Hoa nở rồi, đem ủ rượu thôi - Cập nhật - Ngoạn Thiềm

Thảo luận trong 'Truyện dài' bắt đầu bởi Ngoạn Thiềm, 30/4/20.

  1. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Tên truyện: Hoa nở rồi, đem ủ rượu thôi
    Tác giả: Ngoạn Thiềm
    Tình trạng sáng tác: Chưa hoàn thành
    Tình trạng đăng: Cập nhật
    Thể loại: Cổ trang, điền văn
    Độ dài: Chưa rõ
    Giới hạn độ tuổi đọc: Không
    Cảnh báo về nội dung: Không

    Giới thiệu
    Đinh Ninh Châu có xuất thân phức tạp. Cha là thương nhân, mẹ là con gái Thái úy tiền triều nên nàng gia nhập vào cả giới buôn bán và quý tộc ở Đông kinh. Truyện xoay quanh người con gái ấy từng bước vượt qua trở ngại về giai cấp, từng bước trưởng thành và vươn lên giữa những sự việc cứ như sóng ập tới từng đợt.

    Mục lục
    Quyển 1:
    Chương 1: Thân thích nội ngoại
    Chương 2 : https://gacsach.com/diendan/posts/363086/
    Chương 3: https://gacsach.com/diendan/posts/363150/
    Chương 4: https://gacsach.com/diendan/posts/363734/
    Chương 5: https://gacsach.com/diendan/posts/364142/
    Chương 6: https://gacsach.com/diendan/posts/364945/
    Chương 7: https://gacsach.com/diendan/posts/365118/


    Quyển 2:
    Chương 8: https://gacsach.com/diendan/posts/365420/
     
    Chỉnh sửa cuối: 31/5/20 lúc 22:18
    Umio thích bài này.
  2. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 01: Thân thích nội ngoại

    Dương Tuyển là một phủ lớn có biển, thuận tiện giao thương nên có nhiều nhà buôn nổi danh. Họ Đinh ở đây tạm coi như một gia tộc lớn, có nề nếp gia phong nhiều đời. Xuất thân từ một nhà nấu rượu nho nhỏ, qua mấy đời có thể nói là đứng số một số hai trong giới. Những gia tộc càng lớn càng dễ sinh lắm chuyện. Mấy chục năm trước, Đinh Duy Hưng khi còn thanh niên chạy tới Vũ Ninh theo chân nhất phẩm Thái úy lau kiếm, chùi giáp, mong được ra trận kiến công lập nghiệp, bỏ lại sau lưng cơ nghiệp họ Đinh. Tới khi lão thái gia qua đời, Đinh Duy Hưng mới tất bật, bất đắc dĩ quay về .Khi đó tài sản, quyền thừa kế suýt thì rơi vào tay người anh dòng thứ Đinh Duy Hài. Tuy nhiên Đinh Duy Hưng không phải người đơn giản, từ nhỏ được huấn luyện bởi cha để trở thành chủ nhân gánh vác sản nghiệp mấy đời cộng với tinh thần quân ngũ, không tốn mấy hơi đã đường đường chính chính thừa kế. Ông đã từ bỏ ước vọng cả đời để bán mình cho sự hưng thịnh của gia tộc, ông quyết phát triển Vị Xuyên đường của họ Đinh lên đến đỉnh cao, tiến tới Đông kinh.
    Năm Uy Định đế đăng cơ, Kiến An thứ nhất, luật có sửa đổi về việc nấu và buôn rượu khiến họ Đinh một phen lao đao. Chú ba Đinh Duy Hiển vốn ăn bám kí sinh anh trai khi thấy tình thế không ổn đã nhanh chóng cuỗm đồ đạc đáng giá trong nhà bỏ đi biệt tăm. Người con trai cả của Đinh Duy Hưng, Đinh Thành Nghiêm mới mười lăm đã cùng cha chống đỡ gia đình. Năm đó nàng, Đinh Ninh Châu vừa lên bốn cùng anh hai lớn hơn tám tuổi Đinh Thành Nghĩa về phủ Thái úy ở Vũ Ninh lánh nạn dưới sự che chở của ông bà ngoại. Quãng thời gian có thể nói là ảnh hưởng sâu sắc tới nhân cách của cô nhóc về sau.
    Lão Thái úy nửa đời bán mạng ngoài sa trường đổi được cái chức nhất phẩm không bao lâu đã cáo lão hồi hương, con trai thứ là Phùng Văn Nhiệm khi đó mới tiến vào quan trường, duy trì vinh quang người cha đánh đổi mồ hôi, máu và nước mắt đặt nền móng. Đinh Duy Hưng trong thời gian làm dưới trướng của ông không hề quá xuất chúng để ông giao cả cô con gái vàng Phùng Thị Lan vào tay. Nguyên nhân là vì Đinh Duy Hưng một lần ra trận đã đỡ cho Thái úy một mũi tên ở chân làm ông cảm động, sau đó cho đi theo bồi dưỡng, rất ưng lí tưởng của thanh niên năm đó rồi lại thương cho lí tưởng bị tan vỡ này mà yên tâm nhờ cậy chăm sóc con gái mình bất chấp sự chênh lệch địa vị xã hội, lời ong tiếng ve đàm tiếu. Khó trách người ngoài dị nghị họ Phùng dòm ngó tới tiền của nhà họ Đinh ở Dương Tuyển vì ngay ở họ Phùng thôi, thậm chí là cậu út nhà đó ra mặt khinh bỉ người chị gái này vì làm vợ một thương nhân. Thời gian Ninh Châu lưu lại phủ, mợ ba không tiếc lời cay nghiệt, chỉ hận không khắc vào đầu nàng thứ tự địa vị xã hội "sĩ- nông- công- thương" và nàng chính là kẻ mạt hạng. Nàng chịu sự trì triết của mợ, sự khinh thường của cậu và cả sự trêu chọc của anh chị em. Có điều,nếu chi thứ ba tẩy chay bao nhiêu thì chi cả bù đắp bấy nhiêu. Bác cả là người đọc sách nhưng quan điểm vô cùng rõ ràng, hơn nữa hoàn toàn tôn trọng người cha của mình càng tin vào quyết định của ông. Cho nên con gái ông học thứ gì, đứa cháu gái kia cũng được học thứ ấy. Dù rằng người chị lớn khi đó đã đến tuổi cập kê trong khi con bé mới biết chuyện đời và dù Phùng Trâm Anh khí chất hoàng hoa khuê nữ tỏa ra như hào quang học lễ nghĩ, thi ca, đàn múa, thêu thùa là để bước chân vào giới quý tộc trong khi nàng cao lắm sẽ gả cho một viên quan nho nhỏ thì nàng vẫn sẽ được tiếp cận những thứ này từ rất rất sớm.
    Mấy năm sau Minh Thân vương, em trai khác mẹ nhưng là cánh tay phải của hoàng đế đích thân cầu hôn Phùng Trâm Anh khiến địa vị họ Phùng cao hơn bao giờ hết mà nhà họ Đinh cũng qua giông tố, bắt đầu ổn định và phát triển một lần nữa.

    Sau nhiều năm, cô bé bím tóc trái đào thắt dải dây đỏ, gương mặt nhỏ nhắn,ánh mắt linh động tính tình ngang ngược đã trở thành thiếu nữ mắt hạnh má đào, tâm tư kín đáo, hành động cẩn trọng mà dứt khoát.
    Đúng khi thanh minh, trai tài gái sắc kéo nhau đi đạp thanh khắp chốn, một góc viện ở dinh thự họ Đinh vang lên tiếng đàn tranh nhịp nhàng, tinh tế hòa với âm thanh đàn tỳ bà tì réo rắt, trầm bổng tấu lên khúc nhạc mê lòng. Ngón đàn dừng, Triệu thị mỉm cười thân ái :
    - Cung,thương làu bậc ngũ âm là đây chứ đâu?Cứ được hai cô tới hỏi thăm còn được thường thức tài đàn thế này, cháu vui lắm đấy. Sau này phải nghe lời hai cô mới được.
    Vừa nói, thị vừa xoa xoa cái bụng lớn sắp tới ngày sinh. Gả tới phủ trên dưới 8 năm mới có một mụn con, nàng ta quý hơn bảo vật nữa. Triệu thị cũng phải tạ trời đất vì gả vào nhà họ Đinh nhân từ như vậy. Bao lâu nay không hề chèn ép làm khó nàng, ngược lại tìm cách chạy chữa, khấn bái mà chồng ngoài những đứa hầu phòng nhà nào cũng dăm đứa ra, chưa từng ngỏ ý nạp thiếp vào cửa. Nàng biết họ Triệu ở Phúc Lộc có chút tiếng nói nhưng để họ Đinh phải nể mấy phần thì chưa chắc nên những chuyện này có thể nói là nhờ họ Đinh sống tình nghĩa.
    Cô tư Thục Châu từ tốn đáp:
    - Chị với cháu chịu nghe hai đứa em làm ồn là lợi cho bọn em rồi.
    Nàng là con dì hai Liễu, hơn Ninh Châu ba tuổi nhưng chưa định hôn. Trên có chị cùng mẹ sinh là cô ba đã gả đi ba,bốn năm cho một viên ngoại có tiếng nhưng chưa có con, tính tình giống hệt dì hai, trong mắt ngoài tiền và vàng chính là bạc. Nếu cố gặng hỏi hai người bọn họ thích gì khác không, bọn họ nhất định đồng thanh:" Danh tiếng!". Thục Châu thì không giống liên quan tới hai người đó tẹo nào. Dung mạo tuy không quốc sắc thiên hương nhưng tư thái cũng vào hạng xuất chúng. Ngũ quan hài hòa, dáng dấp nghiêm cẩn, giọng nói chừng mực rất khiến người ta nhìn mà nể. Nàng nói xong, ra hiệu cho Hồng Đào bên cạnh cất đàn tranh.
    Bên cạnh, cô năm Ninh Châu trao đàn tỳ bà cho Thanh Minh, bản thân nhấp ngụm trà. Nàng mới qua tuổi cập kê, là con gái dòng chính duy nhất của họ Đinh, em dâu ruột của Triệu thị Nhung trước mặt. Quan hệ giữa cô tư và cô năm tính ra tốt nhất trong các chị em dù khác mẹ sinh. Nàng tươi cười lấy lòng:
    - Chị dâu nói đúng đấy. Bọn em mất công chạy tới chạy lui tiêu khiển, sau này quà đầy tháng bớt đi một phần cũng không sao." Mọi người vui vẻ, không khí cành thân mật.
    Triệu thị nhìn nàng:
    - Em đó! Khéo tính toán thiệt hơn! Có phải bắt đầu thành bà chủ rồi không?
    Mới qua lễ cập kê, Ninh Châu đã được giao quản lí xưởng nấu rượu. Nói là quan trọng tất nhiên quan trọng. Rượu đem đi khắp nơi bán đều xuất phát từ đó, trọng trách đảm bảo chất lượng, đảm bảo tiến độ đều đặt lên vai nàng. Có điều không quá vất vả bởi nhân công đều là người làm lâu năm quen việc không cần đứa vắt mũi chưa sạch như nàng dạy bảo. Cũng bởi thế nàng ban đầu bị người ta khinh thường, bất phục dẫn tới việc vài kẻ thất trách, lơ là chống đối, một mẻ rượu bị hỏng làm lỡ giở công việc. Nàng mượn gió bẻ măng, xử lí làm gương, mọi chuyện mới đi vào ổn định. Xử lí thế nào cho người ta phục mới là vấn đề. Nàng cắt giảm lương của họ cho tới khi bồi thường hết đơn hàng, ngoài ra thẳng tay đuổi cổ kẻ kích động lòng người, cầm đầu nổi loạn.
    Ánh mắt hơi hướng xuống, Ninh Châu đặt chén trà qua,đáp:
    - Tiểu thư nhà quan được dạy thành phu nhân nhà quan. Con gái nhà nông được dạy thành nông phụ. Đương nhiên con nhà buôn được dạy thành thương nhân thôi.
    Nàng không phải oán trách chị dâu nói nàng có tư tưởng con buôn nhưng nhờ ơn mợ ba, vấn đề liên quan đến giai cấp là chủ đề cấm với nàng. Triệu thị căn bản cũng là con gái nhà buôn, suy nghĩ không sâu xa như danh môn khuê tú, không nhận ra mặt em dâu nhạt đi mấy phần, vẫn bình thản:
    - An My, em gái chị hâm mộ em lắm đấy. Mấy ai được như em. Chị nhớ khi mới gả tới em nhỏ như trái đào đã ngồi gạt bàn tính thoăn thoắt.Cha mẹ chồng còn hết lòng tạo điều kiện nữa.
    Ninh Châu gượng nhếch khóe miệng:
    -Dù làm gì thì chỉ để gả đi một cách vẻ vang hơn thôi chứ đâu thể cả đời ở lại trong phủ thừa kế cơ nghiệp.
    Triệu thị quay qua cô tư, quan tâm:
    - Nói tới hôn sự, em tư sao rồi?
    Thục Châu mỉm cười:
    - Hẳn là đợi sau kì thi Hội, cha mẹ sẽ tính toán ạ.
    Hai người kia gật gù tán thành. Thục Châu không hợp gả vào nhà viên ngoại bình thường. Như thế khác nào hoa nhài cắm phân trâu. Hơn nữa việc nhà giàu nhắm tới sinh đồ trẻ có tiền đồ làm rể là chuyện phổ biến cực độ.
    Ba người hàn huyên thêm một lát, tì nữ Tiểu Mãn trong viện Ngoạn Thiềm của cô năm chạy vào, thì thầm to nhỏ. Ninh Châu ánh mắt hơi biến động, nhìn tì nữ kia: "Ta qua đó ngay." Hai người kia không giấu vẻ tò mò cùng ngạc nhiên. Thanh Minh đưa đàn cho Tiểu Tuyết rồi giúp cô chủ chỉnh trang. Không đợi hỏi, Ninh Châu ngắn gọn thưa:
    - Nhà chú ba tới rồi.
    Triệu thị từng nghe chồng kể qua thời kì họ Đinh lao đao nhất, chú ba đã cuốn gói biệt tăm không ngờ sau cả chục năm dám vác mặt về, không biết là quay đầu hay tới tiếp tục công cuộc ăn bám. Thục Châu hết sức thản nhiên nói chuyện với Triệu thị có vẻ hơi bối rối:
    - Bên ngoài có mọi người tiếp đón, chị em mình lười một chút, ở đây buôn chuyện"
    Cô năm hành lễ cáo lui trước sự ậm ờ của chị dâu khi bị Thục Châu kéo vào chủ đề bánh trái.

    Ông bà chủ đang ngồi ở Kiêu Tương đường Đông viện của phu nhân, cậu cả đứng hầu bên cạnh. Ba người phừng phừng khí thế chỉ đợi vừa đạp vừa đánh kẻ vong ơn bội nghĩa, lòng dạ tiểu nhân kia cút ra đường. May thay ông bà chủ đều là người suy nghĩ cẩn thận, hành động lời nói đều được kìm nén kiểm soát. Chỉ có cậu cả như núi lửa chực phun trào. Mới nghe đám người chú ba kéo cả nhà tới cửa là cậu đã muốn cho gia đinh lôi hết ra ngoài nhưng bà chủ lập tức ra lệnh giữ chân bên ngoài đợi. Thái úy xuất thân từ binh lên tướng, phu nhân vốn không phải được dạy dỗ như tiểu thư từ nhỏ song bà cũng sống cả chục năm trong phủ Thái úy nhất phẩm. "Sống cho thiên hạ xem" là như thế nào, bà vẫn nắm rõ. Trước mắt cho đám gia đinh chặn cửa nói ông bà ba là ai, chưa từng nghe. Không có lời của chủ nhân, nhất quyết không cho người bước vào nửa bước mặc cho lớn nhỏ nhà đó lăn lộn khóc lóc ngoài cửa tập trung sự chú ý của không ít người đi đường. Người kinh thành khác với nơi khác, mấy trò đó họ không vội vàng hưởng ứng. Ai mà ngớ ngẩn hùa theo một kẻ chưa biết có đúng là anh em ruột của ông chủ Đinh hay không mà chỉ trỏ mắng nhà họ Đinh bất nhân bất nghĩa. Không khéo hôm sau nhà cửa bọn họ bốc hơi không kịp kêu 1 tiếng. Vậy nên có tò mò cũng chỉ đợi bên trong phản ứng thế nào. Quả thực như lời than ngắn kể dài của nhà này thì bên trong phải giữ mặt mũi mà giải quyết êm thấm. Tới khi đó, bọn họ bàn tán vẫn kịp.
    Cô năm bước nhanh tới, hành lễ:
    -Cha mẹ cho gọi con ạ.
    Phu nhân luôn tạo điều kiện rèn giũa con gái mình chống chọi với sóng gió để sau này dù là tới nơi nào cũng chèo chống được. Ông chủ gật đầu cộc lốc. Quả thực ông cũng đang phải xét xem làm thế nào mới vẹn toàn. Bà Tho, thân tín của phu nhân tiến vào, lễ nghĩa đầy đủ mới bẩm:
    - Tôi theo cửa sau ra ngoài thám thính. Cách mấy bước có một đám người bặm trợn cứ hướng mắt về phía cửa nhà chúng ta.
    Phu nhân hỏi:
    - Người ngoài có đàm tiếu gì không?
    Bà Tho lắc đầu:
    - Bọn họ hãy còn nghi ngờ. Nhưng e là để mãi bọn họ sẽ cho là chúng ta chột dạ.
    Ông chủ siết chặn chén trà trong tay, tức giận:
    - Khốn nạn! Có gan tới tận đây làm loạn. Họ Đinh sao lại có kẻ vô liêm sỉ như nó ?Chuyện này phải giải quyết dứt điểm. Ngắn gọn nhất là đem tiền cho bọn chủ nợ kia, mượn đao giết người.
    Phu nhân nhìn chồng chằm chằm. Thủ đoạn của ông ấy luôn theo cách đánh nhanh thắng nhanh này, không xét hậu họa lâu dài. Con trai cả của bà càng nóng nảy hơn, lập tức muốn y lời mà làm.
    - Con đi đâu đấy? Quay lại!- Phu nhân nạt
    - Nhưng mà...- Cậu cả hậm hực.
    Cô năm từ đầu im lặng, giờ mới cất lời:
    - Anh cả bình tĩnh một chút. Chúng ta ra tiếp đón chú ba. Thanh Minh, đi pha trà mới lấy.
    Ông Hưng nhướn mày:
    - Con nghĩ ra quỷ kế náo loạn gì rồi?
    - Cha, con hết tuổi náo loạn rồi. Chỉ sợ anh cả thôi.
    Nàng trao đổi ánh mắt với cha mẹ rồi hướng về Thành Nghiêm.

    Ngoài cổng ầm ĩ cả buổi, người xem càng lúc càng tò mò, xì xào to nhỏ, sắp không giấu nổi nghi ngờ. Mấy gia đinh canh cổng nhìn nhau. Bọn họ không có lệnh, không dám manh động. Người làm trong phủ có thể làm việc thiếu tháo vát, thiếu nhanh nhẹn nhưng biết điều là phải có. Tiểu Mãn cầm làn ra ngoài như cứu tinh của bọn họ.
    - Tiểu Mãn, cô năm sai cô đi đâu đấy?
    - Ầm ĩ cái gì thế ạ? Ông bà chủ không có nhà cũng không được để loạn cào cào lên đâu. - Tiểu Mãn nhắc nhở
    - Chẳng là có đám người tới tự xưng là nhà ông ba. Chúng tôi nào dám nhận bừa mà cho vào nhưng cậu cả đang bận, không dám mở mồm làm phiền. - Gia đinh tỏ ra hết sức khó xử.
    Tiểu Mãn gật đầu đồng cảm, cố ý lớn tiếng:
    - Ông ba? Tôi có nghe nói mười năm trước trong phủ đúng là có ông ba nhưng khi trong nhà xảy ra chuyện đã sớm ôm của nả bỏ chạy rồi. Cô chủ có gặp cũng chưa chắc nhận ra. Hay là cứ to gan bẩm lên cậu chủ. Phải hay không phải nhờ cậu chủ giải quyết.
    Bên ngoài ra sức rì rầm. Đám người ầm ĩ ỉ ôi kia bây giờ dù có thật hay không không quan trọng. Quan trọng là bọn họ mới bất nhân bất nghĩa. Cái này thì có thể phỉ nhổ bàn tán rồi. Bà vợ muốn gào lên chửi, cào nát mặt con ranh người ở kia nhưng ông chồng kịp thời ngăn cản. Bà gây sự với nó, ai vào bẩm báo thay bà?

    Qua một chung trà, Tiểu Mãn đi ra, cung kính:"Cậu chủ chúng tôi mới xong việc, có lời để ông bà đây vào." Ai dám nói cậu cả thấy chuyện làm ngơ. Cậu cả nhà người ta "bận làm việc". Cả gia tài lớn thế này, làm việc nhanh lắm chắc mà hẳn quy củ đặt ra khi chủ nhân làm việc, cái gì cũng để giải quyết sau huống hồ chú ba này chẳng phải khách quý gì. Nhiều người bĩu môi. Kể như gã, gã sớm đóng chặt cửa đuổi đi rồi. Có kẻ lại cãi dù phải dù không cũng nên sớm giải quyết chứ. Có hận mấy vẫn là người nhà, không nên tính kế để người ta la liệt ngoài đường, nên cưu mang mới phải huống hồ họ Đinh tiền không thiếu. Người đàn bà lực điền lớn tiếng gào phản đối mắng người vô sỉ, không lẽ kẻ đốt nhà mình là em cũng phải trải thảm, đốt pháo rước vào à. Thật vô lí!

    Chính đường được sửa soạn gọn gàng, bày biện luôn là những đồ trang nhã làm bật nên quý khí của gia chủ. Cậu cả lạnh lùng ngồi bên hữu, chào cũng thấy thừa, chỉ im lặng, hay mày nhíu chặt. Ninh Châu vén màn bước ra, đơm trà rót nước. Bà ba mặt mày hớn hở, lôi lôi kéo kéo :
    - Ôi chao! Con bé Ninh đây hả? Lớn quá, lớn quá! Xinh xẻo nữa chứ.
    Nàng khéo léo tránh né người thô thiển trước mặt, khách sáo đáp:
    - Cháu sớm quên chú thím rồi mà thím vẫn nhớ cháu, quý hóa quá! Chú thím với mấy em ngồi đi.
    Cả nhà bọn họ mặc y phục gấm, lụa quý giá nhưng đã sờn cũ, bạc màu . Có thể thấy sự sa sút ngay trên những gương mặt lấm lem, hao mòn đó. Đứa con gái xấp xỉ tuổi Ninh Châu đưa mắt xem xét khắp gian nhà, con trai thì liên tục rung đùi. Bà ba vỗ cái đùi núc ních của nó, lườm một cái rồi nhanh chóng tươi cười :"
    - Đây là Thành Lực còn đây là Hạ Châu. Hai cháu có nhớ không? Hồi nhỏ mấy đứa vẫn chơi với nhau đấy.
    Chơi cái con khỉ ! Thằng Lực kia nhỏ thì ham vui, lớn thì lui tới tần lâu sở quán uống rượu, nghe hát chẳng làm được tích sự gì. Nhìn cái mắt híp híp lươn lẹo của nó quen trêu hoa ghẹo nguyệt, làm gì có con gái nhà lành nào dám gả. Hạ Châu thì khỏi phải nói, sĩ diện từ nhỏ. Lúc nào nàng ta cũng làm ra vẻ như đại tiểu thư, hô to gọi nhỏ, yểu điệu lả lướt. Ninh Châu không nhìn tới hai đứa đó lần thứ hai, yên lặng dùng trà. Ông ba nhìn cháu trai nghiêm nghị, cạnh kháy :
    - Cháu bận lắm phỏng? Họ hàng ruột thịt tới cửa nửa ngày mới tiếp.
    Cậu cả cười khẩy:
    - Chú đừng mở mồm là ruột thịt thế. Tôi nhận không nổi mối quan hệ này.
    - Nói như vậy là sao? Đủ lông đủ cánh rồi, chú mình cúng lên mặt được. Hỗn!
    - Chú nuôi tôi bữa nào mà ở đây lên mặt mắng chửi tôi? Phải nói đến việc chú ăn cơm của cha tôi mà trả lại chỉ có một món nợ hàng ngàn quan tiền rồi ôm của trốn lúc nhà khó khăn. Chú ăn ở ra cái thói gì mà có mặt mũi mắng người khác? Tôn trọng chú ba tôi mới thấy trái đạo lí.
    Ông ba uất nghẹn, không nói nổi một tiếng. Thành Lực tức giận đứng dậy, chỉ mặt anh trưởng mà chửi:
    - Anh ăn nói thế mà được à? Máu mủ ruột rà bây giờ rơi vào khó khăn, anh thì đủ đầy mà chỉ kiếm cớ đuổi đi, không chịu nhả ra một đồng cứu giúp. Anh còn lấy cái cớ cả chục năm ra làm gì?
    - Khó khăn? Nhà chú ba khó khăn ạ? - Ninh Châu tỏ ra quan tâm.
    Bà ba bám ngay vào chỗ này, thống thiết kể lể:
    - Nhà chú thím cũng khổ chứ. Làm ăn đâu có may mắn như anh hai, cứ thua lỗ mãi thôi. Cuối cùng thành ra như hôm nay, phải muối mặt đến cầu cạnh. Coi như là cái giá phải trả. Chú thím khổ lắm rồi, hối hận lắm rồi.
    Để tăng sự bi thương, đứa con gái nhào tới mẹ khóc lớn. Hai mẹ con náo loạn sảnh chính lên. Cậu cả ném chén trà "choang" một tiếng mới khiến bọn họ nín thinh. Trông cậu mệt mỏi cầm cự trước mặt bốn người kia. Ninh Châu để Thanh Minh tới đỡ hai mẹ con chi ba dậy.
    - Hay nhà chú thím ở lại dùng cơm tối hẵng đi nhé. Chúng cháu không giúp được gì nhưng cơm thì vẫn mời được.
    Bà ba nhìn thiếu nữ trước mặt hiền dịu, ngây thơ mới lấn tới cành cây nổi giữa lúc chết đuối này.
    - Cháu gái của tôi ơi. Nhà cháu sao không giúp được chứ? Chú thím khổ lắm. Không nói người khác nhưng Hạ Châu gần tuổi cháu, cháu xem, đến cái trâm cũng không có mà cài. Nó phải gả đi làm sao?
    Bà nói mà không nghĩ. Người không đeo trâm là cô năm kia chỉ vấn tóc bằng mấn, không trang sức, quần áo càng giản dị chỉ có áo ngũ thân màu hồng phai thêu hoa lê trắng mà con gái bà có "nghèo" cũng đeo kiềng đồng, hoa tai ngọc. Mấy thị nữ nén cười râm ran phía sau. Cậu cả không chấp chuyện vặt này, chỉ có cô năm ra sức ngây thơ:
    - Lấy vợ mới cần lễ vật, cần tiền chứ gả con gái có khó gì? Riêng cái vòng kiềng kia với hoa tai của em Hạ đã đủ làm hồi môn rồi đấy. Gả cho nhà bình thường, như thế là quá đủ rồi.
    - Nhà bình thường? - Hạ Châu cao giọng không thể tin nổi - Chị có quyền gả vào nơi nhà cao cửa rộng, tôi phải gả đến chỗ không đủ ăn mặc ư?
    Cô năm nghĩ một lát, đáp:
    - Em Hạ vẫn có thể làm thiếp nhà giàu. Như thế không những không tốn kém mà còn được trả một khoản không tồi.
    Bà ba sắp ngất đi vì tức, khổ sở nói với đứa cháu ngây ngô nhất thiên hạ:
    - Thế khác nào bán con chứ? Cháu thương nhà chú thím với !
    - Nói thật năm đó cha mẹ từng tính chuyện bán mấy chị em chúng cháu đi đấy. Sau này làm ăn có tiền rồi chuộc về.
    Hạ Châu đứng dổ dậy, hất cằm:
    - Chị chỉ giỏi nói thôi. Năm đấy nghe nói chị chạy về Vũ Ninh, ăn sung mặc sướng ở phủ Thái úy chứ nào phải động tay chân cái gì. Chị tóm lại là muốn tôi hi sinh chứ không chịu giúp?
    Ăn sung mặc sướng? Hừ, hẳn là quãng thời gian chó chui gầm chạn đó rất thoải mái. Ninh Châu cười lạnh:
    - Tôi chỉ muốn nói là nhà chú ba chưa tới đường cùng. Chú ba đời này chưa từng tự mình làm việc ra tiền, chỉ biết tiêu tiền. Con cái chú cũng thế. Thà ném hết liêm sỉ đi cầu cạnh chứ không tự mình cứu lấy mình, nhất định muốn há miệng chờ sung, vơ đũa cả nắm.Vừa được bao nuôi, vừa có thể diện, có tương lai. Lý tưởng như thế mà chỉ dựa vào việc chú với cha tôi cùng mẹ sinh ra thì hơi...không thuyết phục.
    Cả bốn người bị nói cho không kịp vuốt mặt. Bà ba thấy thiếu nữ phút trước đơn thuần, quay qua đã trang nghiêm thì hơi vã mồ hôi. Cô năm nhấp ngụm trà, lạnh nhạt nói:
    - Tóm lại, chú ba tới đây muốn gì?
    Ông ba trao đổi ánh mắt với vợ rồi cộc cằn lật bài ngửa:
    - Chủ nợ đang ở bên ngoài đợi lấy tiền. hai nghìn quan chẵn.
    - Vừa hay chỗ đồ đạc chú mang theo hồi trước hơn hai nghìn quan. Không tính tiền lãi, tiền bao ăn ở sinh hoạt trước đây, xóa nợ cho chú. Coi như cho chú hai nghìn quan tiền.
    Nghe Thành Nghiêm nói vậy, ông ba lồng lộn lên. Vốn đã không ưa thái độ của thằng cháu trai này, ông lao tới:
    - Sao mày sống bất nhân thế hả? hai nghìn quan tiền với mày có đáng gì mà không thể cho chú mày chứ? Mày tính toán cái gì? Cái gì mà trước kia. Dù là mười nghìn quan tiền, mày cũng hiếu kính được cơ mà, thằng oắt!

