sáu khéo lấy lòng nhất. Chưa biết cô sáu đấy thế nào chứ cô tư miệng cũng bôi đầy mật đây.

    Hai mẹ con cùng vui vẻ nói chuyện thêm một hồi. Thỉnh thoảng có cơn gió mát thổi đến làm dịu đi phần nào cái oi ả khó chịu. Vũ phu nhân tuổi gần ngũ tuần, trông ra không già không trẻ, cả người toát lên vẻ đoan trang mà gần gũi. Thục từng nghe phu nhân kể về mẹ chồng này rằng bà rất hay cười nói. Lời nói ra đều thấp thoáng một ý sâu xa. Và những người hay cười như vậy một khi thiếu vắng dáng vẻ đó bất giác sẽ tỏa ra một uy khí bức người. Quả như vậy. Khóe miệng Vũ phu nhân hơi vén thành một nụ cười như có như không, nhàn nhạt hỏi:
    - Trọng Huyền xin ta mang lễ tới nhà họ Đinh vì những điều tiếng không hay giữa hai đứa. Khi đó ta đã nói thanh giả tự thanh. Càng rối rít tìm cách gỡ thì càng khiến mình rơi vào bẫy. Nó vẫn nằng nặc thuyết phục. Ta mới nghĩ hai đứa hẳn cũng có gì đó hơn mức xã giao. Một người có thể khiến đứa con trai tối ngày đèn sách của ta quyết tâm như vậy là tiên nữ phương nào? Khi tới hỏi cưới ta đã hỏi rõ ràng Phùng Lan. Con là người thế nào ta hiểu đôi nét. Cho nên...
    Trước sự ngỡ ngàng của con dâu, bà quay sang nhìn, vẫn rất hiền từ:
    - Con đã xử lí chuyện bên họ Bùi đến đâu rồi ?
    Hết sức bàng hoàng, Thục không nói lên lời. Phải mất vài giây nàng mới trả lời được:
    - Con... Hồng Đào nói Bùi Diệu Yến xoay sở gả cho Bùi Dương rồi tìm cách bán Nhị Tâm đến thanh lâu khiến phu quân của thị tức giận. Hai người đó bây giờ bằng mặt không bằng lòng làm phu nhân nhà đó đau đầu suốt.
    - Cũng có bản lĩnh. - Vũ phu nhân gật gù - Thế nên ta mới hỏi con cho Trọng Huyền.
    - Dạ?
    - Nó chỉ biết lễ đạo Nho gia làm sao có thể một mình chống chọi giữa chốn quan trường chứ? Con là đứa biết lo ngh, cha mẹ rất an tâm. Chuyện báo hiếu, không phải lo tới nữa. Chúng ta ở đây rất thoải mái, tự tại cũng không đến nỗi không sống nổi. Con về nói với chồng như thế.
    - Quan nhân nói chị cả đã gả xa rồi, chàng ấy càng phải chăm sóc tốt cho cha mẹ. Con nào dám trái lời.
    - Vậy nói là ta chán ngấy mấy đứa con rồi. Có cha con lảm nhảm đạo lí ta đã thấy đau đầu, không cần một ông con nữa. Mà con không mau về, ta lại đổi ý đấy.
    Nói đoạn bà cười khúc khích. Thục Châu dần nở nụ cười:
    - Hay mẹ đổi ý mau đi ạ.
    - Cái con bé này!
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  14. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 11: Lật thế cờ ở Ngọc Vũ lâu

    Thường xuyên qua lại phủ thân vương vẫn không nghe tin tức gì, nhà họ Đinh phải chuyển từ sốt sắng sang vững vàng hơn. Có khi không nghe tin còn hơn nghe tin không hay. Dì Hà ở Bạch Liên các chẳng quan tâm gì đến sống chết cậu hai nhà này, chỉ chăm chăm đôn đốc các con. Đứa nhỏ nhất là Minh Châu chuyển ra viện riêng sau lễ cập kê. Nó đổi tên Mạn Nhiên cư thành Vân Du quán, cho bày trí lại toàn bộ và lắp một cái ghế đu ở sân, ngay dưới tán cây. Đối với dì Hà, lễ cập kê bị lược bớt là một thiệt thòi, ấm ức nhưng Minh Châu chẳng bận tâm. Chuyện anh hai chưa đâu ra đâu nó vẫn có thể yên ổn bố trí nơi ở mới là quá tốt rồi. Cậu bảy Thành Đức thì bị mẹ đốc thúc học hành ngày đêm. Thị nghĩ mất đi một đứa con trai, ông chủ đang rất sầu nào chính là cơ hội cho Thành Đức tỏa sáng. Không lôi được thằng nhóc tới trước mặt cha thì thị tìm cách để ông chủ Đinh tới xem nó chăm chỉ ra sao. Có điều cậu bảy có thể được thương hơn đúng ý thị nhưng thị vẫn ngày một rơi khỏi tầm mắt của ông chủ không cách nào cứu vãn. Ông chủ bây giờ luôn ở Kiêu Tương đường an ủi phu nhân đau khổ triền miên. Dì Hà dồn hết tâm sức vào đứa con gái yêu kiều của mình. Người ta đều nói Trân Châu gần đây có qua lại với cậu tư họ Lâm, cùng Trình tiểu thư tranh giành vị trí. Chuyện đó không chỉ là lời đồn. Nhà họ Lâm giàu có nhất kinh thành, cá đã cắn câu thì không lí gì rủ lòng từ bi phóng sinh dù cho có thả câu ao nhà người khác đi nữa.

    Yến hội của thương gia năm nay hoàn toàn do Ninh Châu chủ trì cho nhà họ Đinh. Hai cô em tiến lên lầu trước, nàng lưu lại một chút chào hỏi các ông chủ lớn có quen biết, giải thích qua sự vắng mặt của cha và anh cả rồi mới lên trên.
    Năm nay có vài gương mặt thiếu đi, chỉ có cô ba họ Triệu là có thể ngồi cùng. Triệu An My tươi cười:
    - Cô năm năm trước tiếp quản xưởng rượu, năm nay đã có một cửa hiệu riêng. Bước tiến cũng nhanh quá đấy.
    - Hổ thẹn với cô ba thôi. Chưa có dịp ghé qua, chỗ của cô vẫn tốt chứ?
    - Có đồng ra đồng vào. Không thể sánh với nơi buôn rượu nhập khẩu của cô.
    Ninh Châu cười xòa:
    - Cũng có đồng ra đồng vào thôi.

    Ở một góc khác, Trình Cao Kì đang tỏ ra hết sức thân mật cùng cậu tư họ Lâm. Lâm Phú Cự mặt mày lại chẳng mấy phần thoải mái. Ánh mắt bắt gặp hình bóng Đinh Trân Châu thì không thể dời khỏi. Trình tiểu thư sớm phát hiện ra, ruột gan đảo lộn. Lần nào cũng là ả ta gây sự với thị. Nhân đây thị sẽ để ả đàn bà lả lơi đó không ngóc đầu lên được.

    Ninh Châu cùng An My trò chuyện về Lương Trang. Nghe bảo cuộc sống cũng náo nhiệt, ngày nào cũng đấu khẩu lớn nhỏ hai ba trận. Hai người cùng cười vui vẻ thì có người tiến tới. Lại là nam nhân cao lớn đó.
    - Ông chủ Khương! Không ngờ gặp được ở đây. - Ninh Châu đứng dậy chào hỏi.
    - Nhân dịp này cũng muốn xem cửa tiệm của cô năm tới đâu.
    - Không có gì đáng xem cả. Chuyện tàu buôn vẫn thuận lợi chứ?
    - À vâng, vẫn tốt.
    Nói qua lại thêm mấy câu xã giao, người kia bị một thương nhân khác gọi đi dùng tiệc. An My dõi mắt theo đến khi người đó hòa vào dòng người đông đúc đang nói chuyện ồn ào dưới tầng.
    - Đó là ông chủ Khương ở Dương Tuyển?
    - Cô biết sao?
    - Thật lòng ta phải nhắc cô. Người đó đã có phu nhân là con gái một nhà buôn lớn ở Phúc Lộc.
    Ninh Châu cười khổ:
    - Cô nhìn ông chủ Khương với ta chênh lệch tuổi tác không ít. Nếu người ta còn chưa năm thê bảy thiếp ta càng thấy ái ngại.
    - Đấy là vì ta thấy người đó khá thân thiết với cô. Hai vợ chồng bọn họ thuộc dạng bằng mặt không bằng lòng. Bây giờ họ Khương lớn mạnh như vậy. Chỉ cần muốn, phu nhân của hắn sẽ không bao giờ được nhắc tới nữa. Dù là làm ăn hay gì, ông chủ Khương đều là một con sói nguy hiểm. Bởi vì... trong nhà bọn họ đều là thú dữ.
    - Cô biết nhiều về nhà họ thật đấy.
    - Nhà họ Triệu chúng ta lấy tình thân làm đầu, tránh mọi hiềm khích trong nhà. Những câu chuyện trong nhà họ Khương đều được lấy ra làm mẫu mà tránh. Nhà bọn họ, phu nhân dòng đích không có con, hắn là con của vợ lẽ giống như các anh chị em khác. Tất cả bọn họ đều có dã tâm rất lớn, cách đây sáu năm đã có một cuộc tranh đấu khốc liệt. Hắn từng bị ám sát ba lần trên đường chưa kể những lần "tai nạn". Một người con trai đi theo tàu buôn viễn dương không có ngày về. Ba người con gái cũng không vừa. Bọn họ đứng sau một nửa số vụ ám sát mấy anh em, còn lại là... xuống tay với thiếp thất của cha, uy hiếp anh em khác. Vượt qua tất cả chuyện đó để trở thành "ông chủ Khương", cô hiểu rồi đấy. Chưa kể tới mối quan hệ của hắn với mẹ cả cũng chẳng vui vẻ gì.
    Ánh mắt nghe chuyện của Ninh càng chăm chú. Để vừa lòng thính giả tận tụy, An My hắng giọng kể tiếp:
    - Bà chủ Khương hiện tại là do mẹ cả của hắn sắp xếp. Thế nên quan hệ của bọn họ rất căng thẳng.
    Ninh Châu gật đầu:
    - Khương phu nhân muốn đứng vững nên làm thế cũng dễ hiểu. Quả là một nhà phức tạp.
    - Bỏ qua chuyện đó. Chị tôi lại mang bầu hả?
    - Đúng vậy. Dạo này...
    Đang hàn huyên mấy câu, Minh hớt hải chạy lại, thở không ra hơi, kéo tay chị năm. Ninh nhíu mày:
    - Sao vậy?
    Cô tám ghé tai thì thầm. Đồng tử mắt của Ninh Châu cảm tưởng như giãn cả ra.
    - Tôi có giúp được gì không? - An My hỏi.
    - Không cần. Cô nên tới chỗ mấy phu nhân kia giới thiệu vải của mình thì hơn. Tôi xin phép.
    Nói đoạn hai chị em cùng nhanh chóng đứng dậy rời đi.
    - Tạm biệt. - An My ngơ ngác nhìn theo.

    Minh Châu dẫn đường phía trước, không biết đã quành mấy khúc, đi qua bao nhiêu phòng tiệc. Vừa rồi nàng ta bắt gặp chị sáu bị người ta dìu tới một phòng kín, không rõ sự tình thế nào nên rất sốt sắng. Bước chân nhanh và gấp tới độ Minh Châu đâm sầm vào một quan khách vừa bước ra từ phòng trà. Cô năm kéo tay em lui xuống vài bước, bản thân cúi người thỉnh lỗi.
    - Chị em chúng tôi đang trong lúc vội vàng có mạo phạm, xin quan anh lượng thứ.
    - Xin lượng thứ. - Minh Châu cũng cúi người.
    - Hai người có chuyện gì sao?
    Cả hai đồng loạt đứng dậy. Trùng hợp làm sao bên cạnh quan khách bị va trúng lại là Thịnh Thái. Quan khách kia ngừng phe phẩy quạt, nhướn mày:
    - Anh Thái biết hai vị này sao?
    - À, là hai tiểu thư nhà họ Đinh. Hai vị, đây là cậu hai phủ Đông các học sĩ.
    Thiếu niên trông chỉ nhỉnh hơn cô tám một chút, có vài nét tự tại cúi người chào hỏi. Hai chị em hành lễ, ý muốn nhanh chóng rời đi nhưng không biết làm sao mới tránh thất lễ. Ninh Châu định cáo lỗi nhưng Minh Châu không nhịn được, giọng đầy lo lắng cậy hỏi:
    - Hai vị có ai quen biết nơi này, xin giúp chúng tôi với.
    Chuyện không thể để lọt ra ngoài như vậy, Ninh Châu hết sức khó xử. Nàng muốn ra hiệu cho em nhưng cậu hai họ Lại đã lên tiếng:
    - Hoằng Văn có thể giúp gì được hai vị?
    - Xin dẫn chúng tôi tới phòng kín kẽ nhất ở đây.
    Cậu hai hơi ngập ngừng suy nghĩ trong khi Ninh Châu đáp lại ánh mắt khó hiểu của Thịnh Thái bằng một ánh mắt bối rối. Thực sự thì nàng chỉ quen với trưởng quầy nơi này. Nhưng chuyện tế nhị như vậy lại gặp phải sự hấp tấp của em gái, nàng đành đâm lao phải theo lao. Ninh Châu đối diện với Lại Hoằng Văn, giọng điệu mạch lạc:
    - Cậu có quen biết với người nào kín tiếng ở đây không?
    - Nếu cô năm tin tưởng, tôi dám đảm bảo.
    - Tôi cần người sắp xếp một chút.

    An My đang say sưa giới thiệu lụa mới của cửa hiệu cho mấy vị phu nhân phú hộ thì có ồn ào phía cuối hành lang. Trình Cao Kì đang mặt mày tái mét, bám vào tay tì nữ bên cạnh mà nói:
    - Tôi... tôi thấy cô sáu họ Đinh cùng với nam nhân vào đó. Rồi... rồi...
    Lâm Phú Cự đấm mạnh xuống bàn khiến đám đông đang bàn tán im bặt. Mặc kệ những ánh mắt tọc mạch, y chạy hết sức để kiểm chứng thực hư, rằng người con gái trong mộng của hắn rốt cuộc ra sao. Một nụ cười kín kẽ nở ra nơi khóe miệng thiếu nữ.

    Cửa phòng bị mở tung. Bên trong nồng nặc mùi ám muội và một nam nhân say bí tỉ nằm trên giường. Không còn bất kì thứ gì khác. Lâm Phú Cự trong lòng nhẹ đi biết bao nhiêu rồi đột ngột quay ngoắt đầu lại, phóng ánh mắt sắc lẹm về phía kẻ tung tin. Trình tiểu thư cũng đang hết sức kinh ngạc. Thị lắc đầu. Cảm giác nhục nhã ập tới. Mọi người hướng những lời bàn tán về phía thị. Thị lắc đầu mạnh hơn như muốn phủ định những lời ấy thì bắt gặp Đinh Ninh Châu đang nhàn nhạt nhìn lại. Đối với thị, đó là sự nhạo báng của kẻ thắng cuộc và nó càng khiến thị điên loạn. Triệu An My đứng trong đám người lắc đầu bĩu môi:
    - Ngọc Vũ lâu không phải chốn mua phấn bán hương hay là nơi giở trò bẩn thỉu. Hôm nay suýt chút nữa hại con gái nhà người ta mất hết phẩm giá, thật là ác độc!

    Cả đám đông nhao nhao thương hại cô sáu xinh đẹp, duyên dáng bao nhiêu càng phỉ nhổ Trình thị bấy nhiêu. Lâm Phú Cự tức tới tím tái cả mặt mũi, phất áo bỏ đi. Trước khi Ninh Châu rời khỏi cùng mọi người, Trình Cao Kì kịp bám lấy vạt áo, nghiến răng nghiến lợi:
    - Là do mày làm đúng không?
    - Câu này ta hỏi mới đúng. Tưởng ai, hóa ra là thế cờ do Trình tiểu thư bày.
    - Mày đang lên mặt với tao à? Giống hệt con em mày. Nếu nó không phải hồ ly tinh câu dẫn đàn ông của người khác...
    Giọng của cô năm đanh lại:
    - Cẩn thận lời ăn tiếng nói của mình đi. Trân Châu câu dẫn ai? Ai là nam nhân của cô? Nhà họ Đinh hôm nay có thể không muốn truy đến cùng nhưng Trình thị muốn lấy việc gây sự với nhà họ Đinh ra làm truyền thống thường niên thì nên xem lại đã đủ gan chưa.
    - Ván cờ này, coi như tao thua. Tao cũng phải nói nếu nhà họ Đinh không biết quản con gái cho tốt, họ Trình sẽ ban ơn thay mặt dạy dỗ một bài học nhớ đời.
    - Nhà họ Trình dạy người của mình chưa xong đã muốn lo chuyện thiên hạ rồi ư?
    - Con...
    Chặn lời của Trình thị, Thịnh Thái tiến tới:
    - Trình tiểu thư xin tự trọng. Nơi này còn có người nhìn vào. Tôi e càng không có lợi cho tiểu thư đâu.
    Trình thị hừ lạnh, phất áo bỏ đi. Thịnh Thái nhìn sang Ninh Châu:
    - Cô năm không sao chứ?
    - Nói mấy câu tốn chút nước bọt thôi. Chuyện này phải phiền tới người ngoài như quan anh, tôi thấy rất ngại. Đã giúp thì giúp cho chót, quan anh có thể gửi lời tới cậu Lại giữ kín chuyện này?
    - Cậu Lại không phải kẻ thích rêu rao chuyện người khác. Cô yên tâm. Hoằng Văn đang trao đổi với đào nương Mỹ Xuân. Hai em của cô cũng đã sắp xếp xe đưa về an toàn.
    Nàng cúi người hành lễ:
    - Không biết trả ơn thế nào cho hết. Thay mặt chị em, xin tạ ơn với quan anh.
    Người kia vội đỡ nàng đứng dậy, xua tay:
    - Giao tình của tôi với hai lệnh huynh không đủ để ra mặt giúp đỡ chút chuyện hay sao? Việc Thành Nghĩa mất tích, tôi có nghe Thành Đức bộc bạch. Nếu nghe được gì, tôi sẽ báo với cô ngay.
    Cô năm lén gạt tay qua khóe mắt, mỉm cười:
    - Phiền quan anh dẫn tôi tới tạ ơn cô Mỹ Xuân với cậu Lại.
    Hai người rời từ từ ra hành lang rồi bước xuống lầu. Vừa đi vừa nói mấy câu.
    - Từ khi quan anh nhận chức, tôi chưa có lời mừng. Muộn nhưng có còn hơn không. Hi vọng quan anh đối với Quan gia (hoàng thượng) là thần tử trung, với dân là phụ mẫu tốt.
    - (Bật cười) Lời chúc ý nghĩa nhất tôi từng nhận đấy. Thực ra cũng nhờ trà sen của cô năm tôi mới có ngày hôm nay.
    - Trà sen? Của tôi?
    Chỉ có tiếng cười thay lời đáp. Cậu Thịnh không thể nói khi đó tôi giận cô năm lắm nhưng uống trà cô tặng lại thấy ấm lòng ấm dạ, quyết tâm đỗ đạt được.
    --------------------

    Tiếng nức nở phát ra từ Văn Nhã Các mãi suốt đêm. Minh Châu chép miệng:
    - Chị tốt nhất đừng nghe mấy lời ảo tưởng mụ mị đầu óc của mẹ nữa. Chị ba trước kia cũng vì làm theo ý dì Liễu mà tới nỗi như vậy đấy.
    Nghe vậy Trân Châu càng khóc ác liệt. Chỉ đến khi chị năm đe, tiếng ấy mới im bặt:
    - Muốn cả nhà này biết thì cứ gào đi. Để cha với phu nhân cùng ra mặt đòi lại công bằng, em mới vui hả?
    Trong căn phòng là ánh nến le lói và những tiếng nấc nức nở. Ninh Châu thở dài:
    - Đông kinh không chỉ có nhà họ Lâm có con trai, cứ gì phải đi tranh với kẻ khác để rước họa vào thân?
    - Chị có bảng nhãn theo đuổi thì nói dễ lắm. - Trân cố cãi.
    - Thế chị nói với người ta em sáu tôi vừa xinh đẹp vừa biết nói ngọt còn biết nũng nịu, quan anh tới mà hỏi, được không?
    - Không thèm!
    - Đi thèm đồ của người khác thì được dù là đồ bỏ. Chẳng hiểu trong đầu em nghĩ gì nữa! Em đang hạ giá trị bản thân đấy.

    Minh Châu nghe xong liền gật mạnh một cái tỏ ý tán thành làm Trân Châu ỉu xìu như bánh đa gặp nước. Nàng ta muốn giận dỗi cũng không được. Ninh đứng dậy, chỉnh trang rồi dặn:
    - Hạ Châu cũng từng muốn trèo tới nơi cao rồi bây giờ người không ra hồn người đấy. Em có tài, có sắc. Chị không trách em muốn tìm nơi môn đăng hộ đối nhưng làm sao cho hợp, cho đúng thì làm. Đấy là chưa kể đến nhà này có người lớn, chưa đến lượt một đứa con gái phải không biết xấu hổ tự đi tìm chồng.
    Nói lặng lẽ rời đi. Minh Châu cũng hành lễ rồi trở về phòng, bỏ lại Trân Châu giữa những ngổn ngang suy nghĩ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  15. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 12: Chèo chống giữa giông bão (Thượng)

    Biến động thị trường ngày càng phức tạp từ khi chiến tranh phía Tây bắt đầu vào giai đoạn căng thẳng nhất. Vương phi nói Minh Thân vương ở chiến trường gần đây cũng không thường xuyên viết thư về nữa. Cả triều đình lao nhao, cả Đông kinh chao đảo. Giữa lúc tình hình làm ăn ngày càng khó khăn, nhà buôn nào cũng phải tìm đường thoát cho mình.
    Năng suất của xưởng giảm mạnh do các đơn hàng thưa dần khiến Ninh Châu thở dài. Đến cả cửa hiệu mới cũng khó khăn hơn, chỉ có thể bán một lượng khiêm tốn cho giới quý tộc ít bị ảnh hưởng nhất. Tiếng bàn tính lạch cạch chiếm trọn không gian viện Ngoạn Thiềm. Tiểu Mãn tiến vào, cúi người thông báo:
    - Có ông chủ Lâm tới, ông chủ gọi cô ra tiếp nước ạ.
    Việc tiếp nước bấy lâu nay chính là kín đáo để nàng nghe chuyện buôn bán trong nhà. Không ngờ cũng có ngày gặp mặt ông chủ Lâm nức tiếng kinh thành. Vài kẻ gọi ông ta là "cáo già" trong giới thương nhân. Như đột nhiên nhớ ra điều gì, nàng hỏi:
    - Ông chủ Lâm đi một mình à?
    - Dạ không. Có cậu tư nhà đó nữa ạ.
    - Nói Thanh Minh để mắt bên Văn Nhã các một chút.
    - Vâng.

    Ở sảnh chính, hai ông chủ đang ngồi phía trên hỏi thăm, chào hỏi lúc Ninh Châu rót trà. Ông chủ Lâm thấp, có cái đầu thưa tóc, ăn mặc toàn gấm quý, tay đeo nhẫn ngọc và gương mặt nhiều nếp nhăn trông lõi đời. Ông ta nhìn con gái thứ năm nhà họ Đinh rồi cười với ông chủ Hưng:
    - Đây là con gái rượu của ông chủ Đinh hả? Đúng là rất nhanh nhẹn. Chẳng bù cho thằng cháu nhà ta.
    Vừa nói ông Lâm vừa hất đầu về phía Lâm Phú Cự ngồi ở chiếc đôn bên tay phải. Hắn mang những đặc điểm nổi bật nhất của nhà họ Lâm: ăn vận bóng bẩy, đôi mắt hồ ly và thái độ ngạo mạn. Ninh Châu không hiểu nổi một đứa như Trân Châu chẳng đến nỗi nào mà sao phải nhắm tới một kẻ như vậy. Ông chủ Đinh nhìn qua người rất có thể kế thừa gia sản khổng lồ nhà họ Lâm cho có lệ rồi đáp lời:
    - Cậu Lâm trông rất xán lạn. Mấy đứa nhà tôi làm sao dám sánh cùng.

    Ninh Châu cũng cúi người cảm ơn rồi lui về bên trái, ngồi xuống đối diện cậu Lâm. Ở Trường Xuân không câu lệ hà khắc chuyện nữ nhân xuất đầu lộ diện trước khi gả, đương nhiên là với điều kiện giữa thanh thiên bạch nhật và ở chốn đông người. Ông chủ Lâm sau khi nhìn thấy Ninh Châu thì không vội nhắc tới việc thằng cháu mong ngóng. Dù đứa con gái tên Trân Châu đó có thực sự dát ngọc lên người, quý giá tới nhường nào thì nó vẫn là thứ nữ chỉ giỏi bỏ bùa khiến người kế thừa tương lai của họ Lâm mê mệt. Ngược lại Đinh Ninh Châu này trông ra rất có bản lĩnh. Có như thế mới giúp gánh vác được sản nghiệp lớn của nhà bọn họ.
    - Ông chủ Đinh hình như đã có tới ba tàu buôn viễn dương. Chẳng dấu gì, ta tới đây chính vì muốn cùng ông chủ Đinh thương lượng chuyện đó. Thời buổi này đang rất khó khăn, để nuôi một tàu buôn không hề dễ. Chỉ cần ông chủ Đinh gật đầu dành một nửa số hàng buôn trên tàu cho muối của nhà chúng ta thì chi phí cho tàu buôn đó, đương nhiên, một nửa do nhà họ Lâm trả.

    Ánh mắt Ninh Châu hơi rủ xuống, trong đầu chất đầy suy nghĩ. Ông chủ Đinh chỉ đặt chén trà xuống, im lặng một lát. Tại sao bọn họ lại muốn như thế? Sự ranh mãnh không giấu được sau chén trà của ông chủ Lâm. Phá tan bầu không khí ngột ngạt ấy là tiếng của một gia đinh:
    - Bẩm, có ông chủ Cao tới tìm ông chủ Lâm ạ.
    Hai ông cháu họ Lâm lập tức trao đổi cái nhìn với nhau. Lâm Phú Cự đứng dậy, phủi tà áo bằng lụa hiếm thêu tay tinh xảo, lạnh nhạt cất tiếng:
    - Ở đâu?
    - Ninh Châu, con dẫn cậu tư đi. - Ông Hưng nói.
    - Vâng. Cậu tư, mời theo tôi.

    Gia đinh và Tiểu Mãn đi phía trước dẫn đường cho Ninh Châu và Lâm Phú Cự lần theo những lối quanh co tới đình thủy tạ, nơi người đàn ông luống tuổi trông hết sức rối ren đi đi lại lại. Ninh Châu lùi một bước ý mời khách tự nhiên, bản thân từ từ tránh mặt. Xung quanh không thiếu cây cối, Ninh Châu ra hiệu gia đinh lui trước còn mình đứng khuất sau một góc kín đáo gần đó nghe ngóng. Đại khái người đàn ông kia rất khẩn khoản cầu xin sự cứu giúp từ họ Lâm. Nếu không đến đường cùng, lão cũng chẳng phải lặn lội tới tận đây gặp cho bằng được hai vị quý nhân. Trái lại là thái độ thờ ơ pha thêm sự khó chịu từ phía Lâm Phú Cự. Hắn hạ giọng nhưng không giấu sự nóng nảy trong đó. Giằng co một hồi, cậu tư bỏ đi. Ninh Châu chỉnh trang, đứng thẳng lại cùng Tiểu Mãn trông như đang chờ đợi tiễn khách. Cậu tư hắng giọng lấy lại phong độ theo chân gia chủ trở về chính đường. Một mặt, cô năm để Tiểu Mãn tiễn ông chủ Cao.

    Sau khi hai vị họ Lâm tạm thời tay trắng ra về, ông chủ Đinh mới hỏi con gái:
    - Con thấy thế nào?
    - Cha nói cần thời gian nghĩ thêm là đúng. Đợi thời gian thích hợp rồi từ chối, tránh trực tiếp đắc tội với bọn họ. Con cũng có điều muốn thưa.
    - Về ông chủ Cao?
    - Tiểu Mãn nói ông ta đứng trên bờ vực phá sản nên muốn vay họ Lâm tám ngàn quan tiền hi vọng cứu vớt được gia sản. Năm ngàn quan tiền mới nói tới nhà ta đã chưa đến mức không có để cho vay nữa là nhà họ Lâm. Không nói tới rủi ro, dù có mất trắng chỗ đó cũng chẳng thấm vào đâu với bọn họ mà lại không thể giang tay với người gắn bó từ thuở hàn vi. Nói ác một chút, nếu như tàu buôn gặp chuyện, nhà họ Cao hôm nay chính là nhà ta sau này. Họ Lâm không phải là người có thể hợp tác cùng.
    - Còn nhận ra gì nữa?
    - Tại sao một nhà buôn muối lớn nhất nhì Trường Xuân quốc phải hạ cố tới đây nhờ vả chuyện tàu buôn? Bởi vì muối vốn rất phức tạp chuyện cấp phép rồi. Muốn xuất khẩu càng khó nên bọn họ mới không thể nào hợp pháp lập đội tàu viễn dương. Trà trộn vào tàu buôn mặt hàng khác rõ ràng là giải pháp dễ dàng hơn. Nhưng tại sao lại là nhà ta, con mạn phép hỏi cha đã biết chưa ạ?
    - Con nghĩ là vì Trân Châu?
    - Ý cha là...
    - Ông chủ Lâm ưng đứa cháu dâu như con rồi.
    Ninh Châu bất ngờ, hỏi lại:
    - Con?
    - Lúc hai đứa ra ngoài, lão đã đánh tiếng rồi.
    Cô năm im lặng một lát rồi trầm ngâm tiếp lời:
    - Dù sao cũng đắc tội với nhiều người. Đắc tội làm sao lợi nhiều nhất mới tốt.