    Ông ba túm cổ áo cậu cả có điều tạo ra một khung cảnh dở khóc dở cười vì khi đứng lên, cậu cả cao hơn ông ta một cái đầu, dáng người càng cao lớn hơn. Cậu giật cổ áo, chỉnh trang lại. Thành Lực đỡ bố, muốn lao vào đấm người nhưng bị ánh mắt như vạn tiễn xuyên tâm của người đó lườm đành lùi hai bước. Ông ba gào lên, muốn chạy loạn:" Cha mày đâu? Anh hai đâu? Đinh Duy Hưng, anh ra mà xem thằng con anh này!". Ninh Châu ghì tay anh trưởng trước khi ông anh nhào lên bóp chết đối phương. Nàng phải ra hiệu cho mấy tùy tùng của anh giữ chặt nữa mới xong. Ông ngoại dạy võ cho mấy đứa cháu không tính trước nó sẽ dùng vào hoàn cảnh nào mà.Thành Nghiêm khàn giọng thét lớn:" Ông im mồm cho tôi! Ông không xứng gọi tên cha tôi!" Ninh Châu nghiêm nghị nhìn anh, nếu còn bát nháo, tất cả đổ sông đổ bể. Nàng ra hiệu mấy gia đinh dồn ông ba về chính đường. Phụ nữ trong nhà thút thít ấm ức.Cô năm ngồi lại chỗ, bình thản:
    - Chú biết đấy, cha mẹ tôi không có nhà. Chú tới mượn tiền, chúng tôi cũng không tùy ý gật đầu được.
    -Vay? - Hai ông bà ba đồng thanh.
    Đinh Duy Hiển sắp bị hai đứa oắt này làm tức chết mất thôi.Ninh Châu nhướn mày:
    - Không phải vay? Thế chú muốn "xin"?
    Nàng nhấn mạnh chữ cuối. Xin vừa nhục nhã vừa phải quỳ gối cúi đầu cầu cạnh. Thái độ của Đinh Duy Hiển rõ ràng giống đòi nợ hơn. Bà ba chính thức lật mặt, giọng chanh chua nhức óc:
    - Cứ để tao ra ngoài hỏi xem có nhà nào giàu có bất nhân bất nghĩa như nhà này không? Anh em ruột cũng phải tính toán chi li. Nhà này giàu cỡ nào, hai nghìn quan tiền cũng không cho nổi chú em đang khó khăn. Nói cho mà biết, chúng tao tới cửa thôi, anh cả đã cho người đem tiền ra rồi.
    Cậu cả khinh bỉ:
    - Thím biết tại sao bác cả làm thế không? Bố thí cho mấy người để mấy người đừng làm loạn bẩn thềm cửa nhà họ đấy.
    Ninh Châu tựa vào ghế, giọng nhẹ tênh:
    - Thử ra ngoài đi. Bọn chủ nợ không xé xác nhà chú mới lạ.
    - Chúng mày muốn gì?- Ông bà gầm gừ
    - Vốn nghĩ gia đình chú mà thực sự quay đầu, tôi có thể thuyết phục mọi người chấp nhận chú vào làm trong xưởng, bắt đầu làm ăn nhưng chú cứ coi nhà chúng tôi là mỏ để đào. Vậy thì tất cả những gì chú nhận được là chén trà này thôi. Chú đối xử tệ bạc với nhà chúng tôi mà cứ gào lên nhân nghĩa đòi chúng tôi cưu mang chú một lần nữa, chú nghĩ chúng tôi dễ động vào lắm phỏng?
    Cậu cả đứng dậy, gằn giọng:
    - Nói cho chú biết,chúng tôi không để bọn chủ nợ xuống tay là lời cho chú rồi. Năm xưa chú ăn bám cha tôi, khi khốn khó chú bỏ đống nợ ở đấy, ôm hết đồ đáng giá bỏ chạy mặc kệ sống chết, chú biết chúng tôi khổ sở, chật vật thế nào không? Chú biết nhà chúng tôi đã phải làm những gì, sống thế nào trong thời gian đó không?
    Là người trực tiếp trải qua thời kỳ gian khó nhất, lòng cậu cả hận thấu xương nhà chú ba này. Không có món nợ của bọn họ, nếu bọn họ chịu để lại chút của cải, cậu đã không phải cùng cha trực tiếp khuân vác, đi cầu xin người ta, không phải chịu đòn thập tử nhất sinh từ chủ nợ, không phải ăn uống kham khổ suốt hàng năm trời nuôi gần mười miệng ăn. Tại sao không cầu cạnh họ Phùng ư? Còn không phải bọn họ có liêm sỉ, không thể nhận nổi ánh mắt, lời nói cay nghiệt của cậu mợ ba sao? Bọn họ chịu đồng ý chi ra cả ngàn quan tiền giúp một thương nhân chắc? Chưa kể những năm đó họ Phùng đã chẳng còn mấy phần vinh quang của ngày xưa rồi. Mấy ngàn quan tiền... đào đâu ra chứ? Nghĩ tới thôi là Thành Nghiêm nghiến răng nghiến lợi phất tay áo bỏ đi.
    Ninh Châu xoay chén trà trong tay, lên tiếng:
    - Bác cả thúc nhà chú tới đây hả?
    Đinh Duy Hiển liếc mắt về phía tiếng nói.
    - Chú ba, chú nên hiểu nhà tôi hận chú tới mức nào. Không ra tay với chú chính là nhân nhượng với chú rồi. hai nghìn quan tiền, nếu chú thực sự gặp bác cả rồi thì số tiền đó hẳn đã lấy được. Chú náo loạn thành công, bác cả sẽ trả nốt phần tiền lãi cho chú đúng không?
    Đinh Duy Hài lúc nào cũng muốn đối đầu với nhà Đinh Duy Hưng vì bản thân ông ta là con cả tuy nhiên là con thiếp thất nên không được dạy dỗ như ông chủ càng không được thừa kế. Anh em họ Đinh cứ hận nhau thành một vòng như vậy. Ông bà ba nhìn nhau rồi ném ánh mắt kinh ngạc về phía con bé kia.
    - Trà lạnh rồi, không giữ chú thím nữa. Tiểu Mãn, tiễn khách.
    Tiểu Mãn y lời, cũng mấy bà tử, gia đinh tiễn khách quý ra cửa. Mấy người bên ngoài nhất quyết không đi, đợi xem hạ màn. Cửa vừa mở là mọi ánh mắt dồn vào. Một nhà bốn người bị tống ra. Dân chúng ngơ ngơ ngác ngác không hiểu chuyện ra sao. Một đám bặm trơn ập tới hỏi chuyện thay bọn họ. Cả đám bắt đầu run rẩy, van xin.
    - Tôi....tôi sẽ quay lại mà....Xin các ông...đợi ..
    - Đợi?- Một tên tát ông ba, tức giận- Nhà họ Đinh tiễn chúng mày ra không cho lấy 1 đồng, chúng mày tưởng bước lên bậc thềm nhà này được nữa chắc? Tóm lại là nôn tiền ra hoặc...tao bán hai đứa này đi từ từ trả nợ.
    Bà ba thét lên:
    - Ấy ấy, không được! Không được! Nhà này bất nhân bất nghĩa, chúng tôi không lấy được. Đợi khi ông bà chủ nhà về, chúng tôi nhất định lấy được.

    Một bà tử hắt nước ra ướt hết người nhà kia, bắt đầu chửi:" Bọn mất nết! Vô liêm sỉ! Thấy ông bà chủ đi vắng thì quay ra uy hiếp bề dưới. Cô cậu chủ mang trà ra tiếp cái loại ăn cháo đá bát, qua cầu rút ván chúng mày còn bị chúng mày chửi này chửi kia. Tên ông chủ chúng mày cũng dám réo. Chúng mày ăn cơm nhà này, tiêu tiền nhà này rồi mà làm thế à? Cô chủ mời ăn cơm thì chúng mày đòi tiền, đòi bao nuôi. Đấy! Sao không tháo trang sức của con ranh kia ra mà trả nợ ? Nghèo còn đòi cài trâm quý, đòi gả làm vợ nhà giàu. Nằm mơ! Cái gì cũng muốn mà làm thì không! Cái bọn...." Người ngoài nghe từng câu từng câu dần dần hiểu ra, lè lưỡi lắc đầu. Mỗi người một đống nước bọn dìm chết bọn họ. Tên cầm đầu chủ bợ giật trang sức trên người hai nữ nhân kia, tính toán một hồi :"Tạm đủ. Cút đi! Sau này không có tiền đừng tới sòng bạc !" Hạ Châu khóc nấc lên vì mất mặt và nhục nhã. Ba người kia thẫn thờ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 3/5/20
  3. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 02: Gặp gỡ

    Hoa lê nở trắng từng chùm nổi bật cả một góc viện Ngoạn Thiềm. Ninh Châu ngồi xem sổ sách, sắp xếp dư thiếu các phần. Tì nữ nhỏ tuổi Sương Giáng mang theo một lá thư giao cho nàng :" Thư từ phủ Minh Thân ạ." Minh Thân vương phủ có quan hệ duy nhất với một nhân vật bé nhỏ như nàng qua Minh Thân vương phi Phùng Trâm Anh, người chị họ năm đó đối đãi với nàng vô cùng tử tế, quan hệ giữa họ không khác chị em ruột là bao. Vương phi mới sinh con thứ hai, muốn vời nàng tới vương phủ bầu bạn một thời gian. Cô năm cẩn thận gấp thư, nói với Sương Giáng: "Bẩm với cha mẹ, ta sẽ đi thăm vương phi một thời gian. Nói với Thanh Minh chuẩn bị ít lễ vật đem tặng nữa." Sương Giáng gật đầu lui ra.
    Vương phi lớn hơn nàng nhiều tuổi, tính ra nửa như chị nửa như mẹ. Biết nàng mới qua tuổi cập kê, hẳn là nhân chuyến này giới thiệu mấy mối quan hệ quý tộc, mở mang tầm mắt.Có điều chuyện tốt này hai dì cũng nhìn ra. Dì Liễu muốn ấn Thục Châu vào đám người đi theo nhưng nàng ta sớm đóng chặt cửa Mạn Nhiên cư cáo bệnh chặn đứng mọi tâm tư khôn an phận của bà mẹ này. Phía dì Hà mẹ con đồng lòng tìm cách nắm lấy cơ hội vàng .
    Ở Bạch Liên các, dì Hà đặc biệt chuẩn bị chân giò hầm ngũ vị mời ông chủ tới dùng bữa lại cho Trân Châu đọc thơ, Minh Châu kể chuyện líu lo. Bà hậm hực nhất không bắt được con trai vàng bạc Thành Đức ra mặt. Nói nó ra lấy lòng cha nào ngờ nó lạnh nhạt:" Kẻ tiểu nhân mới đi chạy vạy lấy lòng người khác." Ông chủ thấy bữa ăn quá xa xỉ rồi. Ngồi ăn mấy miếng thôi mà kẻ xướng người họa, xoa vai đấm lưng, hầu chuyện, ông nuốt không trôi nữa.
    - Rốt cuộc có chuyện gì?
    Dì Hà sững người rồi lập tức vào tâm trạng, ra hiệu bà tử dẫn Minh Châu ra ngoài rồi nhỏ giọng nói:
    - Cô sáu thua cô năm mấy tháng, cũng qua tuổi cập kê rồi. Ông bà chủ thương cô năm, cho cô năm ra ngoài làm việc này việc kia, gặp gỡ khắp chốn, thiếp chẳng dám nhiều lời nhưng cô sáu đâu thể mãi ở trong Văn Nhã các, không biết bên ngoài có gì, không quen biết ai sau này cái gì cũng không biết? Ví như cô tư bây giờ vẫn đang đợi sắp xếp chuyện hôn nhân. Không bằng để cô sáu tự mình tiếp xúc, mở rộng quan hệ, sau này tránh lỡ dở.
    Lời lẽ tha thiết làm sao qua tai ông chủ tóm gọn là: muốn ra ngoài. Ông Hưng nhìn hai người trước mặt mắt long lanh nước chờ đợi, hi vọng.
    - Không biết mình ở đâu cũng là một lỗi lớn. Cái sáu ra ngoài nhiều làm gì? Giao du nhiều hay lắm phỏng? Không biết thế nào là giữ giá à?- ông đanh giọng.
    Dì Hà vội quỳ xuống, khẩn khoản:
    - Ông hiểu sai ý thiếp rồi. Thiếp không đòi hỏi cô sáu phải như cô năm, ra ngoài làm ăn nhưng...giao du như chuyện....tới Minh Thân vương phủ chẳng hạn, con bé tới đó hầu hạ dạ vâng học hỏi một chút có sao? Nên mở rộng tầm mắt mà. Cứ coi như người ở theo chân cô năm nâng khăn sửa túi đi. Ông lẽ nào không biết về khoản hầu chuyện làm người ta vui lòng, con bé sáu rất khéo. Không chừng khiến vương phi vui vẻ.
    Để thêm phần thuyết phục, dì Hà rơi lệ:
    - Con bé chỉ vì sinh ra là con của tiện thiếp mà phải thiệt thòi hơn cô năm đủ đường, thiếp... hức, thiếp thật có lỗi với nó. Con ơi!
    Đúng là trước giờ hai mẹ con bọn họ rất khéo làm người khác vui lòng. Ngoài đứa con gái hàng thứ năm làm ông đặt nhiều tâm huyết kia thì tính ra Trân Châu là đứa con gái chuẩn mong ước, biết nói chuyện, biết làm nũng, ca hát, hỏi han làm mềm lòng người ta. Ông miễn cưỡng đáp gọn:
    - Nếu cái Ninh không nói gì thì cứ biết thế.
    Dì Hà mừng lắm, ánh mắt tràn đầy ý biết ơn, lấp lánh như mặt hồ đêm trăng. Cô năm này là người chỉ cần không động tới cô ta, cô ta sẽ mắt nhắm mắt mở không bận tâm khác với trước kia, suốt ngày nháo nhào đuổi đánh thiếp thất trong nhà không ra thể thống gì. Nhiều năm không thấy sự lợi hại của con nhóc đó, nỗi e sợ sớm lắng xuống lâu rồi.

    Tối đó Ninh Châu tới phòng làm việc của cha nghe dặn dò theo lệ. Bước vào thấy mẹ con dì Hà, nàng hơi bất ngờ song bên ngoài không lộ ra biểu cảm gì, coi như chỉ có hai cha con.Ông Hưng gấp sổ, ngước lên hỏi:
    - Tới rồi hả? Đồ đạc chuẩn bị hết chưa?
    - Đều ổn định.Quà cáp cũng đầy đủ rồi ạ.
    Ông chủ gật đầu:
    - Mang theo những ai?
    - Chỉ mang theo Thanh Minh thôi ạ. Vương phủ nhiều quy tắc, nào dám tùy tiện.
    Chưa cần ông chủ lên tiếng, dì Hà thỏ thẻ:
    - Một người hầu hạ sợ không chu đáo. Để cô sáu theo chân giúp đỡ đi.
    Ninh Châu coi như không nghe, im lặng đứng nhìn cha. Ông Hưng hất đầu, ý nói con nghe đó mà đáp đi.Trân Châu trong giọng vừa vội vừa sợ nói:
    - Chị đừng lo em chiếm vinh quang. Em sẽ nghe lời, hầu hạ chị với vương phi cẩm thận.
    Trong lời này có chỗ nào e sợ? Đây là khoe khoang cộng thêm mấy phần ép buộc. Nếu chị không đồng ý là đang lo tôi giỏi hơn chị. Ninh Châu quay sang hai người đang đắc ý kia:
    - Không phải nói rồi sao? Vương phủ là chỗ muốn ra vào thế nào cũng được phỏng? Thanh Minh là người lâu năm mới được theo. Dì nói sợ một người chăm không tốt. Bắt một người chăm hai người thì tốt hơn chăng?
    Dì Hà ấm ức:
    - Cô năm hiểu sai rồi. Cô sáu theo sau chỉ là theo cầm khăn, cầm túi cho cô năm thôi, nào dám nhờ ai chăm sóc nữa.
    - Dì đang gọi cái Trân là "cô sáu" tức là nó là chủ. Nó hầu hạ ai bao giờ mà tôi dám bắt nó hầu hạ? Chưa kể đến ra ngoài để người ta nhìn vào nói tôi chèn ép nó, dì nghĩ hay lắm chắc? Tóm lại nó không có tư cách gì để bước qua cổng vương phủ cả cũng không có lí do gì để dì nói mấy câu thừa thãi cho nó vào đấy.
    Càng nghe ông Hưng càng thấy có lí. Mụ mị đầu óc mới gật đầu với Bạch Liên các mà. Giọng của Trân Châu trời sinh êm ái, động lòng cùng với nhan sắc vào hàng chim sa cá lặn, chỉ ngân ngấn nước mắt đã khiến người ta tiếc thương đến thắt lòng:
    - Vương phi là chị của chị năm, em là em chị năm, đương nhiên vương phi cũng là chị của em. Không phải sao?
    Cô năm không nén nổi ý cười mỉa mai:
    - Minh Thân vương là em trai quan gia, nói vậy ta cũng là em của quan gia, là thân thích hoàng tộc luôn rồi mà em sáu đây cũng thế. Không chừng nay mai quan gia nhớ tới, ban chỉ sắc phong quận chúa ấy chứ.
    Nói xong khiến bản thân cười thành tiếng. Dì Hà mới đó đã quên rồi. Năm Ninh Châu buộc tóc trái đào đã cầm gậy đuổi bà ta khắp hậu viện vì cái thói thì thầm vào tai cha. Ông chủ không những không phạt còn nói con bé rất sinh động, rất có khí chất làm dì Hà "bệnh" nửa tháng, tức muốn ói máu. Dì Liễu lấy đó làm gương, trước mặt cô năm tươi cười lấy lòng, không lộ ra dấu vết gì để nhóc con gây chuyện. Kết cục là Trân Châu đừng hòng bước vào Minh Thân vương phủ.

    Phủ Minh Thân vương tuy rộng rãi nhưng có phần sơ sài. Khó trách vương phi không quản lí mà do vương tính cách tùy tiện, nói bày vẽ ra trông rất khoe khoang. Từ khi gả tới, vương phi đã cho bày trí trên dưới phủ chỉnh tề, không phô trương còn thêm phần quý phái của vương phủ. Các món đồ bề ngoài giản dị nhưng không ít món quý giá. Đồ ngự ban cũng nhiều, vương lười nhớ tới đều do vương phi sắp xếp chỗ này mấy món, chỗ kia mấy món. Vị thân vương này tính cách rất tùy tiện nên không hề gây áp lực địa vị với nhân vật tôm tép là Ninh Châu đây. Nàng thậm chí là khách quen của phủ, lui tới đều được tiếp đón cẩn thận. Về hậu viện, ngoài vương phi độc sủng hoàn toàn ra vẫn có một hai vị thiếp thất do người ta tặng làm vật trang trí mà theo lời Minh vương là "tránh đám người nhàn rỗi ngồi xỉa xói vương phi ghen tuông" không nuôi nổi 1 người thiếp đồng thời không mất lòng người tặng. Ninh Châu nghĩ tặng người là thể loại vô duyên nhất thiên hạ, không hiểu bọn họ có phải suy từ bụng ta ra bụng người không.

    - Dì ba nhà em có phần đúng đấy. Tới tuổi này đã nên quan sát, tìm đối tượng rồi. Chị biết vài chỗ, em cứ xem thử.
    Vương phi vừa nói vừa tránh thế tử nhỏ cứ nhón chân ngó quận chúa mới sinh trong lòng mình. Thế tử nhỏ líu ríu hỏi hết cái này cái kia về em gái mới sinh này. Ninh Châu tràn đầy ý cười nhìn đứa nhỏ, đáp:
    - Chị đừng nhọc lòng làm gì. Cha mẹ, bà mối tự có sắp xếp thôi.
    Thế tử chạy qua dì họ, vùi đầu làm nũng sau khi bị mẹ chối bỏ. Ninh Châu nhéo nhéo cặp má phúng phính dễ thương trong khi Vương phi bất bình:
    - Em định gả cho viên ngoại thật đấy à? Cớ gì phải thế? Chị nghe nói họ Thịnh với nhà em quan hệ tương đối tốt. Bọn họ là Thái y, quan tước không cao,em qua đó không sợ thiệt. Em thực sự chưa nghĩ tới à?
    Nàng không đáp, chỉ cưng nựng thế tử nhỏ dễ thương. Ây da, đứa bé này hiếu động hơn cha mẹ nó nhiều: một người bất cần, một người cầu toàn. Vương phi phất tay cho bà vú đưa thế tử ra ngoài chơi, bế cả quận chúa đi nghỉ, nhất định ép đứa em họ này phải trả lời như thể đây là việc hệ trọng nước sôi lửa bỏng. Ninh mỉm cười:
    - Chị nên dành nhiệt huyết này cho Quỳnh Anh mới đúng.
    - Đừng nhắc tới nó!- Vương phi nổi nóng- Thím ba giỏi tính toán lắm cơ. Cầm, kì,thi, họa cái gì cũng nhồi nhét mà không biết rèn luyện cốt cách cho ra dáng tiểu thư quý phủ, suốt ngày kiếm chuyện bên ngoài. Thím ba mấy lần tìm tới chèo kéo nói chị tìm cho nó mấy mối. Nực cười nhất là muốn bắc cầu với Trần Lệnh công. Hắn là ai? Mười cái Quỳnh chưa chắc được hắn gật đầu.

    Lệnh công họ Trần, kế thừa tước hiệu của cha từ thiếu thời, quan hệ dây dưa tính ra vừa hay gọi Minh Thân vương bằng chú, năm ba hôm lại tới phủ đệ chơi, tính tình có vẻ hợp với Minh thân vương. Vương phi đối với chuyện này chỉ ngao ngán chốt rằng điểm cực hợp giữa bọn họ là kì quái. Ngoài ra Lệnh công có hứng thú với việc làm khó người khác. Quả là một thú vui tao nhã ! Tài năng của người này không thể phủ nhận. Vương từng nhận xét: "Nếu theo khoa cử, sẽ đỗ tam nguyên. Ra chiến trường chắc chắn có ấn phong tước." Hiện tại hắn ngoài tước vị thừa kế ra chưa tham gia chuyện triều chính, tạm làm "môn khách" của Minh thân vương. Tóm lại người như hắn thêm tính ngạo mạn, Ninh Châu có thể hiểu cảm giác của vương phi trước ý định hão huyền của mợ ba. Quỳnh Anh không đủ tiêu chuẩn đứng cùng hắn. Vương phi hãy than thở:
    - Biết là ông từng làm Thái úy song ai quan tâm nữa? Nó không phải đại tiểu thư của phủ (là ta); cha nó, chú ba ấy, chỉ giỏi ảo tưởng, đến giờ không có sự nghiệp gì, nhà mẹ đẻ Quỳnh Anh chỉ tạm tính là có tiếng ở Vũ Ninh. Bản thân nó tối ngày bị người ta chê cười rồi đi gây loạn với người thiên hạ. Tóm lại là không có tí cơ may bào sánh vai với Lệnh công.

    Phùng Quỳnh Anh từ nhỏ được bao bọc, cưng chiều, muốn gì làm đó mang theo rất rất nhiều kì vọng từ người mẹ của mình. Bà ba nhà họ Phùng tìm mọi cách để con gái mình có mọi thứ như cô cả dòng trưởng có. Phải nói tới việc sau khi cô cả Trâm Anh gả đi, bà ta đã làm như con gái mình là tiểu thư dòng chính của phủ. Sau khi Thái úy từ trần, ông cả lên kinh thành nhận chức Ngự sử, bà hai sớm gả cho họ Đinh, chỉ có ông ba mặc sức ở lại nhà họ Phùng, ôm mãi cái danh của tiền nhân mà lên mặt với người trong vùng. Ninh Châu nhớ lại những ngày bọn họ lớn nhỏ chèn ép, cạnh khóe nàng, chỉ bất giác bật cười liên tưởng tới một gánh chèo giỏi pha trò. Vương phi thấy nói mà em không nghe, bất lực tạm buông xuôi. Nàng không có em gái ruột, không ưa Quỳnh Anh nên dồn cả tình cảm vào Ninh Châu, thay nàng ấy lo nghĩ.

    Tranh thủ mấy hôm sau đó, kéo cô Ninh tham gia mấy bữa tiệc của giới quý tộc ngầm công bố ra bên ngoài cô nương này là người dưới trướng vương phi nàng, mấy vị phu nhân có con trai lớn, chú ý một chút. Vốn không ảo vọng sẽ gả vào quan tước ngũ phẩm đổ lên nhưng mấy nhà tầm trung, lẽ nào không nổi? Tốt xấu gì, gả vào quan môn tốt hơn gả cho viên ngoại hay sinh đồ nghèo. Ninh Châu rất muốn nói nàng không chỉ có hai lựa chọn đó nhưng cơ hội mở miệng chưa tới.
    Cô năm họ Đinh đứng cạnh vương phi đang vui vẻ cười nói với Lại Đông các học sĩ phu nhân. Bọn họ có thể vì chuyện sinh con nói tới nửa ngày.Nàng nghe cũng chán, tìm cách rút ra một góc khác. Hi hữu lắm mới tới phủ quan văn, nàng tranh thủ nhìn ngắm một chút. Lại học sĩ từng mở trường tư, cha mẹ nhờ cậy chỗ bác bên ngoại là Phùng Văn Nhiệm, cha của Minh Thân vương phi, nói mấy câu cho anh cả, anh hai nàng theo học ở đây. Từng nghe kể Lại học sĩ là người cổ quái, tính tình tùy tiện, hay nói đùa nhưng rất nghiêm khắc trong việc học, học vấn cũng rất cao, rất được kính nể. Đến hôm nay phu nhân nhà đó nghe giới thiệu, nhớ ra chuyện cũ không khỏi tò mò nhìn nàng lâu một chút.
    Mấy vị quý phu nhân, tiểu thư tụ tập thành từng đám nói cười hòa nhã. Nàng tự biết có khoảng cách, âm thầm một mình dạo bước. Cuối xuân, cây cối hoa cỏ vẫn mang một vẻ tràn đầy sức sống thu hút người ta. Thiếu nữ đứng trước một cây gạo lớn đỏ rực những hoa như những chiếc đèn cháy bỏng tâm hồn giữa xuân thì. Nàng nhặt một bông đẹp mắt trên đất, đưa ngang tầm mắt ngắm nhìn. Dinh thự nhà nàng có nên trồng một cây không nhỉ? Đến hè sẽ thấy quả gạo trắng bông hệt bát cơm. Mà nhắc tới gạo thì nhớ tới rượu. Nàng nên ủ một mẻ mới, hoa lê trong viện nàng đã nở cả rồi mà. Cứ thế suy nghĩ triền miên.
    - Hoa gạo, theo ta, mang một vẻ kiêu ngạo cô đơn. Có phải giống cô bây giờ không?
    Nàng dứt khỏi suy nghĩ, quay sang người bên cạnh. Là một tiểu thư nhỏ nhắn dễ thương tuy nhiên thần thái lạnh lùng, giọng cũng hời hợt, toát lên một loại quý khí của tiểu thư đài các. Nàng khách sáo đáp:
    - Thiều hoa xán lạn cảnh quang tân (Tân niên cung hạ nghiêm thân-Ngô Thì Nhậm). Có ý ngắm nhìn một chút thôi. Về hoa, nào dám sánh.

    Nếu đúng như lời nàng ta nói, hoa gạo mới thật giống nàng ta. Một vẻ đạo mạo xa cách. Ninh Châu thì khác một chút. Trong một số thời điểm, nàng có thể trông lạnh nhạt, đạo mạo nhưng khi thường, nàng sẽ hết mực khách sáo, càng khách sáo càng có vẻ xa cách tựa một lối phản vệ tự nhiên đẩy người khác ra xa. Đối phương mỉm cười, cảm giác thật giống hoa gạo nở:
    - Ta là Ngọc Uyển Như.
    Nói ra chính là người phủ Đô hộ phủ sĩ cư, chuyên coi chuyện xét án còn ngờ, một chức quan không nhỏ. Ninh Châu miễn cưỡng mặt dày đáp lễ:
    - Hân hạnh! Tôi là Ninh Châu, con gái họ Đinh, Vị Xuyên đường.
    Nhắc tới họ Đinh, Vị Xuyên đường chính là than tôi đây là con nhà buôn, xin đừng nhiều lời với tôi nữa, quý nữ hãy dời gót. Quan sát thấy đối phương thoáng thay đổi sắc mặt, nàng hiểu nàng ta đang hối hận bắt chuyện với kẻ xuất thân thấp kém tới chừng nào làm những điều mợ ba bơm vào tiềm thức non nớt của nàng năm xưa sống dậy khiến nàng quay mặt trốn tránh, hướng mắt lên cây gạo. Ngọc tiểu thư tiếp lời:
    - Từng nghe lệnh mẫu xuất thân phủ Thaie úy. Vinh hạnh!
    Đúng là khéo chèo chống, nhắc tới mẹ nàng- nguồn liên hệ duy nhất với hào môn quý tộc trong nhà. Nhưng cô chủ họ Ngọc này biết cả mấy chuyện vặt vãnh này, tính ra không tầm thường. Trong đầu Ninh Châu còn nghi ngờ nàng ta tìm hiểu từ trước, tiếp cận nàng. Cơ mà được gì chứ? Vương phi ở ngay kia, không bằng tự mình tới chào hỏi làm quen. Nàng mỉm cười để đấy, không nói gì thêm. Ngọc Uyển Như chưa có ý muốn rời, mắt cũng hướng lên cành cao của cây gạo đỏ hoa.Không gian chỉ có tiếng nói chuyện phía xa. Hai người yên lặng một hồi, Ngọc tiểu thư bật cười một tiếng:
    - Ta chưa từng phải hạ mình tới vậy trước người lạ đâu. Những tưởng cô sẽ rời đi hoặc hỏi ta mấy câu cơ. Từng nghe Thơ giáo tập kể về cô, gặp rồi mới thấy lời nói không quá chút nào.

    Thơ giáo tập? Đó là người trước đây mời về phủ Thái úy dạy khuê học cho vương phi mà nàng là đứa được dự ké. Thơ giáo tập nổi tiếng gần xa từng dạy không biết bao nhiêu quý nhân, vương phi có, tiểu thư kim chi ngọc diệp càng nhiều ấn tượng gì một đứa nhóc tí tuổi đầu chứ? Nàng bây giờ mới tò mò nhìn Ngọc tiểu thư. Nàng ta từ tốn giải đáp:
    - Thơ giáo tập cách đây bốn năm từng tới phủ dạy bảo chị em ta. Khi giảng về chữ nhẫn đã nhắc tới cô. Cô rất biết nhẫn nhịn. Gặp chuyện bực mình xếp để 1 bên, nghe lời khích bác coi như tiếng con trùng ngoài tai nhưng trong mắt đều thấy rõ sẽ tới một ngày nợ cũ thù mới tính sổ một thể. Khen cô hiểu thấu nhẫn không phải nhu nhược. Còn nói tuổi nhỏ nhưng rất có tiền đồ.
    Nói về nàng thật sao? Nghe cũng đỏ mặt rồi. Thơ giáo tập là người nghiêm khắc song với đứa chỉ ngồi cho có như nàng thì buông lỏng, vốn tưởng sẽ chẳng quan tâm gì thế mà nàng làm gì, nghĩ gì đều bỏ vào tầm mắt. Tới đây nàng cung kính:
    - Là Thơ giáo tập quá lời rồi. Có thể là hiểu lầm nữa. Tôi năm đó làm gì biết đạo lí sâu xa gì.
    Nàng là đứa ngang ngược tự nhiên phải thuận theo hoàn cảnh, cúi đầu 1 bậc lại phải nghe cạnh khóe, dè bỉu đương nhiên trong mắt khác nào con ngựa bất kham khiến Thơ giáo tập đánh giá quá cao. Trong lời kể của Ngọc Uyển Như nàng còn ngẫm ra vài điều. Vốn nàng luôn bị lời của chi thứ ba ám ảnh về địa vị đến mực tự ti không ngóc lên nổi tới tận giờ mà Thơ giáo tập khen nàng để ngoài tai lời nhảm nhí, tự lấy làm hổ thẹn lắm.
    Hỏi thêm mấy câu sức khỏe, tung tích của giáo tập, hai người cáo biệt. Bà ấy vẫn cứ đi lại giữa các nhà như thế, ăn cơm quý phủ mà lên mặt dạy dỗ con nhà người ta tới năm ngoái thì về quê rồi. Thú thực giáo tập trông ra sao, nàng không nhớ rõ song phong thái của bà, những lời bà giảng thì hiện ngay trong cách nàng suy xét, hành xử. Một đứa trẻ vốn học mấy trò khuê các của thiếu nữ không phải để thuần thục như họ càng không có năng lực mà làm. Cốt chỉ để tu thân mà thôi.

    Ninh Châu quay về cùng vương phi, ở lại tới đúng lễ đầy tháng, trong phủ trên dưới náo nhiệt. Người hầu kẻ hạ chạy tới chạy lui lo phục vụ khách khứa. Ninh Châu lẽo đẽo theo sau vương phi, không gánh nổi mấy ánh mắt phóng tới nóng như thiêu nên dắt thế tử ra một góc chơi đùa. Nàng đối với đứa trẻ dễ thương này rất thích thú, bày nhiều trò nhí nhảnh mua vui làm thế tử cười khanh khách không thôi. Nàng còn ngồi kể chuyện cổ tích làm mấy vú nuôi đứng hầu phải than vì bản thân so với cô năm họ Đinh quá thiếu sinh động, không làm thế tử yêu thích. Kể một hồi thì cậu quý tử bám riết lấy nàng,líu ríu:
    - Thánh Gióng thật oai! Con sẽ ăn thật nhiều để khỏe mạnh như Thánh Gióng. Nàng cả cười, nhéo mũi nhóc con:
    Giỏi thật đấy! Nào, thế tử đói chưa? Để vú nuôi đưa đi ăn còn mau mau lớn, nhổ tre đánh giặc.
    Thế tử gật đầu thật sâu. Vú nuôi cười:
    - Có cô năm, thế tử ngày càng ngoan ngoãn, hiểu chuyện đấy. Thế cô năm ra ngoài tiếp khách với vương phi chứ ạ?
    Nàng lắc đầu:
    - Tôi cũng là khách, sao ra ngoài đón tiếp ai được. Hôm nay hơi mệt rồi, nếu vương phi có hỏi cứ báo giúp tôi đã về phòng nhé.
    Vú nuôi đồng ý rồi dắt thế tử ra tiền viện.
    Ninh Châu rút khăn lau mồ hôi lấm tấm. Giữa trưa đúng là khiến người ta mệt mỏi. May mà trong vương phủ nhiều núi đá, bóng cây mới tránh nắng được. Có điều mặt trái là khó tìm đường. Ban sáng sai Thanh Minh đi đóng gói đồ đạc, giờ chỉ có một mình, nàng hơi bối rối việc tìm đường về phòng. Hạ nhân thì chạy đi lo tiệc, khu vực này chẳng có ai ngó ngàng. Đi mấy ngã rẽ là không biết trời đất nữa, nàng thầm than. Đang định mặt dày gọi người giải cứu thì có tiếng người ngạc nhiên:
    - Ninh Châu! Cô ở đây làm gì?
    Gương mặt thanh niên thông minh, xán lạn xen lẫn vẻ bất ngờ cùng vui mừng.
    - Cậu hai Thịnh? Trùng hợp quá ! Cậu làm gì ở đây?
    Thịnh Văn Thái, con trai thứ hai nhà Thịnh Thái y, từng là đồng môn với hai anh nhà họ Đinh nên có quen biết. Vốn không thân thiết nên nàng luôn giữ lễ với người này. Có điều người ta thì không như thế. Tên của nàng vẫn tùy tiện gọi ra, bên ngoài thậm chí có những đồn đoán nhất định khiến nàng thầm cảm thán: sau này làm sao gả chứ? Thịnh Thái giơ mấy cuốn sách lên, tươi cười:
    - Vương nể mặt cha tôi, cho phép tôi mượn mấy cuốn sách hiếm.Cô năm thì sao? Tới tận thư phòng làm gì?
    - À. Tôi không thấy Thanh Minh nên đi tìm.
    Nàng đứng thẳng dậy, rất muốn rời đi. Bây giờ nàng cầu đừng ai tới, trời tối không về được cũng không cần người tới. Nếu không bên ngoài đồn đại, nàng sẽ bị đống nước bọt của bọn họ dìm chết. Gặp gỡ thế này kẻ khác gán cho cái danh tư thông, nàng có trăm miệng khó cãi mà. Không để người kia nói thêm, nàng gật đầu chào rồi lập tức quay gót dời khỏi như chạy rắn rết bỏ lại người phía sau ôm một nỗi tiếc nuối.

    --------------------------

    Thiếu nữ ngày xuân vận một chiếc áo dài màu đào, cuốn mấn cài thêm một hoa ngọc nho nhỏ điểm tô dung mạo kiêu sa mà thanh nhã. Lời nói tiếng cười tự nhiên, dễ thương cùng với ánh mắt biết cười thật khiến người ta một lần gặp đã khó quên.
    Thiếu nữ dưới tán cây đó vội vã bước qua thềm cửa, khuất sau ngã rẽ, vương lại tà áo kia trong đáy mắt.

    - Đi ăn thôi. Nếu không vương phi sẽ giận mất.
    - Vương phi có khách quý đúng không? Lâu nay chưa được gặp, lấy làm mong mỏi thay.
     
    Chỉnh sửa cuối: 3/5/20
  4. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 3: Chị em nhà họ Đinh

    Kiêu Tương đường Đông viện là nơi ở của phu nhân, đặc biệt trồng nhiều mẫu đơn, hải đường đua sắc. Bên trong theo ý phu nhân được bày trí cẩn thận, toát lên vẻ quý phái. Trà hoa nhài thơm dịu đưa hương giữa đám nữ quyến. Ninh Châu đem về mấy nhành hoa khô làm quà, chia cho các phòng.Mọi người đều đang thích thú ngắm nghía, Minh Châu còn phấn khích cảm ơn lia lịa:
    - Nhờ chị năm cả nhé ! Hoa khô này đẹp thật. Em về đặt vào bàn trang điểm, ngày nào cũng ngắm.
    Cô út họ Đinh mới lên tuổi 12, người nhỏ nhắn hoạt bát. Cô năm mỉm cười:
    - Em thích thì tốt.
    Nhìn cái cảnh chị em thân thiết này trong lòng Trân Châu sôi sục cáu tiết nhưng chỉ đành giữ phong thái bình thản. Thực sự hận đứa em ruột thịt kia không biết phân biệt thân sơ, đi cười nói với chị năm làm gì trong khi chị mình đang ngậm một cục tức. Cả buổi cô sáu chỉ im lặng uống trà, nhất quyết không biểu lộ gì, chỉ thầm oán việc không được tới vương phủ. Không biết chị ta đã gặp bao nhiêu phu nhân nhà quyền quý rồi. Đúng là quân ích kỉ!
    Mặc cho cô sáu tức điên, Ninh Châu không thèm để mắt tới, tiếp tục nói chuyện. Phu nhân tâm trạng thoải mái nói:
    - Nhà họ Triệu ở Phúc Lộc thông gia với chúng ta mới mở một hiệu may. Mấy chị em tới đó mà sắm sửa, thay ta chúc mừng bên đó tiện thể chuẩn bị cho yến hội của các nhà buôn bán sắp tới.
    Tin này như ánh dương xua đi mây mù trong lòng Trân Châu. Hàng năm, những nhà làm ăn lớn sẽ tụ họp với nhau là dịp chào hỏi, kết giao và bàn bạc hệ trọng. Địa điểm là Ngọc Vũ lâu nổi danh nhất nhì Đông kinh.

    Bước sang đầu hạ, nắng vàng tươi tràn đầy không gian, chim hót véo von, tất cả đều mang một vẻ tươi mới. Xe ngựa dừng trước một cửa hiệu đông khách. Đa số đều là nữ quyến nhà vương giả. Minh Châu bị hút mắt bởi mấy tấm vải rực rỡ nên chạy ngay tới kệ bên trong. Trân Châu lắc đầu, ý chê bai đứa nhỏ này không có chút khí chất nào của mình rồi tiến tới quầy trang sức. Trong lúc Ninh Châu thay mặt biếu quà, thăm hỏi Triệu Túc hiện là chủ của nhà họ Triệu đồng thời là em trai con dâu cả họ Đinh, Thục Châu để mắt tới những dải mấn màu nhuộm nền nã.
    - Chị tôi dạo này vẫn khỏe chứ?
    Cô năm khách khí:
    - Mấy ngày tới dự sinh, chị dâu luôn ở trong phòng, kiêng khem cẩn thận, ăn uống đầy đủ, ông chủ Triệu không cần lo lắng quá. Chị dâu gửi lời nói rất muốn tới, còn nhắn tôi mua giúp mấy thứ đây.
    Ông chủ trẻ họ Triệu vồn vã:
    - Vậy thì hôm nay các cô cứ thoải mái chọn, không cần lo tiền bạc gì cả. Coi như Triệu Túc tôi tặng chút quà mọn.
    - Tâm ý thì chị em chúng tôi xin nhận. - Ninh Châu cười- Nhưng mua bán thì phải sòng phẳng. Nhiều đồ tốt thế này, chúng tôi còn ghé nhiều lần mà.
    - Vậy cô năm cứ tự nhiên, không phiền nữa. Cho tôi gửi lời hỏi thăm tới chị.
    - Vâng. Không phiền ông chủ nữa. Tôi sẽ chuyển lời.

    Triệu Túc thấy cô năm họ Đinh tuổi nhỏ mà ăn nói đâu ra đấy, phong thái đĩnh đạc thì nể vài phần. Mới lên tới kinh thành có nghe việc nàng ta quản lí cả xưởng rượu vốn nghi ngờ song hôm nay phần nào tin tưởng rồi.
    Mấy cô nhà họ Đinh say mê những chế phẩm công phu không biết chán. Ninh Châu sờ tấm lụa đào mịn đến vô cùng, màu sắc thì vừa mắt, tự hỏi có nên may một chiếc áo ngũ thân mới hay không thì thấy có người cũng đang say sưa với tấm vải đó. Nàng lui qua một bên, ý muốn nhường rồi rời đi. Cô gái kia vội vàng nói:
    - Tôi không có ý lấy tấm này đâu. Cô cứ tự nhiên.
    Người này vận một chiếc áo ngũ thân tím sậm, tóc rẽ ngôi,búi thấp cài trâm khiến thị già dặn hơn tuổi thật.Hốt hoảng bởi chút chuyện nhỏ thế này xem ra là người nhút nhát. Nàng mỉm cười hòa nhã:
    - Không sao. Tấm đó tôi không thật thích chứ không phải vì ai cả.Hơn nữa cũng không chỉ có một. Cô không cần khách sáo.
    Dứt lời bèn tới chỗ Thục Châu chọn một đôi hài mới. Cô tư vừa xem đường thêu trên chiếc hài màu lục vừa nói:
    - Người em vừa nói chuyện là cô cả họ Bùi nhà viên ngoại lang bộ Hộ tên là thị Phương. Chị nghe nói chị ta gả cho một y quan ở Tân Hưng rồi. Có điều Tân Hưng bây giờ là chiến trường,phu quân của thị đi làm quân y nên thị lánh về nhà mẹ đẻ.
    Cô năm nâng một đôi hài thêu dây leo, lên tiếng:
    - Nhà quan ngoại lang không tính là chức cao lại nổi tiếng gia giáo. Nhưng vị này không có mấy phần khí chất. Em từng gặp tiểu thư Ngọc Đô hộ phủ sĩ cư, cả người toát lên vẻ đài các, cử chỉ, lời nói đều có mấy phần uy nghiêm. Đó mới là tiểu thư danh môn.
    Cô tư quyết định chỉ lấy mấn quấn tóc màu tím nhạt, đặt xuống đôi hài. Ninh thấy đôi hài màu lục đó cũng vừa mắt, ướm thử. Thục Châu tiếp lời:
    - Chị có nghe phu nhân muốn trong buổi yến tiệc sắp tới tìm một mối cho anh hai. Em biết rồi đấy, anh hai không theo khoa cử cũng không tiếp quản việc làm ăn, cha mẹ muốn sớm ổn định cho anh ấy tu chí đi là vừa.
    - Anh hai đã ngoài hai mươi rồi còn lông bông, chẳng biết tiểu thư nhà nào chấp nhận đây. Mẹ hẳn phải nhọc lòng nhiều. Mà chị thì sao? Nhân nói tới họ Bùi, hình như nhà đó có con trai sắp thi Đình đấy. Cơ mà chị còn quen Bùi Diệu Yến đúng không? Người đó có họ hàng với họ Bùi này thì phải.
    - Em nghĩ nhà quan như bọn họ chịu lấy con vợ lẽ nhà buôn chắc. Phu nhân nhắm tới mấy cử nhân sắp tới nhà chúng ta trọ rồi. Có vẻ đã ưng cậu hai họ Vũ.
    Ninh Châu đi lại bằng đôi hài màu lục cho chị xem, hơi nghĩ ngợi rồi nhíu mày:
    - Họ Vũ ở Dương Tuyển buôn dầu đúng là có của ăn của để nhưng mà con trai nhà đó phá phách, ăn chơi. Suốt ngày lui tới mấy chỗ bán phấn mua hương làm gì có tiền đồ? Năm ngoái cha hắn mua chức Giám sinh cho hắn rồi.
    - Em nghĩ cái gì đấy?- Thục bất bình- Họ Vũ ở Vũ Ninh cơ. Vũ Thông phán ấy. Nhà đó đúng là nhà quan nhưng quen biết với họ Phùng của phu nhân, dễ nói chuyện hơn. Chứ họ Bùi này, hầy, phu nhân đấy khó tính lắm.
    Phu nhân Phùng Lan là người thẳng thắn, cương trực, đối với con vợ lẽ cũng coi như công bằng. Thục Lan dù có bà mẹ yêu tiền phù phiếm mà tính tình dịu dàng, chừng mực nên phu nhân có cảm tình hơn, đối với việc tìm hôn sự cho không khác gì con mình. Trong lòng Thục tự biết điều đó mới càng biết ơn, càng hiếu thuận.
    Nói tới đó hai người dừng lại, đi ra quầy thanh toán. Bọn họ vốn không phải con gái nhà quan văn, tiểu thư danh môn gì, việc thoải mái mở miệng bàn chuyện hôn sự của mình không đến nỗi quá phép tắc. Nhà quan gò bó hơn nhà buôn nhiều vì địa vị cũng cao hơn cho nên tự cho mình cái quyền hơn người. Điển hình là việc nhà quan cao một chút là không thèm để thương nhân vào mắt, nhìn mấy chị em nhà họ Đinh rời đi bằng thái độ khinh khỉnh, cầm đầu là Bùi Diệu Yến

    ----------------------

    Dạo mấy vòng xem xét thợ nấu rượu lại kiểm tra mấy đơn hàng gần đây xong xuôi, Ninh Châu thấy Ngọc Vũ lâu đặt một lượng không lớn, muốn tự giao hàng tiện thể ghé đó hỏi han. Ngọc Vũ lâu là một tòa nhà nhiều tầng với lối kiến trúc lộng lẫy, tinh xảo với mái ngói cong 4 góc chạm hình mây cuộn từng đám. Bên trong có quầy tiếp tân, phía sau là nhà bếp. Chính sảnh có sân khấu lớn được dựng lên quy mô để ca nương đàn hát hoặc vũ nữ nhảy múa tiêu khiển. Xung quay đặt các bàn tròn, phía trên treo lụa đỏ kết hoa rủ xuống. Phía trên các tầng có bàn đặt ngoài hành lang nhìn xuống lại có các phòng riêng sắp xếp trang nhã, nội thất có đầu tư kĩ lưỡng. Bởi thế Ngọc Vũ lâu là nơi lui tới bậc nhất chốn kinh kì.
    Ninh Châu trước đây nhiều lần chạy việc vặt, đi giao hàng từng lui tới nên đã sớm quen biết mấy chỗ này. Hôm nay nàng ăn vận đơn giản: áo ngũ thân màu lục sẫm thêu hoa hải đường trắng vấn tóc bằng mấn gọn gàng, không đeo trang sức gì, thực sự khác với những vị quý nữ ra vào chốn này. Trưởng quầy của lâu đã quen biết nên đon đả chào mừng:
    - Ngọn gió nào đưa cô năm tới đây? Được tiếp cô năm thật quý hóa!
    Ninh mỉm cười:
    - Trưởng quầy khéo nói thật. Chỉ sợ ông bận không tiếp nổi nhận vật nhỏ này thôi.

    Người của Vị Xuyên đường đem rượu vào cho trưởng quầy kiểm tra.Ông ta xem qua rồi cho người mang vào trong. Ninh Châu lấy hóa đơn cho ông ta điểm chỉ xác nhận rồi cởi mở nói:
    - Vốn định to gan thay cha anh hỏi thăm khách quý Ngọc Vũ lâu làm ăn thế nào nhưng nhìn vầy thì không cần hỏi nữa. Hẳn là tiền vào như nước.
    - Có lời này của cô năm, chúng tôi mừng rồi. - Trưởng quầy vui vẻ.

    Đang nhận tiền chuẩn bị về thì nghe giọng quen thuộc sau lưng:
    - Người cùng chí hướng, gặp được nhau thế này là duyên hiếm có. Tôi sẽ đợi quan anh tới chỉ bảo thêm.
    Một giọng trầm khác đáp lại:
    - Như đã định.
    Ninh Châu sau khi quay người hết sức ngạc nhiên:
    -Anh hai!
    Đinh Thành Nghĩa, cậu hai nhà họ Đinh năm nay hai mươi hai, sự nghiệp không có. Chỉ sớm tối múa thương đánh quyền từng được lão Thái úy chỉ dạy. Cậu một lòng kiến công lập nghiệp song chưa thấy gì. Cậu ta thấy em gái, thoáng bối rối tuy nhiên lập tức dãn mặt ra chào hỏi: "
    -Bây giờ còn phải chạy việc hả?
    Nàng tiến tới:
    - Anh tới gặp ai đấy?
    Chưa kịp để chính chủ trả lời, người kia dùng cây quạt gạt Thành Nghĩa sang một bên, tự mình cung kính:
    - Tôi họ Trần, tên Ngạn.Nghe tiếng cô năm đã lâu, nay được gặp thật là thỏa lòng mong mỏi.
    Mồm miệng bôi mật, rõ ràng là kẻ không đứng đắn. Có điều theo cách ăn mặc áo ngũ thân xanh sẫm có đeo ngọc thạch, đầu đội khăn xếp gọn gàng, tướng mạo phải công nhận là anh tuấn bất phàm. Ánh mắt khó đoán của hắn dán trên người Ninh Châu. Nàng hơi khó chịu song khách sáo đáp lễ:
    - Ninh Châu hân hạnh.
    Thành Nghĩa hắng giọng, vội vã cắt ngang, đẩy em gái đi :
    - Về thôi, về thôi. Đừng để người nhà mong. Quan anh, như đã định.
    - Như đã định.

    Đi một quãng đủ xa thoát khỏi tầm mắt ý vị kia, Ninh Châu ghé mắt, hạ giọng:
    - Cha mà biết anh lông rông bên ngoài, tụ tập uống rượu không đánh gãy chân mới lạ.
    Nghĩa chép miệng, nửa van nài nửa đe dọa:
    - Chuyện cơ mật trọng đại, trẻ con đừng tò mò nhiều. Với cả lắm lời là coi chừng đấy.
    Cô năm mỉa mai:
    - Em sợ run người đây. "Chuyện cơ mật". Hai thanh niên đại trượng phu vô công rỗi nghề tụ tập bàn chuyện gì cơ chứ?
    Cậu hai khổ sở chép miệng:
    - Đừng có coi thường anh hai em thế chứ. Người kia không phải bình thường đâu. Nhất thời không nói ra được.
    - Thì có người bình thường nào như hai người chứ?

    Biết tính em gái mồm miệng lợi hại, cậu hai không thèm nói gì nữa, bỏ đi trước. Nàng biết người anh trai này muốn gì nên hơi nghi ngờ anh hai không im lặng nữa, sắp có động thái rồi.

    ----------------------
    Nhà họ Đinh mới đón thành viên mới là một bé gái đáng yêu ba ngày tuổi đang được Triệu Vân Trinh ôm trong lòng âu yếm. Phu nhân ngồi cạnh giường, chơi đùa với đứa cháu nội đầu tiên này. Con dâu vào cửa gần mười năm mới có cháu, hai ông bà đều vui mừng, trai gái đều thương hết lòng. Mấy cô Châu mới đem quà tặng đều đang đứng gần đó, người nào người ấy áo quần là lượt, mỗi người một nét. Phu nhân quay qua, dặn: "Chị con hôm trước khó sinh, ta không tiện đi tiệc. Mấy đứa tự bảo ban nhau, đừng làm mất mặt gia đình. Thục Châu, con là chị lớn, phải để mắt các em." Cô tư cúi người vâng lời.

    Người đứng đông kín cả Ngọc Vũ lâu, lầu trên lầu dưới ồn ào náo nhiệt. Ông chủ Đinh và con trai cả hòa vào đám thương nhân ăn vận sang trọng đang chào hỏi nhau, nửa đùa nửa thật về định giá hàng hóa gần đây. Mấy cô Châu cùng nhau lên lầu hai với đám nữ quyến ríu rít chuyện son phấn, đàm tiếu chuyện nhà người khác.Cũng có người đon đả chúc mừng nhà họ Đinh thêm người thêm của. Có kẻ thầm cười nhạo nhà bọn họ trai gái đều như cây độc không trái, cậu cả gần chục năm mới có một đứa con gái còn cô ba gả đi hơn 2 năm chưa có động tĩnh. Mấy cô tự tìm hội của mình mà tham gia. Mấy vị phu nhân có con trai lớn đều thì thầm to nhỏ về mấy tiểu thư ở đây. Vừa hay con gái họ Đinh tới liền to nhỏ bàn bạc.Nói cô năm họ Đinh là con dòng chính, nhìn vào từ khuôn trăng, ánh mắt đều là toát lên vẻ cao quý, sắc sảo,bản lĩnh đầy mình, cáng đáng được cơ nghiệp sau này nhưng không phải kiểu con dâu lí tưởng của đa số các bà. Nhìn tới cô tư nhà đó đoan trang, từ tốn. Cử chỉ lời nói đều đúng mực,mũi cao, cằm thu, mắt hạc mày liễu,nhan sắc hài hòa, thanh nhã lại không hợp lắm với nhà buôn bán cần lanh lợi nên đành tiếc rẻ chuyển mục tiêu sang cô sáu. Ôi chao đúng là xinh đẹp như tiên sa. Từng đường nét như vẽ lên, vừa thanh vừa thắm đúng là chim sa cá lặn. Giọng nói thì thánh thót sánh với họa mi, động tác thì nhanh nhẹn. Đúng là vừa mắt, không cần nhìn tới cô tám chưa tới tuổi cập kê, hãy còn nhí nhảnh cái tuổi trẻ con đấy.
    Lương Trang vừa mười sáu xuân xanh,con gái nhà buôn ở Vạn Kiếp bĩu môi:
    - Nhìn mấy bà thím nhiều chuyện kìa. Khác gì mấy tú bà không cơ chứ?
    Ninh Châu bật cười:
    - Chị khéo ví von thật. Hay là...chị ghen với mấy người lọt vào mắt họ?
    Lương Trang càng bĩu môi:
    - Còn lâu! Chị tự biết mình không sánh được với cô sáu nhà em hoa gặp hoa nở, người gặp người yêu. Nhìn kia kìa. Lại được bao quanh toàn người là người. Nàng bâng quơ: "
    - Mật ngọt chết ruồi mà.
    Từ đâu bước tới một thiếu nữ lạ mặt, da dẻ trắng hồng, hai má phúng phính khả ái mang đôi mắt to tròn biết cười tiến tới hành lễ. Cô năm thấy người này hơi quen mắt nhưng không nhận ra ai cho tới khi nàng ta tự mình giới thiệu:
    - Vừa chào hỏi cô tư mới hay cô năm ngồi đây. Triệu An My xin kính chào.
    - Ninh Châu hân hạnh.
    Nàng không biết câu này có phải dần trở thành câu làm quen cửa miệng không nữa. Người kia quay sang chào Lương Trang, nàng bối rối đáp lễ.
    - Mời ngồi.- Ninh Châu chỉ vào ghế trống đối diện.
    Nàng ta ngồi xuống, rất tự nhiên tham gia vào cuộc trò chuyện. Lương Trang nhận ra chiếc áo ngũ thân đối phương diện có đường thêu rất công phu, bèn hỏi chỗ may. Mắt An My ánh lên vui vẻ:
    - Nhà họ Triệu từ Phúc Lộc tới kinh thành này làm ăn, được các vị để mắt thật quý hóa lắm.
    Thế là bọn họ nói về mấy kĩ thuật thêu đặc biệt rồi lái sang những màu nhuộm gần đây. Ninh Châu từ tốn uống trà, góp vui vài câu. Áo ngũ thân màu cam đất nàng đang vận cũng được lấy ra làm ví dụ cho câu chuyện của bọn họ. Đang ngồi buôn chuyện say sưa thì nghe bên kia ồn ào. Lương Trang lắc đầu:
    - Cô sáu nhà em ra đường không xem giờ rồi. Người đang hống hách kia là Trình Cao Kì, con vợ đầu của Trình viên ngoại. Thị giỏi nhất mấy trò kéo áo xắn quần đôi co với người ta đấy.
    Thục Châu cũng thấy Trình Cao Kì hất hàm với Trân Châu:
    - Có bản lĩnh lấy lòng người khác thì nên tìm cách cụp đuôi vào xin lỗi tao. Mày bóng gió cái gì? Nói cho mày biết, một đứa thứ nữ như mày, nhìn con dòng chính như tao có ghen đỏ mắt lên cũng không bao giờ được phúc đức này đâu. Mày nói chuyện với tao,phải ngước mắt lên. Còn tao thì chỉ liếc xuống thôi.

    Chẳng biết tranh chấp gì đến nỗi phải nặng lời thế, Ninh Châu đưa mắt qua chỗ Thục Châu vừa khi chị tư đứng dậy, định giải quyết thì Trân Châu tỏ ra hết sức ngây thơ, đáp lại:
    - Con dòng chính các cô người nào người ấy lợi hại ghê cơ. Cô Kì mà hành nghề chửi thuê thì đám người ngoài chợ không có cửa cạnh tranh. Còn như chị năm nhà tôi, nhà chú ba già trẻ 4 người đều đuổi mất dạng. Tài giỏi thế, tôi chẳng dám sánh.