    ------------------

    Văn Nhã các vang lên một khúc nhạc ai oán, bi thương não lòng khiến người ở ngoài đã phải thở dài. Trân Châu ngồi trước cửa phòng dạo phím đàn tranh, không để ý chị năm tới.
    - Nghe tin rồi hả?
    - Hai nhà Lâm - Trình kết thông gia đâu phải chuyện nhỏ mà em không nghe được. Có điều họ Trình có thể với tới cửa nhà đó cũng bất ngờ đấy chứ. - Trân đều đều nói.
    - Tất nhiên là nhờ thủ đoạn. Con gái kế phu nhân nhà đó được hứa hôn với họ Vũ ở Dương Tuyển thì làm sao Trình Cao Kì ngồi yên cho được.
    Nghe tới họ Vũ ở Dương Tuyển, Trân Châu lờ mờ nhớ ra nhà đó rất giàu có nhưng con trai đều là khách quen tần lâu sở quán thì lắc đầu:
    - Lại còn dám gả con gái cho nhà đó. Em thấy họ Trình điên cả rồi.
    Ninh Châu bật cười một cái:
    - Ngoài cho vay tiền, họ Trình buôn gì? Thuốc phiện. Đám người bọn họ làm ăn cùng không phải dân giang hồ thì là phường lưu manh. Nếu ngay dưới chân thiên tử, bọn họ còn có thể xoay sở lộng hành thì dù là họ gì, bọn họ cũng không để vào mắt. Nói cho cùng kết thông gia với họ Trình, cả ba nhà Lâm, Trình, Vũ đều có lợi.
    Tì nữ Thảo Nhi của Văn Nhã các bưng trà ra tiếp khách. Hai người yên lặng thưởng trà một lát, đoạn Trân Châu đột ngột cười:
    - Em nghe phong thanh ông chủ Khương nức tiếng cũng muốn tiếp cận chị hả?
    - Không biết là em lấy tin từ đâu nhưng xem ra nguồn tin không được ổn định lắm. Cái thì đúng, cái thì hoang đường hết chỗ.
    Trân Châu tỏ ra ngao ngán:
    - Bởi vậy mới nói kẻ ăn không hết người lần chẳng ra. Chị nói xem, em cứ phải ngồi đây đợi gả cho một viên ngoại như chị ba hay là thư sinh mới đỗ như chị tư à? Chưa kể chẳng mấy thư sinh mới đỗ được vài hạng thám hoa như anh rể.
    Ninh Châu đặt chén trà xuống, bình thản nói:
    - Thay vì cứ mong ngóng ngày gả đi thì nên tìm cách giúp cho nhà họ Đinh đứng vững mới phải. Gần đây làm ăn rất khó. Mấy mối hàng đều gặp vấn đề. Anh cả phải tới tận Vạn Kiếp xem xét mấy thuyền hàng. Cha mẹ thì phải lo mấy cửa hàng ở xa làm ăn thế nào. Cho nên...
    - Cho nên em không hiểu mấy vấn đề buôn bán lớn lao như chị năm đâu. Em chỉ hiểu là chị sẽ tiếp quản nhà họ Đinh sắp tới.
    - Chị dâu cả còn hơn khoảng hai tháng nữa tới ngày sinh. Em chú ý một chút. Chuyện trong phủ cũng quan tâm hơn. Mẹ từng mời giáo tập về dạy dỗ chuyện quản gia rồi nên chị mong là em vẫn nhớ.
    - Ý chị là... để em quản gia hả? - Trân Châu nửa ngờ vực nửa sung sướng.
    - Sổ sách đều ở chỗ chị dâu. Em chỉ cần phụ giúp chị ấy thôi. - Ninh đáp - Cũng có nghĩa là chuyện quản gia theo đúng phép tắc do chị dâu chủ trì, không ai có thể vượt quá bổn phận.
    - Lần trước chị giữ quyền quản gia, cầm cả sổ sách còn gì? - Cô sáu có vẻ bức xúc.
    - Vậy đi nói với dì Hà học theo dì Liễu giở chút mánh khóe lấy sổ sách từ chỗ chị dâu đi. Rồi em qua đó thay trời hành đạo. Chắc chắn quyền quản gia lẫn sổ sách đều trong tay nhé.
    Nhận cái nhìn châm chọc của chị, Trân Châu khó chịu nhíu mày không nói gì thêm.
    Ninh Châu đột ngột chuyển sang trạng thái hết sức nghiêm cẩn khiến em chú ý:
    - Sắp tới, rất có thể, sóng gió sẽ ập đến.
    Sự kinh ngạc, lo sợ lẫn hoang mang lan dần trên gương mặt cô sáu.

    -------------------

    Đọc xong bức thư từ Vạn Kiếp gửi về của anh trưởng, Ninh Châu lặng lẽ gấp lại, ngồi yên suy nghĩ. Thư viết cho ngừng tàu buôn vẫn sẽ lỗ một khoản không nhỏ tiền bến đỗ rồi từ Vạn Kiếp, Thành Nghiêm sẽ tới thẳng Dương Tuyển đối chất với một số lớn những khách hàng lật lọng. Nghiên mực dao động, từng nét chữ ngay ngắn lần lượt hiện ra trên giấy.
    Trời đã tối muộn, Tiểu Tuyết được vời vào nhận lệnh. Bốn phong thư lần lượt đề
    "Cha mẹ", "Anh trưởng Đinh Thành Nghiêm", "Bà chủ Triệu An My" và "Ông chủ Khương Đăng Bảo".
    - Giao sớm nhất có thể.
    Tiểu Tuyết cúi người:
    - Xin vâng.

    Thư cho cha mẹ và anh trưởng thông báo việc mọi mối làm ăn ở đây đã chính thức bị họ Lâm chặt đứt. Thư cho Triệu An My hẹn gặp bàn chuyện còn thư cho Khương Đăng Bảo là thư cầu viện. Ninh Châu trầm ngâm dưới ánh nến chập chờn giữa đêm, suy nghĩ những bước đi sắp tới.

    -----------------

    Từ cửa sổ nhìn ra có thể thấy phố phường Đông kinh tấp nập, vồn vã tuy đã mấy phần suy giảm. Trà nhài đưa hương nhè nhẹ khắp gian phòng nhỏ. Ngồi đối diện nhau, hai vị quý nữ trầm tư. Triệu An My trông gầy đi, mặt cũng thiếu nét hồng hào ngày trước vì phải vật lộn trụ vững cửa hàng của mình trong khi Ninh Châu mang nét mặt lạnh lẽo hơn cả. Nàng lấy hơi, tiếp tục cuộc nói chuyện:
    - Nhà họ Đinh đang trong tầm ngắm, thật sự rất nguy cấp. Gác lại chuyện cửa hàng, tôi tìm cô còn muốn hỏi về Trình Cao Kì.
    An My ngước mắt, bật cười:
    - Cùng sống ở chốn Đông kinh này bao nhiêu năm, cô Ninh còn phải hỏi tới tôi về Trình thị sao?
    Cái gật đầu lặng lẽ của Ninh làm nụ cười kia hơi thu lại. Nàng xoay chén trà trong tay:
    - Cô biết rất nhiều, cô My ạ. Và dù cô không biết về thị nhiều hơn tôi thì góc nhìn của cô cũng sẽ rất khác biệt. Cho nên tôi muốn nghe.
    - Khi tôi đến, thị cũng đang ở đây cùng Lâm Phú Cự. Tôi biết Lâm Trình thị không lâu nhưng ấn tượng nhất là sự khoe mẽ của thị. Thị luôn muốn người trong thiên hạ thấy sự mãn nguyện của mình nhưng điều đó càng chứng tỏ bên trong nàng ta là kẻ bất hạnh nhất. Tôi không biết cô năm đặc biệt muốn gặp tôi là vì muốn bàn bạc hay thực sự coi chúng ta là người cùng thuyền rồi. Bởi vì cô đã hay chăng mới đây Trình thị cho người làm loạn ở chỗ tôi?
    Cô năm mỉm cười:
    - Tại sao nàng ta tìm tới đó gây loạn, cô có biết không?
    Triệu An My lắc đầu:
    - Chẳng có động cơ nào đủ lớn để làm thế. Hoặc vì nàng ta thấy chúng ta thân thiết chăng?
    Đến lượt Ninh lắc đầu, đáp:
    - Lần trước nàng ta bị bẽ mặt ở đây, cô đã từng lên tiếng công kích. Cô công khai chống lại nàng ta ngay trước mặt mọi người và cả cậu tư Lâm cho nên sự quấy nhiễu đó là lời cảnh cáo.
    Cô ba họ Triệu cười khach khách:
    - Thì ra là thế. Nhưng nếu cô năm nghĩ tôi cùng hội cùng thuyền có thể ra tay giúp cô bảo vệ cửa hàng thì tôi e là lực bất tòng tâm.
    - Trình thị dám náo loạn, tôi dám náo loạn với ả. Cái tôi cần ở cô Triệu không phải là sức người... mà là cái đầu.

    Ca nương của Ngọc Vũ lâu đang luyện một khúc hát mới mãi chưa hoàn thành. Nhân thấy thế, Đinh Trân Châu bước lên sân khấu, góp ý đôi lời, thậm chí còn thị phạm một đoạn vũ khúc ngắn kết hợp tình cờ khiến mấy vị thưởng trà trên hành lang vỗ tay tán thưởng. Bất ngờ một túi tiền bị ném tới. May mắn thay bị ca nương Mỹ Xuân bắt được trước khi cô sáu bị thương. Ánh nhìn dồn về một chỗ trên hành lang, nơi vợ chồng son họ Lâm đang đứng. Trình Cao Kì ngạo mạn ném ánh mắt xuống phía dưới, bản thân cố ý đứng sát phu quân một chút rồi vui vẻ nói lớn:
    - Làm cho cậu mợ đây thích rất đáng thưởng!
    Mấy người nhận ra cô sáu cảm thấy bất bình thay, xì xào bàn tán. Trân Châu hai bàn tay nắm chặt sắp ứa máu. Dám coi nàng ta là kẻ mua vui cho vợ chồng ả tiện nhân đó.
    - Đây không phải thanh lâu, sao có thể xuất hiện hành động khiếm nhã như vậy?
    Hai vị quan khách từ từ đi xuống cầu thang lên tiếng. Là hai anh em họ Lại. Có người ghé tai rằng cậu cả họ Lại - Lại Tú Văn đang qua lại với em cùng cha khác mẹ với Trình thị là Trình Tiểu Vi. Vậy mà cậu ta dám lên tiếng cho Đinh Trân Châu thật là kì lạ. Cậu cả họ Lại có tài nhưng cũng xếp vào hạng phong lưu nên không loại trừ khả năng "có mới nới cũ".
    Đang lúc hai bên căng thẳng, Ninh Châu và An My xuất hiện, liếc qua Trình thị rồi coi như nàng ta vô hình.
    - Có chuyện gì đây Trân?
    - Hai vị quan anh vừa ra mặt giúp em ạ. - Trân đáp.
    - Vậy chị em tôi xin cảm ơn hai vị.
    - Cảm tạ quan anh giúp đỡ. - Trân Châu cúi người lễ độ.
    Nhận ra người quen, Lại Hoằng Văn nói ngay bỏ qua ánh mắt ngạc nhiên của anh trai:
    - Không có gì. Nhưng mà hai chị em lần nào đến đây cũng có chuyện đấy à?
    Ninh cười:
    - Lần nào tới đây cậu hai cũng ra tay giúp người à? Chúng tôi còn có việc đi trước, xin phép.
    Ba người ra về khiến vợ chồng Trình thị cảm giác bị khinh rẻ. Mặt anh chồng ngày càng nhăn còn chị vợ hết nghiến răng ken két chuyển sang vẻ thách thức. Đợi xem những bước tiếp theo đi.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  16. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 13: Chèo chống giữa giông bão (Trung)

    Đúng như dự đoán, tiệm rượu nhập ngoại của Ninh Châu bị náo loạn một phen. Trưởng quầy Chương là một người có thâm niên, lại được nhắc nhở trước nên đã có đề phòng, tổn thất không quá lớn đang cho người dọn dẹp lại. Mấy kẻ tới luyên thuyên vu vạ gây rối đã bị áp giải tới nha môn. Triệu An My nhìn quanh, lắc đầu:
    - Có phòng bị còn bị đập tới thế này! So ra chỗ tôi còn nhẹ chán.
    Ninh Châu kiềm lửa giận, nhàn nhạt tiếp lời:
    - Mối làm ăn của mấy chục cửa hiệu còn bị chặn, chút tổn thất này có đáng gì? Chuyện kia thế nào rồi?
    Một nụ cười tươi tắn nở rộ trên khuôn trăng của An My:
    - Người đã tới.
    Lẽ ra trong lòng nàng nên thoải mái, thậm chí là khoái chá nhưng gương mặt hiện lên phảng phất nét suy tư:
    - Anh em họ Lại dù sao cũng ra mặt mấy lần cho Trân Châu, không biết ta có đang lấy oán báo ân không.
    - Lại Tú Văn sẽ không vì chuyện này mà ảnh hưởng đâu. - My chắc nịch đáp lại.
    Ninh Châu vừa thở dài thì Sương Giáng hớt hải chạy tới, mặt mày tái mét báo tin:
    - Thư đồng của cậu bảy nói cậu bị kẻ gian tấn công lúc đi học về ạ.
    - Người đang ở đâu? - Ninh vội hỏi.
    - Dì ba với cô sáu, cô tám đang chăm sóc ạ.
    - Đi mời thầy lang. Bảo Tiểu Mãn đi hỏi chuyện mấy đứa theo hầu ngay.
    - Vâng ạ.

    ------------------
    Hai ông bà chủ kiểm tra loạt cửa tiệm còn mắc thêm cái vụ nhân công rắc rối nên mấy hôm nữa mới về tới, cậu cả thì chưa xong nổi với đám lật lọng. Cuối cùng chỉ có Ninh Châu giữa mớ rối ren này. Hạo Nhiên trai là nơi ở của Thành Đức giờ đang nhốn nháo bởi một đám nữ nhân. Khi Ninh Châu về tới thì cậu em đang cố gắng ôm đầu tránh những ồn ào xung quanh trong khi đại phu băng bó. May mắn là không bị thương nặng. Trân Châu vừa thấy chị thì chạy tới, hai mắt đỏ hoe níu tay, hỏi:
    - Rốt cuộc thì chuyện gì đang xảy ra? Là bọn họ đúng không? Là đôi phu phụ đê tiện đấy đúng không?
    Tiểu Mãn tiến lên gỡ tay cô sáu khỏi cô chủ đang hết sức phẫn nộ. Cô năm hướng mắt tới chỗ cậu bảy, miệng trả lời:
    - Tất cả để thằng bé yên đi. Nói dì đừng có làm ồn tới nó nghỉ ngơi nữa. Còn nếu muốn biết kĩ hơn thì đợi ở bên ngoài đi.

    Xem xét tình hình bên trong và sắp xếp xong xuôi, Ninh Châu bước ra sân nơi Trân đứng đợi sẵn, biểu cảm xúc động khó kiềm chế.
    - Tại em sao?
    - Không phải tại một ai cả. Nhà họ Lâm nhắm tới nhà chúng ta. Bọn họ điên tiết vì họ Đinh từ chối hợp tác, từ chối việc liên hôn, thậm chí là dám giúp đỡ kẻ bọn họ cố ý dìm xuống. Chị sẽ tới trường tư nhà họ Lại xin họ bảo hộ Đức ít nhất là đến khi cha mẹ trở về. Còn em lo an ủi dì rồi để mắt tới cả phủ, nhớ chưa?
    - Chị đang chống đỡ cái nhà này đấy à? Chị có đủ bản lĩnh để đối đầu với cả họ Lâm một tay che trời không?
    Ninh từ từ nở ra một nự cười tựa như hoa phượng rực rỡ nhất:
    - Chị cũng không biết. Để xem nhé.