    Trang và My đều nhìn biểu cảm của Ninh dần lạnh lẽo. Tính tình nàng ta trước nay dứt khoát, chuyện vẩy nước bẩn này, nàng ta mà tức nước vỡ bờ thì chẳng ai đẹp mặt cả. Thấy chị năm miệng câm như hến, Trân Châu ra vẻ đắc ý, một mũi tên trúng hai đích, tiếp tục diễn vai thiếu nữ đơn thuần mà thông minh. Thục Châu nhịn không nổi. Nàng ngày thường tránh được gì đều tránh, chỉ cầu được an nhiên nhưng việc nên làm, phải làm thì luôn ổn thỏa. Cô tư đường hoàng bước tới chỗ hai đứa con gái đang liếc nhau muốn nổ đom đóm, giọng đanh lại: - Chẳng hay em sáu tôi có chỗ nào làm phật ý cô Kì mà phải bỏ qua thể diện, lớn tiếng ở yến hội thế này?
    Trân Châu vào tâm trạng, nước mắt chực rơi, nấp sau chị. Cao Kì nhếch khóe miệng kinh bỉ rồi đối diện với cô Thục:
    - Tôi thấy không vừa mắt những đứa giả nai như em cô. Tôi còn nghe nó bóng gió chỉ trỏ tôi đấy.
    - Cô nghe thấy tôi nói gì mà dám khẳng định? - Trân Châu vẻ ngoan cường, ấm ức cãi.
    Cô tư nghiêm nghị quát:
    - Câm miệng! Không đến lượt mày nói.
    Trân Châu bặm môi im lặng nhưng trong lòng mở cờ. Đấy, nhường hết cho chị đối phó với ả.Cô tư hòa hoãn hơn chút, tiếp lời:
    - Tránh gây sự phiền hà,tôi sẽ về dạy dỗ lại em gái cẩn thận, xin cô Kì yên tâm. Tuyệt đối không có chuyện hiểu lầm tương tự nữa.
    - Hiểu lầm?- Trình thị cao giọng, cười khẩy- Cô nói vậy có ý gì?
    Tính ra người trước mặt chỉ là thứ nữ, nàng ta rất ghét thứ nữ, nói tới nước này không nể nang gì nữa. Thục Châu điềm nhiên:
    - Mọi người tụ tập khó tránh nhắc tới người khác. Có điều cô Kì không phải hoàng thân, nhắc tới cô không phạm cấm kị đại tội gì chưa kể đến em sáu khen cô hay cười cô còn chưa rõ. Tôi đồng ý phạt em tôi hôm nay là bởi nó khiếm nhã với cô Kì đây, không cẩn thận lời ăn tiếng nói. Ý tôi chỉ có thế. Chuyện khác, không dám thừa lời.
    Từng câu từng lời rõ ràng, Trình Cao Kì không có điểm nào để cãi nhưng không muốn cứ thế mất mặt trước toàn thể nữ quyến đang bàn tán xung quanh nên tức giận doạ nạt:
    - Chị liệu mà xem lại các em nhà chị. Một đứa đuổi cả bậc cha chú, một đứa đi chỉ trỏ người ta. Nhà họ Đinh dạy ra mấy cô con gái giỏi thật.
    - Ai cũng có tai có mắt tự biết phân biệt phải trái.Nhà chú ba với nhà tôi đối đãi nhau thế nào, vì sao, ai cũng đã tỏ.Em sáu tôi có mồm chưa có não nên mới nói nhảm nhí, cô Kì đáng ra phải hiểu chuyện hơn chứ.
    Trình Cao Kì nghiến răng, phóng ánh mắt rực lửa đối chọi với vẻ kiên định của Thục Châu. Đoạn hậm hực bỏ đi.Trân Châu mặc dù bị đem ra hạ thấp danh dự nhưng vẫn đắc ý bám lấy chị tư, ra vẻ ngọt ngào. Cô tư trước nay với mấy trò bày của em không hắt hủi nhưng chưa từng hứng thú, lần này lạnh nhạt buông một câu: "Lên xe về nhà, ngay." Trân Châu thẫn người một lúc mới ý thức được sự nổi nóng của bà chị này. Xem ra chuyện không nhỏ rồi.

    - Ninh, chị tư nhà em uy thật đấy.-Lương Trang ngưỡng mộ nhìn theo.
    Ninh Châu thở dài:
    - Em về trước đây. Người ta nói không sai. Không sợ kẻ địch mạnh như hổ. Chỉ sợ đồng đội ngu như heo.
    Cái trò giết địch một ngàn, hại mình tám trăm này mà nó cũng làm được, nàng thấy nên thương hại cho đầu óc của em sáu hơn là nổi điên với nó. Làm như bôi xấu mặt họ Đinh xong thì mặt nó nở hoa không bằng.
    Ninh Châu còn kịp nhận ra cái vẻ thích thú ý vị trong mắt Triệu An My.Người này bề ngoài hoạt bát, bên trong lại khiến người ta tò mò. Hình ảnh khác thoáng hiện ra trong đầu Ninh Châu. Hai người này có liên quan không nhỉ?

    Cành bằng lăng tím giao động khi vành khuyên đậu xuống, véo von mấy tiếng. Mạn Nhiên cư của Thục Châu khiếm tốn và đơn giản chưa từng tập trung nhiều người thế. Trong hiên, Trân Châu đang quỳ gối, bặm môi thật chặt không phục trong khi Thục Châu cầm một cây thước, gương mặt hiện rõ sự phẫn nộ.
    -Biết tội chưa?
    Cô sáu bướng bỉnh im lặng, nước mắt lăn dài. Cái dáng vẻ này càng chọc cho cô tư tức điên.
    - Đưa hai tay ra!
    Trân kéo tay Minh Châu, tha thiết:"
    - Em mau đi báo cho dì biết tới đây cứu chị. Mau!
    Minh Châu cố giãy tay ra, nhăn nhó. Bản thân nó cũng là nạn nhân chịu mất mặt thì giúp đỡ làm gì thủ phạm. Cô tư đanh giọng:"
    - Dì Hà là thiếp, là kẻ hầu trong nhà, lấy cái gì mà bước chân vào Mạn Nhiên cư? Phu nhân giao cho ta quản lí các em, cái thước này cũng là phu nhân đưa. Nếu không phục, tới Kiêu Tương đường nói chuyện. Không thì tới từ đường.

    Minh Châu dứt khoát phủi tay bà chị ra, lui về đứng cạnh Ninh Châu đang yên lặng theo dõi. Trân ngoan cố :
    - Chị đánh tôi vì tội gì? Tôi không biết đấy.
    - Tội làm xấu mặt gia đình, tội không cẩn thận lời ăn tiếng nói, gây chuyện thị phi, tội ngu dốt.
    -Ngu dốt? - Trân Châu mở to mắt không tin nổi.
    Thục thản nhiên:
    - Chuyện trong nhà đem bêu ra ngoài là ngu dốt thứ nhất. Mày nghĩ nhà họ Đinh xấu mặt hay là cái Ninh xấu mặt thì mặt mày đẹp hơn à? Phàm là chuyện, bất kể trong nhà hay ngoài đường, chỉ biết một hai mà dám nói này kia là ngu dốt thứ hai. Cứ tưởng dì Hà dạy dỗ con gái phòng mình văn hay chữ tốt thế nào, chút đạo lí như vậy cũng không thông còn huênh hoang đặt tên chỗ ở của mình là Văn Nhã các. Cuối cùng, có nhận tội không?
    - Thế chị có bêu xấu gia đình không? Chuyện gì mà "nhà chú ba với nhà tôi đối với nhau thế nào, vì sao, ai nấy đều rõ" rồi năm lần bảy lượt chị hạ bệ tôi. Chị có chịu không?
    - Thêm tội già mồm cãi cố. Mày nói xem trong những lời đó, sai chỗ nào? Không thanh minh, mày yên ổn rời khỏi chắc? Đưa tay trái ra.

    Hồng Đào bên cạnh cô tư kéo tay cô sáu ra. Một thước vung lên kêu chan chát. Trân Châu khóc lóc thảm thiết. Cứ như thế lĩnh đủ 5 thước làm bàn tay trắng nõn đỏ ửng lên, mặt Trân Châu đầm đìa nước mắt. Thục đưa thước cho Hồng Đào đem cất rồi nói:
    -Tay phải không bị đánh, quay về chép đủ năm lần nữ ca huấn. Còn nữa, chuyện đích thứ, mỗi người một bổn phận nhưng cùng chung một điểm là đừng làm cho người ta khinh thường mình.
    Ninh Châu, Minh Châu đồng thanh:
    - Chị tư dạy phải ạ. Chúng em sẽ nghe theo mà làm.
    - Giải tán đi.


    Ánh nến chập chờn giữa đêm ở Bạch Liên các,dì Hà đang thoa dầu cho con gái, xót xa:
    -Tối nay không cần về Văn Nhã các, cứ ở đây đi.
    Trân Châu thổn thức:
    -Mẹ xem đấy. Tay con ra thế này còn phải chép năm lần nữ huấn ca. Cái Minh có phải em ruột con không? Nó chẳng thèm bênh con tiếng nào cả.
    Minh Châu bĩu môi:
    - Chị còn dám kêu ca nữa. Nhờ ơn chị, em không dám ngẩng mặt nhìn mấy đứa bạn luôn. Chị tư nói đúng, chẳng hiểu chị nghĩ cái gì lại đi nói mấy câu ngu ngốc đấy.Chưa kể đến việc chọc vào Trình Cao Kì đó,không đơn giản đâu. Sau này chị ra đường, nhớ nhìn trước ngó sau.
    Trân ném một cái lườm cho cô tám:
    - Mày thì biết cái gì? Nhà họ Đinh xấu mặt hay không không quan trọng bằng việc tao làm cho người ở viện Ngoạn Thiềm phải cúi cái đầu xuống. Mà sao tao ra đường phải cẩn thận?
    Minh thở dài:
    - Vâng, em không biết bằng chị nhưng trên dưới trong ngoài ai cũng hay nhà họ Trình như thế nào. Bọn họ làm ăn kiểu gì, chị không biết à?
    Dì Hà hơi nhíu mày. Dì ta ở trong hậu viện quanh năm suốt tháng, chuyện mấy nhà bên ngoài tất nhiên thiếu sự tỏ tường mà Trân Châu chỉ quan tâm tới mấy trâm anh thế gia chứ nhà buôn, nàng ta không thèm liếc mắt. Minh Châu chép miệng với hai người kia :
    - Nhà bọn họ bên ngoài thì là buôn thuốc lào cơ mà ai cũng biết bọn họ cho vay nặng lãi, đòi nợ thuê. Không ít kẻ phải đi hai chân vào nhà họ Trình mà lết ra bằng hqi tay cực kì thảm hại.
    Dì Hà nghe vậy tái mặt, siết tay con gái. Cô sáu run rẩy:
    -Nhưng....nhưng nhà ta...nhà ta có quan hệ với quan Ngự sử, với vương phủ đấy. Bọn chúng dám manh động?
    - Chị lại ngớ ngẩn rồi. Chị là con dòng thứ, nhớ chưa? Trình thị là con vợ đầu, sau này ông chủ Trình tục huyền lấy bà hai sinh ra mấy đứa con khác làm cô ta ghen tức đỏ con mắt.Dù có là con vợ chính nhưng là vợ sau, nàng ta còn ghét nữa là thứ nữ. Đằng này chị dám gây chuyện với nàng ta, chị dẫn xác vào hang cọp rồi. Cũng chính vì là thứ nữ, chị liên can gì tới Ngự sử với chẳng vương này vương kia. Chị lại đi vẩy nước bẩn vào chị năm, chị càng không có liên quan tới mấy quan hệ cành cao đấy. Tóm lại, chị bị chị tư mắng không sai câu nào.
    Trân sợ hãi, nuốt nước bọt:
    - Không, không! Tao không tin họ Đinh nhắm mắt để người trong nhà thê thảm đâu.
    - Chứ chị nghĩ thử xem, sao chị năm ngày thường nổi nóng thì thiêu đốt hết thảy, hôm nay mặt bị bẻo như thế lại không nói gì? Vì có chị tư ra tay rồi chắc? Còn lâu. Bởi vì ngồi đợi nhà họ Trình định làm gì đấy.Em ít ra có não hơn chị, biết nhìn chuyện tốt xấu ra sao.
    Việc nghe ngóng đông tây giúp cho cô tám tinh nghịch ngày thường lần đầu tiên thông minh hơn bà chị sáu tâm cơ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 3/5/20
  5. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 4: Mẹ con dì Liễu

    Cả tháng nay Trân Châu tự nhốt mình trong Văn Nhã các nói là đọc sách, vẽ tranh tự rèn giũa tính nết, không dám bước ra cửa nửa bước. Nghe thôi đã làm Ninh Châu bật cười. Phu nhân nạt:
    - Con đó, càng ngày càng càn rỡ. Buông thả quá độ, sớm muộn gì cũng lĩnh đủ.
    Đứa con gái này do bà sinh ra, chẳng hiểu rõ nó quá đi chứ. Tính tình ngang ngược, ghét nhất vòng vo giả tạo. Qua bao nhiêu năm mới học cách giấu tâm tư vào trong, bày vẻ trầm ngâm ra ngoài. Bây giờ gặp chuyện gì cũng bày ra mặt, bà sợ nàng ngựa quen đường cũ chỉ thiệt thân. Nàng thu hồi nụ cười, bướng bỉnh phản bác:
    - Ngồi với mẹ mình cũng không thoải mái được, chẳng biết phải thành thật với ai.
    Phu nhân thở dài:
    - Chỉ giỏi cãi thôi! Ngày mai cha con và ta phải về quê Dương Tuyển lo chuyện trong gia tộc. Thằng Nghĩa không nhờ được gì rồi. Còn con, bên ngoài đỡ anh cả chuyện cửa hiệu, bên trong đỡ chị dâu chuyện nội trạch. Vân Trinh hãy ở cữ, phải lo cho cái Hoan non nớt, bề ngoài là nó lo liệu nhưng con phải ra mặt tương trợ đấy.
    Nàng băn khoăn giao cho chị tư có phải ổn thỏa hơn không. Phu nhân lắc đầu:
    - Ắt có lí do. Dù không có chuyến hồi hương này, mẹ cũng phải tìm lí do vắng mặt.
    Ninh Châu dùng ánh mắt khó hiểu nhìn phu nhân.

    Mấy ngày đầu tiên sau khi ông bà chủ vắng mặt, Ninh Châu hay tới xưởng xem xét tình hình hoặc tới chỗ chị dâu ngồi chơi. Bé Hoan được mấy tháng rất dễ thương, cái miệng nhỏ chúm chím chu ra. Cô năm vụng về bế cháu một lát rồi cẩn thận trao cho bà vú. Triệu Vân Trinh mỉm cười nhìn bà vú bế con ra ngoài rồi nói với Ninh:
    - Cái yếm cô tư tự làm tặng cho cháu mặc thích lắm.
    - Chị tư thêu thùa hay cầm kỳ đều giỏi hơn mấy chị em khác mà. Em hồi trước thấy chị ấy thêu khăn tay đẹp quá cũng đòi suốt.
    Nụ cười trên môi mợ cả hơi đông lại, ánh mắt bắt đầu bối rối. Chuyện này không biết có nên nói cho em dâu không cũng không biết mở lời thế nào cho phải. Ninh Châu nhận thấy sự bất thường đó, chỉ thản nhiên nhấp trà.
    - Thục với dì Liễu là mẹ con mà khác nhau quá nhỉ?
    - Chắc tại chị ba giống dì Liễu hết phần chị tư đấy ạ. - Ninh cả cười.
    -Có điều khó nói, chị...không tiện giải quyết. Mẹ có dặn nên chị mặt dày cầu tới em vậy. Về dì Liễu. Dì ấy...hôm trước, Hoan có hơi ấm người, chị lo lắm nên dì ấy cứ đòi lấy sổ sách quản lí nhà cửa về, nói là để chị tập trung chăm cái Hoan.
    Nàng đáp:
    - Hoan không sao là tốt. Chị yên tâm chăm sóc cháu đi. Cha mẹ đi có mấy hôm, dì hai ôm sổ được mấy buổi chứ? Không thì em sang lấy về là được, tiện thể kiểm tra lại giúp chị.
    - Thế có ổn không?
    Triệu Vân Trinh sinh ra ở nhà buôn tuy nhiên thiếu nhanh nhẹn, tính tình hiền hòa,phàm làm gì cũng nhìn trước ngó sau, cẩn thận xem xét ý người khác. Nghe em dâu nói thế, thị sợ mất hòa khí với Bồ Liễu quán. Cô năm cầm chén trà, nửa úp nửa mở:
    - Đưa sổ về chỗ chị, Hoan nó còn ốm vài lần nữa.
    - Ý em là gì? Dì Liễu.... - Vân Trinh ngờ ngợ.Thị không sắc sảo nhưng đi ra từ nhà họ Triệu không thể là người tầm thường.
    - Chị cứ chăm bé Hoan đi. Mẹ dặn thì em nào dám lơ là.
    - Vậy nhờ em. Nếu có gì khó khăn, cứ nói với chị.
    Triệu thị được làm mợ cả nhà họ Đinh âu cũng là bởi tính hiểu chuyện. Nói vài câu đã mập mờ biết,chuyển sang lo lắng cho Ninh. Cô năm chỉ từ từ thưởng trà. Người chị dâu này có thể không tháo vát nhưng nói ít hiểu nhiều.Đúng là tiểu thư nhà họ Triệu.

    Bồ Liễu quán là nơi ở của dì Liễu, một phụ nhân tuổi ngoài ba mươi, mắt phượng mày ngài, toát lên vẻ nhàn hạ quý phái bởi sự tô điểm của lụa là, trang sức. Nếu Bạch Liên các của dì Hà có mấy phần thanh tao thì Bồ Liễu quán toát lên chất phú quý. Chỗ này bình gốm Bát Tràng, chỗ kia đá cẩm thạch sáng bóng. Thị trước giờ ngấm ngầm cho vay tiền ở bên ngoài lấy lãi hưởng thụ sự xa hoa đừng nói là thiếp thất mà ngay cả vợ lẽ nhà nào có thể mơ tới. Mấy đứa hầu trong quán ngạc nhiên thấy Thanh Minh của viện Ngoạn Thiềm hiên ngang bước vào nói tìm dì hai. Dì Liễu đon đả:
    - Chẳng hay có chuyện gì hỏi tới ta?
    Thanh Minh tuổi đã gần hai mươi, vào phủ theo hầu phu nhân rồi sang hầu cô năm từ rất lâu, vốn có tiếng nói một hai, cúi chào dì rồi niềm nở:
    - Cô năm sai tôi qua nhận lại sổ sách từ chỗ dì còn gửi lời cảm ơn dì đã nhiệt tình giúp đỡ chuyện quản lí mấy hôm nay.
    Dì Liễu hơi méo mặt. Thật không ngờ oắt con này dám đòi sổ chỗ mình. Dì ta cười:
    - Cô năm tuổi nhỏ, nhà họ Đinh thì lớn, thiết nghĩ chưa quản nổi đâu. Vẫn nên để ta cậy vai vế mà lo toan vậy.
    Thanh Minh thưa rành rọt:
    - Xưởng nấu rượu ông chủ còn giao được cho cô năm thì chuyện quản lí nội trạch bà chủ không thể giao cho cô năm chắc? Hay là dì Liễu nghi ngờ quyết định của bà chủ?
    - Nào dám! Nhưng cô vừa nói đấy thôi, cô năm bận bịu lo chuyện bên xưởng rồi, gánh thêm chuyện trong phủ chi cho mệt?
    Thị liếng thoắng chống đối. Thanh Minh đứng thẳng lưng, mắt hơi hạ, dứt khoát nói:
    - Cô năm nói nếu dì Liễu nhiệt tình quá thì nhắc nhở dì. Chuyện quản gia có bà chủ lo, bà chủ đi vắng có mợ cả lo.Mợ cả có bận thì tới cô năm lo. Nhà chưa thiếu người đến nỗi phiền tới một thiếp thất như dì Liễu. Mong dì hiểu cho, cô năm dặn tôi phải sớm mang sổ sách về chứ lỡ giờ, ai cũng khó thoát tội.
    Lời này là đe dọa bà ta? Hừ! Bà ta thay đổi sắc mặt, chanh chua lớn tiếng:
    - Cô năm đang cậy là con dòng chính đấy à? Theo thứ bậc mợ cả bận dù cho không tới lượt ta đây cũng chưa tới lượt cô năm. Nên nhớ trước cô năm còn có cô tư. Thục Châu là con gái ta, ta đang thay nó làm việc, có chỗ nào không hợp?
    - Cô năm nói bà chủ dặn thế nào, cô nhắc y như thế. Nếu dì Liễu thấy không phục có thể tới viện Ngoạn Thiềm đối chất hoặc là gửi thư hỏi bà chủ. Có điều dù gửi thư hỏi cũng phải giao sổ ra.
    Nói như vậy, phu nhân đã có lời từ trước? Bà ta nuốt không trôi rồi. Đành nôn sổ sách quản lí ra,phẫn uất nhìn theo Thanh Minh đắc ý rời đi. Con ranh ở viện Ngoạn Thiềm không xong với bà đâu.

    Trời đã khuya, cô năm vẫn ngồi gạt bàn tính thoăn thoắt, ghi ghi chép chép, có khi hơi nhíu mày. Thanh Minh đem vào một chén trà bát bảo, nói:
    - Cô chủ đi nghỉ sớm kẻo mệt. Trời tối thế này làm sổ sách cũng dễ lẫn lộn.
    Ninh nhận lấy chén trà, rút cây trâm bạc trên đầu quấy .Bảo sao cô chủ trước nay đâu có hay cài trâm bạc thế. Ninh dùng khăn lau miệng chén mới nhấp một chút. Gần đây nàng ăn uống đều đề phòng hết sức nên chẳng có gì ngon miệng. Có khi mấy hôm nữa mặt dày chạy sang vương phủ làm khách, may ra no được cái bụng. Thanh Minh lo lắng: "
    - Cứ thế này, cô chủ không trụ được mất.
    Nàng gạt tay: "
    - Phùng Bạch thêm tin tức gì về không?
    Thanh Minh khẽ lắc đầu rồi hạ giọng:
    - Cô ba sáng nay có về Bồ Liễu quán một lát.
    Ninh Châu đảo mắt, thì thầm:
    - Chị kín đáo sắp xếp một xe ngựa nhỏ ở cửa sau. Sáng mai xuất phát sớm. Chị ở lại viện, tuyệt đối không để ai phát hiện tôi vắng mặt.

    Mặt trời mới ló dạng đằng Đông, một xe ngựa xuất phát từ phía cửa sau dinh thự họ Đinh. Phu xe là một thanh niên tuổi tầm hai mưới ba, hai mươi tư, biểu cảm lạnh lùng, cứng nhắc làm hắn già hơn vài phần. Trong xe có hai, ba người của xưởng và một thiếu nữ mặc áo tứ thân, tóc vấn suông nhưng cả người đều là khí thế đạo mạo của kẻ cầm đầu. Tưởng chừng như xe này là cả một bang phái nào đó cũng nên.
    Gần cổng Tây của kinh thành, xe dừng trước một cửa hiệu đề Vị Xuyên đường với nét mực bị nhòe đi ít nhiều. Đây chính là chi nhánh nhỏ nhất của nhà họ Đinh ở kinh thành này hoặc có thể là trong toàn hệ thống.Theo giấy tờ, cửa hiệu thuộc của hồi môn của cô ba Liên Châu tuy nhiên nhà họ Đinh vẫn giữ ba phần cổ phần trên danh nghĩa để kiểm soát thương hiệu và đảm bảo việc làm ăn có điều nó vẫn bị lơ là hơn những nơi khác. Phu xe đỡ thiếu nữ xuống, tiến vào bên trong. Trưởng quầy là một lão già nhỏ thó, ánh mắt láo liên như chuột đứng sau quầy tối. Không gian chìm trong cái ảm đạm dường như ánh sáng đầu ngày đều bị chặn bởi tấm manh ở cửa. Nàng hơi nhíu mày. Trưởng quầy hấp háy mắt, liếc mắt:
    - Mua gì?
    Sáng sớm ngày ra gặp một đứa ôm kiếm với một con nhóc như đi đòi nợ đã biết chẳng khớ khẩm rồi. Lát phải sai mấy thằng làm đốt vía ngay mới được. Nàng nhìn ngó xung quanh một hồi mặc kệ vẻ mặt không thể tin nổi của trưởng quầy. Đánh giá qua một lượt, nàng dừng mắt ở lão, nói:
    - Ta là em gái thứ năm của cô Liên Châu, phiền trưởng quầy phối hợp một chút.
    Cô năm nhà họ Đinh? Hứ, có tiểu thư nhà giàu nào ăn mặc đơn giản vậy chứ? Cô ba chủ nơi này còn lụa là châu ngọc, chẳng lẽ con vợ cả trong nhà không cài lấy một món trang sức? Lão vuốt chòm râu lưa thưa, híp mắt:
    - Lấy gì làm chứng?
    Nàng giơ lên con dấu của xưởng rượu khắc mấy chữ Vị Xuyên đường tinh xảo. Trưởng quầy dí sát mũi để soi xét đoạn vội vã đi vòng ra ngoài, sai mấy đứa chạy việc chuẩn bị chỗ ngồi.
    - Chẳng hay cô năm hạ cố tới đây có chuyện gì quan trọng dặn dò?
    Sau gương mặt đon đả nịnh hót đó là ngổn ngang phân vân con nhỏ này có phải mang lệnh của chủ nhân nào tới. Ninh Châu ngồi xuống ghế, xoa xoa con dấu trong tay:
    - Ông tên gì?
    - Bẩm cô năm, lão tên Tỵ.
    - Chỗ này là hiệu đầu tiên cha ta mở ở kinh thành, không ngờ thay đổi nhiều tới thế.Ta nhớ gần đây nhất là trưởng quầy Ngũ chứ không phải ông.
    - Bẩm đúng ạ. Lão thay lão Ngũ hai năm rồi.
    - Chị ba thuê ông hay dì Liễu thuê ông?
    - Lão chưa từng nghe tới dì Liễu nào cả.
    Nàng làm gật gù:
    - Dì Liễu là mẹ của chị ba. Bà ấy cho vay tiền có tiếng mà ông không biết à?
    Sự xáo động thoáng qua mắt lão lọt vào tầm nhìn của Ninh Châu. Lão lắc đầu chầm chậm. Nàng ngừng xoa con dấu, bật cười một cái rồi tiếp lời:
    - Ta tưởng tiền dì ấy đem cho thuê đều từ chỗ này ra chứ. Ông nói xem, đánh nhau ở tận Tân Hưng mà kinh thành khó sống đến mức một năm không nổi ngàn quan tiền là cớ vì sao?
    Lão ngẩng phắt đầu nhìn người trước mặt rồi từ tự thu hồi ánh mắt. Không thể để một đứa vắt mũi chưa sạch tung vài chiêu hỏi cung được.
    - Chỗ này hẻo lánh, ít người. Buôn bán chậm hơn mấy tiệm khác cũng dễ hiểu mà.
    - Cứ cho là ông nói đúng. Thế buôn bán chậm mà rượu lấy từ xưởng đều đặn. Ông đem về bày à? Hay để uống?
    Cái cốt ngang tàn của thiếu nữ kia dần bung ra. Nàng ngồi trên chiếc ghế tựa một cách oai vệ, cằm hơi hất lên, ánh mắt sắc bén ném về phía đối phương. Trưởng quầy hơi lạnh sống lưng song bằng sự giảo hoạt của mình, lão nghĩ ngay cô chủ này cùng lắm ngồi làm tượng ở xưởng, làm khó sẽ tự biết cụp đuôi mà cút bèn vặn ngược:
    - Hàng thì vẫn bán ra mới thu về lãi chứ. Dù ít hơn những chỗ trung tâm song so với khu vực này, tiền lãi này không chênh lệch đâu. Chẳng qua cô chủ còn trẻ, thấy chỗ tôi kiếm ít hơn mấy nhánh khác đã sinh nghi rồi.
    Ninh Châu thay đổi thư thế, nhếch môi thú vị nhìn trưởng quầy:
    - Ông nghĩ ta vắt mũi chưa sạch à? Ta đương nhiên có đối chiếu, tính toán rồi mới dám tới làm phiền ông. Ông đừng tưởng chỗ này không đóng cửa được.
    Trưởng quầy quắc mắt:
    - Cô năm quá lời. Xin hỏi chỗ của lão phạm tới lỗi nào mà phải đóng cửa?
    - Thế ông trả lời ta đi. Đơn hàng gần nhất cách đây năm ngày ghi rõ chỗ ông lấy ba mươi bình rượu nếp trung hạng, mười bảy vò uất kim hương hơn hai mươi bình lớn nhỏ rượu thuốc các loại. Bán ra chỗ đó, lãi há chỉ mấy trăm đồng? Mang sổ ra đây.
    Không ổn. Nó biết tính toán. Ngỡ chỉ là đứa ông chủ sai tới răn đe mấy câu, nào ngờ thực sự tới hỏi tội lão. Lão chần chừ mãi mới đi lấy sổ sách. Ninh Châu trao đổi ánh mắt với nam nhân bên cạnh. Hắn gật đầu, bước ra ngoài. Lúc lão mang mấy cuốn sổ trở lại đồng thời mấy người của xưởng hiên ngang tiến vào bên trong, gật đầu với cô chủ rồi bất chấp mấy đứa chạy việc đi thẳng ra phía sau. Thân vệ lôi một thằng nhóc, ném vào đám chạy việc đang tụ tập ở gần đó. Thằng kia quỳ rạp, run rẩy trong ánh mắt tò mò lẫn sợ hãi của những đứa khác. Trưởng quầy Tỵ trố mắt kinh ngạc, một tay run run chỉ mặt đứa kia.Thân vệ rút nửa lưỡi gươm sáng loáng thay lời "khôn hồn đứng yên" với bọn chạy việc. Ai cũng dúm vào một chỗ. Ninh Châu không nói gì, chỉ ngồi chờ lão đưa sổ. Lão sai người cầu viện cô ba chưa bước nổi hai bước đã bị tóm. Rốt cuộc yêu nghiệt phương nào tìm tới không biết. Cô năm lật mấy trang, hỏi:
    - Số má này cứ như tùy tiện viết vào vậy. Cuối quý đem nộp cho chị ba không có ý kiến gì à?
    Lão không đáp, căm phẫn bặm chặt môi. Chưa được mấy hồi, cô năm ném sổ xuống đất.
    - Đem sổ gốc tới đây.
    - Sổ gốc? Làm gì có lắm sổ thế?
    - Nói như vậy đây là sổ chính của tiệm. Ta tự hỏi do trưởng quầy trình độ kém hay là làm ăn gian dối đây?
    Lão liếc thân vệ rồi tới con nhóc trước mặt, răng nghiến ken két. Người dưới mang theo mấy bình rượu sâm, rượu rắn lên. Một trong số đó phẫn nộ nói:
    - Cô chủ xem này. Chúng còn dám tự tiện biến chất rượu của chúng ta nữa.
    Vị Xuyên đường xưa nay không làm rượu động vật còn rượu sâm thì đắt vô cùng. Xem chừng đám này lắm tội nhiều tật đây. Nàng đứng dậy ra hiệu rồi rời đi. Thân vệ không để lão trưởng quầy kịp phản ứng, lập tức trói lại. Chưa tới nửa buổi sáng người ta đã thấy cửa hiệu bị niêm phong.


    - Khốn kiếp!
    Dì Liễu đập bàn, sôi máu sau khi nghe chuyện cửa hiệu bị niêm phong. Bà ta bắt đầu đi đi lại lại, tính toán.
    - Không được. Ông bà chủ sắp về rồi. Đêm dài lắm mộng.
    Nói đoạn dặn dò bà tử bên cạnh hành động.Người kia vâng lệnh ra đến cửa bắt gặp hai cô Châu đứng đợi, thoắt giật mình. Nhận ra là cô ba, cô tư mới nhẹ nhõm cúi chào đi làm việc. Liên Châu nhìn em:
    - Chuyện này em không chạy đi lắm điều với cái Ninh chứ?
    Thục Châu không đáp, đi thẳng vào trong.