    ---------------
    Phủ họ Lại vẫn như ngày nào toát lên vẻ sang trọng và phong nhã. Chỉ có nàng là thay đổi từ một thiếu nữ với những suy nghĩ vu vơ tới một người luôn ấp ủ mưu lược chống lại mưa gió bão bùng. Có phải chăng vì khách tới chỉ là một đứa vắt mũi chưa sạch lại còn xuất thân thương gia nên Lại học sĩ không ra tiếp nhưng nàng ngồi ở phòng chờ không dưới ba tuần trà khiến Thanh Minh vốn là người lễ độ cũng có chút bất bình. Ninh Châu ngược lại. Dáng vẻ nghiêm cẩn toát lên từ dáng ngồi đoan trang, nét mặt bình tĩnh đều được tôn lên bởi áo tấc màu thanh cát thêu cành mộc lan nở những đóa hoa sống động. Mãi cho tới khi một bà hầu già tới thêm nước, Ninh Châu mới nói:
    - Lại học sĩ thật bận rộn. Ngay cả chút thời gian nghe thỉnh cầu cũng không có.
    Bà hầu lạnh nhạt đáp:
    - Đúng là như vậy. Khách của ông chủ đều rất quan trọng.
    Thanh Minh khó khăn kìm lời lại trước cửa miệng, hậm hực nắm chặt hai tay với nhau. Cô năm thì mỉm cười:
    - Nói như vậy tôi cũng là người quan trọng rồi. Cho nên nếu ông bà học sĩ không thể tiếp đón, xin đừng làm tốn thời gian của tôi.
    Lời lẽ nhẹ nhàng nhưng hàm ý thì sắc bén làm bà hầu bớt mấy phần khinh thường, hành lễ lui ra. Chẳng biết bà ta thuật lại cái gì cho quý phu nhân, một lát sau phu nhân học sĩ xuất hiện. Bà vẫn trẻ trung và mang quý khí như vậy.
    - Để cô Ninh Châu đợi lâu, ta thật ngại quá. Không biết cô lặn lội tới đây có chuyện gì cấp bách.
    Ninh lễ phép:
    - Chẳng giấu gì bà học sĩ, em trai tôi - Đinh Thành Đức đã bị hành hung sau khi tan trường.
    - Lạy Trời, cậu nhà không sao chứ? - Lại phu nhân ra điều hốt hoảng lo lắng lắm.
    Cô năm cũng phối hợp bày vẻ mặt khổ tâm:
    - Tạ ơn Trời Phật nó không bị gì nghiêm trọng. Nhưng trong nhà hết sức lo lắng mà người lớn trong nhà đi vắng cả, tôi mới to gan mò tới tận quý phủ xin nghỉ cho em tôi ít hôm. Bảo vệ được bản thân rồi mới có thể nghĩ tới nghiệp học được.
    Họ Lại giao du với giới thượng lưu của Đông kinh không ít nên nếu đã sớm ngả về họ Lâm cũng không có gì đáng ngạc nhiên, đặc biệt là với thái độ tiếp đón như vậy. Có điều khi đó hai cậu ấm họ Lại đã chẳng đối đầu với vợ chồng Lâm Phú Cự. Qua ánh mắt khổ tâm của mình, Ninh Châu thăm dò sắc mặt Lại phu nhân. Bà ta suy nghĩ rất nhanh, đoạn trả lời thân tình:
    - Nếu họ Đinh tín nhiệm, chi bằng để ta sắp xếp phòng ốc, người hầu kẻ hạ vừa chăm sóc tốt cho cậu bảy vừa không bị gián đoạn việc học?
    - Sao có thể phiền tới quý phủ như vậy? - Ninh Châu nghĩ ngợi lắm.
    Đã sớm đắc tội với họ Lâm sao có thể vì nhà đó kiếm chuyện với một bên khác? Nhà họ Đinh có quen biết với thân vương còn không phải cửa sống cho bọn họ? Cái đầu cài trâm hoa bạch ngọc kia đúng là khiến người ta bất ngờ.
    Lôi thôi một hồi cũng đạt được thỏa thuận như ý. Đinh Ninh Châu trên xe không giấu được vẻ lo âu. Câu hỏi của Trân có lẽ cũng đang là câu hỏi trong lòng nàng.

    ----------------

    Gạt bàn tính mấy ngày liền chỉ càng làm Ninh thêm ảo não. Mấy chục cửa hiệu khắp Trường Xuân này của họ Đinh đang được đích thân ông bà chủ đi điều chỉnh giữa khủng hoảng còn riêng mấy cửa hiệu ở Đông kinh mới lọt từ tay anh cả sang tay nàng đây đang trượt dài. Nhà họ Lâm đã phong tỏa toàn bộ các mối làm ăn lớn nhỏ xung quanh, không ai dám chống lại bọn họ. Thậm chí Đinh Duy Hài bây giờ thừa nước đục thả câu, lặp lại cái mưu kế rượu nhái ấy còn kiếm được không ít. Uống thêm một ngụm rượu hoa lê tự ủ, nàng chỉnh đốn tư thế, nàng bắt tay nghĩ tới chuyện tinh giảm nhân lực kì này. Mấy dòng chữ chưa kịp khô mực Sương Giáng đã chạy vào, sắp ngất ra đấy mà bẩm:
    - Mợ cả sinh lâm bồn rồi ạ!
    - Cái gì? Còn hơn một tháng cơ mà. Có những ai đang ở Mạnh Trường bắc viện?
    - Thưa, có cô sáu, cô tám ạ. Em kịp nghe bảo hai cô cãi lời dì ba mà chạy tới.
    - Gọi bà đỡ chưa?
    - Gọi rồi ạ.
    - Mau nói Tiểu Mãn, Tiểu Tuyết chạy đi mời hai chị ba, chị tư về gấp. Còn nói Thanh Minh đi mời bà Hân bên cạnh Minh Thân vương phi tới. Mau! Khoan đã, em cũng chạy đi tìm Triệu An My tới đây.
    - Em đi ngay!

    Chuyện cũ chưa xong, chuyện mới đã đến. Nhà họ Lâm dùng liên hoàn kế cũng thật lợi hại.

    Không có chút hoạt bát nào của Triệu An My hiện tại. Dù đã đồng ý với Ninh Châu đưa bé Hoan về ngoại nhưng một tay dắt theo cháu, nàng vẫn đứng trước cửa phòng sinh, sắc mặt vô cảm nhìn thẳng suốt mấy canh giờ. Bên trong toàn tiếng người nhốn nháo, thỉnh thoảng lại có một tì tất hớt hải chạy ta lấy đồ rồi nhanh chóng quay lại. Đột ngột, nàng cất tiếng:
    - Cô có nghe tin Trình Cao Kì trở về nhà mẹ đẻ náo loạn không?
    - Có.
    - Đấy là thị mới nghe hơi Trình Tiểu Vi được hai cậu ấm thế gia tranh giành thôi đấy. Nếu như thực sự khiến Vũ Văn Đệ náo loạn vì Trình Tiểu Vi, ả ta sẽ phát điên lên cỡ nào nữa?
    Vẫn cái giọng đều đều đó mà có thể khiến bất cứ ai toát mồ hôi lạnh. Ninh Châu chỉ gật đầu:
    - Có điều để làm như vậy, chị phải đưa Hoan về đã. Đừng phí thời gian ở đây nữa. Tôi sẽ túc trực, có gì sẽ cho người báo ngay.
    - Tôi nghe rằng cô quen biết với Thịnh Thái y. - An My quay qua nói.
    - Thái y không thể lo tới mấy chuyện hộ sinh này đâu. Nhà tôi đã cho mời bà đỡ tốt nhất rồi. Trừ khi họ Triệu có thể mời được các bà Mụ tới.
    Chị một câu, tôi một câu đã đi hơi xa. An My cũng hiểu nhà họ Đinh hiện tại bao nhiêu họa đều đang dồn lên vai Ninh Châu nên nàng ta sẽ không đủ khách khí như mọi ngày. Đứng thêm một lúc nàng cũng chịu ra về. Vừa đi mấy bước thì có tiếng trẻ khóc vọng ra. Theo ngay sau đó là loạt tiếng thở phào chúc mừng. Là một bé trai.

    ----------------
    - Em sắp xếp để My đưa Hoan về thật tốt. Mấy ngày này chị cũng lơ là con bé.
    Đáp lại chị dâu, cô năm mỉm cười:
    - Chị yên tâm nghỉ ngơi nhé. Em sẽ biên thư cho mọi người ngay.
    - Em không muốn hỏi thêm gì à?
    - Hỏi gì ạ?
    Đến lượt Triệu Vân Trinh bật cười yếu ớt:
    - Chị cứ nghĩ là em sẽ truy tới cùng tại sao lại sinh non, thậm chí là khó sinh tới mức dạo một vòng quỷ môn quan rồi cơ.
    - Cái đấy có thể hỏi bà đỡ mà.
    - Ha! Con bé này càng ngày càng nghiêm túc ra dáng bà chủ rồi. Chị nói luôn là chị đã ăn bánh rán, rất nhiều bánh rán thời gian gần đây. Chị không biết là có phải bất thường vì thế không nhưng... nếu có, chị cũng muốn biết rõ kẻ hại mẹ con chị là ai?

    Sau khi ăn bánh rán Bạch Liên cư gửi qua ngon quá nên từ hôm đấy đâm ra nghiện, ngày nào mợ cả cũng sai nhà bếp làm. Ninh Châu nghe thế thì cho Thanh Minh đi tra thử, bản thân đi tạ mấy bà đỡ, thưởng kẻ dưới, đặc biệt hậu tạ bà Hân - vú nuôi của vương phi Phùng Trâm Anh. Mối quan hệ của hai người cũng không kém phần thân thiết nên bà Hân không quản vẻ nghiêm cẩn của cô năm họ Đinh mà xoa mái tóc mượt mà vấn khăn lươn đến đôi gò má gầy, lòng khó tránh xót xa cho đứa trẻ này.
    - Vương phi đã băn khoăn tại sao cô không tới nhờ giúp đỡ. Vương phủ chẳng lẽ không ra mặt đối đầu với một họ Lâm được sao?
    Ninh Châu nở nụ cười thoáng qua:
    - Bởi vì chuyện này quá nhỏ, chưa thể nhờ tới chỗ vương phủ. Chuyện anh hai con đã phiền vương phi lưu tâm nhiều rồi mà.
    - Chuyện đó có thể không lưu tâm sao? Ngốc quá!
    - Vậy mấy hôm nữa con sẽ tới gõ cửa vương phủ.

    ------------------

    Mấy chị em đều ngồi đông đủ ở viện Mạnh Trường với chị dâu cả nói chuyện. Cô ba, cô tư và cả cô tám tới giờ mới tỏ tường sự việc. Nghĩ mấy ngày nay, Ninh mới lên tiếng:
    - Em trước đây có nói chuyện một lần với tiểu thư quan Đô hộ phủ sĩ cư chuyên coi án. Dựa vào thái độ của vị đó cũng miễn cưỡng mặt dày nhờ tới được. Chỉ sợ người ta không muốn liên quan.
    Thục Châu lên tiếng:
    - Quan nhân cùng với Thịnh đại nhân, hai cậu họ Lại đã điều tra chứng cứ đầy đủ. Cho nên có kiện ở đâu, họ Lâm cũng khó mà xoay sở.
    Cô sáu Trân Châu lắc đầu:
    - Ngày trước Lâm Phú Cư có một lần cao hứng mà tiết lộ nhà hắn có liên hệ với cả chốn quan trường.
    - Chứ không làm sao mà buôn muối ở cái đất này? - Liên Châu khinh khỉnh tiếp lời. - Tốt nhất là tung lưới thật lớn, thu một mẻ đầy đi. Cái thói gian thương của lão già đó lẫn Đinh Duy Hài thật không chấp nhận nổi! Chị sẽ cho người tới hỏi thăm nhà "bác cả".
    - Em cũng muốn đi! - Minh Châu sốt sắng.
    Trái với vẻ thư giãn của mọi người đối với câu nói đó, Ninh chỉ nhàn nhạt nhấp ngụm trà:
    - Chị ba dẫn Minh đi mấy ngày luôn cũng được.
    - Chị không cần em ạ? - Nó tỏ vẻ tủi thân - Hay em làm chị giận? Hay chị giấu em cái gì?
    - Đúng là chị đang muốn giấu em cho nên mong em phối hợp một chút.
    Đúng là cái kiểu thẳng như ruột ngựa này. Mấy chị em chỉ đành lắc đầu thưởng trà. Minh Châu thì nhíu mày:
    - Hồi bằng tuổi em chị đã làm quản lí xưởng. Chẳng lẽ chị nghĩ tuổi này còn nhỏ để biết chuyện trong nhà à? Hay chị nghĩ là em không đủ khả năng?
    Bây giờ mọi người quay ra sợ kiểu trả lời của cô năm, trao đổi ánh mắt với nhau làm sao chặn họng nó cho kịp.
    - Bởi vì em và chị khác nhau.
    - Khác chỗ nào?
    - Chỗ nào cũng khác.
    - Bởi vì chị có nhiều đặc quyền hơn ạ?
    Giọng con bé ngoan cố vang khắp gian phòng. Triệu Vân Trinh giả như đau đầu để Liên và Thục lấy cớ đó kết thúc cuộc trò chuyện ở đây. Mấy chị em đã định đứng lên, chỉ để Liên Châu ở lại thì nhận ra con bé vẫn hướng cái nhìn nảy lửa muốn câu trả lời về phía chị năm. Ninh đặt mạnh chén trà xuống:
    - Ra ngoài nói chuyện để chị Trinh nghỉ ngơi.
    - Em chỉ muốn chị trả lời em thôi. Chị nói đi!
    - Em đang chứng minh là chị đúng đấy.
    Tất cả gần như nín thở trước cuộc hội thoại giữa một bên lửa cháy không ngừng với một bên mặt nước tĩnh lặng bất chấp.
    - Đến cả phép lịch sự em còn không biết. Nói khó nghe một chút là em vẫn rất ấu trĩ, chỉ quan tâm mình thấy thế nào, không cần biết đến chỗ khó của người khác. Xin phép chị dâu, em nói thêm vài lời với Minh. Nếu em đặc quyền có nghĩa là gánh nhiều hơn thì đúng là chị có rất nhiều đặc quyền. Em làm gì suốt những năm tháng vừa rồi?
    Giờ đến lượt Minh Châu như lửa bị dội nước, ánh mắt ướt nhẹp, từ từ rủ xuống.
    - Sao em không nhắc đến việc hồi ở tuổi đấy chị làm gì? Không ai trách em vì em không chịu lớn cả. Mọi người đều đang bảo vệ cái an nhiên đó của em. Nhưng em nghĩ là những năm tháng vô ưu của mình đủ rèn giũa mình thành một con người dũng cảm thì được, chị sẽ để em ở đây, biết hết mọi chuyện rồi quằn quại trong đau đớn. Không phải ai ở tuổi đấy cũng có thể hồn nhiên và không phải cứ qua lễ cập kê là đủ trưởng thành.
    - Chị không nói thì làm sao biết em không giúp được?
    Giọng kém đi phần hiếu thắng nhưng vẫn mang theo sự cứng đầu. Trân Châu phải mắng:
    - Đủ rồi Minh!
    - Cứ để nó nói. Hôm nay chị sẽ để nó trưởng thành như ý muốn. - Ninh bình thản - Giờ chị nói rồi đấy, em định giúp thế nào? Đi đập mấy vò rượu hạ cấp của bác cả à? Hay khóc lóc ăn vạ, gào thét kể tội trước cửa nhà họ Lâm thế là bọn họ phải ra khiêng vào như khiêng một bà tướng? Bằng không... Tiểu Mãn, đi lấy sổ sách xưởng đông thành với cái bàn tính ra đây. Để cô tám tiếp quản xưởng rượu, có được không?
    Khi Triệu thị định lên tiếng thì Liên ngăn lại:
    - Đến lúc con bé hiểu chuyện rồi chị ạ. Có mấy tiểu thư khêu cách tới tuổi này rồi còn non nớt như vậy? Nhà họ Đinh đã quá nuông chiều con bé.
    Một lát sau, sổ và bàn tính được mang tới. Ninh Châu trao cho Minh, nói:
    - Cũng gần giống sổ chi tiêu gia đình thôi. Mà quản gia thì các giáo tập đã dạy rồi đúng không? Tiểu thư nào qua tuổi cập kê chẳng biết quản gia rồi.
    Minh Châu cũng nhận lấy, bắt đầu mở sổ xem từng trang. Trừ khi con bé là thiên tài, bằng không Ninh có ngồi uống thêm mười tuần trà, nó hãy chưa hiểu hết quá ba trang giấy. Coi như có chút bản lĩnh khi nó cố ngồi hơn một canh giờ nghiền ngẫm cuốn sổ mà chẳng hiểu lấy quá hai trang. Bàn tính thì gạt loạn xạ, nhầm lẫn liên tục rồi lại gạt lại từ đầu. Cuối cùng nó gập mạnh cuốn sổ, chuẩn bị ném cái bàn tính thì Tiểu Mãn lễ phép giật lại đem cất.
    - Tại chị được học từ trước.
    - Quản gia còn chưa chịu học mà muốn học mấy thứ này sao? - Cô năm nhướn mày, mắt còn chăm chú đọc thư.
    - Chị có đặc quyền vì chị chỉ cần tập trung vào tính toán sổ sách. Mấy thứ giáo tập dạy, chị đâu có phải nhai đi nhai lại quanh năm suốt tháng.
    Thục Châu đang giúp Vân Trinh uống thuốc phản đối:
    - Con bé năm đối với mấy nghề của khuê nữ không kém ai đâu. Em cũng không phải chưa nghe qua mấy khúc đàn của con bé.

    Về sau Trân Châu nói con bé tám bỏ hai bữa, bướng bỉnh tự giam mình trong phòng khiến mọi người lo lắng. Đêm khuya hai hôm sau, khi Ninh Châu đang ngồi kiểm kê một lượt hàng hóa xuất nhập gần đây thì cửa hé mở. Một bóng người nhỏ nhắn dần hiện lên dưới ánh nến không ai khác ngoài Đinh Minh Châu.
    - Có chuyện gì?
    Minh Châu không đáp ngay như thể đang đấu tranh với chính bản thân để thốt lên những lời hạ mình:
    - Hôm trước... là em không hiểu chuyện mạo phạm chị. Em xin lỗi.
    Ngước mắt một chút thấy gương mặt nhỏ bối rối, cắm cúi nhìn mũi chân chính mình, nàng ừ một tiếng. Minh Châu cũng hơi bất ngờ khi cửa viện không khóa, trước phòng cũng không có tì nữ túc trực nên đoán chừng chị năm cố ý giữ thể diện cho mình, nên càng thêm mấy phần ngại ngùng ở đây. Ninh Châu gác bút, đối diện với em mà nói:
    - Còn chuyện gì sao?
    - Chị vẫn giận em ạ?
    - Trông chị giống giận em à?
    Minh Châu ngẩng đầu đối diện, quả thật là chị đã lạnh nhạt hơn nhiều so với trước đây nhưng sau câu hỏi kia cô ngờ rằng bản thân không đủ quan trọng để làm nguội tâm tính của chị năm tới độ đó. Sự im lặng bối rối của Minh đều rơi vào tầm mắt của chị năm. Nàng ra hiệu:
    - Ngồi đi. Người trong viện đều đi nghỉ rồi nên chuẩn bị trà hơi phiền một chút.
    - Không cần đâu ạ. - Minh Châu lắc đầu nguầy nguội.
    - Nghĩ tới đâu rồi?
    - Em đã quá ấu trĩ lại không biết kiềm chế cảm xúc như chị tư với chị năm. Em...
    Khoảng không khuya khoắt thoáng chốc bao trùm cả gian phòng càng khiến không khí thêm mấy phần khó mở lời. Ninh nhắm mắt dưỡng thần, tiếp lời:
    - Còn muốn theo chị ba làm loạn chỗ bác cả không?
    Cô tám đưa mắt ngạc nhiên tột bậc nhìn chị năm. Đôi mắt mệt mỏi tựa hồ nước sâu thẳm kia từ từ đối diện với hai vì sao lấp lánh ấy:
    - Sau đó có thể theo Trân Châu học khuê học. Nhà ta bây giờ mời giáo tập thì hơi khó nhưng cũng không phải các chị không sắp xếp để em học thầy, học bạn.
    Hai vì sao đêm ban đầu không giấu đi sự ánh sáng của mình nhưng rồi những tia ấy dần bị che mới tấm mí mắt rủ xuống. Dáng vẻ như mèo con chịu tội, khẽ nói:
    - Quan trọng hơn là... em nhận ra chị và chị sáu đều đang có chuyện tránh em.
    - Tại sao nghĩ thế?
    - Chị sáu gần đây không còn hiếu thắng, ương ngạnh mà đối đầu với mọi người như trước đã rất lạ. Đã thế còn thỉnh thoảng nhìn em. Bị em phát hiện thì vô thức hỏi nghĩ về mẹ thế nào, so mẹ với dì Liễu thì thế nào.
    Con bé Trân hóa ra tâm tư cũng chỉ tới thế. Ra ngoài khéo léo thu phục lòng người thế nào cuối cùng liên quan tới cốt nhục tình thân, dù là nàng ta hay chị tư đều như vậy. Có điều chị tư bình thản đối mặt lại có thể an bài trước còn con bé sáu cứ lúng túng lo âu, đứng giữa tình thân chỉ bảo mình thủ đoạn trở thành trung tâm chú ý, khiến người ta nâng như nâng trứng, hứng như hứng hoa, trở thành một Đinh Trân Châu vạn người ái mộ so với đúng sai, lợi hại vừa mới ngộ ra, không biết phải giải quyết làm sao. Ninh Châu thì khác. Nàng đang trưởng thành, đang đem cái tâm tính nóng nảy của mình hoàn toàn kìm lại đồng thời thoát khỏi cái bóng lớn khác. Bằng chứng là cùng một lúc, nàng đang phải tính toán rất nhiều chuyện. Bao gồm để Minh Châu tiếp nhận sự biến với tâm thế chín chắn hơn.
    Thấy chị không đáp lời ngay, Minh Châu càng chắc chắn phần nào phán đoán của mình nên muốn lấy hơi, chuẩn bị nghe. Ninh Châu gật đầu nhẹ một cái, nghiêm túc nói:
    - Điều tra ra dì Hà có liên quan tới việc sinh non của chị dâu. Đã hết sức đề phòng mà vẫn có thể thực hiện tiểu xảo đó thật sự dụng tâm. Chỉ e cái nhà này đối với mấy thiếp thất không dung nổi nữa.
    - Tại sao chứ? - Minh Châu có chút gấp gáp - Mẹ có lợi gì mà phải làm chuyện phương hại tới cả chuyện kế tục nhà họ Đinh như vậy?
    Bắt gặp ánh mắt sắc sảo của Ninh Châu như xoáy vào tâm can mình, Minh Châu chợt nhận ra. Chuyện kế tục!
    - Chẳng lẽ...
    - Chính vậy. Sau chuyện Trân Châu bị khi dễ, Thành Đức gặp nạn có lẽ khiến dì ba bất định hơn bao giờ hết. Lo tới em cho nên thị nhất định phải xuất đầu lộ diện. Có lẽ lâu không ra ngoài, ngược lại bị kẻ xấu dắt mũi. Chỉ cần mấy câu nói con trai họ Đinh đều đang nguy hiểm, nếu đứa trẻ này sinh ra bình an sẽ nhận sự bảo hộ vô hạn của hai nhà Đinh - Triệu. Lúc đó Thành Đức của thị tự nhiên rơi vào tầm ngắm cần trừ khử cho nên chỉ cần thị ra tay, Thành Đức không những bình an mà còn có cơi hội ngàn vàng tiếp nhận cơ đồ này.
    - Nhưng chị đang làm chủ mà. Không lẽ bà ấy thực sự muốn xuống tay với cả chị? - Minh Châu không thể tin nổi, nghi ngờ.
    - Thực ra chị cũng có trà ở đây nhưng không dám mời em uống.
    Câu nói làm mặt thiếu nữ nhỏ tái đi dưới ánh sáng dao động của nến. Ninh Châu đứng dậy, mang chén trà tới trước mặt em, mỉm cười:
    - Chị rất thích trà nhài. Có lẽ dì ba rút kinh nghiệm từ dì hai, thực sự bỏ công sức.
    - Sao chị biết trong trà có độc? Dùng trâm bạc là thử ra ngay thì quá dễ rồi.
    - Chưa nói dì ba so với dì hai tâm cơ hơn nhiều cũng sẽ không đi vết xe đổ của bà ta.
    Không để em tiếp tục thắc mắc, Ninh Châu đặt chén trà xuống, tháo chiếc nhẫn bạc trên tay cho Minh xem. Quả nhiên đã chuyển màu. Nét kinh hãi trên gương mặt non nớt càng hiện rõ, nối liền sau là sự đau buồn vô hạn.
    - Bình thường chị ít đeo trang sức, gần như chẳng bao giờ động tới nhẫn bạc này. Nhưng chị ngửi thấy thoang thoảng rất ít mùi quả xoan. Trà nhài vốn nồng hương, ắt sẽ át đi mùi đó. Thật trớ trêu chị cũng rất thích hoa xoan nên biết được loài cây này bất kể là bộ phận gì một khi nếm phải sẽ rất độc. Còn cái nhẫn. Đó là độc dược được bôi vào miệng chén. Đúng là rất kĩ càng, rất bỏ công sức. Em biết tại sao chén trà này có thể vượt qua sự cẩn trọng của mấy tì tất tới tay chị? Bởi vì tất cả được dàn xếp khéo léo để bôi được độc dược một lượng nhỏ vừa đủ lên miệng chén sao cho khi rót trà, nước trà vẫn không thể cao tới mức đó. Đương nhiên khuấy trà không thử ra độc. Ngoài ta rắc chút bột quả xoan nghiền nát vào đó, buổi tối ai mà nhìn thấy? Cho nên ta có lời khen cho dì ba cùng tiện nô mới cài vào bên cạnh em.
    - Bên cạnh em? - Minh Châu suýt làm rơi cái nhẫn.
    - Bởi vì là người của Vân Du quán nên mới có thể mò tới đây động thủ. Con nhóc đó nghĩ mặt mũi mới thì Thanh Minh sẽ không nhớ thật khiến người ta buồn cười.
    - Nó bây giờ ở đâu? Chị bán đi rồi?
    - Chị thấy chẳng mấy đứa đủ khôn khéo như vậy mà hầu hạ dì ba.
    - Vậy chị định làm gì mẹ em?
    - Chuyện này đúng là do chị ra lệnh điều tra nhưng là theo mong muốn của chị dâu. Chị dâu tuy hiền cũng không dễ bỏ qua chuyện ám hại tới mẹ con chị ấy. Chị ấy là lớn nhất hiện nay, đương nhiên chị không thể vượt mặt. Chưa kể tạm thời chuyện trong phủ tạm do Trân Châu đảm đương, nó cũng đang rất lúng túng. Chị cho nó ba ngày suy nghĩ rồi cùng ba mặt một lời giải quyết. Nếu nó không thể như chị tư, cái nhà này không thể để nó quản thêm một khắc.
    - Cho nên chị mới muốn em tránh đi?
    - Giờ phút này em tránh đi cũng được, không cũng chẳng sao. Chị thấy em đủ chín chắn để tự quyết định rồi.

    Cánh cửa khép lại, chỉ còn mình nàng trong phòng. Có thể nhịn mười mấy năm vậy mà mới nghe con gái út bị nàng bắt nạt liền hạ thủ. Dì ba càng lúc càng bị người ta chọc cho mất kiên nhẫn rồi. Nàng có thể mệt nhưng tuyệt đối chưa đến nỗi mất tỉnh táo. Nếu gặp phải Đinh Ninh Châu của trước đây cho dù không vác gậy lớn đuổi đánh, kìm chế không tặng lại cả nồi hạc đỉnh hồng thì cũng sẽ nói mấy câu khiến người ta vừa đau chết vừa tức chết. Dì ba có phải muốn tới ở cùng dì hai cho có chị có em không?

    ----------------

    Cả Đông kinh này đang đàm tiếu chuyện nhà họ Trình nhốn nháo cả. Chẳng là Trình Tiểu Vi bí mật qua lại với Lại Tú Văn bị hôn phu của nàng ta - Vũ Văn Đệ được dịp tới kinh thành tận mắt bắt được rồi náo loạn cả lên. Vũ Văn Đệ này được chiều hư, tính cách ngang ngược nay lại bị cắm sừng như thế thử hỏi làm sao có thể yên. Khác với Vũ Trọng Huyền dù hai bên chẳng có gì mờ ám cũng quyết bảo vệ thanh danh cho con gái nhà người ta, cái tên lãng tử Lại Tú Văn đó nói bỏ liền bỏ, nháy mắt phủi sạch quan hệ với Trình Tiểu Vi. Ông bà chủ Trình mới dàn xếp tất cả thành một chuyện hiểu lầm, chỉ cầu sớm hoàn thành hôn ước mà Vũ Văn Đệ kia mới gật đầu vì vài hứa hẹn kèm theo của nhà họ không hiểu sao chưa đến hai ngày lại trở mặt. Còn không phải vì Trình Cao Kì không thể ngồi yên nhìn em gái cùng cha khác mẹ được gả vào hào môn phú hộ làm dâu trưởng tiếp quản cả một cơ ngơi sao? Cho nên cố ý bày trò khiến Vũ Văn Đệ nhất quyết từ hôn mà nữ nhi bị từ hôn còn mặt mũi nào nữa chứ. Chưa nói tới đất kinh thành đi năm bước gặp một hoàng thân quý thích, ba bước gặp được thư hương thế gia.
    Tại sao Vũ Văn Đệ lại đột ngột tới kinh thành bất chấp việc đi lại ngày càng khó khăn do chiến tranh? Đều nhờ một tay Triệu An My an bài kích động khiến hắn không thể không xác thực nhân phẩm con gái họ Trình.

    Khổ một nỗi Trình Cao Kì này thủ đoạn phong phú tới nỗi tương kế tựu kế, hướng mũi giáo sang kẻ thù không đội trời chung. Bằng chứng là nhà họ Đinh đã có người tới cửa cầu thân.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  17. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 14: Chèo chống giữa giông bão (Hạ)

    Một người đàn ông trung niên vừa hớn hở bước ra khỏi sảnh chính nhà họ Đinh. Sắc mặt ông ta so với mấy tháng trước thực sự một trời một vực đều nhờ vào vị đang ngồi bên hữu chính đường kia. Nàng ra kiểm qua một hòm đầy bạc bên cạnh rồi sai Tiểu Tuyết đem vào kho. Ông chủ Cao cũng trả lãi rất sòng phẳng, không uổng công nàng đặt cược vào cửa này.
    - Chỗ chị ba với Minh thế nào rồi?
    Tiểu Mãn hả hê đáp:
    - Thưa cô, tiệm của ông cả sẽ không ngóc nổi nữa đâu ạ. Em tận mắt thấy công phu "dạy dỗ" người khác của cô ba khiến mấy kẻ ở đó không kịp vuốt mặt. Đáng đời đám thừa nước đục thả câu dám giả mạo thương hiệu của chúng ta! Còn cô tám tuổi trẻ tài cao, thay phiên cô ba chửi khiến cả nhà ông cả méo mặt, không kịp nói lại câu nào. Đám người theo cùng đúng là được ăn cơm no nên đập rất dứt khoát cũng không quên nghe cô ba giữ lại mấy bình đem lên quan phủ cùng thương hội kiện một phen.
    Khóe môi Ninh Châu mang ý cười thoáng qua:
    - Chị tư nói sao?
    - Cô tư nói bên Vũ đại nhân đã chuẩn bị xong, người cũng thay cô chủ đón tiếp cẩn thận rồi ạ.
    - Tốt. Cho mời chị dâu, dì ba cùng cô sáu tới đây giải quyết cho xong đi. Ta còn nhiều việc phải làm.