    - Mẹ cho gọi chúng con tới có chuyện gì?
    Thục Châu cảm thấy khó chịu bất cứ khi nào đặt chân tới Bồ Liễu quán hay bất cứ khi nào phải đối mặt với người mẹ này. Dì Liễu liếc con:
    - Cả năm chẳng nghe giọng con được mấy lần. Con từ mặt mẹ đấy à?
    Thục Châu lạnh nhạt đáp:
    - Câu đó con hỏi mẹ mới đúng.Con còn nhỏ thì nhìn mẹ thương chị ba. Lớn lên ra ở viện khác thì mẹ đã sớm không liên quan đến con rồi.
    Dì Liễu nheo mắt với đứa con chẳng giống mình chút nào này.

    Nghe hết chuyện, Thục Châu vẫn giữ vẻ trầm ngâm. Không phải đang nghĩ cách mà chỉ coi như nghe chuyện phiếm trên phố thôi. Liên Châu trợn mắt:
    - Mày đừng nói là mày chạy đi cáo trạng trước cả cái Ninh đấy chứ? Nhắc cho mày nhớ, ai mới là thân, ai là sơ. Người thông minh phải biết nên bỏ sơ theo thân chứ.
    Thục Châu đặt chén trà xuống, nhàn nhạt đáp:
    - Người ta nói "Vị nghĩa diệt thân". Trên chữ "thân" hãy còn đại nghĩa. Hai người gọi con tới đây hi vọng chỉ mấy câu ràng buộc quan hệ mà bắt con nghĩ cách thì thật sai lầm.
    Trà của Bồ Liễu quán cũng thật khó uống. Dì Liễu trao đổi ánh mắt với Liên rồi cô ba đột ngột khóc nấc lên:
    - Khốn nạn thân tôi ! Ở nhà chồng ngậm đắng nuốt cay chịu nhục nhã tới mức sắp bị bỏ rồi mà đứa em gái ruột thịt duy nhất máu lạnh cứ trơ mắt nhìn .
    Dì Liễu lao vào ôm con gái khóc rống lên.Thục Châu chỉ có thể nén thở dài.


    Trong viện Ngoạn Thiềm, cái nóng trưa mùa hạ oi ả làm Ninh Châu ôm đầu, uể oải gạt bàn tính, ghi ghi chép chép. Thanh Minh bưng chè sen tới, đặt bên cạnh. Nàng lắc đầu nói hơi no nên chưa muốn dùng gì cả. Chẳng hiểu sao cả ngày đầu óc quay cuồng,nàng đoán thời tiết nóng bức nên mệt mỏi hơn. Mùi hương cứ lảng vảng xung quanh càng gây choáng váng.Nàng khó chịu nói Thanh Minh đi dập hương xông đi. Đây rõ ràng không phải mùi đàn hương thường dùng. Nàng toan dùng mấy thìa chè sen cho tỉnh táo thì Thục Châu tiến vào. Ninh thì thầm:
    - Chị gọi Sương Giáng pha trà rồi thu tàn hương lại cho tôi.

    Thanh Minh gật đầu đi làm việc. Thục Châu ngồi vào ghế, sắc mặt xanh xao. Áng chừng đã biết chuyện của Bồ Liễu quán. Không vòng vo, Thục ảm đạm cất lời:
    - Chị biết em đang xử lí chuyện của dì Liễu và chị ba. Chị không nhiều lời, chỉ muốn hỏi tội của bọn họ phạt thế nào?
    Ninh đối diện thẳng thắn:
    - Em với chị đều là vai dưới. Chuyện phán xét đương nhiên chưa tới lượt.
    - Chuyện chị ba có thể bị bỏ, em biết chứ?
    - Anh rể cùng lắm chỉ là một viên ngoại có mấy cửa hiệu với chút ruộng đất, đối với họ Đinh luôn có sự e dè. Chuyện khiến họ Đinh mất mặt như vậy, chưa thể một sớm một chiều xảy ra. Chị ba bây giờ nên một lòng với nhà họ Tiền chứ không phải chạy tới đây chụm đầu tính kế.
    Cô tư sững người nhìn em gái. Chưa một lần nào nàng đánh giá thấp cô em này song cũng không ngờ em năm lợi hại như vậy. Bị bức bối do sự níu kéo, chèn ép của mẹ và chị, sự tiều tụy thấy rõ trên mặt Thục Châu. Vốn cách duy nhất nàng thể hiện hiếu đạo làm với hai người kia là mắt nhắm mắt mở giả như không biết chuyện. Nhưng đã liên quan đến an nguy của người khác, nàng không thể không bận tâm. Ninh Châu trong lòng thương cảm ít nhiều, tiện có bát chè , nàng nói:
    - Chị dùng mấy thìa nhé. Em có ít chè sen mới đây.
    Hồng Đào nhận ánh nhìn của cô chủ, nhận bát chè. Thục ăn vài thìa rồi đứng dậy chào về. Ninh Châu mới xoay lưng định gọi Thanh Minh thì nghe tiếng Hồng Đào thét ngoài sân:
    - Aaaaa! Có ai không? Cô tư ngất rồi. Người đâu? Cô chủ, cô chủ!
    Người trong viện Ngoạn Thiềm đều chạy ra, hốt hoảng. Ninh Châu dẫn đi trước chuẩn bị chỗ trong khi Sương Giáng và Hồng Đào đỡ Thục Châu theo sau. Tiểu Mãn thì tức tốc chạy đi mời đại phu.

    Thịnh thái y miễn cưỡng coi như chỗ quen biết nên nể mặt tới xem bệnh. Ông trầm ngâm một lúc lâu, xem xét các biểu hiện. Thanh Minh đã mang bát chè sen cho thái y kiểm tra và kín đáo đưa hương xông cho Ninh Châu. Nàng quay lưng lại giường, gạt đám hương tàn ra, ngửi kĩ một lượt. Nàng hơi nhíu mày, vời Thanh Minh tới, thì thầm to nhỏ. Thị nhận lệnh đi ngay. Ước chừng chưa tới một nén hương thì bên ngoài ồn ào. Hồng Đào giật thót, nước mắt ngắn dài ra chừng rất phẫn uất. Cô năm lấy hơi, cung kính nhờ thái y để mắt tới chị đồng thời cho Sương Giáng trở về trông coi bàn giấy còn mình với Tiểu Mãn và Tiểu Tuyết ra ngoài xem sao.

    Y như rằng dì Liễu cùng Liên Châu tới náo loạn. Dù kế hoạch không như ý nhưng bọn họ lập tức tương kế tựu kế. Vừa nhìn thấy Ninh Châu là hai người muốn nhào tới cấu xé. Tội một cái là hai đứa tì tất đứng chắn phía trước, mặt mũi đanh thép thách thức. Dì Liễu rống lên:
    - Khổ thân con tôi! Ngày thường nó đối với mày có đến nỗi nào mà mày nỡ xuống tay với nó hả? Giờ đến cả mẹ con cũng không cho gặp mặt.
    Liên Châu phụ họa thêm bằng một tràng thảm thiết.

    Trò vui náo nhiệt ở viện Ngoạn Thiềm làm Bạch Liên các cười ra nước mắt, hả lòng hả dạ. Chỉ tiếc không thể đứng xem tận mắt thôi. Minh Châu nghe chuyện thì nóng ruột, muốn chạy sang nhưng dì Hà cản lại, đe: "Đừng có dại mà dây vào đấy. Lo bao đồng không thôi!" Minh Châu bị nhốt trong phòng, bứt rứt vô cùng. Ngược lại, Trân Châu ngồi ở Văn Nhã các thích thú tới mức hát một khúc tiêu dao.

    Tiếng gào khóc inh ỏi của hai mẹ con dì Liễu đẩy giới hạn của Ninh Châu lên cực điểm. Trong ánh nắng chói chang của mùa hạ, thiếu nữ cầm roi quất liền ba phát, tiếng dây da kêu lên vun vút gai người mới khiến không gian đột ngột chìm vào yên tĩnh. Thời gian ở phủ Thái úy nàng đã học ít nhiều mấy kĩ thuật dùng roi. Tính đến nay nhiều năm như vậy, lực dùng đã gọi là đủ.
    - Muốn làm phiền thái y xem bệnh, ta quyết không khách sáo. Chưa kể...
    Dì Liễu định há mồm ra kêu thêm một câu không cho mẹ gặp con thì nuốt khan.
    - Thị Liễu và cô ba đây đang trong diện tình nghi, tội chồng tội. Tốt nhất là tự về đóng cửa đợi cha về giải quyết bằng không ta cho người dẫn về.
    - Con ranh! - Dì Liễu thét lên.
    - Ác phụ!
    Tiếng quát đi ngay sau đó. Ông Hưng và phu nhân đứng ngay phía sau, phẫn nộ tột cùng. Dì Liễu quỵ xuống còn Liên Châu không thốt nổi thành lời.

    ------------------------

    Trở về Dương Tuyển họp mặt họ hàng bàn về trường hợp Đinh Duy Hiển. Không gạch tên trong gia phả được, chỉ là thống nhất không được cho vay tiền bạc. Phần gia sản đã chia cho y, tiền mặt đã bị tiêu sạch duy có mấy mẫu đất không được bán. Đinh Duy Hưng muốn mua đứt chỗ đó sung vào đất chung của dòng họ vừa coi như số tiền bỏ ra mua là cho thằng em trời đánh ít vốn làm lại cuộc đời. Đinh Duy Hài thì chỉ muốn hai trường hợp: ông ta bỏ tiền ra mua và sở hữu tuyệt đối hoặc đất ấy chia đôi, y một nửa, Đinh Duy Hưng một nửa rồi ông ta mua lại của em trai. Tóm lại, ông ta muốn sở hữu mảnh đất đó. Mọi chuyện nhì nhằng tới tận một tháng mới về tới nhà thì nhận tin nghiêm trọng như vậy.

    Ông không thể ngờ mụ Liễu tham lam thì thôi đi còn lôi cả con gái vào mấy vụ cho vay nặng lãi. Con nợ phá sản, con gái trước đó bòn rút của nhà chồng để hùn với mẹ bị phát hiện khi đã nát bét cả. Để cứu vớt hôn nhân, hai mẹ con mụ bày đủ kế từ buôn gian bán lận đến thêm bớt từ phủ họ Đinh. Đỉnh điểm là khi phu nhân nhận thư của con gái nói phải sống trong thấp thỏm lo sợ, tứ phía đề phòng từ sau khi lấy sổ sách thì chỉ muốn nhanh chóng về phủ giải quyết. Về tới thì nghe tin ồn ào ở viện Ngoạn Thiềm. Tất cả như một mớ bòng bong rối loạn bắt nguồn từ Bồ Liễu quán.

    - Cửa hiệu kia trong vòng hai năm đã ăn chặn hai ngàn hai trăm ba mươi quan tiền. Thị Liễu ở phủ đã bòn rút năm trăm tám mươi hai quan tiền."
    Ninh Châu đọc tờ ghi chép tổng hợp. Ông Hưng siết chặt nắm đấm, dộng thẳng vào mặt bàn làm hai li trà đổ lăn lóc. Hai mẹ con quỳ bên dưới khóc nấc lên vì sợ. Ông muốn đạp chết ả độc phụ này.
    - Con gái ruột của mụ mà mụ cũng đem ra làm mồi được. Hổ dữ không ăn thịt con. Mụ xem có bằng cầm thú nữa không?
    Phu nhân nhìn con gái. Cô năm cung kính:
    - Người thị nhắm vào là con ạ. Con đồ rằng thị sắp xếp mê hương rồi độc dược là để nhân viện Ngoạn Thiềm hỗn loạn cướp sổ sách đi phi tang. Con từng học qua hương phổ từ giáo tập Thơ nhưng lâu ngày sợ có nhầm lẫn, đã mặt dày cho người tới cầu cạnh vương phi kiểm tra kĩ một lần nữa. Minh Thân vương là người thông hiểu y thuật, hương liệu vừa hay giải đáp. Loại mê hương này chỉ có liều lượng nhỏ, khó phát hiện nhưng hiệu quả gây mê rất cao. Cộng với bát chè kia, chỉ sợ kết hợp vào, mười ngày nửa tháng sẽ đứng trước quỷ môn quan chầu chực gọi tên.Chị tư biết hết chuyện này đã tự mình che chắn. May mà khi đó đã dập hương xông.Còn tại sao chị tư làm thế, hai người có biết không?
    Dì Liễu chỉ thẳng mặt Ninh, chua chát nói:
    - Tất cả vì con ranh nhà mày. Con quỷ tha ma bắt!
    Ông Hưng không nhịn được tát cho thị hai cái, quát vang như sấm:
    - Lôi mụ ra đánh chết.
    Ninh Châu cúi gập người:
    - Chị tư khi mới tỉnh lại, lập tức hỏi chuyện dì hai và chị Liên. Chị cầu cha mẹ nể tình nghe ngu ý. Dì Liễu đem ra chùa ngoại thành để tu tâm tích đức, mãi mãi rời khỏi nhà này. Vì gia tộc, chị ba không thể bị hưu nhưng từ nay cắt đứt quan hệ.

    Thục Châu đã suy xét kĩ càng. Hình phạt mỗi người đều phải nhận không quá nặng nhưng không hề nhẹ. Bản thân nàng đã tự chịu phạt trước. Thân thể Thục từ nhỏ yếu ớt, nay bị ảnh hưởng nặng, ông Hưng hay phu nhân đều hiểu tính toán này. Phu nhân đứng lên giải quyết vụ việc, sắp xếp xe ngựa, đích thân đưa người tới chùa còn Liên Châu do Thành Nghiêm đưa về nhà họ Tiền, giao hẹn với Tiền viên ngoại.
    -----------------------

    Mạn Nhiên cư ngập sắc tím bằng lăng đung đưa trong gió. Ninh Châu tới thăm chị ,tiện thông báo việc dì Liễu với chị ba . Giọng nàng trách móc:
    - Chị mạo hiểm thật đấy! Lỡ có sai sót gì, chị là người thiệt hại nặng nề nhất.Em không cảm kích mấy kiểu hi sinh hãi người này đâu.
    Thục Châu đang dựa người vào đầu giường, sắc mặt đã có chút khởi sắc, mỉm cười:
    - Em cứu chị thì đúng hơn. Mời được cả thái y. Chị đúng là phúc lớn mạng lớn.
    Khóe miệng cô năm hơi nhếch lên, ý cười như có như không:
    - Em cũng không chắc ông ấy đồng ý đâu. Trong lúc rối loạn kêu Tiểu Mãn dù có phải nhắc tới phủ Minh Thân vương cũng phải mời được Thịnh thái y. Chị biết không? Cả tháng trời viện Ngoạn Thiềm trên dưới đều thử độc. Chè sen đó đương nhiên cũng phải thử. Nếu như độc không dễ bị nghiệm ra, đại phu bình thường làm sao dám đảm bảo. Em chỉ có thể nghĩ tới thái y thôi.
    Tiểu Mãn ngứa miệng, phải liều mình lên tiếng:
    - Thực ra ngay từ đầu em gào khản cổ,đám người ngoài cửa vẫn không cho em vào chứ đừng nói là gặp thái y nói mấy câu. May làm sao có cậu hai họ Thịnh tự đi tìm đấy.
    Hai người đều ngạc nhiên nhìn Tiểu Mãn. Thục Châu tủm tỉm:
    - Thế mai chị chuẩn bị chút quà mọn để cảm ơn bên đấy. Có điều chị không dám để người ta thấy mặt mày trắng xám thế này. Hay em năm giúp chị nha?
    Chuyện này....
     
  6. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 5: Ghen tức

    Trời vào cuối hạ, nắng hãy còn thiêu đốt. Cậu bảy Thành Đức tan học nhanh chân muốn chạy về, khăn thấm mồ hôi ướt cả một mảng. Lại học sĩ hôm nay hăng hái quá , giảng quên cả giờ giấc. Nhác thấy Thịnh Văn Thái, cậu nhớ ra nhiệm vụ, chạy gấp đuổi cho kịp: "Cậu hai Thịnh xin dừng bước!". Cậu bảy nhỏ tuổi hơn cậu hai Thịnh nhiều nên tất nhiên không phải đồng niên, đồng môn tuy nhiên khác với anh hai nhà ta học chữ để đọc binh thư, cậu hai Thịnh bác văn ước lễ, sớm tối đèn sách,là một giám sinh có tiếng, một học trò cưng của Lại học sĩ thường xuyên lui tới đàm đạo những đề mục hiểm hóc với thầy, cậu bảy không quá khó để gặp. Nhận ra người gọi mình, Thịnh Thái gật đầu có lễ. Cậu bảy hành lễ rồi lấy một bọc quà từ tay đầy tớ, tặng cho cậu hai Thịnh.
    - Đây là chị năm tôi dặn gửi cho anh cảm ơn đã ra tay giúp đỡ.
    Thịnh Văn Thái nhận, cảm thấy cái bọc nhỏ này quý như vàng, hai mắt hơi sáng lên:
    - Cô năm khách sáo quá. Lệnh tỷ khỏe chứ?
    - Tôi có ba người chị trong nhà cơ, cậu hai hỏi ai thì cũng khỏe mạnh cả. Cảm ơn cậu hai có lời hỏi thăm.- Thiếu niên chạm mốc mười ba tuổi hóm hỉnh đáp.- Mà chị năm còn dặn thêm phải nói rõ. Đây là quà do chị tư chuẩn bị nhờ chị ấy đi tặng nhưng thấy tôi tiện hơn nên nhờ tới tôi.
    Càng nói càng thấy bản thân như bồ câu đưa tin. Kì này không đòi nghiên mực quý chỗ chị năm làm công thì thiệt quá. Thịnh Thái trùng xuống rồi bất giác bật cười. Nàng ấy lúc nào cũng biết cách tạt nước lạnh người khác. Nhất định phải rành rọt mới xong. Chợt nói:
    - Tôi nghe Lại Hoằng Văn nói cậu có vẻ hứng thú với tranh chữ. Vừa hay tôi tìm hiểu qua bút tích mấy vị danh sĩ thời Đường.
    Cậu bảy hắng giọng:
    - Xin thỉnh giáo.

    Câu chuyện về tranh chữ kéo dài suốt quãng đường từ Lại phủ về tới Đinh phủ. Đinh Thành Đức và Thịnh Thái có vẻ rất tâm đắc mấy bức thư pháp Lại sư phụ treo trong thư phòng, rất quý giá. Cậu bảy hồ hởi:
    - Anh vào nhà uống chén nước. Tôi thấy xe ngựa ở cả đây, chắc chị năm ở nhà đấy.
    Chuyện cậu hai này bao nhiêu năm nay hạ cố giao du với thương gia vì lí do gì, ai trong nhà họ Đinh để mắt chút là biết.
    - Nào dám làm phiền.
    Đức vỗ vỗ vai Thịnh Thái, bày ra biểu cảm tôi biết tôi đang thay hai anh nhà thành cái cớ của anh mà.

    Trong viện Ngoạn Thiềm, Ninh Châu sắp xếp đống giấy tờ. Mấy đơn hàng sắp tới nên chuẩn bị sớm một chút. Tiểu Mãn chạy vào, thở gấp mãi mới lên lời:
    - Cậu bảy mời cô sang. Có cậu hai Thịnh tới chơi ạ.
    Hết sức bất ngờ, cô năm hỏi lại:
    - Thịnh Thái? Hắn tới làm gì? Anh hai cũng bỏ lớp của Lại học sĩ mấy năm rồi, không tới bàn đề mục hay luận binh thư đấy chứ?
    Tiểu Mãn nuốt nước bọn, lấy hơi đáp:
    - Nghe bảo cậu hai Thịnh với cậu bảy đàn bàn về tranh chữ.Cô năm mau sửa soạn đi.
    Ninh Châu thở dài:
    - Hắn lắm sở thích thật đấy. Cơ mà tại sao ta phải đi? Nếu nói về tạ ơn, phải là chị tư đi. Không phải chị tư cũng là em đấy, Tiểu Mãn.
    Tiểu Mãn liếc Thanh Minh:
    - Cô chủ à, người ta giúp là giúp cô chứ không phải giúp em.Ban đầu cậu hai Thịnh tưởng là cô nên hai chân không chạm đất, chỉ muốn kéo Thịnh thái y tới đây ngay lập tức đấy ạ. Cô chủ không gặp,hay là....hay là ngại ?
    Mấy đứa tì tất cười khúc khích. Nàng ra vẻ nghiêm túc:
    - Ăn nói vớ vẩn. Khách nam tới nhà ta cong đuôi chạy tới ton hót thì liêm sỉ để ở đâu?
    Tiểu Tuyết chép miệng:
    - Cậu bảy mời cô sang mà.
    Sương Giáng biểu cảm như phát hiện ra chuyện động trời:
    - Em biết rồi! Cô chủ chắc là gặp người ta sẽ động lòng nên mới chột dạ chạy trốn đấy.
    Cả bốn tì nữ phá lên cười thích thú, vỗ tay công nhận. Ninh Châu ôm ngực thầm than.

    Thịnh Thái phải sớm về phủ kẻo người nhà lo. Gần ra tới cổng hãy còn lưu luyến mỗi bước. Cô năm xuất hiện trong chiếc áo tứ thân tôn lên dáng vẻ thướt tha của người con gái. Đinh Ninh Châu đã ra dáng thiếu nữ lắm, đặc biệt khi sự tinh anh nhường chỗ cho sự tĩnh lặng dịu dàng. Thịnh Thái hân hoan:
    - Ninh Châu! Không ngờ gặp được.
    Đầy tớ hai bên tự động lùi xa mấy bước. Cô năm đem tặng một gói được chuẩn bị cẩn thận.
    - Tính ra người chịu ơn cậu là tôi nên có chút quà mọn, của ít lòng nhiều, mong cậu hai nhận cho.
    Là trà sen ướp. Nàng áng chừng cả năm tới không dám động tới sen nữa, trà lỡ mua cũng không thể vứt đi, đem tặng là tốt nhất. Thịnh Thái nhận lấy, vẻ mặt hết sức vui mừng. Như mọi khi, Ninh Châu hơi nhíu mày:
    - Tôi gọi cậu hai bằng tên, cậu hai sẽ thấy thế nào?
    - Thật ư?- Mặt cậu tắm gió xuân
    Ninh thở dài.Không những không khó chịu còn vui mừng là sao?
    - Ý tôi là việc gọi tên thế này không tiện. Chúng ta không thân thiết gì, lần nào gặp cậu hai cũng gọi tên tôi, ắt sinh dị nghị.
    Nụ cười thu dần trên khóe miệng chàng tiến sĩ.Cậu đáp:
    - Tôi quen gọi theo Thành Nghĩa. Xin lỗi cô năm.

    Hai chữ "cô năm" nghe rất ủy khuất. Ninh Châu cảm giác như mình là cường đạo đi ức hiếp người khác,thực sự không dám nói mấy câu nặng lời với hiện thân của từ "thành thật" trước mặt nên hạ giọng:
    - Nghe bảo ban đầu cậu tưởng người trúng độc là tôi nên rất lo lắng. Tôi rất cảm kích. Có điều tôi có rất nhiều người yêu thương rồi, tình cảm của cậu hai, nên dành cho nơi khác thì hơn.
    Nói không động lòng là nói dối nhưng thực sự nàng không tưởng tượng ra nếu nàng gả tới nhà quan văn sẽ ra sao nữa. Cuộc sống lâu dài sẽ là cảnh nàng hô mưa gọi gió tính tính toán toán chi li như quản gia trong nhà rồi hàng ngày trêu ghẹo phu quân hiền như cục đất.Nàng sẽ biến thành một phú bà lỗ mãng, thô thiển giữa những văn nhân mặc khách. Hoàn toàn là một bức họa tương lai hỗn độn. Nếu đã không có tương lai, tốt nhất nên dứt khoát. Giống như đầu tư tiền kinh doanh, phải đầu tư vào thứ ít ra có khả năng sinh lãi hấp dẫn để đánh đổi tiền bạc và thời gian. Thịnh Văn Thái quen với vẻ lạnh lùng của nàng, mỗi câu mỗi từ cắt sâu vào lòng người khác của nàng rồi. Hôm nay nhỏ nhẹ hơn nhưng mức sát thương thực sự rất nặng. Khẳng định có, cầu tình có. Tóm lại là nói cậu đừng phí tâm tư nữa. Thịnh Thái im lặng một hồi, đột ngột cáo từ. Trong đầu cậu thực ra là bẻ từng chữ trong câu đó. Nàng cảm động, đấy là tốt. Nhưng cảm động mà vẫn khước từ toàn bộ một, giống như một lời thỉnh cầu tha thiết vì mệt mỏi.
    Ninh Châu...

    ----------------------
    - Cô chủ, không xong rồi! Cô mau lại xem này. Rượu bị hỏng cả.
    Ninh Châu tức tốc chạy tới. Thợ chỉ cho cô cả chục bình lớn bị lên men hỏng, bốc ra một mùi kì lạ. Đám người bối rối nhìn nhau. Đơn hàng còn năm ngày là phải giao, đấy là nàng lo xa mới cho kiểm tra sớm. Nàng dứt khoát:
    - Đi làm một mẻ mới. Ngay!
    - Làm sao kịp thời gian chứ, cô chủ?
    - Đẩy đơn hàng ngày mười hai sang. Bây giờ đi làm đơn hàng ngày mười hai. Chuyện này chú điều tra kĩ cho tôi. Nhất định phải tìm ra nguyên nhân.
    Phùng Bạch lấy giúp nàng một bình nhỏ lấy mẫu rồi chuẩn bị xe trở về.

    Ba cha con ngồi đăm chiêu trong sảnh chính. Rốt cuộc là sai từ công đoạn nào? Cậu cả nhìn em:
    - Thiệt hại bao nhiêu?
    Cô năm lắc đầu:
    - Nếu đảm bảo đúng hạn cả hai đơn hàng như em xử lí, chỉ mất vốn cho mẻ rượu đó thôi.Không quá nhiều. Nhưng nếu làm không xong, cả hai đơn hàng bị chậm thì đổ cả. Quan trọng phải tra ra nguyên do. Em nghe chú thợ nói gạo luôn lấy từ chỗ bác cả, được kiểm tra cẩn thận mới bắt đầu làm. Mỗi công đoạn đều tuân thủ nghiêm ngặt. Tới hôm nay chuẩn bị thì...
    Ông Hưng đập bàn, quát: "
    - Tất cả sản phẩm làm từ rượu lấy sau ngày mười bảy tháng trước đều đem kiểm tra cho ta!
    Ninh Châu đứng bật dậy, luống cuống. Cậu cả nhíu mày:
    - Cha nhận ra gì ạ?
    - Lão Hài lúc ở Dương Tuyển có tranh chấp hẳn là giọt nước tràn ly với lão rồi. Lão ra tay với chúng ta. Muốn huynh đệ tương tàn, được! Ta sống mái với lão một phen.
    Thành Nghiêm và cha đều phừng phừng lửa giận muốn lao ra ngoài đập nát cái tiệm gạo của Đinh Duy Hài. Cậu đứng phắt dậy:
    - Bác cả từ trước đến nay đều hận chuyện thừa kế, đối với chúng ta như cái gai trong mắt. Giờ chắc là muốn ra cái oai anh cả đấy.
    Phải rồi.Đinh Duy Hài con trai cả nhưng là con vợ bé, không được thừa kế. Ninh Châu đảo mắt:
    - Anh nên để mắt tới tất cả cửa hiệu, cả đối tác nữa. Chuyện này chưa xong đâu.
    ---------------------
    Trong dinh thự họ Đinh có một hồ nước nhỏ, ở đó có một cái hiên là nơi Ninh Châu rất thích. Trời mới sang thu, gió thổi man mác gợi lên từng đợt lăn tăn sóng nước. Nàng nằm xuống sàn, ngón tay nghịch nghịch mặt nước, mông lung suy nghĩ. Sương Giáng rít lên khe khẽ:
    - Cô chủ mau ngồi dậy đi.Có người nhìn thấy, chị Thanh Minh lại chửi em chết mất.
    Nàng chép miệng:
    - Em còn lải nhải nữa ta đuổi về viện đấy.
    Cha và nàng đã nghe báo rằng gạo bị tẩm chất gì đó trước khi giao tới, ắt không thể biết trước nên làm hỏng rượu. Tất cả sản phẩm làm từ gạo lấy tháng trước trở về đây đều được soát kĩ thì hỏng non một nửa. Tóm lại là cha nộ khí xung thiên đập vỡ hai bộ chén rồi vẫn chưa nghĩ ra kế sách phản công. Mà nàng, người chịu trách nhiệm ở xưởng càng nên sốt sắng. Có điều nàng xử lí ổn thỏa rồi cứ trầm ngâm như vậy. Từ từ tản mạn suy nghĩ. Nằm úp chán rồi nàng lại nằm ngửa, mắt nhìn ra ngoài rìa mái hiên, nơi mây trắng trời xanh nhè nhẹ biến đổi. Phùng Bạch đã đi tìm tên thợ kia hết mấy hôm chưa có tin tức. Trời ạ, tính đi tính lại tội lỗi đều đổ dồn về phía nàng. Mặc kệ tiếng lải nhải của Sương Giáng bên tai, nàng hơi nheo mắt trước ánh nắng. Tấn công vào thương trường hay tấn công vào nội viện nhà đó thì tốt hơn nhỉ?

    - Chiến trường Tân Hưng đang chuyển biến thất thường. Tới đó ngay lúc này không phải thượng sách. Tháng nữa chẳng phải có kỳ thi Đình sao? Lấy làm mốc, đợi tới ngày đó rồi xuất phát đi. - Nghĩa nói.
    Người kia mở quạt, che đầu rồi nheo mắt nhìn về phía trước. Thiếu nữ đang nằm dưới hiên kia, áo tứ thân xanh như nước, tóc xõa dài trên sàn,mấy lọn rủ xuống mấp mé mặt nước. Nghĩa chắn trước mặt, hắng giọng:
    - Hàn muội thất thố, không cần để ý. Chúng ta nhường chỗ đó đi. Lập Chí trai của ta có nhiều cây cối cũng rất mát.
    Nói rồi xoay người quan anh đẩy đi, không quên lườm Sương Giáng một cái, quản cô chủ mi cho tốt. Sương Giáng kéo tay cô chủ, khóc lóc:
    - Cô ơi, em không xong rồi. Cô mau về viện đi. Có người nhìn thấy kìa.
    - Ai? - Nàng nghi ngờ hỏi.
    - Cậu hai ạ.
    Nàng thở dài. Anh hai thì sợ cái gì. Nhưng thấy con bé khổ sở, nàng miễn cưỡng ngồi dậy, nhón một cái bánh cho nó, một cái cho mình rồi đi về. Vừa hay, đã quyết định nên làm gì rồi.