    Dì Hà không phải không nhìn ra mấy biểu cảm lạ trên mặt con gái lại thấy đứa trẻ này dần dần tránh mặt mình, tâm tính cũng thay đổi ít nhiều đâm ra nghi ngờ nên đã lén truyền tin ra bên ngoài. Hôm sau liền nghe có cậu cả nhà đại phú hào tới cửa cầu thân con gái mình thì lấy làm hả dạ lắm. Mấy hôm nay bà ta nhất quyết lôi Trân Châu ra thuyết phục, nào ngờ chỉ nhận lại oán trách. Nàng đường đường là Đinh Trân Châu như hoa như ngọc, sắc nước hương trời, cầm kì thi họa tính vào hạng tài nữ lại bị một tên công tử ăn chơi quen thói trêu hoa ghẹo nguyệt bám lấy như sam còn đòi cầu thân, thử hỏi có tức ói máu không? Kẻ như hắn dù có dát vàng nàng cũng phỉ nhổ. Quả đúng là chị năm không đổ oan cho bà ta, thực sự liên kết với bên ngoài, cõng rắn cắn gà nhà. Thậm chí là bán đứng cả con gái mình.
    Ghế trên nhường dâu cả Triệu Vân Trinh nhưng nàng từ chối, dựa vào tì tất từ từ ngồi vào ghế bên hữu, vẻ mặt lạnh lẽo vô cùng. Nhìn thấy vậy mà dì ba ngồi đối diện vẫn có thể bình thản thật là tự tin đến độ đáng nể. Bởi vì con gái bà ta đang nắm sổ sách quản lí, bà ta hoàn toàn thừa sức cãi cho con gái cái quyền làm chủ ở đây. Hơn nữa nàng dâu cả này ngày thường cười đến độ mắt cong thành hình bán nguyệt, có tức giận nên thì làm gì được một hồ ly lâu năm như thị mà đứa bản lĩnh đáng gờm đã bị bà ta loại bỏ từ mấy ngày trước. Đang an vị, bình tâm thưởng trà, dì Hà còn định khen trà nhài rất thơm liền đột ngột chột dạ.
    - Trà thơm phải không dì?
    Thanh âm không thanh không trầm truyền tới. Thiếu nữ trong chiếc áo tấc màu đỏ gạch thêu một đóa ngọc lan ở vạt áo, đầu vấn khăn cài trâm hết sức trang nhã tiến tới.
    - Ninh Châu vừa biên mấy bức thư cho cha mẹ cùng anh cả nên tới hơi muộn. Trà này coi như là tạ lỗi vậy.
    - Là ngươi chuẩn bị? - Dì Hà mãi mới kinh ngạc thốt lên được.
    Đã ta ta ngươi ngươi rồi. Dì Hà đúng là rửa tay gác kiếm lâu năm, càng lúc càng thiếu kiềm chế. Ninh Châu ngồi xuống bên cạnh chị dâu, mỉm cười:
    - Dì thấy sao ạ?
    Bà ta hiện tại chỉ muốn móc học nôn ra ngụm trà vừa rồi. Có điều hẳn Đinh Ninh Châu này sẽ không tới mức ra tay tàn độc tới thế chứ. Tiện nô đứng bên cạnh bà ta bắt gặp ánh mắt của cô năm thì chân không trụ nổi, ngã xuống run rẩy. Một nụ cười khiến người ta không rét mà run nở trên môi thiếu nữ:
    - Người bên cạnh Minh sao giờ lại theo chân chủ nhân khác rồi?
    - Tôi là mẹ cái Minh, hầu ai mà chẳng như nhau?
    - Hóa ra hiểu như vậy. Ninh Châu thấy thị với dì rất hợp nhau, y như câu chủ nào tớ đấy.
    Dì Hà tay siết chặt tà áo mắt đối mắt với Ninh Châu. Ninh Châu chỉ ý vị đáp lại:
    - Cho nên dì dù tới ở cùng dì hai hay lui tới sơn trang, đền chùa nào cũng nên mang theo thị.
    - Cô năm nói gì vậy? Đại phu không xem bệnh cho cô cẩn thận sao?
    - Ninh Châu tại sao phải cần xem bệnh? Bởi vì uống trà nhài ư?
    Nàng dứt lời thì nhấp môi chút trà. Chỉ là một chút thắc mắc, dì ba có thể từ đó lôi mọi chuyện ra hay không. Ngồi thêm một lúc sợ lỡ nhiều việc, nàng ra hiệu để Thanh Minh cùng mấy bà tử lôi tiện nô kia ra giữa sảnh. Thị run cầm cập, đầu ép sát đất không dám ngẩng lên dù chỉ một chút.
    - Cô năm đang làm gì tì tất của tôi đây? Nó có thất thố cũng do tôi xử phạt mới phải.
    Ninh không đáp. Thay vào đó Triệu Vân Trinh căm phẫn nhìn chủ tớ hai kẻ kia, hai tay siết chặt tới tụ máu:
    - Ta có thù oán gì với Bạch Liên các mà phải tính kế Mạnh Trường bắc viện?
    Càng vào đường cùng, mặt nạ của dì ba càng dày. Bà ta thả lỏng, bày bộ mặt khó hiểu chân thành hỏi:
    - Mợ cả đang nói gì vậy? Cái gì mà tính kế? Tôi cùng Trân Châu suốt những tháng qua hết lòng với Mạnh Trường viện vậy mà nay mợ cả buông lời nặng nề như vậy.
    Trân Châu ngồi bên cạnh không khỏi nhíu mày, quay đầu. Chỉ sợ nếu không có nàng ở đó, bất kể bà tử, tì tất nào có mặt ở đây cũng có thể giáng lên mặt dì ba nhiều hơn một cái tát. Ninh Châu nhận lá thư từ tay Thanh Minh, lên tiếng:
    - Thật ra hai bên đều biết đã tường minh mọi sự cho nên không cần phải rườm rà nữa. Ninh Châu mấy hôm trước đã biên thư cho cha mẹ. Mấy ngày sau họ với có thể từ Dương Tuyển trở về nên thư nói giao phó cả cho con dâu Triệu thị giải quyết. Thị nếu không tin có thể đọc xem có phải nét chữ của cha ta không. À, còn có con dấu nữa.
    Thư viết rõ tội của Thị Hà còn nặng hơn Thị Liễu mười bậc, không có mặt mũi nào đối diện với tổ tông họ Đinh. Loại ác phụ tâm kế thâm sâu tư lợi cho con mà âm mưu cắt đứt hương hỏa họ Đinh, đảo lộn nội trạch cho nên dù có mười mấy năm sinh con dưỡng cái cũng không chuộc hết tội lỗi. Đã là rắn độc sao có thể nuôi trong nhà? Rắn đã cắn người, sao có thể bình yên sống sót? Triệu Vân Trinh hai mắt ngập tràn oán hận găm lên gương mặt trắng bệch của thị Hà, cao giọng:
    - Bánh ngươi mang tới còn lẫn xạ hương.
    Toàn là những thứ độc hại với thai phụ. Nếu ta còn cố ý ăn thêm, e rằng con ta sớm yểu mệnh từ trong bụng mà Triệu Vân Trinh này cũng khó lòng qua khỏi.
    Dì Hà hét lên, môi run run:
    - Các người đang nói cái gì vậy? Quan nhân đi vắng nên các người lập mưu đuổi thiếp thân ra khỏi nhà phải không?
    Ninh Châu đứng dậy, chỉnh trang:
    - Bây giờ Ninh Châu cũng đi cáo trạng. Dì có muốn đi cùng không? Để xem quan phủ thành Hoa Long này tra rõ hơn người của họ Đinh bao nhiêu.
    - Trân Châu!
    Trân Châu bị mẹ thét lại nhận cả ánh mắt điên cuồng chưa từng thấy của mẹ khiến nàng rối loạn. Cái sai của thị Liễu là ham tiền tài nên đặt hai đồng tiền vào mắt con gái. Bây giờ cái sai của thị Hà là ham danh lợi bản thân nên luyện ra một đứa con tâm cơ đặt bản thân lên trên gia tộc. Ninh Châu cất giọng lạnh lùng khiến căn phòng phút chốc căng thẳng:
    - Đủ rồi. Đưa cô sáu về Văn Nhã các nghỉ ngơi đi. Sổ sách chuyển qua cho mợ cả. Việc dì ba đi đâu về đâu, Ninh Châu không dám vượt mặt chị dâu lên tiếng.
    Nói đoạn hành lễ với Triệu thị rồi rời đi. Triệu thị dùng uy nghiêm của bậc chủ mẫu tương lai phán quyết:
    - Lẽ ra loại nô tì phản chủ, loại ác phụ như bà hoặc đem đánh chết hoặc bán đi. Nể tình các em dưới trướng, cho thị tới sơn trang ở Dương Tuyển, cả đời còn lại ở đó lao động đi.
    - Cái gì? Triệu thị! Ngươi đang đứng trong nhà họ Đinh ức hiếp người họ Đinh sao? Triệu thị, ả...
    Chưa kịp nói hết câu, mấy bà hầu to khỏe đã nhét vải vào miệng thị, dùng dây thừng trói lại. Triệu Vân Trinh ném cho ả mấy câu:
    - Còn dám tự nhận mình là người nhà họ Đinh không sợ bị tổ tông hỏi tội sao? May cho bà là cha mẹ chồng hay quan nhân ta đều vắng mặt. Bằng không bà không đầy đủ thế này mà ra khỏi cửa đâu. Ninh Châu bị hạ độc, nếu không vì ta càng không tha cho bà. Ta vì con, giơ cao đánh khẽ. Bà nên cảm ơn ta mới đúng.
    Người ở Bạch Liên các bị lôi đi vùng vẫy không ngừng nhưng trên dưới phủ đều ngoảnh mặt làm ngơ. Ai cũng rõ bà ta ngoài mặt hiền từ, yếu đuối, thực ra so với người ở Bồ Liễu quán trước đây làm ra nhiều chuyện còn thâm hiểm hơn. Hạ nhân trong cái các ấy đều là nạn nhân bị trút giận mà nửa lời cũng không dám hé răng, cắn lưỡi xem bà ta bên ngoài được cái tiếng hiền lương. Khom lưng làm thiếp cho người, đáng mấy kẻ thực tốt?

    ----------------

    Mấy cửa hiệu của nhà họ Đinh đồng loạt mở cửa trở lại, thậm chí trang hoàng bắt mắt hơn. Buổi nói chuyện với mấy vị khách buôn do họ Cao giới thiệu không tệ. Đa số là người nước Ba Thục nên không đếm xỉa tới họ Lâm nguy hiểm ra sao. Xưởng lại hoạt động hết công suất cho kịp đơn hàng sớm nhất làm nhân công hào hứng. Mấy quản xưởng tới hỏi thăm cô chủ vừa thân thiết vừa giữ lễ đều lọt vào mắt người phía sau. Ông chủ Khương cưỡi ngựa ba ngày liền tới kinh thành tưởng rằng có thể khiến cô năm họ Đinh đang tuyệt vọng như hoa héo được tưới nước nào ngờ người ta đã sớm an bài, lại còn nghênh đón với dáng vẻ hết sức trang nhã.

    - Nói vậy là ông bà chủ Đinh đều gặp vấn đề với nhân công ở các phủ nên chậm trễ không thể về mà cậu cả thì giải quyết cả khách lẫn thuyền ở phía bắc. Chà, cô năm cũng vất vả rồi. Sao cô không nói một tiếng, ta bèn sắp xếp vài mối khách? - Giọng của Khương Đăng Bảo trầm nói.
    Ninh Châu khách khí:
    - Nhờ cậy một việc đã đủ nhiều rồi. Ninh Châu còn lo ông chủ Khương không ngó ngàng tới nữa.
    Xe ngựa chạy một lát đã tới trước cửa nhà họ Lâm. Nhà họ Lâm ở kinh thành này không hề thua kém bất cứ dinh phủ quan quyến nào, thậm chí vô cùng xa hoa, bề thế. Ban đầu nghe chừng nàng dâu hiền Trình thị muốn đuổi khách nhưng ông chủ Lâm cho bày trà nước đàng hoàng mời vào.
    Thấy người đi cùng với con bé nhà họ Đinh là một nhân vật có tiếng, ông chủ Lâm lập tức có phòng bị.
    Sảnh chính nhà họ Lâm chưa có mấy nữ nhân từng ngồi được, chưa nói tới một thiếu nữ nên Ninh Châu tự lấy làm vinh hạnh. Đối với một lão hồ ly đáng tuổi ông mình, nàng đương nhiên không thể so về trí cho nên giả ngu là kế hay nhất. Đáp lại mấy câu hỏi tình hình làm ăn, nàng ra điều thành thật:
    - Thực sự rất lao đao. Vẫn biết là chiến tranh loạn lạc, làm ăn khó nhưng không ngờ thiên hạ chưa loạn, lòng người đã loạn. Chữ tín viết thế nào, e là nhiều người quên mất.
    Nói xong không quên thở dài. Ông chủ Lâm cười giòn mấy tiếng:
    - Nếu ngay từ đầu đồng ý hợp tác với chúng ta, họ Đinh đã không tới bước này.
    Ninh Châu gật gù làm ông chủ Lâm thu lại ý cười. Nàng mở tròn đôi mắt đen láy:
    - Nhưng mà Ninh Châu không thấy hối hận. Những kẻ lâu năm làm ăn với họ Đinh còn lật mặt nhanh hơn trở bàn tay nữa là họ Lâm dăm bữa nửa tháng lại tìm cách gây chuyện với chúng ta. Hơn nữa có muốn tới đây xin nối lại quan hệ cũng khó.
    Ông chủ Lâm hơi khó chịu. Trước mặt lão đã có bao nhiêu kẻ đeo mặt nạ chứ? So ra con nhóc này chỉ là hạng tép riu song ông vẫn muốn xem nó định nói gì nên hỏi:
    - Vì ngại sao?
    - Vì cháu dâu yêu quý của ông chủ Lâm khiến Ninh Châu bận tối mắt tối mũi, không thể thay người lớn trong nhà đi thỉnh cầu được.
    Ông chủ Lâm có bao nhiêu là cháu dâu, làm sao biết được đích xác đứa nào. Nhưng nói như vậy quả có đứa chọc gậy bánh xe, khiến họ Đinh bí quá làm bừa, chó cùng rứt giậu, bị dồn quá nên nhất quyết chống lại họ Lâm chẳng phải đem mọi thứ đổ sông đổ bể. Càng nghĩ thế, sự phòng bị đối với con nhóc trước mặt càng giảm một phần. Cô năm càng buông thả, tựa như đứa cháu nhỏ ngây thơ kể chuyện:
    - Thị phá cửa hiệu, sỉ nhục người nhà ta còn nhúng tay vào hậu trạch nhà ta. Ninh Châu tin ông chủ Lâm việc nào ra việc đấy, sẽ không thèm dùng thủ đoạn thấp hèn, đê tiện chèn ép người khác nên mới tới mong họ Lâm quản người mình cho tốt.
    Mấy tính từ được nhấn mạnh làm chối tai ông chủ Lâm dù cho người trước mặt hết sức vô tư, thậm chí miệng nói mắt còn rơi trên khối đá cẩm thạch đặt phía đối diện. Không phải nàng thèm thuồng gì như người khác nghĩ. Nàng chỉ liên tưởng ở nhà có mấy khối đá vân đẹp màu huyết dụ có phải cũng nên đem bày ở sảnh chính tiếp khách không. Để trong kho mãi vừa chật vừa phí còn có thể bị xước. Ông chủ Lâm nhíu mày:
    - Đứa nào cả gan thế?
    - Ông chủ Lâm cũng không biết? Thì ra thị lợi hại thật, khó trách không chống lại được.
    Lời này vu vơ hay ngụ ý thì ông chủ Lâm cũng thấy đứa cháu dâu này quá hung hiểm rồi. Họ Lâm dám đối đãi không tốt là nó cắn ngược lại không?
    - Rốt cuộc là kẻ nào?
    - Ông chủ Lâm đừng nóng. Ninh Châu không tới gây mất hòa khí nhà này. Nhưng mà dẫu có đi nữa cũng do Trình thị khiêu chiến trước.
    - Trình thị? Người đâu, cho gọi vợ chồng thằng tư lên đây, mau!
    Cô năm vội vã đứng dậy cáo từ liền bị giữ lại nên lo âu:
    - Ninh Châu sợ hãi trong lòng. Sợ gặp mợ tư rồi không thể bước ra khỏi cửa nữa.
    Ông chủ Lâm đập bàn:
    - Lão đây không thể đảm bảo cho hai vị rời khỏi sao? Hai vị nhất định an toàn trở về.
    Chỉ đợi có câu nói này, Ninh Châu mỉm cười tươi tắn ngồi xuống, tâm tình tốt hơn rất nhiều. Nhìn không biết sẽ tưởng nàng đang kính trọng ông chủ Lâm hết mực.
    Hai vợ chồng cậu tư tới, mặt mày trông như vừa gây gổ. Trình Cao Kì trợn mắt:
    - Đinh tiểu thư tìm tới cửa là ngươi?
    - Chứ không mợ tư nghĩ là ai? - Ninh vui vẻ đáp. - Mợ tư nhìn ta cứ như hôn ma bóng quế nào chưa siêu thoát vậy? Đây là cách tiếp khách của Lâm gia sao?
    Vẻ mặt có thể vui vê nhưng ngữ khí sắc bén mấy phần. Nàng không phải một diễn viên kiên nhẫn. Bù lại là một kẻ rất khéo hù dọa người ta. Nàng lập tức ngọt ngào:
    - Mợ tư có phải mong chờ em sáu nhà ta đến không? Đợi nó cảm ơn duyên phận tốt mà mợ tư bỏ công mai mối à?
    Lâm Phú Cự nhíu mày:
    - Cái gì?
    - Cậu tư không biết sao? Vũ Văn Đệ của Dương Tuyển gần đây quyết tâm theo đuổi Trân Châu nhà ta đấy. Mà Vũ Văn Đệ chính ra phải là em rể tương lai của mợ tư.
    Lâm Phú Cự ném cái nhìn nảy lửa về phía vợ. Tên nhóc này xem ra si tình lắm cho nên dễ bị dắt mũi. Ông chủ Lâm xoa thái dương, thật sự không muốn tức chết ở đây.
    - Trình thị, mày rốt cuộc đã làm những chuyện gì?
    Cái vẻ mặt đứa cháu cưng vừa mách lẻo thành công của Ninh Châu làm Trình Cao Kì căm phẫn, lớn tiếng đáp:
    - Ông đang bênh người ngoài mà trách người nhà sao ạ? Chẳng phải ông muốn xuống tay với nhà họ Đinh sao? Biết thế nên cháu mới giúp ông một tay, cho bọn họ một phen khốn đốn.
    Ông chủ Lâm nộ khí xung thiên, ném vỡ tan chén trà làm mảnh sàng văng khắp nơi. Ông chủ Khương nhanh tay kéo Ninh Châu qua một bên để tránh ấy thế mà vợ chồng như hai người kia lại diễn một màn hay trước mặt khách. Mặc cho vợ bị mảnh sứ bắn vào sát khóe mắt, cậu tư còn bồi thêm một cái bạt tai in dấu tay. Trong đầu Ninh Châu không khỏi xuýt xoa thay nàng ta một cái. Ông chủ Lâm không nguôi giận. Bảo làm sao ông ta nguôi giận đây? Việc thuyết phục họ Đinh ngu ngu ngơ ngơ này biết sợ mà gật đầu giao dịch thuyền buôn đều vì câu nói đần độn của đứa cháu dâu mới vào cửa đập tan. Lão Lâm đua người ra khỏi ghế, trợn to mắt:
    - Thằng tư luôn muốn hưu thê mà. Bỏ thì bỏ! Để xem nhà họ Trình với nhà họ Đinh, nhà nào dễ bị Lâm gia chèn ép hơn.
    Bọn họ thực sự coi nàng là đứa ngốc vắt mũi chưa sạch, đầu đất mọc hoa rồi sao? Nàng hắng giọng, giống như hóa thành người khác, nghiêm cẩn mặt đối mặt với lão hồ ly:
    - Chuyện nhà người khác ta không nên xen vào nhưng những lời kia ta có tai để nghe rõ. Cho nên phiền ông chủ Lâm ngoài quản con cháu nhà cho tốt thì nên chuẩn bị tiền của đến chốn cửa quyền nhờ cậy đi là vừa. Trong tay chúng ta bây giờ là bằng chứng. Rất nhiều bằng chứng khiến ông chủ Lâm trở thành gian thương toàn diện đấy. Buôn bán trên biển trái phép bằng cách đi ép các nhà có tàu buôn chấp nhận chở lậu hàng của mình, nhũng loạn thị trường, tiếp tay hàng giả, hối lộ, trốn thuế. Mỗi tội đều rất nặng đó.
    Lão hồ ly như tỉnh rượu, lập tức đanh mặt:
    - Ngươi dựa vào cái gì mà đe dọa ta hả oắt con? Sao? Ông chủ Khương chống lưng hả? Ông chủ Khương đứng trên đất kinh thành là địa bàn của ta, tốt nhất nên biết tránh rắc rối.
    - Ông chủ Khương chẳng qua tới đây xem chuyện vui thôi. Ông quên nhà họ Đinh có liên hệ với Minh Thân vương và quan ngự sử đại phu à? Nhà chúng ta trên quan trường quen biết không kém họ Lâm. Còn muốn so đến cả giang hồ, ha, có nhiều cái tên lớn ông chủ Lâm còn chưa nghe đến lắm.
    Chỉ cần một cái phất tay, cửa ra đều bị vây bởi một đám phàm phu vai u thịt bắp. Không cần nói đến cả hai người cùng biết múa máy chút võ thì lời nói của ông chủ Lâm cũng nên giữ chứ. Hai người hiên ngang đi qua đám người nhà họ Lâm thật đắc ý. Đúng là dê cỏn buồn sừng húc giậu thưa.

    ---------------

    Hiếm khi thấy nàng ngưng trang, tư dung nay thêm mấy phần quang diễm. Nhận ra ánh mắt của ông chủ Khương nhìn mình có thú vị có tò mò, Ninh Châu vừa rót trà vừa nói:
    - Hôm nay cố ý tô son điểm phấn che đi thần sắc suy nhược mà thôi. Ông chủ Khương không cần thấy kì lạ như vậy.
    Tạm tính như mặc giáp ra trận thị uy với giặc, tuyệt đối không để chúng nhìn ra mình bị mấy chiêu đó làm cho rã rời. Ngược lại càng khiến người ta thấy mình vẫn ăn no ngủ yên, sinh khí tràn trề. Ngồi thêm một lúc thì khách tới. Từ vợ chồng quan thám hoa mới nhận chức Hàn lâm viện tu soạn tòng lục phẩm, quan bảng nhãn Viên ngoại lang bộ Hộ cùng cậu cả họ Lại. Đối đầu với họ Lâm đâu thể tìm ít người được.
    Mấy chứng cứ giấy tờ lần lượt được Khương Đăng Bảo đưa cho mấy vị quan kinh thành xem một lượt. Lại Tú Văn nhíu mày:
    - Đám người hành hung đem lên quan phủ đúng là chỉ bị phạt trượng. Lão hủ trên công đường mắt nhắm mắt mở, giả câm giả điếc bỏ qua hai chữ Lâm gia. Giữa cái đất kinh thành, ngay dưới chân thiên tử dám ra tay hành hung người ta lại có thể một tay che trời thật khiến lòng người phẫn uất.
    Hắn cố ý bám tới đây hẳn sáu phần vì mong mỏi tìm gặp Đinh Trân Châu, bốn phần còn lại là hỏi nàng xem cái tên Vũ Văn Đệ kia là thế nào. Chính vì có lòng với cô sáu nhà họ Đinh nên hắn đang bỏ công lấy lòng "nhà vợ". Vũ Trọng Huyền lên tiếng:
    - Đợi bị hạch tội trước triều, chức quan phủ Hoa Long còn vững được không? Tính tới giờ, bằng chứng thu thập được không ít. Chỉ e một nỗi họ Lâm kia giở thủ đoạn tiếp.
    Thục Châu tiếp lời chồng:
    - Chuyện của chúng ta là vạch tội những kẻ nhận hối lộ rồi bao che cho gian thương làm càn. Mượn việc xử án qua loa kia làm đà lấn tới. Còn họ Lâm, quan nhân để Ninh Châu cùng ông chủ Khương đây lo liệu là được.
    Ninh Châu gật đầu tán đồng:
    - Thương nhân chúng ta có thương hội lớn quản lí, đặt ra quy định và liên kết với nhau. Họ Lâm thao túng thị trường, chèn ép thương gia khác, chỉ cần có người dám tiên phong, không sợ không lật được bọn chúng. Ông chủ Khương chịu đứng lên giúp, Ninh Châu cảm kích vô ngần.
    - Tiểu thư khách sáo rồi.
    Giấy tờ được Thịnh Thái thu xếp cẩn thận giao cho Ninh Châu:
    - Tôi cũng đã theo lời cô năm nhắn, tìm gặp được Ngọc tiểu thư. Đô hộ phủ sĩ cư đã gật đầu ra mặt thụ án nếu vụ việc này được trình lên.
    Nàng đứng dậy hành đại lễ:
    - Ninh Châu biết ơn vô hạn. Không biết lấy gì cảm tạ các vị giúp đỡ.
    Việc điều tra thu thập trong thời gian ngắn đều nhờ những người ở đây, nàng thực sự rất cảm kích. Chị tư và anh rể mỉm cười:
    - Đều là người nhà, không cần khách sáo.
    Hai người đúng là người nhà nhưng ba người kia chẳng lẽ tự coi mình là người nhà rồi? Vẫn biết tiền bạc là thô bỉ cho nên không dám đem ra làm lễ, chỉ có thể đào hết rượu dưới gốc lê lên làm quà. Khương Đăng Bảo hai mắt sáng lên:
    - Là rượu lần trước tiểu thư tự tay ủ sao? Thật quý hóa quá!
    Hương thoang thoảng, vị cay nơi đầu lưỡi mà dư vị ngọt thơm lưu mãi khiến người ta uống vào không thể quên. Cái này tặng cho Lại Tú Văn hơi phí nên nàng lấy cớ là không biết có hắn tới, rượu cũng có hạn nên đành đáp ứng thỉnh cầu khác. Lại Tú Văn uống biết bao nhiêu rượu rồi nên không có gì tiếc. Hắn khua môi:
    - Rượu thì ta có thể mua một bình thượng hạng của quý tiệm cho cha làm quà. Còn ta nghe phương danh của Trân tiểu thư đã lâu, ngày đêm mong mỏi được gặp gỡ, mong Đinh tiểu thư giúp tiểu sinh thỏa lòng ngưỡng mộ.
    Nàng cười như không:
    - Thanh Minh, dẫn cậu Lại giám sinh tới Thủy Tiên hiên rồi mời cô sáu tiếp khách. Nhớ gói tặng giám sinh một bình rượu thượng hạng.
    Nếu là trước đây nói không chừng Trân Châu sẽ đồng ý vô điều kiện với tên bôi mật trên mồm này. Có điều bây giờ tiêu chuẩn đã cao hơn trước, rất khó để bằng lòng một tên phong lưu như cậu Lại đây.

    Ánh mắt của Thịnh Thái khi rời đi nhìn Ninh Châu cùng Khương Đăng Bảo lên một xe ngựa khác, cử chỉ thân tình rất không vừa ý. Hai người đó vẫn rất hào hứng mà tới thương hội đâm đơn kiện người.

    -----------------

    Bà Hân vừa thấy bóng dáng Đinh Ninh Châu liền hào hứng đón tiếp.
    - Vương phi vừa dỗ cho quận chúa ngủ còn thế tử học ở chỗ tiên sinh chưa về. Vừa hay vương phi có mấy chuyện muốn nói với cô.
    Nàng theo chân bà hầu tới một cái đình nhỏ giữa vườn hoa đã bày sẵn trà bánh ngồi đợi một lát thì chị họ tới. Trông thấy Ninh Châu, vương phi vừa mừng vừa hoang mang, lo lắng nên liền ôm lấy nàng.
    - Cha nói em dám tố cáo một loạt quan viên nhận hối lộ có thật không? Sao tự nhiên lại sinh sự vậy?
    - Là người ta sinh sự với em trước. - Nàng đáp.
    - Dù là gì thì từ quan phủ tới mấy người ở bộ Hộ, thuế quan tới Thương bạc ty đều bị gọi tên.
    - Em có làm bác khó xử không?
    - Đừng nói là chứng cứ rõ ràng, chỉ cần là gian quan, cha chị có e sợ phần nào không? Nhất định vạch tội bọn họ trước triều. Em yên tâm, còn cái danh Minh Thân vương ở đây, bọn họ nên sợ vài phần.
    Thân vương đã vắng mặt lâu ngày vì cầm quân tới phía Tây giải quyết Hồ Tôn gây loạn. Đối với em trai thay mình thân chinh, hoàng đế đương nhiên sủng ái hơn cả. Ninh Châu đặt tay lên bàn tay đã nắm tay mình, hạ giọng:
    - Vương có gửi thư nói gì tới anh hai không ạ?
    - Chị đang định nói với em đây.
    Sự gấp gáp của vương phi khiến nàng mong đợi, đôi mắt tràn ngập hi vọng.
    - Em có phải mấy tháng nay không nghe ngóng tin tức chiến trường nữa không? Vương nói đã qua đại chiến mấy ngày rồi. Hiện tại đang đợi thư cầu hòa của Hồ Tôn. Nếu không có gì tháng sau sẽ hồi kinh. Đặc biệt còn có mấy người lập đại công.