    Mọi người thấy ý kiến mở hẳn một hiệu gạo rất tốt. Vừa đảm bảo nguồn cung cho Vị Xuyên đường vừa tát thẳng vào mặt kẻ thù. Ông chủ Hưng bắt đầu bận rộn ra ngoài xem đất và chọn nguồn gạo nên không để ý trong nhà có khách. Vị khách này còn hớp hồn mấy đứa con gái của ông. Một nửa số con gái của ông thì chính xác hơn.
    Tiểu Mãn chạy thư cho Ninh Châu. Thư từ Phùng Bạch viết chưa thể về sớm vì còn phải điều tra thêm. Ninh Châu đặt mạnh tờ thư xuống bàn.
    - Đi,đi tìm anh hai.

    Lập Chí trai là phòng của Thành Nghĩa. Xung quanh trồng nhiều tre, trúc khiến nơi này như có tường thành bao quanh, khá kín đáo. Trong sân có hai người luyện tập. Những đường giáo dứt khoát, mạnh mẽ, linh hoạt, biến hóa khôn lường. Cô năm gọi:
    - Anh ! Đi với em một chuyến.
    Nghĩa ngơi tay, hả một tiếng.
    - Chuyện trong nhà đang rối rắm cả, sao anh không chịu để tâm một chút?
    - Em biết rõ nhất anh đang làm cái gì mà. Mấy chuyện buôn bán, thương trường, cha, anh cả với em nữa, đều thạo hơn anh. Anh bỏ việc của mình lăng xăng làm gì?
    - Tóm lại bỏ ít thời gian quý báu của anh đi với em một chuyến.
    Hai anh em giằng co với nhau, một người cố kéo, một người phiền phức đứng yên.
    - Ta đi với cô được không? - Người phía sau lên tiếng.
    Là hắn? Anh hai lôi cả gã này về rồi? Nàng nhìn lên anh hai, ánh mắt trách cứ. Chí lớn thật. Trần Ngạn cười. Nàng luôn nhìn thấy một vẻ giả tạo lẫn khoe khoang từ hắn. Mỗi động tác mỗi cử chỉ đều khiến nàng cảm thấy sự trêu đùa, đạo mạo. Hắn vẫn đang chờ câu trả lời.
    - Quan anh là ngoại lang, chuyện này là chuyện nhà,không nên phiền tới.
    Nàng đáp cho có hình thức rồi liếc Nghĩa. Cậu ta chép miệng:
    - Thay đồ đã.
    - Ta đi chung có phiền không?
    - Có / Tất nhiên không. - Hai anh em đồng thanh rồi kèn cựa nhau.
    Trần Ngạn bật cười đúng lúc Trân và Minh tới. Hai đứa có vẻ kèn cựa nhau rồi bày ra vẻ cao hứng hỏi han Ngạn. Ninh Châu mở cờ trong bụng, định nói hắn ở lại mà tiếp khách thì hắn rất thản nhiên nói với hai vị tiểu thư phải ra ngoài với Thành Nghĩa và cô năm, không dám chậm trễ. Hai đứa em trời đánh còn chúc hắn thượng lộ bình an. Rốt cuộc mị lực của Trần Ngạn này ghê gớm vậy sao? Sau này nàng nghe Thục Châu gật đầu công nhận có thể đặt ngang với Nguyễn Bình Huy - người nổi danh ngọc thụ lâm phong, người trong mộng của tất cả thiếu nữ kinh thành.

    Xe ngựa dừng trước một quán rượu lớn. Thành Nghĩa chép miệng:
    - Em muốn uống rượu thì tới Ngọc Vũ lâu chứ kéo anh tới đây làm gì?
    Ninh Châu véo anh một cái, rít lên quan kẽ răng:
    - Anh tới chỗ Hàn lâm học sĩ Lại Văn Bao nhiều năm như vậy để làm gì hả?
    Cậu thản nhiên:
    - Để biết chữ đọc binh thư.
    Nàng đảo mắt, chán nản:
    - Anh giai tôi ơi, em vào đó hỏi tới hỏi lui bọn họ không đá ra ngoài mới lạ. Bây giờ anh vào đó hỏi mua rượu tân Vị Xuyên đường, nhớ là tân Vị Xuyên đường.
    Nghĩa nhíu mày:
    - Em bị hâm à? Anh là con trai chủ Vị Xuyên đường. Đi mua rượu nhà mình làm có bị cười cho thối mũi không?
    - Bọn họ chỉ biết cha, anh cả, cùng lắm là thêm em thôi. Anh thì bọn họ không thèm biết đâu. Mau lên!
    Nàng nói rồi đẩy anh xuống. Trần Ngạn vẫn ngồi phe phẩy quạt làm nàng thắc mắc nhìn hắn. Hắn khóe miệng lóe lên ý cười đáp lại. Nhân tiện tránh bầu không khí quá căng thẳng, nàng nêu tò mò:
    - Quan anh trông kiểu gì cũng là người trâm anh thế phiệt. Tại sao phải cùng anh tôi bỏ ra chiến trường nguy hiểm nghìn trùng?
    - Nhà trâm anh thế phiệt thì không thể ra chiến trường kiến công à?
    - Thường là thế.
    Hắn bật cười. Nàng lúc nào cũng khiến người ta bất ngờ mà.Quá thẳng thắn. Hắn gấp quạt:
    - Ta không giống bọn họ. Ta không muốn kẻ khác có cớ đàm tiếu. Chỉ có khiến tất cả tâm phục khẩu phục, ta mới có thể yên vị. Cô năm thì sao? Mới ở tuổi này đã có tiếp quản một công việc béo bở ắt có dị nghị. Cô đã làm gì?
    - Làm việc của tôi.Tôi khác với quan anh, tôi không thích tốn thời gian chứng minh với ai cả. Điều đó không sinh lãi cũng chẳng mang lại lợi ích gì.
    Quả là một quan điểm mới. Người có thể mặc kệ thiên hạ như vậy rất hiếm gặp. Nàng lại bày ra bộ mặt con buôn nhưng lần này nàng không xấu hổ hay mặc cảm gì cả. Bởi vì nàng vừa nhận ra nếu bản thân không quản tới mấy lời ong tiếng ve của người ở xưởng thì cũng không cần nhớ mãi mấy lời lảm nhảm về miệt thị giai cấp của mợ ba. Nàng lẩm bẩm:
    - Hoặc có thể quan anh thuộc tầng lớp trên cao, suy nghĩ khác với người dưới đáy giai cấp như bọn ta.
    Thấy nét mặt thiếu nữ không được tốt, Ngạn định lên tiếng thì Nghĩa lên xe, ôm theo một vò rượu.
    - Lão trưởng quầy luyên thuyên quảng cáo với ta một hồi, không cần hỏi. Đây.
    Ninh Châu vội vã mở bình, ngửi cẩn thận. Mùi này...Nàng lập tức nhấm thử.
    - Anh mua bao nhiêu đấy aj?
    - Ba mươi đồng.Sao?
    - Rẻ hơn chúng ta hai mươi đồng. Rẻ hơn quá nhiều. Bọn họ làm sao có thể? - Nàng cực kì hỗn loạn và nghi ngờ.
    Nghĩa trợn mắt:
    - Đây...có người làm nhái rượu nhà ta? Kẻ nào?
    Ninh Châu vội vã:
    - Đi. Tới mấy chỗ nữa. Không biết anh cả đã để mắt kiểu gì mấy khách hàng này. Hay là bọn họ đã đề phòng? Không phải. Có thể là không kịp thời gian...
    Thành Nghĩa sắp bị rối theo đứa em này. Bỗng đầu quạt chạm vào vai nàng.
    - Để Thành Nghĩa đi hỏi cậu cả. Ta sẽ giúp cô năm làm khách mua rượu.Từ từ giải quyết.
    Nàng chậm rãi hất cái quạt ra, nhìn hắn chằm chằm. Tên này lai lịch thế nào, nàng còn chưa tỏ tường đâu.
    - Gương mặt ta thành thật như vậy, đảm bảo không phải nội gián.Hơn nữa, ta cũng không phải thương thân.
    - Thương nhân thì dối trá à? - Nàng quắc mắt.
    - Cô năm hiểu sai ý ta rồi. Ý ta nói, ta không hiểu gì chuyện buôn bán cả. Cô có thể yên tâm.
    - Cái bản mặt ranh ma như vậy, ai mà biết được đầu óc chạy thế nào.
    - Cô năm thật có mắt nhìn ra sự thông minh tỏa ra từ ta.
    Cái tên này! Thành Nghĩa không yên vị sau khi biết chuyện nghiêm trọng tới vậy, nhất quyết chạy tới chỗ anh cả báo gấp để có người đi rà soát hết xem trên toàn địa bàn, bao nhiêu quán đã nhập loại hàng nhái này. Trong khi đó nàng phải tới một nơi càng sớm càng tốt.

    Xe tiếp tục chạy ra ngoại thành một đoạn, tới một làng trông khá đông đúc. Nàng xuống xe đi bộ một quãng tránh người để ý. Lẽo đẽo phía sau là Trần Ngạn. Bước chân của nàng thoăn thoắt trên con đường làng làm hắn phải bước vội để theo kịp. Càng lúc càng như hắn đuổi theo một con chim sẻ nhỏ trên lối đi rải nắng. Cho tới khi hắn phải nắm lấy cánh tay nàng. Nàng dừng lại, nhướn mày rồi giật phắt ra. Có lẽ nàng đang ở trạng thái muốn bốc hỏa, cực kì khó ở.
    - Đi chậm kẻo ngã.
    Ngã cái con khỉ. Ta phải tìm Phùng Bạch. Nàng quay ra nhìn tứ phía, tìm kiếm bóng dáng cao ráo lạnh lùng đó. Phùng Bạch là tên nàng đặt. Tại sao? Bởi năm đó nàng đã tham gia một buổi phát cứu trợ của phủ Thái úy. Trên đường thấy một cậu bé chạc tuổi mình nhưng trông rất tội nghiệp, nhem nhuốc và thu mình. Nàng đã vỗ vai hắn, mỉm cười dẫn hắn đi nhận bánh, nhận cháo. Hỏi hắn tên gì, nhà ở đâu, cha mẹ anh em thì sao. Tất cả đều nhận những cái lắc đầu. Nàng trong lúc đó mới nhận ra sự phân li của nàng với gia đình chẳng là gì cả. Cậu mợ ba chỉ muốn đánh đuổi nàng đi như tránh một con ghẻ thì vẫn có ông bà, có hai bác cả vẫn che chở cho nàng. Lão Thái úy và phu nhân cũng thấy hắn đáng thương, nhận về phủ nuôi ăn, dạy võ. Trước lúc lâm trung, Thái úy muốn hắn bảo vệ cho Ninh Châu nên bao năm nay hắn làm chân chạy việc cho nàng. Nàng đã có lúc biết đó là lãng phí tài năng của hắn song không biết phải buông tay thế nào. Có Phùng Bạch, nàng luôn cảm thấy an toàn nhất.
    Từ đâu xuất hiện thanh niên cầm kiếm ấy, mặt mày có chút hốc hác hơn. Hắn vẫn lạnh lùng nhưng trong giọng thật mang âm hưởng của sự buồn bã.
    - Tôi lời ăn tiếng nói thô thiển, không làm nên chuyện,cô chủ mới phải phiền hà tới tận đây. Mong cô chủ trách phạt.
    - Đừng nói thế. Lần này chúng tôi nhận ơn anh đấy.- Nàng vỗ vỗ vào cánh tay hắn, giọng nhỏ nhẹ.- Dẫn tôi tới chỗ y.
    Trần Ngạn hơi nhíu mày, phe phẩy cái quạt. Tên kia là ai?
    Đi thêm một đoạn tới nhà ở cuối làng, cửa đóng kín. Nàng hỏi thì Phùng Bạch nói chỉ có vợ con hắn ở đây, hắn đã vào kinh thành làm việc cho Đinh Duy Hài. Cửa hơi hé ra rồi lập tức khóa chặt.
    - Chúng tôi nói rồi, chúng tôi không cần gặp cô chủ nào cả cũng không nghe gì cả.
    Phùng Bạch hơi cúi đầu.Là hắn đã làm bọn họ nhất quyết từ chối như vậy. Ninh Châu đập cửa:
    - Cô đang nghĩ tôi là người xấu đúng không? Tôi chính là người xấu đấy. Tôi đuổi việc chồng cô, làm cả gia đình cô thiếu ăn thiếu mặc còn phải trả tiền tôi không thiếu một đồng. Vậy nên tôi phát hiện ra chồng cô dám bán đứng nhà tôi, cô nghĩ xem tôi có thể làm gì? Cô mà không mở cửa thì tốt nhất ngồi đấy thắp hương cầu cho ông chủ mới nhà cô bảo vệ hắn cẩn thận, bằng không....
    Con nhóc này mồm miệng lợi hại thật. Người đàn bà kia vội vã mở cửa, căm phẫn lẫn sợ hãi nhìn thiếu nữ mảnh mai trước mặt.

    Khách tới nhà nhưng không phải khách quý, nước hay chỗ ngồi đừng hòng có. Nàng nhìn xung quanh, nhìn tới mấy đứa trẻ bám chặt vào mẹ rồi dừng mắt ở gương mặt lam lũ của người đàn bà. Nàng nghiêm giọng:
    - Ông chủ mới cho nhà cô cái gì? Ta thấy lẽ ra phải có nhà cao cửa rộng mới đáng giá công thức nấu rượu nhà ta chứ.
    - Ông ta nói sẽ cho nhà ta làm chủ xưởng, cho tiền bọn ta trả hết nợ cho cô.
    - À! Tôi nghĩ cái đáng giá nhất để nhà cô gật đầu là cắn tôi một cái. Tôi hỏi thật. Nếu nhìn từ bên ngoài vào, cô thấy tôi có quá đáng không? Nếu cô làm chủ mà bị chống đối, đơn hàng bị mất giá mấy trăm quan tiền, cô sẽ an ủi kẻ cầm đầu rồi khuyên hắn sửa lỗi rồi tự bỏ tiền túi ra giải quyết à? Mấy trăm quan với cô là tiền, với tôi cũng là tiền mà. Tôi còn phải đi quà cáp xin lỗi khách hàng mới mong khỏi cái tiếng thất hứa.
    Người đàn bà kia ngoan cố cắn chặt môi. Những lời này có ý gì? Cô muốn gì?
    - Tôi vốn không muốn chặt đứt đường sống mới không nêu tên nhà cô ra. Cô có thể tới chỗ khác làm nhưng không có nghĩa là lấy công thức chô chúng tôi đi làm cho kẻ khác. Cái này càng làm cho tôi thấy tôi thật đúng đắn khi đuổi một kẻ phản bội đi.
    - Cô đuổi nhà tôi trước, anh ấy mới làm vậy.
    - Hắn ta trước thì làm ăn tắc trách sau lại bày trò phản bội. Cô đổ lỗi cho hoàn cảnh làm gì? Tôi tới đây là để hỏi nhà cô rốt cuộc có muốn quay đầu không?
    - Ý cô là gì?
    - Chúng tôi trước sau cũng sẽ đè nát những kẻ dám gây chiến. Mà kẻ như nhà cô càng có kết cục thảm. Nếu bây giờ quay đầu còn kịp. Tôi biết nhà cô là kẻ thức thời, tự biết cân nhắc nặng nhẹ.Ngày mai Phùng Bạch sẽ quay lại nhận câu trả lời. Tôi có lòng, hi vọng nhà cô có dạ. Đừng nuôi ảo tưởng tôi sẽ tới cúi đầu xin lỗi hay cầu xin gì cả bởi vì nên biết, người sai không phải tôi.
    Nói rồi nàng quay đầu ra về. Có điều... không biết đường nên tự động đi chậm lại. Phùng Bạch đi lên phía trước dẫn đường. Hắn quá hiểu mà. Nàng thì thầm:
    - Này, anh muốn ăn gì? Hôm nay tôi sẽ đãi.Trông anh gầy đi rồi.
    Hắn nhìn xuống:
    - Chuyện chưa thành cô chủ đã muốn mở tiệc sao?
    - Tôi đang trả ơn anh đấy. Nói đi. Tôi bao.
    - Ăn bánh bao đi.
    - Bánh bao? Sao không ăn thịt?
    Hắn không trả lời. Nàng cười tươi, huých hắn một cái:
    - Mua cho anh cả chõ bánh bao luôn.
    Trần Ngạn phe phầy quạt mạnh tay hơn một chút. Hắn nóng máu.
    ---------------------
    Bàn bạc xong giữa ba cha con. Nàng được về trước. Chuyện của nàng hiện tại ít nhất nhưng khó nhất, quan trọng nhất. Khiến tên phản bội trở mặt với lão Hài.
    Tiếng cười vang lên giòn giã ở viện Ngoạn Thiềm. Chủ tớ hôm nay ăn bánh bao trừ cơm. Ninh Châu chốc chốc lại nhắc Phùng Bạch ăn nhiều một chút. Thậm chí bẻo một miếng,đưa lên tận miệng hắn:
    - Anh nói muốn ăn mà ăn có xíu như con gái vậy. Nào, ăn thêm đi.
    Hắn bối rối trước ánh mắt của mấy tì nữ bên cạnh cô năm. Bọn họ nín thở chờ đợi. Thấy hắn định tự cầm lấy ăn thì Tiểu Mãn chọc:
    - Mấy khi hưởng phúc, anh Bạch cứ nhận lấy đi.
    Ninh Châu buồn cười:
    - Tay tôi mỏi rồi này.
    Nụ cười của nàng luôn trong trẻo như vậy.Như cái lúc nàng đưa bánh bao cho hắn lần đầu tiên. Phùng Bạch há miệng nhận miếng bánh, vô tình nhận cả vị từ nhón tay nho nhỏ mềm mại. Nàng rất vui vẻ đưa cho hắn thêm mấy cái. Chẳng mấy khi thoải mái thế này.

    Trời hơi muộn rồi Ninh Châu vẫn mang mấy cái bánh tới Lập Chí trai. Dù sao để lâu bánh hỏng, đem tặng cho đỡ phí. Hai con người kia vẫn ngồi uống rượu nói chuyện chiến trận. Nàng vời anh hai ra một góc, tránh việc tiếp xúc với ngoại lang giờ này.
    - Anh bao giờ đi?
    Cậu hai lè nhè đáp:
    - Tháng chín, sau trung thu. Hôm mấy tên thư sinh mặt trắng đi thi, chắc cha mẹ không để ý tới anh nữa, lúc đó chạy.
    - Chiến trường....chiến trường phía Tây có nguy hiểm lắm không? Có dễ kiến công không? So với phía Bắc thì thế nào ạ?
    - Em đang lo cho anh trai đấy à? Thế là tốt.- Nghĩa gà gật - Thì so với phía Bắc có cơ hội lập công nhanh hơn nhưng tất nhiên nguy cơ cao hơn. Mà anh rất tò mò đấy. Sao trước mặt Thịnh Thái thì em giữ lễ mà trước mặt Trần Ngạn em cứ tỏ ra như không hả?
    - Bởi vì...- Nàng gằn giọng - Em không coi trọng hắn, thế thôi. Anh sao lại tìm thấy một gã quyền quý mắt mọc trên trán thế hả? Em chẳng biết một người như thế sao lại giao du với thương nhân? Trong lòng hắn có mấy phần xem thường chúng ta?
    Cậu hai ghé mắt:
    - Em vẫn bị mợ ba ám à? Mấy cái vớ vẩn đừng có để trong đầu. Cái gì mà sĩ nông công thương, bỏ đi! Ai cũng biết phi thương bất phú. Nhà ta so với đám quý tộc rỗng tuếch tốt hơn nhiều. Nói nhỏ nhé, tốt hơn nhà cậu ba.
    Nàng gượng cười. Anh hai lúc nào cũng biết chọc cho nàng vui. Hồi ở phủ Thái úy bị cậu mợ ba khinh miệt vẫn là anh hai an ủi, che chở. Trước khi nước mắt rơi xuống nàng đã kịp quay đầu chạy. Tại sao nàng không vượt qua được? Bởi vì bọn họ coi nàng là một con chó chui gầm chạn, bọn họ gọi nàng như gọi một con chó rồi phá lên cười với nhau. Một đứa trẻ bốn tuổi đầu chỉ biết đứng ngây ra đó. Tại sao họ làm như vậy? Tại sao đối xử với ta như vậy?
    Sinh ra với sự ti tiện chảy trong người. Lớn lên bằng sự toan tính, thủ đoạn, lời lãi. Bọn họ nói nàng thế đấy. Việc dùng lời nói hành hạ người khác gây tổn thương lâu dài hơn nàng tưởng. Nàng đã khóc, rất nhiều hôm đó.

    Ngay khi Phùng Bạch đưa tin về, nàng lóe lên một ý ranh mãnh. Ta tính kế đấy, thì sao? Ta sẽ cho chúng biết tay.
    Đầu tháng tám, nhà họ Đinh mở một tiệm gạo lớn thu hút nhiều sự chú ý. Ông Hưng đã công bố chi dòng đích nhà họ Đinh không liên quan gì tới chi dòng thứ. Tiệm gạo của bọn họ chẳng liên quan gì đến Đinh Duy Hài mà rượu Đinh Duy Hài bán càng không liên quan tới Vị Xuyên đường. Cùng ngày lão Hài điên tiết đập vỡ ba chum rượu vì nghe tin đó. Lão tìm không thấy tên bán công thức đồng thời một loạt đơn hàng vị hủy khiến lão phát rồ nguyền rủa Đinh Duy Hưng. Chính Ninh Châu sắp xếp đưa cả nhà tên chủ xưởng chuyển đi xa đúng khi lão bị dồn vào đường cùng.Tại sao? Tại sao hắn luôn có những gì vốn là của ta? Cuộc chiến giữa hai anh em trên thương trường đã làm dậy sóng thương hội một thời gian dài. Sự ghen tị sẽ làm tất cả mù quáng dẫn đến sai lầm. Giống như hai anh em trong chuyện Cây khế chẳng hạn.

     
  7. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 6: Tạm biệt

    Nắng hạ tươi tắn tràn ngập không gian viện Ngoạn Thiềm. Ninh Châu đang gạt bàn tính, xem qua sổ sách trước khi hết quý thì Phùng Bạch tới. Nàng gác bút, nở nụ cười dịu dàng tựa như sự ấm áp của ánh nắng ngoài kia.
    - Tôi mới đào lên một vò rượu hoa lê. Chúng ta cùng uống nhé.
    Uống rượu buổi chiều đúng là có nhiều điểm kì lạ và nàng cũng vậy. Nàng nheo mắt lặng yên nhìn mũi chân hồi lâu. Cô chủ không mở lời, hắn không nói. Cứ như thế cho tới chén thứ hai, nàng cất tiếng vu vơ:
    - Anh có lý tưởng gì không? Có điều gì muốn thực hiện không?
    Hắn đáp:
    - Bảo vệ cô chủ chính là điều tôi muốn thực hiện.
    Ninh Châu lắc đầu, quay sang nhìn Phùng Bạch:
    - Đấy là điều ông ngoại muốn anh làm. Nam nhân bằng tuổi anh đã lập gia thất, gây dựng sự nghiệp. Tôi nghĩ đi nghĩ lại không thể chỉ vì bản thân mà làm cản bước anh mãi. Ông ngoại dạy võ cho anh, chắc chắn không phải chỉ để làm vệ sĩ cho tôi.
    Không có hồi âm, nàng tiếp tục:
    - Ông cũng biết tôi sẽ hiểu ra, khuyên anh tự giải thoát mình. Anh nghĩ ông ngoại nuôi dạy anh vì muốn kiếm lợi từ anh à? Không. Ông đã hi vọng anh có cuộc sống riêng, giống như anh cả, anh hai và tôi. Tài năng của anh nên để bảo vệ cho nhiều người hơn là chỉ mình tôi.
    Phùng Bạch đối diện với nàng, ánh mắt có giao động. Đây là sự chối bỏ sao? Nàng lấy hơi, cố gắng thả lỏng mà tiếp:
    - Tôi hỏi rồi. Chiến trường phía Tây tuy dễ lập công nhưng rất hỗn loạn càng dễ mất mạng. Phía Bắc thì âm ỉ mãi mấy cuộc lấn đất của Ba Thục, kiến công có thể lâu hơn nhưng chắc chắn. Tôi chỉ gợi ý thôi, anh muốn tới đâu hay muốn làm gì đều do anh chọn.
    Nụ cười yếu ớt nở trên môi hồng. Phùng Bạch khàn giọng:
    - Cô chủ...không cần tôi sao?
    - Tôi tự biết bảo vệ bản thân mà. Với cả anh muốn làm chân chạy việc suốt đời à?
    -...
    - Tôi lo cho anh hai tôi thế nào thì với anh cũng thế. Anh tôi chuẩn bị ra trận rồi. Anh ấy muốn kiến công lập nghiệp. Tôi nghĩ hẳn anh đã từng muốn giống như thế nên tôi không thể ích kỉ kìm chân anh lâu hơn.
    - Cô chủ đợi tôi chứ? - Hắn đột ngột nói, hai mắt đượm buồn.
    Câu hỏi này lời ít ý nhiều.Hắn không mong nàng sẽ tha thiết chờ đợi hay hiểu được tâm ý sâu xa gì. Chỉ là hắn không thể không hỏi. Và thực sự trong một thoáng hắn đã nghĩ nếu hắn lập công, có tước sắc thì khoảng cách giữa hai người sẽ thu hẹp. Nàng giấu nỗi buồn sau đôi mắt ánh lệ, nâng chén rượu:
    - Ta đợi ngày anh lập công,áo gấm trở về.

    ------------------------

    Những ngày sau đó tâm trạng của Ninh Châu luôn ảm đạm bởi sự mất mát và trống trải. Phùng Bạch là người luôn ở bên, như một mái nhà, một tấm chắn che chở và bảo vệ nhưng giờ hắn biến mất. Nàng có thói quen chọc cái mặt sắt đó có thêm biểu cảm, giờ thì nàng trở thành mặt sắt. Cho tới gần trung thu, cô chủ viện Ngoạn Thiềm vẫn ảo não như vậy.
    Một chiều gió mát, Ninh Châu ngồi ở hiên trên hồ nhỏ, lười biếng giải một thế cờ từng đàm đạo với Thục Châu. Một bàn tay xuất hiện di chuyển quân cờ làm nàng giật mình ngước mắt. Là Trần Ngạn. Từ hôm nói xấu hắn nàng chưa gặp lại gương mặt này lần nào. Nàng bất giác hỏi:
    - Quan anh có biết Triệu An My không?
    Hắn phe phẩy quạt:
    - Là khuê nữ nhà nào? Sao ta phải biết?
    - Chỉ là ánh mắt của hai người có nhiều lúc giống nhau thôi.
    - Ánh mắt gì?- Hắn ngồi xuống đối diện.
    - Ánh mắt cáo già tinh ranh.
    Nàng đáp gọn, ngồi thẳng lưng dậy nhưng vẻ mặt vẫn mơ màng. Trần Ngạn đi tiếp một nước cờ, cười mấy tiếng:
    - Chỉ vì chuyện này mà cô suy nghĩ đến suy nhược hả? Vậy ta nói luôn là ta không quen cô Triệu đó. Cô không phải lo nữa nhé.
    Ninh Châu nhướn mày. Hắn nghĩ nàng ghen sao? Thật ngớ ngẩn. Nghĩ tới đó bật ra một tiếng cười nhỏ. Trần Ngạn tùy tiện giải thế cờ trong khi Ninh Châu nghi ngờ hỏi:
    - Rốt cuộc tại sao lại tiếp cận anh tôi?
    - Lệnh huynh và ta có cùng chí hướng, tại sao không thể cùng đồng hành? Vì phân lớp giai cấp à?- Hắn hỏi ngược- Cô Ninh đang cố ý phân biệt giới quý tộc chúng tôi đấy. Thương nhân cao quý tới nỗi chúng tôi không thể giao du cùng sao?
    Cái giọng châm chọc lại ấm ức một lần nữa khiến nàng buồn cười.
    - Quan anh xuất thân không rõ ràng, nghi ngờ là điều dễ hiểu thôi.
    - Muốn biết nhà ta, qua đó là tường tận hết.
    - Ở đâu mà qua?
    "Cạch".
    Quân cờ đặt xuống. Hắn nhướn mày, ý vị nhìn nàng. Bàn cờ đã giải xong. Nàng thấy ánh mắt đó thì lập tức im lặng, cúi mặt quan sát bàn cờ thật chăm chú.

    --------------------
    Tiết Trung thu tới, khắp kinh thành nhộn nhịp đèn hoa trang hoàng rực rỡ. Càng về tối, phố phường lên đèn thì càng nhiều người đi chơi hội. "Gần xa nô nức yến anh" chính là đây. Mấy cô Châu trong phủ cũng sửa soạn đi thả đèn. Thục Châu đã lên xe mà Trân Châu, Minh Châu vẫn ngó nghiêng. Chẳng là Trần Ngạn cũng đang đứng trước cửa. Hắn gật đầu chào làm hai cô nhốn nháo:
    - Quan anh không đi hội à?
    - Náo nhiệt này xem chán rồi. Mà sao chỉ có ba cô?
    Trân Châu vén tóc:
    - Năm nay chị Ninh tiếp quản chuyện ở xưởng, trăm công nghìn việc làm sao rảnh rỗi cùng mấy chị em như trước.
    Minh Châu vừa bước lên xe vừa cười nói:
    - Có khi chị ấy từ xưởng tới thẳng chỗ thả đèn rồi cũng nên. Chị còn lề mề, em với chị tư đi trước bây giờ.
    Trân Châu liếc xéo em, yểu điệu hành lễ rồi mới rời đi.

    Trong khi đó, xưởng rượu đang tổ chức ăn mừng ngay sau ca làm. Ninh Châu đứng trên một cái bàn, nâng chén nói lớn:
    - Ninh Châu trẻ người non dạ, nhờ có các vị mới làm việc suôn sẻ. Kính mọi người một chén cảm tạ. Vì Vị Xuyên đường!
    ất cả hồ hởi đồng thanh:
    - Vì Vị Xuyên đường!
    Lời qua tiếng lại, chén chú chén anh hết cả buổi. Người ở xưởng đều gắn bó đã lâu, sớm chiều làm việc xây dựng cơ nghiệp như ngày hôm nay, tình cảm càng giống như người một nhà. Ninh Châu sai mấy tì nữ đem phát những phần bánh đã chuẩn bị cho từng người, hi vọng bọn họ gia đình đoàn viên.