    Lời vương phi nói được truyền lại cho cả nhà họ Đinh hiện đã đông đủ. Phu nhân vốn mang vẻ mệt mỏi tự nhiên có sinh khí hơn, xúc động rưng rưng nước mắt. Ông chủ Đinh cũng loại bỏ việc phiền não về thị Hà khỏi đầu, thở phào nhẹ nhõm. Chuyến đi vừa rồi thay đổi một lượng lớn nhân công ở các xưởng, các hiệu lớn nhỏ của Đinh gia khắp các châu phủ. Ông bà chủ đích thân thanh lọc những kẻ gian trá, chỉnh đốn từ đầu tới cuối còn xử lí mấy chưởng quầy khốn nạn liên kết với nhau lừa trên gạt dưới tư lợi không ít tiền chỉ vì cậy mấy tiệm đó ở xa kinh thành. Về phía cậu cả, trên người lĩnh thêm hai vết thương thì đã xử hết mấy kẻ tráo trở. Ngày thường xu nịnh, muốn lấy giá tốt giờ nói hủy đơn là hủy, tổn thất không chịu đền một xu tới nay sống dở chết dở. Đinh Duy Hài bị Thành Nghiêm mang người tới tận cửa làm cho cụp đuôi lại, chuyện hàng giả hoàn toàn bị dập tắt cho nên mấy kẻ quay lưng với họ Đinh dựa vào hàng giả sống giờ quỳ gối cũng không còn hàng bán. Mà Đinh Thành Nghiêm còn công bố với thương hội danh sách những kẻ đó khiến cho bọn họ thành những kẻ thất tín, không ai dám liên kết cùng. Chưa kể việc họ Lâm thế lực bành trướng tới độ nào trong nháy mắt đã bị sụp đổ do họ Đinh làm vị thế Đinh gia cao hơn cả.
    Nói tới họ Lâm. Bọn họ nghe một đứa oắt dọa như vậy bán tín bán nghi, liên lạc với quan trên dò xét. Ai ngờ thành cá sa lưới, cả đám tham quan lẫn họ Lâm bị bắt tận tay việc qua lại với nhau, một tay che trời. Cả cơ nghiệp phút chốc như La thành một đêm sụp đổ như chưa từng tồn tại.
    --------------

    Nam nhân mỉm cười nói:
    - Ninh tiểu thư thực là viên ngọc quý chốn thương trường.
    - Câu này thật không dám nhận. Ninh Châu chỉ có mấy tiểu xảo, e là múa rìu qua mắt thợ mà thôi.
    - Ta rất coi trọng người bản lĩnh như tiểu thư.
    - Được làm bạn hàng của ông chủ Khương cũng là vinh hạnh của Ninh Châu. Thực ra Ninh Châu từng nghe nói về quan anh, trong lòng cũng rất ngưỡng mộ sự cứng cỏi đó.
    - Hai chúng ta rất giống nhau.
    Tới nước này nàng cũng không chắc người kia có ý với nàng không bởi tâm tư thương nhân lão luyện này không phải đứa trẻ người non dạ như nàng nhìn thấu. Chỉ sợ bị Triệu An My kia làm cho ảo tưởng thôi. Nàng cũng đáp lời:
    - So ra quan anh khó khăn hơn Ninh Châu. Thứ lỗi nếu Ninh Châu vụng lời nhưng quan anh đối với người nhà còn phải phòng bị hơn người ngoài, thực sự là thống khổ nhất.
    Khương Đăng Bảo cười khổ:
    - Bọn họ không phải người nhà của ta.
    - Ninh Châu mạo muội có thể làm người nhà của quan anh. Trên Ninh Châu có hai anh lớn vẫn không ngại có thêm một anh lớn nữa.
    Đây là chặn đường? Người kia vừa cười vừa lắc đầu:
    - Đúng là chúng ta rất giống anh em.
    - Vậy nghĩa huynh thượng lộ bình an.
    Người anh kết nghĩa có phần miễn cưỡng này gật đầu chào.
    - Em cũng bảo trọng. Lần tới nhớ gửi thêm rượu làm quà cho ta.
    - Nghĩa huynh cũng nhớ nói mấy vị khách buôn giảm giá cho Ninh Châu.
    Hai bên chia tay mang theo một chút vui vẻ ấm áp trong lòng. Người ta gặp nhau đã là có duyên. Lương duyên, nghiệt duyên, duyên nợ ba sinh nàng sẽ lần lượt trải qua thôi.
     
    Chỉnh sửa cuối: 28/7/20
  18. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Chương 15: Ngoại truyện 03: Trân Châu

    Nàng không phải chị ba. Hoàn toàn khác. Đinh Trân Châu từ nhỏ nổi danh xinh đẹp, khả ái động lòng người lại có giọng nói thanh thoát như họa mi có thể làm mềm lòng người ta. Trời phú như vậy, dì Hà còn bỏ công sức dạy nàng cách lấy lòng người khác, cách tỏ ra mong manh, yểu điệu. Trong lễ cập kê, có người khen nàng có thể sánh với Tây Thi lạc nhạn khiến nàng âm thầm tự đại mấy phần. Chỉ có điều nàng sinh sau chị năm Ninh Châu mấy tháng cho nên luôn cảm thấy thiệt thòi hơn. Nàng cảm thấy hào quang xung quanh mình mãi mãi khác với thứ thần khí của chị năm nên dần dần sinh ra một loại ghen ghét. Dù bản thân không có nửa phần thích thú với buôn bán nhưng vẫn ấm ức nhìn chị năm ra ngoài học làm ăn. Hai chị em cùng ra ngoài, sẽ luôn có người khen nàng xinh xắn làm nàng vui vẻ đắc ý lại bị sự thờ ơ của Ninh Châu chọc cho tức bốc khói. Tại sao nàng ghen ghét với chị ta, chị ta lại không thèm so đo với nàng? Đấy là cái loại tự cho mình thanh cao hơn người của đích nữ? Nàng càng ghét.

    Vậy nên sau lễ cập kê chị năm liền được tiếp quản cửa hiệu như giọt nước tràn li khiến nàng hạ quyết tâm xả giận. Nhân thương hội yến tìm cách làm bẽ mặt nàng ta, vừa hay nhắm tới Trình Cao Kì - kẻ nàng rất không vừa mắt. Như vậy là một mũi tên trúng hai đích. Có điều vì cái nông nổi đó nàng bị chị tư phạt còn không dám thò mặt ra đường sợ bị họ Trình tính sổ mà càng sợ chị năm phản đòn. Tại sao nàng sợ chị năm ấy hả? Bởi vì từ nhỏ tính của Ninh Châu rất nóng nảy cho nên không động tới thì thôi, đắc tội với nàng ta thì nhất định không ngóc đầu dậy nổi. Đến cả dì Hà, mẹ nàng, còn ám ảnh mấy phần con nhóc đó.

    Nàng vẫn cứ là thiếu nữ cố chấp như vậy, dây dưa với cả Lâm Phú Cự chỉ vì hắn là người nhà họ Lâm bề thế nhất kinh thành Hoa Long trong giới buôn bán mà nàng thậm chí còn không hề muốn dây dưa với thương nhân, nàng muốn kết giao với văn nhân mặc khách cơ. Chính vì thế nàng mập mờ khiến hắn sa lưới rồi kiêu ngạo quay đi vô tình gây ra cảnh kẻ ăn không hết người lần chẳng ra chọc tiết Trình Cao Kì. Trở thành kì phùng địch thủ bất đắc dĩ, nàng chưa kịp ra chiêu đã bị thị dùng thủ đoạn suýt chút nữa thất tiết đồng nghĩa lấy mạng nàng. Đều nhờ Minh Châu cùng Ninh Châu kịp thời lật ngược tình thế bằng không nàng quả thực chỉ có thể tìm tới chỗ chết. Nàng đã náo loạn khóc lóc rất lâu, sau đó có thời gian ngẫm nghĩ thì bình tâm hơn, bản thân có chút xíu thay đổi.

    Nàng đối với chị năm hay đối với người khác đã bớt mấy phần chống đối. Được giao phụ giúp trông coi trên dưới phủ, nàng cũng ra sức mang tài quản gia học được ra dùng. Chị năm gồng mình chống đỡ bao nhiêu việc, trọng trách nặng nề, nàng há ngồi không vô tích sự? Đang khi mọi chuyện với nàng tiến chuyển tốt thì đột ngột trong chớp mắt đi lạc vào mây mù. Chuyện của dì Liễu bị xử lí lẽ ra nên là cái gương nhắc nhở người trên dưới phủ. Ấy vậy mà mẹ nàng hồ đồ đi làm loại chuyện trời đất không dung nổi. Nàng khi nghe chị năm nói cũng kinh ngạc không thôi. Sau khi mẹ bị đưa đi, nàng cũng chỉ có thể loanh quanh trong viện, dùng thời gian đó suy nghĩ nhiều hơn. Chị ba trước đây chua ngoa, tham lam, trong mắt nàng hoàn toàn là phụ nữ thô thiển vậy mà giống nàng dù trước nay nàng luôn tự hào bản thân thanh cao, kim chi ngọc diệp. Ở điểm nào? Đều bị mẹ dạy hư. Dì Hà chính vì luôn đặt lợi ích bản thân cao hơn cả nên mới dạy ra một đứa con gái không màng mặt mũi gia tộc, đi gây loạn bôi xấu chị gái giữa chốn đông người không phân nặng nhẹ, chỉ cần đạt được mục đích hạ thấp đối phương. Càng nghĩ nàng càng hận dì Hà. Càng hận nàng càng thề với bản thân: "Đời này nhất định không làm thiếp. Có gả cho thư sinh nghèo cũng nhất quyết không làm thiếp!". Nói như vậy nhưng trong lòng Trân Châu chưa ngày nào bỏ đi mong muốn gả vào hào môn quý phủ.

    "Từ đâu rơi xuống một tên hỗn thế ma vương dính người như sam thế này?" Nàng than vãn mấy ngày liền, thầm mắng tên Vũ Văn Đệ lại càng mắng Trình Cao Kì dám sắp xếp hắn bám lấy nàng không tha. Gần như ngày nào hắn cũng tìm cách để nhìn thấy nàng, buông lời ong bướm vô liêm sỉ hắn thường dùng với mấy ả đàn bà khác khiến nàng ghê tởm. Hắn là giám sinh của Quốc Tử Giám đấy, là con trai cả một hào môn đấy nhưng còn lâu nàng mới thèm. Cái chân giám sinh là cha hắn bỏ rất nhiều bạc mua cho hắn, ở nhà thì được chiều chuộng nên trở thành một tay chơi bời chỉ biết trêu hoa ghẹo nguyệt, cùng đám bạn xấu đàn đúm suốt ngày nên thường bị cha hắn đánh đòn. Bây giờ hắn không có cả đàn thiếp thất mới lấy làm lạ. Gả cho kẻ như thế còn tương lai sao?

    Một tên họ Vũ chưa đủ còn từ đâu mọc thêm một tên họ Lại. Sinh ra là con trai lớn của Đông các học sĩ không thể nói gia thế không tốt bởi vì quá tốt, tướng mạo sáng sủa còn có mấy phần phong lưu, tài năng đủ đỗ thi Đình thực là cực phẩm đối với danh môn khuê tú chốn kinh kì. Thế thì sao? Mấy tửu quán tạm không nói, thậm chí là nơi bán phấn mua hương hắn đã từng lui tới. Chưa kể hắn xếp vào dạng đa tình bậc nhất Hoa Long này rồi. Nay người này, mai người kia. Sự kiêu hãnh không cho phép nàng hạ mình đón nhận hắn. Hơn nữa, chị năm chẳng phải suốt ngày vin vào cái cớ mấy nhà văn nhân quý tộc đó sẽ không thể ngó tới thương nhân sao, nàng còn là thứ nữ nhà buôn bán. Đợi hắn và Vũ Văn Đệ ganh đua chán, hắn hớn hở với niềm vui chiến thắng gặp nàng, nàng đã chấm khăn khóe mắt khước từ như thế. Hắn vẫn bám.

    Ngày mà hắn đòi Ninh tiểu thư cho gặp nàng là lần đầu tiên chính thức chào hỏi. Ngồi miễn cưỡng nghe hắn thao thao bất tuyệt về việc nghe danh nàng, ái mộ nàng thế nào thực sự không có hứng thú. Đã có bao nhiêu người từng nói thế? Mang máng nhớ rằng Lại Hoằng Văn, em trai hắn, dẫu cũng phóng khoáng tùy ý nhưng điềm tĩnh, khiêm tốn hơn. Trân Châu mơ màng nghĩ tới không có mẹ ở đây, nàng sẽ phải chịu trách nhiệm chăm sóc hai em ra sao. Lại nhớ ra Thành Đức mới từ nhà Lại Tú Văn này trở về nên nhân đó cảm tạ việc để mắt tới em trai một chút. Hắn ha hả cười, tay phe phẩy chiếc quạt vẽ tranh non nước hữu tình thiếu phần đề thơ. Nàng thấy bức tranh rất đẹp, ngỏ ý đề tặng thơ cảm ơn. Hai người ngẫu nhiên từ thơ phú, bình tranh mà trở nên sôi nổi đến không ngờ. Nàng có cảm nhận được tài năng từ tên lãng tử này không phải hư danh.

    - Chị thấy cậu cả họ Lại vậy mà không chịu nổi chút tương tư cô sáu nhà ta nên ngày nào cũng ghé hàn gia.
    Nghe chị năm trêu đùa thì nàng phản bác:
    - Tương tư là chuyện của hắn. Em chẳng qua thấy hắn có chút tài nên đồng ý bàn luận thôi.
    - Người ta dù sao cũng giúp đỡ để mắt quan tâm Thành Đức, em biết ơn người ta mới phải. Đừng có cậy sủng mà không để vào mắt.
    - Chị chẳng suốt ngày ca cái điệp khúc quý tộc không để mắt tới thương gia à? Em còn là thứ nữ thương gia đấy.
    Ninh Châu mắt vẫn nhìn Minh Châu cố gắng hạ bút luyện chữ "huấn", thuận miệng nói:
    - Chị còn nhớ là em thích quý tộc văn nhân lắm mà. Từ bao giờ để lời chị vào tai vậy?
    Không nhắc nhưng mọi người đều bất giác nhớ tới Lâm Phú Cự mà nàng bất chấp dây dưa mập mờ trước đây giờ đã phải đi đày ba trăm dặm. Trân Châu lắc đầu xua đi mấy suy nghĩ vẩn vơ:
    - Văn nhân quý tộc đâu chỉ có mình hắn.
    - Hiếm thấy cô sáu đặc biệt bài xích ai như vậy. Chỉ e Lại Tú Văn này đã có một vị trí đặc biệt rồi.
    Không cần Trân Châu đáp, Minh Châu đã ngẩng lên cười cười:
    - Chị năm cũng từng đặc biệt bài xích cậu Trần Ngạn còn gì. Có phải cũng giống chị sáu không?
    Cô năm cong khóe môi:
    - Chị sáu em nói đấy không phải thích cho nên chị cũng giống nó.
    - Chị sau lần vừa rồi tính tình trầm ổn hơn nhiều đấy nhỉ? - Trân hạ giọng.
    - Chị em chúng ta đều như vậy thôi.
    Mỗi người thầm gật đầu. Nàng bỗng phá vỡ sự trầm lắng đó bằng một khẳng định:
    - Em đã nghĩ kĩ rồi. Chỉ có người như quan Hàn lâm viện thị độc - Trạng nguyên Nguyễn Bình Huy mới đáng gả.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/7/20
  19. lâm băng1997

    lâm băng1997 Gà cận

    Bài viết:
    446
    Được thích:
    116
    Đã thích:
    203
    GSP:
    Ap
    Chị thu gọn đi ạ!
     
  20. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    37
    Được thích:
    3
    Đã thích:
    1
    GSP:
    Ap
    Mình đã chỉnh sửa rồi. Cảm ơn đã góp ý và ủng hộ.
     
    lâm băng1997 thích bài này.

Chia sẻ trang này