    Trăng đã lên cao, tròn vành vạnh và tỏa sáng lung linh. Nàng ngước lên ngắm nhìn không dời để rồi bật cười. Thấy bước đi của cô chủ lảo đảo, Thanh Minh vội đỡ lấy, càm ràm:
    - Cô chủ quá chén rồi. Lỡ thất thố bên ngoài thì sao?
    Nàng phất tay. Cha và anh cả trăm chén không say. Đáng tiếc không di truyền tới nàng khả năng đó.
    - Thanh Minh, chúng ta ăn bánh đi.
    Bánh nướng, bánh dẻo đều do bốn tì tất trong viện làm suốt mấy ngày nay đem chia, biếu, tặng khắp nơi. Mỗi người một cặp bánh đủ làm thâm hụt tiền túi của Ninh Châu kha khá. Đã tốn tiền như vậy mà bản thân không cắn nổi một miếng thì quá khổ rồi. Thanh Minh lại thầm than có ăn cũng đâu thể ăn tới mức đó khi nhìn nàng nhồm nhoàm cả một miệng đầy bánh nướng. Mấy đứa tì tất vừa ăn bánh vừa thở dài. Cô chủ say thật rồi. Ninh Châu ra hiệu để mọi người tự đi nghỉ trước, bản thân muốn ngắm trăng. Mọi năm nàng cùng mấy chị em chơi đèn lồng, thả hoa đăng,ăn bánh. Năm nay lại hoàn toàn khác. Đến lúc này nàng mới thực sự cảm nhận được câu nói của Thục Châu. "Đích nữ có nhiều chuyện phải làm. Thứ nữ thì có nhiều chuyện nên làm." Phải làm và nên làm khác nhau ở trọng trách.
    Cửa viện hé mở. Quả nhiên có người đứng ngoài. Nàng ghé mắt:
    - Có chuyện gì quan trọng mà quan anh phải tới tận khuê phòng giờ này?
    Trần Ngạn nhàn nhạt đáp:
    - Ta thấy cô say. Tuổi nhỏ không nên uống nhiều.
    Nàng bật cười:
    - Cấm nhà nấu rượu uống rượu. Quan anh khéo đùa thật
    Hai má nàng ửng hồng, dáng vẻ bất cần. Trần Ngạn hắng giọng:
    - Ta có lòng nhắc nhở cô thôi.
    Nói đoạn rời đi.
    Vô vị!

    Tháng tám thấm thoát qua đi, kinh thành bắt đầu xôn xao bàn tán một sự kiện mới. Năm nay kì thi Đình được tổ chức, là cơ hội ngàn vàng cho các sĩ tử. Thành Đức mấy hôm nay than vãn Lại đại học sĩ toàn chú tâm mấy đề mục cho thí sinh thi đình, mấy đứa nhóc chưa thi Hương như nó không chạy theo nổi. Phu nhân cũng bận rộn sắp xếp chỗ ở cho khách khứa. Chẳng là có mấy cậu sinh đồ từ mấy nhà quen biết ở các châu huyện lên kinh ứng thí nhờ tá túc. Nổi bật trong đám có Vũ Trọng Huyền, con trai Thông phán ở châu Vũ Ninh tư chất thông minh, cử chỉ nho nhã, rất vừa mắt phu nhân. Thế nên cứ nhắc tới đám sinh đồ này là Thục Châu lại đánh trống lảng.
    Ngày trọng đại đến, Thành Đức phụ trách việc tiễn khách tới trường thi. Thành Nghĩa và Trần Ngạn cũng khăn gói lên đường.Ninh Châu đứng tiễn từ khi sương còn bao phủ. Hai con ngựa mới mua đã sẵn sàng phi nước đại.
    - Ở nhà có gì thì viết thư cho anh. À, chuyện cưới gả của cái Thục nữa. Quà cưới anh để trong phòng, đem tặng hộ anh. Rồi cha mẹ....
    - Cha mẹ biết cả mà. - Nàng ngắt lời, mặc biểu cảm ngạc nhiên của anh- Mọi người đều lo cho anh đấy. Nhớ cẩn thận. Bỏ chạy cũng được, đừng có tham lam lập công mà mạo hiểm.
    Thành Nghĩa xoa đầu em, cười nói:
    - Con bé này! Chưa gì mà tính bỏ chạy rồi.
    Chuẩn bị lên ngựa thì Ninh Châu mở lời với Trần Ngạn:
    - Quan anh phải xa người nhà lâu hơn anh tôi. Khi lên đường cũng không có ai nhắn nhủ. Thôi thì nhận của tôi một lời. Chúc quan anh công thành danh toại.
    - Cảm ơn.- Hắn nhỏ giọng đáp.
    Dõi theo bóng hai người rất nhanh xa dần, nàng không khỏi rầu rĩ. Chiến trường phía Tây càng lúc càng phức tạp. Chuyến này đi lành ít dữ nhiều. Cầu cho hai người có thể bình an trở về là tốt rồi.

    Trên một mặt trận khác, mặt trận văn chương, nơi mà cây phút là vũ khí cũng bắt đầu khởi tranh. Ninh Châu ngồi xe ngựa với Thành Đức và Thục Châu tới trường thi. Chẳng là phu nhân muốn Thục Châu tiễn khách cùng Thành Đức nhưng nàng có phần ái ngại nên muốn kéo Ninh Châu đi chung. Trường thi ồn ào những người. Xem chừng sĩ tử một phần, gia quyến hai phần đứng dặn dò, chúc tụng. Ba chị em cũng khách sáo mấy câu với sinh đồ rồi tranh thủ hóng hớt. Thục lén chỉ cho em cậu Bình Huy nức tiếng văn nhã, chỉ sang cả cậu hai nhà Bùi viên ngoại lang. Cô năm gật cho có rồi vỗ vai em trai:
    - Đợi em thi Đình bọn chị mới lại tới đây được. Cố lên!
    Thành Đức cao giọng:
    - Sợ là khi đấy chị gả đi lâu rồi.
    Tay của nàng thêm lực vỗ mạnh vào vai thằng nhóc.
    - Anh Thái! Ôi chao, em đợi anh báo tin mừng đấy.- Thành Đức xun xoe.
    - Mọi người cũng tới đây à?
    Thục Châu mỉm cười:
    - Chúc cậu hai cá chép hóa rồng.
    - Cảm ơn mọi người. Tôi sẽ cố làm tốt nhất thôi.
    - Kìa, Ninh. Em không định chúc người ta một câu à?- Thục nói đùa.
    - Cậu hai đây không cần chúc cũng có thể vượt vũ môn. Em nhiều lời làm gì?
    Vốn hơi hụt hẫng nhưng Thịnh Thái lập tức lấy lại tinh thần:
    - Có lời này của cô năm, tôi nhất định thiềm cung chiết quế (thi đỗ).
    Lời vừa dứt thì Ninh Châu bị sặc, ho liền mấy cái.Thục dở khóc dở cười vỗ lưng em.
    - Sắp tới giờ vào thi rồi, không dám làm chậm trễ cậu hai nữa.- Thành Đức cung kính.
    -------------------
    Ngoài chiến trường khói lửa ác liệt phía Tây, cậu hai nhà họ Đinh và Trần Ngạn ngồi nghỉ tạm sau trận đánh hồi hôm, trên người vẫn bẩn những đất cát và những vết thương chưa kịp băng bó. Ngựa đưa thư mất cả tháng để tới nơi, nhiều khi không biết có tới được đến nơi không nên khi vừa nhận thư, Thành Nghĩa bỏ ra đọc ngay. Thấy nét chữ mảnh mai của em tư, Nghĩa còn nghĩ đứa em gái của cậu lười cả việc viết thư cho mình (hoặc là nó bận dịp cuối năm lắm đây). Thấy cậu bạn đọc thư nhà cười như được mùa, Ngạn tò mò mới nhận lời đáp:
    - Thịnh Thái chiết quế ( bẻ cành quế có nghĩa là thi đỗ) rồi !
    Cậu Trần khó hiểu hỏi:
    - Thì sao? Hắn thân với anh lắm à?
    - Nhũ danh (tên đặt lúc mới sinh) của con bé năm là Quế.
    - Quế. - Ngạn nhỏ giọng lặp lại cái tên.

    Có người lẩm bẩm: "Thiềm cung chiết quế." ( bẻ quế cung trăng* tỉ dụ việc thi đỗ) suốt mấy ngày.
    ------------------------
    NGOẠI TRUYỆN 1: Liên Châu

    Sinh ra là con gái đầu nhà họ Đinh, Liên Châu từng được cha chú ý, được dì cưng chiều. Nào ai ngờ sự chiều chuộng của dì Liễu đã giết chết tình thương của những người khác cho nàng. Nàng trở thành bản sao của dì Liễu, trở thành một nữ nhân thực dụng, chua ngoa và vô tâm. Khi gả cho Tiền Phúc Manh là viên ngoại có của cải, có chút tiếng tăm thì nàng ta đã hạnh phúc nhường nào. Nếu biết sau này Tiền Phúc Manh đó sẽ nạp một bầy thê thiếp, sẽ giở mọi thủ đoạn chèn ép trong làm ăn gây thù khắp nơi, sẽ chán ghét cái thói đanh đá của Liên thì nàng có còn hạnh phúc như thế?
    Gả cho nhà họ Tiền hơn hai năm không có con, gã Tiền Phúc Manh đang đếm từng ngày để đủ cái hạn ba năm mà viết hưu thư. Hắn ngấy tới óc cái giọng chua chát của bà vợ này rồi. Liên Châu đương nhiên biết chuyện đó. Nhưng làm sao thị chịu để hắn đuổi cổ ra khỏi nhà rồi nâng ả thiếp yêu ngoan độc kia lên làm chính? Nàng nghe lời dì Liễu, bòn rút tiền bên nhà chồng hùn vốn cho vay. Lãi ban đầu rất nhiều, nàng có tiền sai khiến tất cả. Mua thêm mấy thiếp thất có nhan sắc về đánh bật ả hồ ly tinh rồi mua xạ hương xuống tay với ả. Nàng thậm chí sẵn sàng đợi hưu thư của Tiền Phúc Manh để tự do ôm hết của cải riêng cao chạy xa bay. Nói thẳng ra nàng cũng chẳng quý hóa hay lưu luyến gì gã bặm trợn tham tài hám sắc này. Ai ngờ con nợ chạy trốn,chuyện đổ bể. Dì Liễu tìm cách rút tiền từ nhà họ Đinh cho nàng bù vào nhà chồng trước khi Tiền Phúc Manh phát hiện rồi nháo nhào lên. Kết cục thì sao? Phu nhân Phùng Lan cao tay hơn, bày binh bố trận để con gái mình xử lí còn bản thân chỉ cần thu hoạch. Dì Liễu phải ra chùa cả đời sám hối. Còn nàng? Thà họ Đinh đừng thỏa thuận với Tiền Phúc Manh, thà cứ để hắn bỏ vợ còn hơn. Cuộc sống của nàng ngày càng rơi vào đường cùng. Quyền quản gia nằm trong tay thị Ánh, nàng bây giờ phải nhìn sắc mặt một tiện thiếp mà sống. Rồi ngày ngày nghe những lời mạt sát từ họ Tiền. Chuyện tệ hơn khi Đinh Hạ Châu, con gái Đinh Duy Hiển, em họ của Liên Châu mò tới cửa. Ả tiểu yêu tinh này quyến rũ Tiền Phúc Manh lên làm thiếp rồi bắt đầu hút máu nhà họ Tiền. Từng chút từng chút tiền được chuyển ra cho Đinh Duy Hiển nướng vào sòng bạc. Khi Tiền Phúc Manh phát giác, người chịu sỉ vả, chịu nhục nhã, đau khổ lớn nhất lại là Liên Châu.Tột cùng là khi nàng bị hắn đánh. Đánh tới mức sảy thai.
    Liên Châu đã tìm tới Phật pháp để tĩnh tâm, để ngẫm lại mọi chuyện. Có lẽ đứa em gái ruột thịt mà nàng luôn khinh rẻ quả thực thông minh hơn nàng nhiều. Thục Châu biết ở bên dì Liễu, cuộc đời nó sẽ tăm tối nên nó thà lạnh nhạt, làm ngơ với mẹ đẻ chứ không cần sự bao bọc của dì ta mà nàng thì cứ u mê chạy theo những thứ phù phiếm mà dì Liễu vẽ ra trước mắt.
    Sau này nói chuyện với Thục Châu nàng mới có thêm động lực sống. Hoặc là bỏ đi tìm khởi đầu mới hoặc là đứng dậy ngay chỗ mình ngã. Khi Tiền Phúc Manh gặp hoạn nạn, bị đối thủ vùi dập, bị trả đũa thê thảm, đám thiếp thất nguyện bị đem bán chứ không chịu lưu lại chịu khổ. Hắn điên tiết bán sạch đám hồ ly đó, đau đớn muốn tìm cái chết.
    - Sao anh không bắt tôi chạy về nhà họ Đinh cầu xin? Lẽ ra dù có phải đánh chết tôi anh cũng phải bắt tôi lết tới cửa nhà ngoại chứ.
    Nghe giọng mỉa mai của Liên Châu, Tiền Phúc Manh cười khẩy:
    - Ngày đó anh hai cô đã giao hẹn chỉ cần không bỏ cô đã cho tôi một khoản không nhỏ còn nói chắc nịch đã từ mặt cô rồi. Tôi bây giờ muốn lật lọng với bọn họ, chẳng phải càng tìm đường chết sao? Cô bây giờ hài lòng chưa? Tôi đền mạng cho con cô đây. Cô có thể chạy thật xa, kiếm một mỏ vàng mới rồi.
    - Con tôi thì không phải con anh à? Anh thật sự không đau lòng chút nào sao? Rồi mấy đứa nhỏ anh định thế nào?
    Mấy đứa nhóc con vợ lẽ bây giờ đều chờ ngày bị bán đi làm nô cho nhà giàu lấy tiền sống qua ngày.
    - Bán được hai đứa thì bán được ba đứa. Cô cứ tìm một nhà tốt, bán chúng đi.
    - Thì ra không phải chỉ có con tôi là không được thương.- Liên Châu túm cổ áo hắn- Anh nghe đây. Anh phải sống rồi kiếm ra tiền cho tôi. Kiếm tiền nuôi tôi, nuôi mấy đứa con anh nữa. Nếu không...anh làm ma cũng không xong với chúng tôi đâu.
    Đứa nhỏ sợ hãi bấu chặt váy mẹ cả.Nhìn cảnh này, nước mắt tên quỷ khát tiền trào ra. Hắn lớn tiếng khóc. Đời này ít ra, hắn còn có cơ hội bắt đầu lại.
     
  8. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    Chương 7: Hải tặc gặp anh em họ Đinh

    Thư của Lương Trang gửi tới làm Ninh Châu suýt ngã khỏi ghế. Kèm bức thư là một tấm thiệp hồng. Chị ấy sắp thành hôn! Mấy tháng trước gặp chị ta còn tự tại lắm mà. Chẳng có tí ti dấu hiệu nào là sắp gả đi. Hay là...có biến? Nàng đọc lá thư dài mấy trang giấy kể lể. Lương Trang tính tình như ngựa non bất kham phải chịu làm dâu nhanh như vậy vì cậu cả Lương đi buôn ở hải ngoại về, trên thuyền còn có một sinh đồ họ Hoàng du học từ Ba Thục. Họ Hoàng sẽ yên ổn theo xe ngựa trở về sau nửa tháng nếu như không có chuyện Lương tiểu thư nhận nhầm người rồi ôm vai bá cổ hắn ngay giữa bến cảng đông đúc bậc nhất Trường Xuân quốc rồi hai người ầm ĩ hồi lâu ở đó. Chưa hết. Những ngày sau khi họ Hoàng này tá túc ở phủ họ Lương, hai bên ngày nào cũng phải cãi cọ đôi lượt cho tới tận khi ông bà Hoàng lặn lội từ Phúc Lộc tới Vạn Kiếp đón con trai cưng. "Bọn họ chắc chắn thấy nhà họ Lương có của cải nên mới mượn gió bẻ măng, thấy người sang bắt quàng làm họ nịnh cho cái tên Hoàng Nguyên Mỹ đó cầu hôn." Dòng chữ đó được Lương Trang viết đầy căm phẫn nên nghiêng ngả hết. Đặc biệt chữ "Mỹ" viết rất xấu. Ninh Châu dở khóc dở cười đọc tiếp. Ông bà Lương thấy bên kia có tài, có thế, tướng mạo không tồi thì gật đầu thôi. Nhưng mà cả nhà họ Lương từ sau cái gật đầu đấy phải vật vã canh chừng Lương Trang không thắt cổ, nhảy sông, vượt tường bỏ trốn. (Nếu biết Hoàng Nguyên Mỹ tuyệt thực ba ngày, có lẽ Lương Trang sẽ tìm ra điểm chung giữa hai người). Mấy chuyện ép duyên thế này vốn Ninh Châu không đồng ý nhưng đọc xong thư cảm thấy hôn sự này không tồi nên cao hứng vào kho tự tìm một món đồ tốt làm quà cưới.

    Mấy chị em tụ tập ở Mạn Nhiên cư nói chuyện phiếm. Chủ đề chính là kết quả ghi danh bảng vàng vừa rồi. Trân Châu liên tục thao thao bất tuyệt về trạng nguyên Nguyễn Bình Huy. Cậu cả phủ quan Tế tửu (hiệu trưởng Quốc Tử Giám) không phải là kẻ mang hư danh, trở thành trạng nguyên trẻ nhất Trường Xuân quốc. Tài mạo song toàn như vậy, cửa phủ Tế tửu sắp bị mấy bà mối đạp đổ luôn. Vì chuyện này Trân Châu cũng nóng lòng năn nỉ ỉ ôi với dì Hà để nói khéo với cha, làm sao để nàng cũng có cơ hội. Bảng nhãn là Thịnh Văn Thái, không khiến người ta ngạc nhiên gì. Điều khiến dân chúng Đông kinh bàn tán xôn xao suốt mấy hôm nay là thám hoa Vũ Trọng Huyền, người châu Vũ Ninh có thể vượt qua bao nhiêu sĩ tử xa gần đề tên ba hạng đầu bảng. Ông bà Đinh đã gửi thư chúc mừng tới phủ Vũ Thông phán có điều nhận về một tin ngoài lề không tốt lành gì. Trong ba người đỗ đầu, công chúa Kim Thành, con gái cưng của Uy Định đế và Nguyên phi có vẻ đã nhìn trúng thám hoa ngay hôm diện Thánh. Tam khôi lần này đều rất trẻ, chưa từng có tiền lệ, tại sao nhất định phải là cậu Trọng? Hôn sự của Thục Châu hạ xuống một chút chỉ thấy một người nữa: cậu hai nhà viên ngoại lang hộ Bộ - Bùi Văn Dương gần ba mươi đỗ hạng mười hai. Vấn đề là nhà đó làm quan tuy không phải là cao trong đất kinh thành này nhưng rất tự đại. Đặc biệt là phu nhân nhà đó, vô cùng kiêu căng. Lí do duy nhất để bọn họ gật đầu là Đinh phu nhân đứng ra nói chuyện bởi bà có liên hệ trực tiếp với lão Thái úy, với quan ngự sử Phùng Văn Nhiệm và với vị ở Minh Thân vương phủ. Hôn sự bắt đầu được bàn bạc ngay sau khi cậu Dương nhận chức. Minh Châu ngồi đu đưa chân, ngây thơ nói:
    - Mong là anh rể này tốt hơn anh rể ba. Bây giờ anh chị ba thảm lắm.
    Trân Châu bẻo em một cái:
    - Ai dạy mày ăn nói có duyên thế? Người đọc sách với người đếm tiền giống nhau à?
    Câu này chọc tới Ninh Châu đang dùng trà phải lên tiếng nhắc nhở:
    - Em Trân có thể ăn no đọc sách là nhờ người đếm tiền cả đấy.
    Chỉ có Thục Châu yên lặng. Nàng đang nghĩ tới chị ba. Chị ba và nàng chưa từng thân thiết như Trân và Minh nhưng nghe nói chị Liên chịu đau đớn vật vã, nàng trong bụng rất lo nghĩ muốn tìm cách giúp đỡ. Cô năm vỗ tay chị:
    - Chị nghe em nói không đấy? Em bảo chị Trang sắp thành thân rồi cơ. Ban đầu tính gửi quà thôi, anh cả lại nói tới Vạn Kiếp lấy hàng nhập khẩu nên em đòi theo. Hay chị gửi thư cho anh hai giúp em nhé.
    Thục Châu đồng ý, trong đầu vẫn vấn vương mấy ý nghĩ về chị ba.

    Lần đầu tiên Ninh Châu được đi thuyền xa như vậy. Một thuyền chở hàng trao đổi, một thuyền chở người nhắm thẳng phía Bắc mà tiến. Gió thổi những lọn tóc vương của thiếu nữ. Nàng đang ngồi cạnh mạn thuyền ngắm nhìn khung cảnh sông núi hai bên bờ. Thành Nghiêm vừa nói chuyện sắp xếp hàng hóa tiến tới.
    - Mặt trời xế chiều thì đừng ra khỏi phòng, nhớ cảnh giác. Đêm nay sẽ đi qua khu vực nguy hiểm nên đề phòng cẩn thận.
    Chuyện cướp thuyền cậu cả đã gặp vài lần nên người trong đoàn luôn phải biết chút võ công. Chính vì thế cẩn thận một chút sẽ không có tổn thất lớn. Ninh Châu thở dài:
    - Quan địa phương không biết hay mắt nhắm mắt mở cho qua vậy? Chẳng biết bao nhiêu người bị bọn này hút máu nữa.
    - Không phải một bọn đâu.
    - Vậy đây là con đường duy nhất ạ?
    - Đường thủy duy nhất. Đừng lo quá. Chiều tối hôm sau là đến nơi thôi.- Thành Nghiêm vỗ vai em.

    Mấy ngày lênh đênh trên sông nước, Ninh Châu cũng muốn đi nghỉ sớm nhưng không ngủ yên nổi, đành ngồi dậy uống chút nước. Đột nhiên truyền tới tiếng người, theo sau là loạt kim loại va chạm. Bắt đầu rồi. Nàng lặng người đi vì lo sợ. Cửa mở làm nàng giật thót. Thanh Minh và Tiểu Mãn vội khóa chặt cửa, một người đi tắt nến, một người thì thào sợ hãi:
    - Em nghe đầu thuyền bên kia có động là chạy tới chỗ cô chủ ngay. Có...có sao không cô?
    Khi mắt đã quen với bóng tối, nàng lần tìm đồ phòng thân, đặc biệt phủ kĩ mấy lễ vật. Ba chủ tớ nép vào một góc kín kẽ chờ. Theo lời anh cả nói thì chỉ ba tuần hương, có lẽ sẽ không sao nhưng tiếng náo loạn ngày càng lớn. Hay là gặp bất trắc? Có nhiều băng cướp có nghĩa là có cả đám ô hợp lẫn những kẻ quen tay giết người bằng không chúng chỉ cần cướp thuyền hàng là đủ no. Ninh Châu vội vàng níu tay hai tì tất:
    - Tiểu Mãn biết bơi đúng không? Đi gọi quan binh. Cầu cứu. Mau!
    Tiểu Mãn bắt đầu nước mắt ngắn dài:
    - Cô chủ thì sao ạ? Cô đi với em !
    - Đưa Thanh Minh đi. Một người tìm quan binh, một người tìm cứu viện. Ta ở lại tìm anh cả. Nếu không mau đi, không ai thoát nổi đâu.
    Tiếng quát tháo ngày càng gần. Hai tì tất mím chặt miệng, tìm cách trốn ra ngoài trong khi Ninh Châu nghe ngóng. Ngay sau đó có kẻ phá cửa xông vào. Một đám theo sau bắt đầu lùng sục. Ánh đuốc lấp lóa bên ngoài. Ba tên cướp bặm trợn lục tìm trang sức chỉ thấy vài món thì đập phá:
    - Mẹ nó! Khuê phòng nhà giàu mà chỉ có bằng này! Bao nhiêu đứa con gái quý tộc vàng bạc đeo đầy người sao lại gặp phải đứa tằng tiện thế không biết?

    Giở khóc giở cười, nàng thu mình sâu hơn, nếu như có kẻ tới gần, lập tức hành động. Cơ mà tốt nhất đừng có qua đây. Một tên gầy hơn trong đám cầm đuốc đi quanh phòng, lầm bầm:
    - Từ đầu đến giờ chưa nhìn thấy đứa con gái nào mà lại có khuê phòng. Con ả đâu rồi? Không phải chạy trốn chứ?
    Bên ngoài có tiếng động lớn. Tên râu ria to béo quát đứa còn lại:
    - Mày ra xem đi. Hay là nó nhảy sông rồi. Chết phải thấy xác. Đừng để nó to mồm.

    Tên nhỏ con dừng ngay trước góc trú ẩn của Ninh Châu. Nàng nín thở. Cái mặt lưỡi cày của hắn tới gần hơn, con mắt trợn to chưa kịp hô lên thì chuyển thành một tiếng thét inh tai:
    - Aaaaaaaa!
    Ninh ra khỏi chỗ trốn, trong tay là con dao con nhỏ máu. Tên gầy gò bị rạch một vết dài trên mặt, đang ôm vết thương đau đớn. Tên kia cầm mã tấu tất nhiên không xơi được nên nàng cất dao, nhanh chóng lấy roi da. Nếu biết sớm có thể nàng đã chuẩn bị cung tên. Hắn gầm gừ:
    - Con ranh, khá lắm. Đợi tao rạch một vết lên cái mặt trắng của mày, ha! Trước đấy thì nôn ra hết đồ quý giá đi. Ông đây sẽ rạch ngắn đi một chút.
    Ninh Châu dằn lại sự sợ hãi, cười lạnh :
    - Người tằng tiện như ta chỉ có bấy nhiêu thôi.
    Tên kia cầm mã tấu lao tới. Nhanh như cắt, ba roi liên tiếp quất xuống tay cầm vũ khí để lại vết máu đỏ tươi. Tên cướp chống mã tấu xuống đất, không ngờ tới nhìn cánh tay mình. Hai tên trao đổi ánh mắt với nhau rồi cùng điên tiết nhắm vào người con gái đó. Trước khi roi thứ hai vụt xuống, tên râu ria dữ tợn bị chém một kiếm từ sau lưng. Hắn kinh ngạc từ từ quay người. Thành Nghiêm một tay bị thương nặng, máu chảy thấm tay áo, tay kia cầm kiếm phẫn nộ đứng thở hổn hển. Cậu cùng gia đinh chật vật đối phó với đám cướp vừa đông vừa manh động, thấy mấy kẻ đã lẻn ra phía sau thì lo cho em gái nên nhanh chóng chạy tới. Con nhóc này không tệ, chống chế được tới giờ. Không để hắn vung đao, Thành Nghiêm một kiếm kết liễu tên cướp hung tợn. Tên còn lại gào lên, muốn cướp dao khống chế đứa con gái thì một mũi tên xuyên qua ngực hắn. Rất nhanh, gã ngã xuống. Hình dáng nam nhân cao lớn vận đồ đen hiện lên dưới ánh sáng nhập nhòa của đuốc trước mắt hai anh em. Thành Nghiêm hành lễ:
    - Ơn cứu mạng của tráng sĩ, anh em Thành Nghiêm tôi không biết lấy gì đền đáp cho hết.
    - Gặp chuyện bất bình không thể làm ngơ thôi. Anh không cần đa lễ.
    Ninh Châu theo anh cúi đầu cảm ơn ân nhân rồi vội vã xem cánh tay của Nghiêm. Trời khuya thế này không biết chạy đi đâu tìm thầy thuốc đây. Nàng lo lắng không thôi. Nghiêm nhìn em:
    - Có bị thương không?
    Ninh lắc đầu. Tới đây ân nhân hành lễ, rời đi. Bên ngoài hãy còn cảnh chém giết hỗn loạn vì không chỉ có thuyền của anh em họ bị đổ bộ. Hai đoàn khác cũng chật vật chống lại đám thủy tặc liều mạng này. Một tuần hương sau thì quan binh tới thu dọn tàn cuộc.
    Hai tì nữ lấm lem, nước mắt như mưa kể đã chạy bạt mạng tìm trạm gác. Quan tuần sát ban đầu bán tín bán nghi chần chừ đến khi hai người làm loạn lên mới chịu xuất quân. Có chăng chuyện quan binh cấu kết thủy tặc hoành hành? Hay bọn họ bị uy hiếp? Nàng không biết có nên bày tỏ thắc mắc này với Minh thân vương phủ hay không. Trước hết phải lo chữa trị những người bị thương đã.

    Thuyền cập bến đã là khi mặt trời khuất núi, hai anh em cho người tìm nhà trọ, chuyển đồ đạc và kiểm kê hàng hóa một lần nữa. Một mồi lửa của tên thủy tặc chết dẫm nào đó làm cháy một số hàng. May mà cứu được thuyền hàng chứ không Thành Nghiêm liều cả hai cánh tay với bọn chúng. Cậu hậm hức từ khi đó tới giờ, chỉ chực phát tiết. Nếu không có cô năm can, cậu cả đã viết thư cho bác cả là quan ngự sử đòi tra xét chuyện này đến cùng. Chuẩn bị tìm xe ngựa thì một cô gái tiến tới hành lễ, lễ phép thưa:
    - Con là Kim, thị nữ của cô Trang chờ đón cô về phủ ạ.
    Ninh Châu nhìn anh, nhân được một cái gật đầu cộc lốc. Nàng thở dài:
    - Anh đừng có nổi nóng làm phiền người khác đấy. Đừng để em về nói chuyện với chị dâu.
    - Lắm chuyện!
    ------------------------
    Vừa thấy Ninh Châu, Lương Trang đứng phắt dậy, bắt đầu mếu máo nắm tay nàng kể lể:
    - Chị bị nhốt ở đây cả tháng rồi. Nhận thư em đến làm chị mừng lắm luôn. Chị phải làm sao đây? Chị không muốn lặn lội đến Phúc Lộc làm vợ hắn đâu.
    Cô năm cười khổ, đỡ nàng ngồi xuống rồi từ tốn hỏi:
    - Gia cảnh thế nào ? Hắn qua Ba Thục học cái gì ?
    - Ông Hoàng là chân giấy bút ở tri phủ cũng cắn răng cho con tầm sư học đạo giờ chỉ có một bụng sách.
    - Sánh với Ngu Thế Nam nhà Đường còn đòi hỏi gì nữa?
    - Ai cơ? - Lương Trang hỏi lại.
    - Vua Đường sai Thế Nam viết truyện vào bình phong, không có bản truyện ở đấy nên ông nhớ viết ra hết, không sót chữ nào. Lang quân Thế Nam này của chị có dự thi Đình vừa rồi không? Xếp hạng nào?
    Lương Trang thở hắt ra, đáp:
    - Hạng chín.
    Ninh Châu thán phục:
    - Hạng chín? Chị à, chị đang nắm một báu vật đấy. Nhận chức gì rồi?
    - Giáo thụ ở châu Phúc Lộc.
    - Không cao không thấp, cũng có tiền đồ mà.
    - Em phải ở phe chị chứ!- Lương Trang không nhịn được lớn tiếng.
    Nàng nhìn chị:
    - Con gái gả đi, nào được mấy người như ý. Người như thế ấy cũng là được rồi. Chưa kể bên đó nể họ Lương một bậc, chị qua đó có mặt mũi thêm một phần.
    Lương tiểu thư vẫn không phục:
    - Họ Hoàng là nhà đọc sách nay dễ dàng gật đầu với thương nhân như chúng ta, chẳng lẽ không vì tiền? Chị sau này không bị vòi vĩnh chắc?
    - Có người nói với em nhà thương nhân có gì cao quý mà những người khác không thể tiếp cận. Hơn nữa, chị không hỏi thì làm sao biết cậu Hoàng không thích chị.
    - Con nhóc ! Ai dạy em nói mấy câu này đấy?
    - Một người cũng chẳng dễ ưa cho lắm.
    ---------------------
    Tiếng người cười nói, chúc tụng ồn ào khắp nhà họ Lương. Lương Trang lo lắng nắm chặt tay Ninh Châu. Hôm nay Lương tiểu thư mặc áo tấc, đầu vấn khăn xếp, trang điểm lộng lẫy. Nàng dâu mới cứ nhốn nháo, ngó nghiêng, nhiều khi muốn bỏ chạy. Lương phu nhân đã cho người canh bên ngoài lại dặn Ninh Châu kĩ càng, cô dâu muốn chayu cũng không được. Ninh nhăn nhó:
    - Chị bóp tay em nát rồi không có ai tiễn đâu.
    Trang bướng bỉnh:
    - Được rồi. Nhưng mà cái My cũng tới. Kiểu gì cũng có người tiễn.
    - Triệu An My? - Ninh Châu hỏi lại.
    - Lát em gặp nó thôi. Nhưng mà cho chị đi uống nước nha.

    Cô dâu, chú rể lễ bái tổ tiên, cha mẹ với biểu cảm cực kì gượng ép. Ninh Châu đứng cạnh An My nén cười. Tiệc rượu bắt đầu ngay sau đó. Triệu An My tươi tắn như ngày nào, mở lời:
    - Tôi mới tự đứng ra mở một hiệu tơ lụa. Cô năm khi nào rảnh rỗi nhớ ghé qua đấy.
    Tự mở hiệu? Triệu An My xấp xỉ tuổi Ninh Châu đã có thể đứng ra làm bà chủ ư? Nàng ngạc nhiên:
    - Cô ba quả nhiên tuổi trẻ tài cao. Việc làm chủ thế này ở kinh thành thực sự không dễ dàng chút nào.
    - Chỉ là một hiệu nhỏ trong ngõ thôi. - My phất tay - Cha mẹ đồng ý cũng bởi tôi nói nhà họ Triệu ở kinh thành chưa có chỗ đứng vững chắc, muốn gả cao một chút thì việc này là bước đi tốt. Thế là thành công đứng quầy.
    Ninh Châu nghĩ một lát rồi tiếp lời:
    - Chẳng lẽ cuộc đời chúng ta chỉ có thể nghĩ tới chuyện gả đi, chuyện quản gia, chuyện nhà chồng thôi sao? Đến cả việc tự lập cũng phải lấy một cái cớ như vậy.
    - Cô năm cũng thế?
    Nàng lặng lẽ gật đầu. Lí do nàng quản lí xưởng phần nào cũng bởi thế. An My vẫn cười nhưng đáy mắt sâu hơn, nhìn qua cô dâu, chú rể đang đi chúc rượu:
    - Cái tốt là chúng ta tự có khả năng chống đỡ. Một số người không thể tự lực, cuộc sống sau này cũng chỉ có thể dựa bên này bên kia.
    - Nếu gả cho một nông phu có khi còn được đứng quầy. Gả cao cho nhà quan lại, mở mặt ra ngoài cũng khó. - Ninh cười nhạt.

    Lương Trang sau này sẽ sống với những lễ giáo nghiêm ngặt. Cái tính bướng bỉnh, vô lo vô nghĩ của nàng ta sẽ xô đổ những lễ giáo đó hay bị chúng nén thành một người an phận ? Rồi việc cưới gả dựa trên lợi ích một bên vì tiền, một bên vì danh rồi có êm ấm? Ninh Châu dứt ra khỏi dòng suy nghĩ để nhập tiệc. Vừa ăn uống vừa hỏi An My về chuyện làm ăn. Thực ra trong lòng nàng cũng tự vấn bản thân sau chuyện làm chủ của Triệu tiểu thư.
    ------------------

    Lương Trang đã theo nhà chồng, An My thì phải nhanh chóng quay về coi sóc cửa hiệu non nớt, chỉ còn Ninh Châu nhàn rỗi ngồi trong phòng trò đọc thư. Chị dâu cả Triệu Vân Trinh kể chuyện hôn sự của Thục Châu gặp trục trặc, chưa biết sẽ ra sao cũng không nói rõ sự tình làm lòng nàng nóng như lửa đốt. Tuy nhiên chuyện rà soát lại thuyền buôn chuyện cuối năm chưa xong, hai anh em chưa thể về.
    Ánh nến chập chờn trong phòng trọ, hắt lên tường hai cái bóng. Ninh Châu kể chuyện nhà, ngồi gõ gõ những ngón tay lên bàn. Im lặng một quãng, Nghiêm mới lên tiếng:
    - Dù sao cũng chưa có tin gì thêm. Mà họ Bùi, anh thấy không phải dạng lật lọng. Cái Thục rồi đâu có đó. Chuyện anh muốn nói là ân nhân đã cứu anh em mình.
    - Sao ạ?
    - Anh mới gặp lại ở bến cảng nên nhất quyết muốn trả ơn. Em biết không? Đấy là con trai lớn nhà họ Khương ở Dương Tuyển.
    - Nhà buôn hương liệu giàu có nhất châu ấy ạ? - Ninh Châu kinh ngạc.
    - Chính xác. Cơ hội làm ăn lớn đấy. Bọn họ buôn bán hương liệu nên có nhiều đối tác ngoại quốc lớn lắm. Anh tính nay mai sắp xếp một bữa ăn.
    - Bữa ăn làm sao mà cảm tạ được cho hết. Anh đã nghĩ ra tặng cái gì chưa ạ?
    - Tặng quà quý giá thì thô tục, khoe khoang mà nhà người ta cũng không thiếu. Anh thấy rượu em tự làm có vẻ thành tâm hơn chút.
    Cao giọng, nàng thốt lên:
    - Mấy thứ đó làm sao mà đem tặng được? Không sợ người ta cười thối mũi à?
    - Anh cũng đánh tiếng qua rồi. Người ta không chê đâu. Chứ anh chẳng nghĩ ra cái gì nữa.
    Nàng ngao ngán:
    - Không còn nhiều đâu ạ. Mấy hôm vết thương bị ngứa, anh bỏ ra uống bao nhiêu còn gì.
    Nghiêm vỗ vỗ đầu:
    - Hồ đồ quá! Tội lỗi, tội lỗi!
    ---------------------

    Một căn phòng nhìn thẳng ra cảng được đặt sẵn cho buổi gặp mặt. Từng đợt gió biển mặn mòi, mang hơi ẩm thổi tới. Ninh Châu thả tầm mắt ra xa xôi, vượt qua cả những tàu buôn lớn nhỏ tấp nập, tới đường chân trời ngoài khơi. Nàng từng muốn cưới một thương nhân hải hồ rồi cùng người đó vượt viễn dương. Liệu nàng có thể tự mình thực hiện điều đó?
    - Ninh Châu! Em nghe anh nói gì không?

    Tiếng Thành Nghiêm kéo nàng trở lại. Phía đối diện là nam nhân sức vóc cao lớn, dáng vẻ đĩnh đạc, từng đường nét sắc như tạc và ánh mắt thì nghiêm nghị mà sâu thẳm. Ánh mắt ấy phần nào thả lỏng khi nhìn thiếu nữ thả hồn ra biển. Bởi vì y nghĩ cô nhóc bị bắt tới đây nên không có hứng thú với bữa ăn. Những đứa em gái cùng cha khác mẹ của y thì có vỏ bọc hoàn hảo. Thích hay không thích đều không thể nhìn thấu bởi bọn họ ai nấy đều như rắn độc, nằm yên trong bụi rậm chực bổ ra cắn người. Ninh Châu hơi cúi đầu:
    - Chẳng là của ít lòng nhiều. Ở đây có một vò rượu hoa lê do Ninh Châu ủ. Chỉ là chút quà mọn của ít lòng nhiều cảm ơn chuyện ra tay tương cứu lần trước.
    - Bảo tôi xin nhận. - Thương nhân đáp lễ - Còn chuyện kia, chẳng xá gì. Gặp cảnh như thế, là ai thì cũng giúp một tay thôi. Không ngờ Bảo tôi phúc lớn giúp được cô cậu chủ Vị Xuyên đường.
    Nghiêm cười :
    - Tôi cũng thấy may mắn làm sao quen được ông chủ Khương. Cuối năm hẳn anh cũng bận chuyện tàu thuyền rồi hàng hóa nên bớt chút thời gian cho anh em tôi thế này là quý hóa lắm rồi.
    Nói qua loa mấy câu cuối cùng rượu vào lời ra, cậu cả đánh tiếng chuyện mấy mối làm ăn với ngoại quốc.
    - Người Hồ Tôn có hương liệu quý, rượu trái cây rất hấp dẫn lại dễ nói chuyện. Có điều chiến tranh thế này... chuyện buôn bán tất nhiên khó trăm bề.
    - Tôi hiểu. - Nghiêm trầm ngâm tiếp lời.
    Không gian trong chốc lát chìm vào yên lặng. Ninh Châu bỗng phá vỡ bầu không khí đó bằng câu hỏi:
    - Nhưng vẫn có cách phải không? Nếu tôi không nhầm thì quan anh đang chuyển sang giao dịch đường biển nhiều hơn. Tất nhiên là mua hàng của Hồ Tôn qua bên thứ ba. Điều khiến anh chấp nhận cái giá chênh lệch có lẽ bởi quan anh muốn chiếm thế thượng phong, thao túng thị trường đang bấp bênh này.
    Khương Đăng Bảo chăm chú nhìn thiếu nữ nhỏ tuổi trước mặt. Cái dáng vẻ nghiêm túc và đài các này trước nay chưa từng gặp ở ai. Có thể nói nữ nhân trên thương trường vốn quá ít còn họ Khương thì chưa từng gặp qua vị nào trong số đó. Liệu đây có thể là bà chủ mới trong giới?
    - Cô năm nói không sai. Chẳng hay cô năm để mắt tới miếng mỡ béo bở này?
    - Nói thật lòng thì đúng thế.
    Thành Nghiêm trợn tròn mắt. Cậu tới chỉ để kiếm thêm đầu mối xuất khẩu, không phải dòm ngó tới chuyện mua qua bán lại hương liệu hay rượu hoa quả. Khóe miệng Ninh Châu vén lên thành ý cười kín đáo:
    - Chỉ là mong muốn cá nhân tôi thôi. Tôi muốn nói về chuyện nhập khẩu rượu với quan anh. Không chỉ rượu Hồ Tôn.
    - Cô năm biết đấy, chúng tôi chỉ là tay mơ trong ngành rượu.
    - Còn tôi là tay mơ trong việc nhập khẩu rượu.
    - Ninh ! - Thành Nghiêm gằn giọng nhắc nhở.
    Tựa lưng vào ghế trầm ngâm một lát, Khương Đăng Bảo gật gù:
    - Chúng ta có thể nói thêm về vấn đề này sau. Cô năm tính tình thẳng thắn, rất dễ nói chuyện thôi.
    Cuộc gặp gỡ kết thúc bằng chén rượu nồng trước sự ngỡ ngàng và phần nào tức giận của Thành Nghiêm.

    -------------------------

    Trước sự giận dữ của anh, Ninh Châu chỉ bình tĩnh giải thích:
    - Nếu như em thành công thuyết phục được Khương Đăng Bảo giới thiệu chúng ta với giới thương nhân buôn rượu, chuyện xuất khẩu còn phải lo sao? Em không nói trước là em sai song anh cứ coi như vì em ghen với cô An My rồi làm bừa cũng được.
    Thành Nghiêm mệt mỏi xoa thái dương:
    - Anh nên để em làm chủ Vị Xuyên đường luôn không đây?
    - Vị Xuyên đường anh cứ giữ lấy. Em tự có chỗ riêng cho mình.
    - Bản lĩnh quá nhỉ!
    - Cho bằng bạn bằng bè thôi mà anh. - Nàng tinh nghịch mỉm cười.
     
  9. Ngoạn Thiềm

    Ngoạn Thiềm Gà con

    Bài viết:
    12
    Được thích:
    1
    Đã thích:
    0
    GSP:
    Ap
    CHƯƠNG 8: Thục Châu khó gả

    Hai anh em trở về khi đông đã sắp qua, khung cảnh lạnh lẽo và ảm đạm bao trùm khắp cả. Tin họ Đinh Vị Xuyên đường hủy hôn với họ Bùi Thị lang giờ đã có không ít người biết. Vốn chuyện đính hôn này mới ở giai đoạn trứng nước, chuyện thành hay bại hoàn toàn không có gì lớn nhưng bị tiết lộ ra ngoài dù chưa đưa lễ, chưa mai mối vẫn tính vào loại hủy hôn. Dù là bị hủy hôn hay đưa ra lời hủy hôn thì chuyện này cũng khiến chuyện cưới gả gặp khó khăn rất lớn. Ninh Châu vừa về liền tới Mạn Nhiên cư gặp chị hỏi chuyện.
    Khổ chủ Thục Châu tĩnh tâm tấu đàn cứ như môt đóa hoa lặng lẽ và trầm tư. Chị dâu cả Triệu Vân Trinh cũng ở đó, trên tay bế đứa trẻ trắng trẻo đang vô tư ngủ ngon. Ninh Châu sốt sắng:
    - Chuyện rốt cuộc là thế nào? Sao chị bình tĩnh thế?
    Thục Châu ngừng phím đàn, nhẹ như không, nói:
    - Dùng sai người thì phải trả giá thôi. Người nhà họ Đinh dễ đụng sao? Chị để bọn họ nhận hậu quả rồi.
    - Nhưng mà... - Ninh Châu cố nén lại để đứa bé ngủ.
    Nhìn mặt hai đứa tì nữ Hồng Đào, Thanh Trúc rất phẫn uất, tới mức cắn chặt môi để không phát tiết. Thục Châu ra hiệu cho hai đứa lui xuống chuẩn bị thêm trà bánh. Vân Trinh cũng giao con cho bà vú bế về phòng trước còn bản thân thở dài:
    - Bảo em tư kể đầu đuôi cũng khó. Tại con ả thị nữ tên Nhị Tâm với Bùi Diệu Yến mà ra cả.
    Khổ chủ lên tiếng:
    - Em kể thì tốt hơn.

    Chuyện là sau khi hai bên đánh tiếng, chuyện tính ngay sau khi Bùi Dương nhận chức sẽ tiến hành đặt lễ luôn song ai ngờ chị em tốt của Thục Châu - Bùi Diệu Yến đồng thời là cháu của Viên ngoại lang Bộ hộ đâm bị thóc chọc bị gạo. Vốn là thanh mai trúc mã của Bùi Dương, cộng với việc ngấm ngầm khinh rẻ giới thương nhân đã lâu, nàng ta không thể ngồi yên đợi gọi Đinh Thục Châu một tiếng "chị dâu" được. Thị tìm cách mua chuộc tì nữ của Thục là Nhị Tâm, bày cách dìm cô chủ của thị xuống. Nhân việc họ Vũ ở Vũ Ninh tới nhà chơi, cảm tạ chuyện ở trọ của thám hoa nhà đó để tương kế tựu kế tung tin ra bên ngoài cô tư nhà họ Đinh với cậu hai họ Vũ có tình ý. Chuyện từ miệng tì nữ trong phòng của cô chủ thì sai vào đâu được nên tin đồn càng lúc càng lan rộng làm Bùi phu nhân vốn mắt mọc trên trán thẹn quá hóa giận, nhất quyết đòi hủy hôn, không tham gì người thân cận phủ thân vương nữa
    Chưa dừng ở đó, Vũ Trọng Huyền từ trước lọt vào mắt công chúa Kim Thành nên nhà họ Đinh lẫn nhà họ Vũ đều bị dồn vào thế bí, ngày đêm lo sợ. Minh Thân vương phủ quen biết cả hai bên hoàng đế - Đinh gia cũng khó thoải mái.
    Để cha và phu nhân phải mất ăn mất ngủ, Thục Châu vô cùng phiền não để rồi tìm mọi cách lần ra nguồn cơn. Khi bắt trên dưới Mạn Nhiên cư quỳ một loạt ngoài sân, nàng cầm một cây thước lớn, đi lại phía trước, sắc mặt nghiêm nghị chưa từng có, uy thế tỏa ra từ mỗi bước. Hai cô Trân Châu, Minh Châu tới hóng chuyện hay cũng không chịu nổi sức ép mà rút lui. Từng cái tên một được gọi ra cho tới khi chỉ còn lại vài ba đứa khúm núm, toát mồ hôi lạnh giữa mùa đông. Thục Châu đang đánh vào tâm lí phạm nhân khiến tim lang cẩu phế của ả mềm nhũn ra rồi mới bắt đầu. Hồng Đào vừa cho hai đứa ra, chỉ còn lại Nhị Tâm quỳ đó, cố gắng chống đỡ cơ thể không ngất ra đó. Thục Châu mỉm cười hòa nhã, ngồi xuống ghế, hỏi:
    - Ta đối xử với ngươi tệ lắm hả? Cơm không đủ no, quần áo không đủ mặc, gối không êm, chăn không ấm hay vì phải làm việc quá sức? Ta nhớ là chưa từng đánh kẻ nào trong phòng này hay ngược đãi ai cả.
    Nhị Tâm lắc đầu, môi mím chặt ngoan cố. Nàng vẫn dịu giọng như đang hỏi han hơn là hỏi cung:
    - Tại sao ngươi bán đứng ta?
    Ánh mắt trợn trừng phóng tới khiến nụ cười của nàng dịu thêm một bậc nữa:
    - Tìm thấy bạc và trang sức quý chỗ ngươi. Đám tì tất cũng nói gần đây ngươi may mấy bộ quần áo mới. Tiền tháng người làm ở phòng thứ nữ đủ cho ngươi sống thoải mái vậy ư? Hay là ngươi ăn cắp? Nghĩ cho kĩ bởi ta đã nói rồi, một khi ăn cắp sẽ nhận hai mươi gậy vào tay rồi bán đi.
    - Tôi không ăn cắp!
    - Giá mà có thể nói "Tôi vô tội" hiên ngang như vậy nhỉ? Ta đang hỏi... - Giọng Thục chuyển từ dịu dàng sang nghiêm khắc - tại sao bán đứng ta?
    Không có bất kì phản hồi nào làm hai đứa tì nữ thân cận tức điên, muốn lao tới vả hai vả nhưng bị cô chủ ngăn lại. Nàng thả lỏng, dựa vào ghế:
    - Nhị Tâm đây là người có liêm sỉ. Những lí do như hám tài, ham lợi sao có thể thốt ra từ cái miệng ngọc ngà đó. Không làm khó ngươi nữa. Nhưng câu hỏi này phải trả lời. Ai sai khiến ngươi?
    Sau câu hỏi cuối gằn từng tiếng là tiếng cây tước đều đều gõ xuống đất nặng nề. Đôi mắt phóng tiễn về phía Nhị Tâm làm nàng ta không thể chịu nổi sức ép từ cô chủ thêm một khắc nào nữa, ngã ngồi xuống, nước mắt trào ra và môi vẫn cắn chặt. Thục lắc đầu:
    - Cả đời ngươi là những lựa chọn thiếu khôn ngoan. Bán đứng ta là điều ngu xuẩn nhất, không biết quay đầu còn sai lầm hơn. Nếu câu hỏi quá khó, từ từ ở trong nhà kho suy nghĩ kĩ câu trả lời đi.

    Nhị Tâm bị nhốt trong nhà kho hai ngày liền chỉ được uống nước cầm hơi.Hồng Đào báo rằng Nhị Tâm kêu la nửa ngày rồi chuyển sang đập cửa, đòi tự tử, giờ thì không thấy động tĩnh gì nữa. Sang ngày thứ ba cánh cửa nhà kho mới mở. Ánh sáng bên ngoài lọt vào căn phòng tối tăm trong khoảnh khắc làm Nhị Tâm chói mắt. Thục Châu bước vào, cánh cửa một lần nữa khép lại. Trong cái mảng sáng tối đan xen đấy thấp thoáng một kẻ nằm co một góc, lấm lem và thảm hại; người kia đứng đó trong tà áo ngũ thân tím nhạt thêu hoa mộc lan, vẻ mặt không rõ nghĩ gì.
    - Nghĩ kĩ chưa?
    Kẻ kia mệt mỏi thốt ra từng lời:
    - Cô chủ quả nhiên ngọa hổ tàng long. Suốt ngày nhàn tản ở Mạn Nhiên cư đọc sách, chơi cờ, gảy đàn cũng có ngày ra tay dứt khoát đến thế. Lẽ nào thực sự chưa tìm ra kẻ chủ mưu?
    - Nói đi, ai chủ mưu? Lí do là gì?
    Nhị Tâm đưa mắt ngước lên, cười nhạt một tiếng:
    - Ban đầu tôi cũng tự hỏi cô chủ đã làm cái gì để chị em tốt phải làm trò này. Đúng đấy. Cô Diệu Yến đã hứa nếu tôi hợp lực dìm cô xuống, phá được hôn sự này, chuyện gả cho nhà cao cửa rộng, tôi không phải lo nghĩ.
    Đối phương im lặng, gương mặt khuất trong bóng tối càng không thể biết tức giận hay là không. Nhị Tâm tiếp lời:
    - Đi theo cô chủ bao nhiêu năm, làm nhiều cỡ nào, ton hót nhiều cỡ nào cô cũng không bao giờ thực sự nghĩ tới tôi sau này ra sao. Chưa kể nước chảy tới nơi thấp, người hướng tới chỗ cao, có gì sai chứ?
    Những chữ cuối câu được dồn sức lên giọng vang cả căn phòng tối. Thục mỉm cười. Nụ cười này thực sự làm Nhị Tâm đổ mồ hôi lạnh.
    - Cách làm việc của ta và của Ninh khác nhau. Một khi đã làm sai, vào tay cái năm thì không bao giờ có đường lui. Nhưng ta thì thích dùng cách khác vẹn cả đôi đường. Ngươi thích tới nơi cao hả? Ta sẽ tận nghĩa chủ tớ tính toán cho ngươi.

    Bùi Dương nhận chức nhưng trên dưới phủ chẳng có chút không khí vui vẻ nào. Ngược lại bị sự khó ở của phu nhân bao trùm một sự căng thẳng đến khó thở. Bà ta chạy đôn chạy đáo tìm khắp kinh thành một mối tốt cũng không xong. Lại nghe thằng con trai họ Vũ kia được công chúa Kim Thành để mắt tới càng lộn ruột. Con trai vàng bạc của bà sao lại thua cái thằng mặt trắng đó đủ đường? Tất cả phẫn nộ đó trút cho tất cả những người xung quanh từ viên ngoại lang, chồng bà, cho tới con cái, người hầu kẻ hạ. May làm sao một đứa làm mới đến khéo tay khéo mồm làm bà ta nguôi giận. Nó tài đến nỗi không quá một tháng đã thành người hầu cận cậu chủ Bùi Dương. Bùi Diệu Yến hay tin đó tức muốn vỡ mật, vội vàng lao tới tận mắt chứng kiến hai người liếc mắt đưa tình liền tìm cơ hội lôi ả kia ra tát liền mấy cái, giận dữ quát lớn:
    - Con ranh! Mày dám cắn tao!
    Khóe miệng bật máu nặn ra một nụ cười khẩy:
    - Cô chủ tôi còn cắn được. Cô đây là cái gì mà đòi tôi trung thành?
    - Mày...! Tiện nô! - Bùi thị điên tiết.
    - Chị cả sao lại mất phong cách đoan trang vậy?
    - Mày vừa gọi tao là gì?
    - Sau này chị em mình hầu chung một chồng, nên gọi sớm cho quen là vừa.
    Bùi Diệu Yến suýt bị những lời vô lại đó làm cho vỡ tim, ngón tay run run dí trán ả tiện nô. Ngay lập tức nàng ta bỏ tới chỗ Bùi phu nhân nỉ non. Nhị Tâm cũng kịp ôm mặt chạy tới chỗ cậu chủ diễn một màn ấm ức.
    Bùi Dương thương hoa tiếc ngọc chạy tới chỗ chị gái là Bùi Phương cầu cạnh thu nhận Nhị Tâm. Vốn hiền như cục đất lại bị màn kịch của Nhị Tâm làm mủi lòng, nể em, nàng ta gật đầu. Đến khi Bùi phu nhân nghe câu được câu chăng tì nữ mới làm xao nhãng con trai thì muốn lấy lại người về bên mình nhưng thấy con gái đã thu nhận cũng không muốn nói gì thêm.
    -------------------
    Ninh Châu nghe tới đây không nhịn được hỏi:
    - Chị để Nhị Tâm tới nhà họ Bùi làm thiếp sao?
    Thục Châu nhấp trà, bình thản:
    - Làm thiếp hay không còn tùy bản lĩnh của ả. Muốn xem tới hồi gay cấn thì đâu thể gấp được.
    - Rồi công chúa thì sao? Không làm khó gì chúng ta ạ?
    Dâu cả lắc đầu:
    - Mẹ với chị qua phủ vương tìm vương phi từ sớm. Vương phi nói từ sau khi chiến tranh phía Tây bùng nổ, hậu cung có chút xáo động. Nguyên phi đắc sủng bao nhiêu năm qua không chỉ bởi là giai nhân tuyệt sắc mà còn vì xuất thân công chúa Hồ Tôn. Nguyên phi đột ngột thất sủng, bị tước vị hiệu, giam trong cấm cung. Theo đó công chúa Kim Thành, con của quý nhân đó cũng thất thế theo. Nghe đâu hoàng thượng muốn tính chuyện đem công chúa đi hòa thân, kết thúc chiến tranh với Hồ Tôn.
    Ninh Châu thở phào nhẹ nhõm:
    - May mà đâu có đó.
    - Đúng là đâu có đó. - Dâu cả bắt đầu cười đùa, nhìn sang em tư - Kiểu gì thì mùa xuân sang năm em tư cũng gả cho người ta rồi.
    Cô năm nhìn bà chị đang cố lờ đi, vừa ngạc nhiên vừa vui vẻ:
    - Thật hả? Cho ai ạ?
    - Còn ai vào đây nữa? Cậu hai họ Vũ một tuần sau cái tin kia lan ra đã cùng Vũ phu nhân mang lễ tới hỏi bát tự rồi.
    - Trời ạ! Sao chị không nói với em chi vậy? Anh rể cũng gấp quá. Không biết hôn lễ có chuẩn bị kịp không nữa.
    Chị dâu cả với em năm bắt đầu cười nói không ngớt tạo nên sự náo nhiệt cho một góc Mạn Nhiên cư. Thục Châu chỉ có thể cúi đầu, cố gắng vờ như không nghe, không biết, không phải nói mình thực ra trong lòng thở dài "khổ tâm".
    -------------------

    Đúng là mươi ngày sau tin đồn, Thục Châu mới bán Nhị Tâm qua nhà họ Bùi mấy hôm thì nghe truyền tới tin họ Vũ tới bàn chuyện cưới hỏi với ông bà chủ. Còn nghe bà Tho bên cạnh phu nhân nhắn mời cô tư ra gặp cậu Trọng.
    Dáng người cao ráo vận áo tấc màu ngà của Trọng Huyền đang hai tay chắp sau lưng, đi đi lại lại dưới tán cây có vẻ căng thẳng. Vừa thấy người con gái tiến tới, quan anh vội vã hành lễ. Hai bên chào hỏi đúng lệ rồi đứng yên lặng một hồi, ngại ngùng không biết nên nói thế nào. Quan anh hắng giọng, lắp bắp mở lời:
    - Chuyện....chuyện đó...là do tôi không phải. Tôi mời cô tư chơi cờ là phá lệ mới khiến đồn đoán thất thiệt xảy ra. Vũ Trọng Huyền tôi... hôm nay tới... tạ lỗi.
    Nghĩ lại Thục Châu đã bật cười nhưng ngay lúc đó nàng chỉ nhẹ nhàng đáp lại:
    - Thanh giả tự thanh. Quan anh lấy chuyện chung thân ra tạ cái lỗi vốn không phải của mình thật sự không đáng.
    - Nhưng...nhưng...
    Vị quan trẻ trước mặt hơi nhíu mày, hai tay nắm chặt sau lưng. Gương mặt anh tú đầy vẻ bối rối, cuối cùng cũng hạ quyết tâm nhìn thẳng, đôi mắt sáng lên sự chân thành:
    - Đừng lo. Tôi không để cô tư chịu ấm ức nào nữa đâu.
    Ánh mắt Thục mang vẻ lạ lẫm xen lẫn hỗn loạn trước hoàn cảnh này. Nàng cứ nhìn nam nhân đó, má đào hây hây như có gió xuân thổi qua.

     

Chia sẻ trang này